Глек: другие произведения.

Земля Испытаний (продолжение отдельным файлом)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
  • Аннотация:
    Для удобства читателей

  Глава 2
  
  Зная, какой уровень ответственности был возложен на Л'ларк-Шиан-Эр, с первого взгляда могло показаться, что у нее совсем не остается свободного времени. Но так мог подумать только тот, кто плохо знал Белую Госпожу. На деле все обстояло несколько иначе, ведь сильнейшей стороной Л'ларк были вовсе физическая сила, не магическая мощь и не боевые навыки. Она, созданная Каэр-Ду вскоре после его воцарения на троне Кшалы, была гением в планировании. Лучшей в империи.
  Коготь умела идеально распоряжаться временем, своим и чужим. Л'ларк могла быстро принимать оптимальные решения, понимала, кто будет лучшим исполнителем для любой задачи, знала, как правильно мотивировать людей. А еще все это накладывалось на, без малого, двухвековой опыт - так что не было ничего удивительного, что на деле у женщины было достаточно свободного времени, которое можно было потратить по своему усмотрению - тренировки, познание Киар-Бет, молитвы... А так же развлечения. Да, эта сторона жизни тоже не была чужда Шиан-Эр.
  И сейчас как раз было время для последнего. Л'ларк с удобством устроилась в кресле в своей комнате, ожидая гостя. Тот немного запаздывал - но, обратившись к Столпу, женщина узнала, что Наместник уже поднимается. Прошло совсем немного времени и Аадэ-Ре, ну утруждая себя стуком, вошел.
  Наместник ей нравился. Не как мужчина - он был немного не в ее вкусе, - а как человек. Аадэ-Ре был образцовым последователем Владыки - преданный, не обделенный умом и магической силой. А уж образ безжалостного тирана, что заботливо выпестовал Наместник, и вовсе был достоин восхищения.
  - Вижу, все готово? - взглядом Аадэ-Ре скользнул по столу, за которым сидела Л'ларк, и устроился в кресло напротив. Ровная мраморная поверхность была расчерчена на квадраты сеткой 14х14. С одной стороны уже выстроились войска Когтя - ожидаемо, что она выбрала фигуры белого цвета.
  Это был стол для ка'наш - настольной игры, имитирующей сражение между двумя армиями. Каждый игрок получал в свое распоряжение одинаковый набор из тридцати фигур: разные виды пехоты, конница, лучники... И две главных фигуры - Зодчий Теней и Полководец. Зодчий Теней - это, ожидаемо, была самая мощная фигура на доске, способная в одиночку изменить ход сражения. Полководец же являлся верховным командиром, благодаря которому вырастала эффективность всех прочих фигур.
  Побеждал игрок, захвативший центральный участок доски - или забравший две главных фигуры противника.
  Несколько мгновений Наместник потратил на то, чтобы по своему разумению расставить армию. Игрок мог сам выбрать начальный расклад для своих сил - в его распоряжении было первые три ряда. И Аадэ-Ре выбрал свое любимое построение - клин с Зодчим Теней на острие.
  Л'ларк-Шиан-Эр улыбнулась. Ей нравилась эта игра. В ка'наш она начала играть еще до своего возвышения - и с тех пор провела уже больше четырех тысяч партий с самыми разными игроками. По праву она считала себя очень хорошим игроком - об этом лучше всего говорило то, что садясь за ка'наш с самим Владыкой, она брала верх в одной партии из пяти и еще одну сводила к ничьей.
  С Аадэ-Ре Коготь сыграла впервые сорок циклов назад... и, неожиданно для себя, она нашла в Наместнике очень сильного противника. Первые несколько партий она тогда позорно проиграла, впервые встретившись с настолько агрессивным и непредсказуемым стилем. Но, быстро приспособившись, Л'ларк научилась противостоять тактике мужчины.
  С тех пор такие встречи стали своеобразной традицией - при каждом посещении Когтем города Риндо, они находили время на несколько партий. К текущему моменту Л'ларк вела в счете на одну победу.
  Противники ходили очень быстро, практически не беря пауз на продумывание ходов. Фоном шел разговор - обсуждение текущих проблем, политики, в беседе порой поднимались даже философские и религиозные вопросы. И Л'ларк, и Аадэ-Ре получали огромное удовольствие от таких встреч.
  И не было ничего удивительного в том, что в этот раз темой для разговора стала недавняя ошибка подчиненных Л'ларк. Для женщины это было неприятной новостью, но не неожиданностью - она прекрасно понимала, что иногда люди, даже самые лучшие, могут совершать ошибки. Это нормально - такова человеческая природа, которую всегда стоит брать в расчет. Конечно, просто спускать с рук такое нельзя. Но и перебарщивать с наказанием тоже не стоит.
  'Жаль, что у него на это другое мнение', - флегматично подумала про себя Л'ларк, выдвигая вперед свою пехоту.
  Да, Наместник жаждал крови. Конечно же, он понимал, что о предательстве и речи не идет. Лишь излишнее рвение и неприятное стечение обстоятельств. Но, пострадали его люди. Ищейка, из которой Шан-Карр едва не выбил дух - хорошо, что ему еще хватило ума вовремя остановиться, - оказалась любимицей Наместника. Нет, он не спал с ней, просто девчонка была очень талантлива в своем деле, и Аадэ-Ре незримо приглядывал за ней, видимо, желая в будущем принять в свою личную свиту.
  Повезло еще, что на убитом шпионе след не оборвался. Во-первых, в подвалы Столпа Власти попал предатель - Азэн-Оз-Луи-Эн. Знал он совсем мало полезного - но раскололся еще даже до начала пыток. Когда в камеру к бывшему главе стражи зашел сам Наместник в очень скверном настроении, Азэна было не заткнуть. Впрочем, его это не спасло от дознавателей. Как и его сына, к слову.
  Во-вторых, маги смогли вытащить из-под крыла Смерти-Матери душу погибшего шпиона. Но время было почти упущено - и та вернулась из-за завесы изрядно поврежденной. Но, самое главное некроманты смогли выпытать из дырявой памяти мертвеца - имена других предателей. Осталось только потянуть за нить и распутать весь клубок.
  Сейчас, пока они играли в ка'наш, в строгой тайне собирались отряды, что этой ночью займутся предателями. Большую часть просто вырежут - от мала до велика, пощадив разве что младенцев. Часть - 'пропустят'. Некоторых завербуют.
  В мероприятии будут участвовать и члены свиты Л'ларк-Шиан-Эр. Не все, но вот проштрафившиеся - точно.
  - Зиа потеряла глаз, - ровным голосом сообщил Наместник и так известный Когтю факт. Зиа - как помнила Л'ларк, - звали ту самую пострадавшую ищейку.
  Женщина, не скрываясь, закатила глаза к потолку - она сразу поняла, к чему ведет Зодчий. И, прежде чем он успел продолжить, заявила:
  - Даже и не думай. Я уже сказала Оринэ - она решит проблему...
  - Я желаю глаз твоей девчонки, - грубо перебил ее Наместник слегка подрагивающим от злости голосом. - Это будет справедливое наказание.
  - Нет, - Л'ларк интонацией дала понять, что этот вопрос не подлежит обсуждению.
  Требование Аадэ-Ре было справедливо - око за око. Но Л'ларк привыкла стоять за своих людей горой, и в будущем это всегда многократно окупалось. Уступи она сейчас Наместнику - и верность Иссы и Асси пошатнется. Тем более, что глаза у близняшек были не обычными - настоящие произведения магического искусства, на порядок превосходящие в эффективности обычные глазные яблоки. И восстановить их было задачей не из простых, даже для такого опытного целителя, как Оринэ.
  Куда проще было бы пересадить той девчонке обычный глаз - уж донорского материала в темницах Столпа Власти всегда было предостаточно. И Наместник понимал это не хуже ее, все-таки, рациональность была не чужда Аадэ-Ре. Но, тут вступили в дело принципы. Мужчина, если чего-то хотел, то был очень упрям в своих пожеланиях.
  - Тогда пусть отдаст глаз твой охотник! - голос Зодчего Теней понемногу начал дрожать от ярости. По какой-то причине, даже для Л'ларк остающейся загадкой, Аадэ-Ре жутко невзлюбил Шана. Тут было нечто большее, чем подозрения в предательстве. Может быть, неприязнь вызвана природой Шан-Карра? Появление избранника Наэ-Хомад всегда было признаком грядущих неизвестных перемен, разрушением стабильности. В общем, всего того, что Наместник терпеть не мог.
  Л'ларк даже на мгновение задумалась над тем, чтобы уступить в этой мелочи Наместнику - глаза у Шан-Карра были обычными, никаких проблем с пересадкой и восстановлением. Но и эту идею она быстро отбросила.
  - Нет, - повторила Коготь, но уже без предыдущей категоричности. В этот раз она снизошла до объяснений. - В тех обстоятельствах Шан-Карр поступил правильно, вовремя остановив Иссу. Если бы не он, мои девочки могли бы вообще перебить всех твоих людей. Разве это справедливо - наказывать человека за чужие ошибки? Это ты можешь себе позволить такое. Но я - Белый Коготь. Всем известно, что мои решения всегда справедливы.
  Л'ларк не стала добавлять, что, пойди она на поводу у Наместника, и это очень ощутимо оттолкнуло бы от нее Шан-Карра. А с любимчиком Смерти-Матери куда лучше строить отношения на взаимном доверии, чем на страхе и ненависти. Охотник за головами занимал не последнее место в ее планах, и переигрывать все ради прихоти Аадэ-Ре - ну уж нет!
  Наместник старался скрыть свое раздражение. Но - фигурки из кости стучали по доске чересчур громко. И уголок рта едва подрагивал. Хотя, кто знает, этот старый пройдоха может лишь притворяться, что сильно недоволен. Даже у Хоо-Шиан-Эр, видящей людей насквозь, возникали проблемы с пониманием мотивов и желаний этого опытного мага и правителя.
  - Уверен - в будущем проблем от него появится гораздо больше... - проворчал мужчина. - Вспомнишь мои слова, когда будет уже поздно!
  - Вспомню, - легкомысленно кивнула Л'ларк, довольная, что в этот раз Аадэ-Ре не стал нагнетать конфликт. - Но, что-то мне подсказывает, что я сделала ставку на верную фигуру.
  Коготь пожертвовала на доске Полководцем и начала отводить войска назад - но все это была ловушка в ловушке, в которую Аадэ-Ре, не смотря на весь свой опыт, попался. Еще пять ходов - и вражеский Зодчий Теней слетел с доски. Совсем немного - и она дожала своего противника, забрав и Полководца.
  Женщина не стала говорить, что на точно такой же комбинации цикл назад ее подловил Владыка. Л'ларк умела учиться. Причем быстро, и на своих, и на чужих ошибках.
  - Эта партия за мной, - она хитро прищурилась. - Сыграем еще?
  - Тц, - недовольно цокнул языком Наместник. Взмахом руки он вернул фигуры на начальные позиции и подождал, пока Л'ларк расставит свои войска. - У нас еще много тем для разговоров.
  
  ***
  
  - Я пойду, возьму в погребе что-нибудь... покрепче. И перекусить, да, - Асси, махнув нам рукой, скрылась в доме.
  Я и Исса тем временем направились в сад, к увитой зеленью беседке.
  Мы втроем сейчас находились во внутреннем городе - самой богатой части Риндо, - расквартировавшись в особняке, принадлежащем колдуну, который, со слов девушек, погиб во время недавнего штурма. Так как его семья и прислуга были эвакуированы еще раньше, никто не был против того, что часть свиты знаменитой Хоо-Шиан-Эр устроилась тут.
  Сам дом был, без приуменьшения, роскошен. Основательное двухэтажное здание, сложенное из неровных крупных камней - кажется мрамора, - с широкими окнами и черепичной крышей. Вокруг был просторный - особенно по меркам Риндо, - сад, полный ухоженных деревьев, а территорию огораживал каменный забор в три метра высотой. Почти крепостная стена.
  Нас в этот особняк направил Ктик - толстяк появился тогда, на месте происшествия, одним из первых. Он, отведя нас в сторону, быстро вник в суть произошедшего, и вызнал важные, по его мнению, детали. А после - погнал прочь, наказав не высовываться до получения приказаний от самой Л'ларк.
  Девушки были, мягко говоря, расстроены. Особенно Асси; она понимала, что во многом именно ее вспыльчивость и спешка и стали причиной, по которой мы едва не убили ищеек Наместника. Исса восприняла ситуацию более ровно, да и сестру попробовала успокоить, и к моменту, когда мы пришли во внутренний город, это ей практически удалось. Говоря по правде, я чувствовал себя немного лишним в их компании - было видно, что сестры понимают друг друга с полуслова. Хотя, что еще ожидать от близнецов?
  Но, оставить их и просто уйти в Столп Власти тоже я не мог. Ктик, перед тем, как отпустить нас, напутствовал меня присмотреть за девушками. Как он сказал: 'Чтобы еще глупостей не натворили... Ну и сам тоже не лезь, куда не следует'.
  Таким образом, я и оказался тут.
  - А почему вы не остановились, как прочие, в Столпе Власти? - задал я вопрос Иссе, когда мы устроились в беседке. - Там, конечно, не так богато, как здесь, но уютно и надежно.
  Я хотел нарушить молчание, да и отвлечь девушку от дурных мыслей. Хоть она и старалась не показывать своего беспокойства, от меня не укрылось ее волнение.
  - Дело вот в этом, - она коснулась серебрящейся на лице татуировки. Потом стянула перчатку, и я увидел что такие же светло-серые линии разбегаются по внешней стороне ладони, доходя до кончиков пальцев, огибая коротко стриженные ногти. - Что у меня, что у Асси эта татуировка занимает почти всю поверхность тела. При высоком магическом фоне - особенно рядом со Столпом, - она просто жуть как чешется.
  И Исса передернулась.
  - Хм... магическая? - предположил очевидное я. Девушка кивнула. Но, дальнейших объяснений не последовало. Впрочем, я и не настаивал.
  Неловкой паузы не последовало - из дома вышла Асси. Я при виде девушки не удержал улыбки - она постаралась за раз унести все. На голову рыжая водрузила деревянный бочонок литров на пять, поверх него каким-то образом был установлен поднос с разнообразной снедью. Руки тоже были заняты - котелками и посудой. Судя по всему, у девушки было очень хорошо с координацией и чувством равновесия.
  Исса на это показушничество негромко фыркнула, встала и помогла сестре разгрузить ношу на стол. Я тоже не остался в стороне.
  В бочонке, ожидаемо, было вино из каких-то ягод - не очень крепкое, но весьма и весьма ароматное. Асси, когда я выбил крышку, добрым словом отозвалась о вкусе ныне покойного хозяина дома. Я, попробовав напиток, с ней согласился - вино было на уровне лучших настоек, что готовил Ста.
  За едой и выпивкой напряжение, оставшееся от неудачи, постепенно испарилось. Я на алкоголь не налегал - да и рыжие, как оказалось, тоже знали меру. Но вино есть вино. Асси, очевидно стараясь отвлечься от грустных дум, начала вспоминать истории, что случались с ними на службе Белой Госпоже. Было интересно послушать.
  - А знаешь, это не первый наш серьезный провал. Был как-то случай... Мы тогда еще совсем мелкие были, - рассказывала Асси. - Лет по четырнадцать. Госпожа поручила нам проследить за одним трактирщиком, мужика подозревали в контрабанде. Ну и... мы нашли доказательства. Как мы думали тогда.
  - Глупые были, - внесла свою лепту Исса. - Не поняли, что нас вычислил настоящий преступник, и вместо себя подставил этого трактирщика.
  - Ага. А мы и повелись. Радостные, сообщили Госпоже все, что выяснили. Там все было очень убедительно - она не стала вникать лично. Да и дело пустяковое было...
  - И что дальше?
  - А ничего хорошего. Трактирщик угодил на каторгу. Но... Госпожа прекрасно понимала, что за нами двумя нужен глаз, да глаз - вот и поручила Ктику приглядывать. Толстый хрен сразу понял, что в этом деле не все чисто. Правда, пока он разобрался, что к чему и нашел настоящего виновника, трактирщик на каторге едва не загнулся. Со здоровьем у него все было совсем плохо.
  В итоге, настоящего виновного наказали, а нас... - девушка поморщилась. - Нам тоже досталось. Два сезона мы работали под началом этого самого трактирщика. Не шлюхами, конечно же - коснись нас кто, и тому Белая Госпожа лично бы яйца оторвала. Но вот от самой грязной и унизительной работы нам было никак не отвертеться.
  - Жестко. Но поучительно, и, чего уж скрывать, справедливо, - выразил я свое мнение.
  - Так мы и не спорим, - пожала девушка плечами. - Заслужили. Хотя, тогда мы так, разумеется, не считали. Мне лично холодные, грязные и жирные котлы и нестиранное белье потом еще полгода снились...
  Помимо этой истории, я услышал еще парочку - смешных и не очень. И меня весьма удивило, что, оказывается, и сама Л'ларк-Шиан-Эр не против изредка развлечься, как эти двое. Азартные игры, выпивка в меру, даже драки - образ Хоо-Шиан-Эр, что сложился у меня в голове, пошел трещинами. Разумеется, Коготь отдыхала таким образом, сохраняя инкогнито. Перекрасить волосы, немного изменить черты лица с помощью Киар-Бет - и ее было уже практически не отличить от Иссы и Асси.
  Так мы и просидели в беседке до вечера, когда с нами связался Ктик. К слову, связь между подчиненными Л'ларк осуществлялась через ее знаки-медальоны. Как объяснила мне Исса, они работали только на короткой дистанции - до пяти километров, - но зато подслушать переговоры было практически невозможно. Эдакое шифрование, только на магический манер.
  - Надеюсь, я вам не помешал? - в своей обычной добродушно-задушевной манере начал этот неунывающий толстяк. Связывался он через амулет Асси. - А то мало ли, вдруг вытащил вас троих прямо из постели в самый разгар страстей...
  - Умолкни, толстый хрен! - тут же взвилась девушка. Но, как мне показалось, разозлилась она не по-настоящему. Это, скорей, было похоже на перебранку старых знакомых. - Говори уже, что у тебя там? Опять очередную служанку или горничную обрюхатил?
  Из черно-белого знака послышалась оханье и негромкое хихиканье Ктика:
  - Что ты, девочка, Праматерь с тобой... Чтоб я в этом деле - да так опростоволосился? Нет-нет, все только к обоюдному удовольствию, никакого внепланового потомства... Гм, впрочем, о чем это я?
  И дальше он заговорил серьезней:
  - Для вас троих от Госпожи есть задание. Так сказать, будете исправлять свои ошибки. Ничего сложного, просто сегодня ночью примете участие в зачистках. Покажете себя хорошо - и она закроет глаза на ваш провал.
  - Мы готовы! - воскликнула Асси, вскочив на ноги. - Передай Госпоже Л'ларк, что мы не подведем!
  Да уж, девушка просто воспылала желанием показать себя. И алкоголь явно разогрел в ней кровь. Хорошо еще, что пили мы совсем немного - предполагали нечто подобное.
  - Хорошо. С наступлением темноты будьте у скотобойни в южной части города. И чтобы на этот раз без глупостей и ненужной самодеятельности. Госпожа дала вам шанс, но ее милость не бесконечна.
  Асси и Исса собрались очень быстро - тут к месту будет вспомнить нормативы в армии. Пожалуй, сестры вполне бы успели уложиться за то время, пока горит спичка. Стереотип о женщинах, собирающихся очень долго, к этим двум был неприменим.
  Девушки сменили свое снаряжение просто кардинально. Вместо обычной одежды они облачились в легкие доспехи из толстой темной кожи, прикрывающие тело практически без просветов. На поясе видели ножны с короткими мечами. На груди - перевязи с метательными клинками, почти такие же, как у меня. А взамен длинных луков близняшки достали из мешков арбалеты необычной конструкции - компактные, но с закрепленным снизу чем-то вроде цилиндрической... обоймы?
  'Неужели самозарядные арбалеты?' - приподнял я брови.
  Как оказалось, да, так и есть. Девушки позволили мне внимательно осмотреть их оружие и объяснили, что к чему. Арбалеты, оказавшиеся их основным оружием, действительно были самозарядные, принципом работы чем-то напоминая земные помповые ружья - обойма на двадцать болтов, и перезарядка со взводом тетивы при помощи единого рычага. Конструкция, по словам сестер, позволяла стрелять со скоростью один болт в три-четыре секунды, не отнимая оружие от плеча, что по сравнению с обычными арбалетами было очень и очень быстро.
  Болты, используемые ими для стрельбы, были меньше и легче, чем в стандартных арбалетах. Но, этот недостаток с излишком компенсировался очень высокой начальной скоростью снаряда. Как рассказала Исса, выстрел из такого арбалета на расстоянии в пятьдесят шагов навылет пробивал воина в тяжелых доспехах.
  А самое интересное было в том, что арбалеты, оказывается, магически сопрягались с контурами на телах девушек, даруя тем практически стопроцентную меткость, куда бы и когда бы они не стреляли - ночью, в грозу, в туман, вперед, вбок, на скаку и назад не глядя.
  Узнав это, я лишь вздохнул. Жаль, что из-за магической составляющей, в моих руках это оружие становилось почти обычным - я бы не отказался от такой игрушки. Хотя, талант к Киар-Бет у меня есть - возможно, когда я научусь хоть немного контролировать свои силы, обзаведусь чем-нибудь похожим. Лишним точно не будет.
  Самому мне не приходилось тратить времени на подготовку к предстоящему мероприятию. Я придерживался принципа 'все свое ношу с собой'. Тем более, что и личных вещей у меня, если задуматься, не так уж и много. Все без проблем умещается в поясную сумку и карманы на одежде.
  
  ***
  
  Зрелище смены дня и ночи на Даймоне было одним из самых красивых, что мне доводилось видеть, но в горах оно выглядело и вовсе потрясающе. Пока Силар медленно скрывался за горным пиком, окрашивая небо в оранжевые цвета, на смену ему постепенно набирало яркость серебристое планетарное кольцо. Сиртэх-Наэ-Хомад сейчас имела лишь половину от своей полной толщины - но и так Пасть выглядела великолепно и завораживающе.
  Именно в такие моменты я особо остро ощущал чуждость этого мира для меня. Понимал, что моя родная планета - маленький шарик с вращающейся вокруг нее луной - где-то очень, очень далеко. Странное ощущение, сочетающее в себе непонятную тоску и одновременно - подспудное ожидание чего-то нового, необычного, воистину волшебного.
  Мы остановились у скотобойни. Это было длинное, приземистое здание, сложенное из крупных глиняных кирпичей и укрытое черепичной крышей. В сгущающихся сумерках строение производило мрачное впечатление, что только усиливалось гнетущей тишиной.
  Глубоко втянув воздух, я учуял слабый запах крови и тухлятины. Впрочем, это же скотобойня, так что ничего удивительного.
  - Подождем здесь, - решила Исса, подведя нас к тени, отбрасываемой строением. Мысленно я согласился с выбором позиции - так нас было сложнее увидеть в то время, как мы контролировали все подходы к скотобойне.
  - Мы ждем до-Ктика?
  Я увидел, как в темноте Исса улыбнулась и отрицательно покачала головой на мой вопрос.
  - Вряд ли. Он редко когда действует сам - предпочитает отдавать приказы. Да и не его уровня это дело - гонятся ночью по трущобам за изменниками. Это работа для таких, как мы с тобой.
  Девушка опустилась на корточки, облокотившись спиной о глиняную стену и, положив арбалет на колени, начала что-то в нем проверять. Темнота ей в этом совсем не мешала. Хотя тут, наверное, дело в том, что рыжая знала свое оружие до мельчайших деталей и, как в случае с опытными военными, могла не глядя собрать-разобрать его.
   В отличии от своей сестры, Асси не сидела на месте, а медленным шагом ходила вокруг нас, сцепив ладони за спиной и разминая пальцы. Похоже, что она нервничала и таким образом пыталась успокоиться.
  Я тоже чувствовал некоторое напряжение. Все-таки, это будет мое первое серьезное дело в команде Л'ларк - как бы не напортачить. Что-то мне подсказывало, что второй провал подряд Белый Коготь нам не простит.
  Все эти мысли были мгновенно забыты, когда совсем рядом послышалось негромкое, протяжное и вибрирующее рычание. От этого звука у меня, кажется, внутренности свернулись в холодный комок, а ладонь словно сама легла на рукоять меча. Но, уже почти выдернув меч из ножен, я, наконец, сообразил, кто, скорей всего, является источником этого пугающего звука.
  Хихиканье сестер - тут даже более серьезная Исса не удержалась от смешка, - только подтвердило мои мысли. Так вот оно что!
  Рычание оборвалось. Я отошел от стены на несколько шагов, и покрутился на месте, осматриваясь.
  -Маи-Ран, я знаю, что это ты! Покажись!
  И секундой позже у меня за спиной послышался еле слышный звук, как будто с небольшой высоты упала мягкая подушка. Я выдохнул - крыша, ну как я не догадался. Она сидела у меня буквально над головой - а я ее даже не заметил. Скорей всего, глазастая Асси углядела подобную - и сестры решили таким образом надо мной подшутить. А 'разминка пальчиков' была какой-то их собственной системой знаков.
  Я медленно обернулся, убрав руку от меча. Хоть сейчас мы с сайдэ были на одной стороне, но все же не стоит ее лишний раз провоцировать. Кто знает, насколько хорошо она контролирует свои инстинкты в форме зверя? Честно говоря, ей и в человеческом облике далеко не всегда не хватает сдержанности.
   - Ого... - я замер, рассматривая оборотня, - а ты... крупнее, чем я думал.
  Я впервые видел Маи-Ран в нечеловеческом облике. Высотой она, стоя на четырех лапах, была чуть выше пояса. Крепкое, поджарое тело, заметно расширяющееся в плечах и груди, короткий хвост, толстые лапы и небольшая, чуть сплюснутая голова на мощной, подвижной шее - на первый взгляд оборотень выглядела какой-то занятной и немного неуклюжей помесью барсука и выдры, разве что увеличенной в несколько раз.
  Но впечатление неуклюжести мгновенно исчезло, стоило только Маи-Ран подойти ко мне ближе. Даже не подойти, а беззвучно скользнуть - двигалась она очень быстро и легко, слегка стелясь к земле. А шерсть - темно-серая по бокам, более светлая по верху спины, головы и почти белая на лапах, еще больше скрадывала ее в ночи.
  Признаться, когда оборотень так быстро приблизилась ко мне, я даже слегка струхнул, но смог удержать себя в руках, не показав своего испуга. Внешний вид Маи-Ран вызывал у меня какой-то подспудный страх. Может быть, причина в том, что такие же оборотни, как она, убили настоящего Шан-Карра? Не знаю...
  Сайдэ, подскочив ближе, остановилась, словно позволяя мне лучше ее рассмотреть. Голова подобной была овальной, с небольшими круглыми ушами по бокам, а разрез полуоткрытой пасти намекал, что открыть рот она сможет очень даже широко. В темноте я отчетливо видел белые верхние клыки длиной не меньше пяти сантиметров. Широко посаженные, слегка отсвечивающие желтым глаза с крупным, круглым зрачком уставились на меня с явной искрой разума.
  В целом, было во внешности Маи-Ран что-то, заставляющее вспомнить земного зверя медодеда, только более округлого и на порядок крупнее - где-то под две сотни килограмм весом.
  Я, поддавшись порыву, медленно протянул руку к оборотню и коснулся влажного, подрагивающего носа. Маи-Ран обнюхала ладонь, фыркнула, но не отстранилась. Я, восприняв это, как разрешение, кончиками пальцев почесал ее за ухом. Короткая, плотная шерсть оказалась на удивление жесткой. Сайдэ прикрыла глаза и потянулась ко мне поближе, толкнувшись плечом мне в ногу- кажется, ей нравились мои действия.
  Я повернулся к Асси и Иссе и наткнулся на два удивленных взгляда.
  - Хм? Что-то не так?
  - Эээ... да нет, ничего, - Исса покачала головой, ответив за обеих. - Ты уже раньше видел атарков?
  - Кого? - переспросил я, и сестры опять хихикнули:
  - Атарк. Так называется зверь, в которого она оборачивается. В дикой природе очень опасен, а уж в виде са.. Хотя об этом потом. Маи-Ран, до-Ктик передавал инструкции?
  Сайдэ, отстранившись от меня, беззвучно подошла к девушке, отвела голову в сторону. Стало видно, что у нее на шее, на тонком шнурке болтался небольшой брусок раката. Исса отвязала его, разложила и принялась за чтение. Слабое освещение ей, кажется, нисколько в этом не мешало.
  - Все ясно, - заключила она через минуту, - На нас зачистка. До-Ктик пишет, что можем убить всех - но упомянул, что если наткнемся на кого-то интересного, то нужно взять живьем. Но это вряд ли - как я поняла, на нас оставили всякую шваль.
  
  ***
  
  - Это здесь, - Исса указала на строение. Склад, в котором хранились глина, солома, дерево и прочие строительные материалы. Здание было высотой метров в пять и прилично возвышалось над соседними строениями. С той позиции, где мы находились, я не видел окон и дверей, зато были в наличии большие двустворчатые ворота - сейчас, разумеется, запертые.
  - Ничего сложного. Мы атакуем с этой стороны - выломаем ворота и убьем всех внутри. Асси - на тебе черный вход. Проследи за тем, чтобы оттуда никто не сбежал...
  - Что, просто стоять и ждать? - недовольно переспросила девушка.
  - Ммм... Да, зная тебя, ты будешь сидеть, как на иголках. Хорошо, как все начнется - ты можешь тоже поучаствовать. Но если кто по твоей вине сбежит, знай - я еще до госпожи Л`ларк лично тебе голову сверну, понятно?
  - Мы что, просто атакуем в лоб? - переспросил я.
  - А зачем тут что-то усложнять? Говоря по правде, тут и одной Маи-Ран хватило бы - она бы их переловила, как мышей. Мы здесь для того, чтобы гарантированно не дать никому сбежать. Ну и схватить пленных, если потребуется. У Маи с пленными как-то все плохо получается...
  И Исса хихикнула.
  Хм... Кажется, девушка придерживалась позиции - чем проще, тем надежней. И я, в принципе, не мог сказать, что она неправа. Как объяснила мне Асси, более-менее сильным магам очень сложно скрыть свое присутствие в такой близости от Столпа Власти. Так что противостоять нам будут, - скорей всего, - обычные люди. Если колдуны и будут, то лишь слабосилки, с которыми Маи-Ран, неоднократно имевшая дело с не слабыми магами, расправится 'на раз'.
  - Асси, давай. Только не смей начинать раньше времени, - строго напутствовала Исса свою сестру. Когда та скрылась в тени, девушка повернулась к сайдэ. - Ну что, чувствуешь что-нибудь плохое?
  Та резко дернула головой из стороны в сторону и нетерпеливо скребнула лапой по земле.
  - Маи-Ран весьма чувствительна к магическим эманациям, - для меня пояснила рыжеволосая близняшка. - Она может буквально унюхать магию. Очень полезное умение. Раз она ничего не почувствовала - значит, можем начинать. Маи-Ран - сможешь быстро выломать ворота? И рычи громче, чтобы у врагов дрожали руки.
  Сайдэ коротко рыкнула - и трусцой побежала к складу. У ворот она остановилась, внимательно их обнюхала. Затем отошла на десяток метров, развернулась и беззвучно сорвалась в разгон, под самый конец прыгнув, метя меж створок могучи плечом. И с оглушительным ревом всем своим весом обрушилась на ворота.
  Створки прогнулись внутрь, но устояли, хотя я прекрасно расслышал, как громко захрустело дерево. Подобная оттолкнулась передними лапами - и снова ударила по воротам, проломив сразу несколько досок. Я прислушался - изнутри склада послышались тревожные крики. Кажется, мы не ошиблись с целью.
  Я и Исса подошли ближе, готовые в случае чего поддержать сайдэ.
  А Маи-Ран начала активно расширять пролом в воротах, нанося удары лапами, выламывая доски и расширяя себе лаз. В этот момент через дыру ударило копье, метя прямо в морду подобной, но оружие лишь соскользнуло по серой шкуре, не оставив и следа. Обратно же оно втянуться не успело: молниеносное движение головы, хруст - и полуметровый кусок копья с острием остался во рту зверя.
  Сайдэ отскочила, выплюнула обломок и недовольно заворчала. Наклонила голову поближе к земле, поджала задние лапы. И резко прыгнула вперед, пробив телом преграду и врываясь внутрь склада. Разломанные ворота ее даже не замедлили.
  Изнутри послышались заполошенные крики и отрывистые приказы. Я отчетливо различил 'Назад!' и 'На копья ее принимайте, на копья'! Хотя панических воплей уже было намного больше. Мы с Иссой, переглянувшись, последовали вслед за подобной, в проделанный ей пролом.
  Внутри было относительно светло - помещение освещало несколько масляных ламп, у некоторых защитников в руках были факелы, которыми те пытались отогнать подобную. Но бесполезно - огня сайдэ совершенно не боялась. Хоть у противника и было значительное численное преимущество - я насчитал шестнадцать человек, - ни о каком организованном сопротивлении и речи не шло. Маи-Ран одним своим присутствием вселяла страх и панику в сердца врагов. Она была практически неуязвима для оружия - копьем еще нужно было попасть по шустрой подобной, а касательные удары лишь бессильно соскальзывали с ее плотной шерстяной шкуры. А чтобы зарубить ее мечом... Для этого надо было подойти к ней почти вплотную. И двое храбрецов - один, хрипящий и дергающийся в луже своей крови с распоротым когтями животом и внутренностями наружу, и другой - с оторванной по плечо рукой, которого соратники оттаскивали в сторону - наглядно показывали, чем это чревато.
  Сама сайдэ и не думала никого жалеть - она пускала в ход весь свой арсенал - силу, верткость, зубы и когти, - буквально разрывая врагов на куски.
  Исса оказалась права, тут хватило бы и одной Маи-Ран. Сайдэ была самой настоящей машиной для убийства - неостановимой и безжалостной. На всякий случай мы с Иссой старались держаться подальше от подобной. Кто знает, вдруг в кровавом угаре она примет нас за врагов? Не хотелось бы.
  Лидер обороняющихся еще как-то пытался организовать сопротивление, раздавал приказы - и он был первым, кого убила Исса. Арбалетный болт вошел ему ровно в центр лба, пробив черепную коробку навылет, сдернув и унеся прочь головной убор.
  Со смертью главаря, оставшиеся в живых окончательно отдались панике, пытаясь сбежать от страшной и неминуемой смерти в зубах атарка. Я встал на пути тех, кто захотел прорваться через ворота. Мужчина - или даже скорей молодой парень, - с широкими от страха глазами попытался зарубить меня мечом. Легко отбив удар в сторону, я воткнул меч ему под сердце. Про себя отметил, что я, похоже, совсем зачерствел - никаких сомнений от убийства человека.
  Еще одного беглеца пристрелила Исса.
  Несколько человек попытались скрыться внутри самого склада, юркнув в лабиринт из больших бочек с смолой, тюков с соломой, штабелями досок и гор мешков с сухой глиной. Скорей всего, они надеялись добраться до черного входа.
  Ну, это мы предусмотрели.
  С дальней стороны склада раздался свист арбалета и короткий болезненный вскрик, а Маи-Ран, добив последнего из защитников, ринулась вслед за беглецами. Меньше, чем через минуту все было кончено.
  - Скучно, - Асси вышла из-за стеллажей, следом за ней цокала когтями по полу сайдэ, - В следующий раз пусть кто-нибудь другой следит за черным входом.
  Девушка окинула взглядом залитый кровью пол и растерзанные трупы.
  - А вот Маи-Ран, как я посмотрю, славно повеселилась.
  В ту ночь мы зачистили еще три убежища последователей Аг-Наар, и только в одном нам пришлось заметно поднапрячься, не давая уйти двум средней руки магам. Одного их них, отделавшись слегка подпаленной шерстью, достала Маи, а со вторым сошелся я, и той форы, что давал мне Знак Возрождения, вполне хватило для победы. Да и по сравнению с жрицами, этот их агент заметно проигрывал.
  В итоге, в определенный нам на постой особняк мы вернулись почти к рассвету, потратив полчаса на то, чтобы отмыть перемазанную во вражеской крови Маи-Ран. Причем обливать из ведра у колодца и тереть свою шерсть она доверила только мне. Но ночевать со мной и близняшками она не осталась, лишь с фырканьем ткнувшись мне в ладонь носом и беззвучно растворившись в светлеющих серых сумерках.

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  М.Эльденберт "Танцующая для дракона. Книга 3" (Любовное фэнтези) | | Я.Ясная "Игры с огнем. Там же, но не те же" (Любовное фэнтези) | | О.Бурцева "Лакуна" (Постапокалипсис) | | А.Дмитриев "Мир Побед" (ЛитРПГ) | | В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда" (Боевик) | | О.Гринберга "Полуночные тайны Академии Грейридж" (Любовное фэнтези) | | Р.Цуканов "Серый кукловод" (Боевая фантастика) | | В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ" (Боевик) | | А.Демьянов "Долгая дорога домой. Книга Вторая" (Боевая фантастика) | | A.Opsokopolos "В ярости (в шоке-2)" (ЛитРПГ) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"