Авадхута: другие произведения.

Третья сторона Силы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Оценка: 8.70*8  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Ты умер? Ничего страшного, забери себе чужое тело. Попал в рабство? Используй хозяев, чтобы стать сильнее. Тебя пожирает инопланетная тварь? Сожри её первым. Каждое своё поражение он обращал в победу. Но с каждым разом в нём всё меньше оставалось от человека. Кем же он станет, когда судьба, наконец, окажется бессильна убить его?

    Целиком книгу можно прочитать на сайте Целлюлоза.

    https://zelluloza.ru/books/3075-Tretya_storona_Sily-Avadhuta/#book


29.05.2017

Как говорится, песец подкрался незаметно. А если быть более точным, то не песец, он же полярный лис, а ирбис, он же снежный барс. Сходил в поход, называется. Впрочем, обо всём по порядку.

Идея пойти в поход по диким горам западного Непала родилась в нашей компании словно из ниоткуда. Вначале были разговоры о разных интересных местах, аномальных зонах, красивой природе. Потом, мы начали спор о том, куда лучше всего будет попасть. И в процессе обсуждений как-то само собой выяснилось, что мы собираемся в поход по горам Непала в самой "дикой" его части, не загаженной ещё толпами туристов.

По свидетельству "авторитетных экспертов", именно в этой области находилась заветная Шамбала. Что это за эксперты, никто не знал, но статья в интернете звучала солидно. Кроме того, гид из туристического агентства, находящегося в Катманду, уверял меня, что эта часть Непала только несколько лет назад по-настоящему столкнулась с современной цивилизацией, поскольку правительство, наконец, сподобилось проложить туда автомобильную дорогу. Соответственно, туристов на этом направлении было ещё немного, и места не потеряли своего дикого очарования. Многие местные жители ни разу в жизни не видели "белого человека". В общем, сложив все за и против, наша компания решила совершить пеший тур по этим горам.

Нет, речь не шла о каком-то альпинизме. Горы были достаточно обжиты, чтобы их покрывала целая сеть пешеходных троп, по которым аборигены ходили сами и водили караваны из ослов, нагруженных разными товарами. Так что маршрут ожидался пешеходным и не сильно требовательным к физическим данным путешественников, особенно, учитывая тот факт, что рюкзаки должны были таскать специально нанятые носильщики.

Наша группа была не очень большой - всего четыре человека. Я - офисный планктон по имени Владимир, мой товарищ по работе Игорь, знакомый ещё со школы Сергей и его пассия Ирина. Единственная девушка в нашей компании кротостью нрава не отличалась, и за глаза мы называли её то Сирена, то Мурена.

Добирались до начала маршрута мы по довольно сложной траектории. Вначале, был полёт на самолёте в Москву, потом в Дели, потом в Катманду. В столице Непала мы провели три дня, два из которых посвятили экскурсиям по местным достопримечательностям. Посмотреть тут и вправду было на что.

На четвёртый день мы опять самолётом вылетели в Бирендранагар, а оттуда в Симикот. Дальше мы планировали пешком возвращаться к цивилизации, посетив озеро Рара, а потом выйдя к селению Джумла, где можно было уже сесть на автобус и по горной дороге выбраться в более обжитые районы. По прямой расстояние было около девяноста километров, а по кривой выходило далеко за двести.

На аэродроме Симикота нас встречали четверо местных жителей, которые должны были быть нашими носильщиками. Пятый абориген - наш гид, прилетел с нами из Катманду. Именно на его плечи должна была лечь вся работа по обеспечению нашего комфортного существования.

На следующий день мы выдвинулись в путь. Гималаи - это действительно прекрасно. А ещё, это крайне опасно. На третий день пути мы покинули широкую тропу, идущую вдоль реки, и начали забираться по узкой тропинке в гору. Что характерно, несмотря на то, что это был почти четырёхтысячник, названия у этой горы не было. Даже местные жители называли её просто "гора". К полудню мы взобрались на самую вершину и перевалили через хребет, начав спускаться.

Солнце нещадно палило с небес, но мы ещё не совсем отошли от промозглой сырости, что царила на северном склоне.

- Слышь, Сергей. Где там твоя Шамбала? - Спросил я нашего главного специалиста по паранормальным вопросам.

- Да мы уже почти пришли. - Саркастически ответит тот. - Проводник говорит, что скоро будет подходящая полянка. Там и встанем лагерем.

- Было бы неплохо. - Заметил Игорь. - Отдохнём часик, а потом покажешь, как тут правильно возноситься надо.

- Эт запросто. - Согласился Сергей, смотря на свою подругу. Та настолько уходилась, что сказать ничего не могла и только тяжело дышала загнанным зверем.

Хотя вершина горы и поросла лесом, всё же высота давала о себе знать, и растительность тут была довольно хилой на вид. Не сравнить с вековым бором, сквозь который мы шли, забираясь по северному склону. Сейчас мы спускались по довольно крутому участку, где деревьев почти не было. Тропинка вилась серпантином, но всё равно участок был довольно опасным. Поэтому, Сергей сделал знак остановиться, чтобы передохнуть, а трое наших носильщиков как ни в чём не бывало поскакали дальше по тропе.

- У меня уже от этой ходьбы ноги гудят. - Пожаловалась Ирина. В самом начале похода она хвасталась своими походами на фитнесс, но потом довольно быстро выяснилось, что качала она совсем не те мышцы, которые требуются для хождения по горам. Так что сейчас она вечно плелась в хвосте, задерживая всю группу.

- У меня тоже гудят. - Согласился я. - И в ушах тоже гудит.

- Это не в ушах гудит. - Настороженно ответил Сергей.

Мы начали оглядываться в поисках источника звука, а потом я понял, что гудят не мои ноги, а земля, на которой они стоят.

- Землетрясение! - Выкрикнул Игорь.

30.05.2017

И будто только этого слова и дожидаясь, земля затряслась ещё сильнее, так и норовя скинуть нас в пропасть. Деревьев рядом не было, так что я попытался присесть, чтобы обрести более надёжную точку опоры. Но сделать этого не смог, потому что земля неожиданно ушла у меня из-под ног. Я увидел, как весь склон, по которому мы спускались, раскалывается на части и летит вниз, что характерно вместе со мной. Дальше меня накрыла волна пыли, и я покатился вниз, приземлившись аккурат головой на камень.

Очнулся я спустя где-то час. Всё тело нещадно болело. Особенно сильные сигналы посылали голова и правая нога. Осмотревшись, я обнаружил, что лежу, полузасыпанный камнями и землёй. Приличных размеров камень придавил мне ногу, так что выбраться я пока не мог. Осмотр окрестностей показал, что в живых больше никого не осталось. Из девяти человек я видел только себя и три трупа разной степени изуродованности. Никаких следов человека в свежей пыли видно не было.

Что ж, надо выбираться. Маршрут мне примерно известен. Если нога не сломана, то можно добрести до ближайшей деревни и вызвать помощь. Естественно, никаких телефонов тут не было, но у военных и в некоторых деревнях были рации.

И только я собрался начать разгребать землю, как заметил, что ко мне пришёл песец. А точнее, как я и говорил, снежный барс. Мои попытки отогнать его криками, а потом и камнями были проигнорированы. Несмотря на наличие нескольких трупов, эта зверюга вознамерилась отведать свежатинки. Судя по его внешнему виду, барс был болен бешенством. Час от часу не легче.

Пришлось мне достать из напоясной сумки нож. Не ахти какое оружие, но хоть что-то. Впрочем, сильно он мне не помог. Бросившийся снежный барс вцепился зубами в подставленную левую руку, и начал драть мне живот своими когтями. Отчаянные удары ножом в горло были просто проигнорированы.

Уж не знаю, как, но пара ударов оказалась удачными, и лезвие ножа перебило артерию и трахею. Барс отскочил от меня, попробовал отбежать и сдох. Можно было бы праздновать победу, вот только валяющиеся передо мной кишки, ранее бывшие внутри моего живота, говорили о том, что радоваться я смогу недолго. Всё, приехали - конечная.

Из-за адреналинового шока боль я почти не ощущал, но постепенно она возвращалась. В глазах уже потемнело, а в ушах грохотал шум водопада. Я откинулся на спину и закрыл глаза. Всё, что мне оставалось, это задуматься над тем, как провести последние секунды своей жизни.

Согласно мнению неведомых экспертов, я как раз находился в районе одного из возможных проходов в Шамбалу. Так что перед смертью имело смысл попробовать сосредоточиться на своих духовных силах, чем бы они ни были, и сразу после того, как я покину свою бренную оболочку, попытаться пробраться в эту самую Шамбалу. Говорят, люди там существуют в духовной форме, так что моё существование в виде призрака может стать вполне комфортным. Терять мне всё равно нечего.

Я сосредоточился на ощущении своего сознания и попытался сконцентрировать всего себя в голове. Это было не так уж сложно, потому что кроме головы я сейчас ничего и не ощущал. Подступила невероятная слабость, удушье, целый океан боли, и я помер. Ура! Наконец-то.

Несмотря на довольно быструю смерть, процесс этот нельзя было назвать приятным. Впрочем, это не избавило меня от стремления жить. Сейчас, существуя в качестве бесплотного духа, я остро почувствовал, что существование в мире живых куда лучше, чем прозябание в мире мёртвых. По крайней мере для меня. Сознание путалось и расплывалось, я не мог ни на чём сосредоточиться, но одна мысль не давала мне раствориться в непонятной мути - нужно лететь вверх. И я полетел.

Заветная Шамбала должна была находиться на более высоких уровнях энергии. И я, как смог, попытался именно в этом направлении и двигаться. Сложно сказать, что у меня в результате получилось. Возможно, что ничего, и основной причиной было само место моей смерти, но я почувствовал, что лечу по какому-то каналу.

Энергия двигалась вперёд, а вместе с ней двигался и я. Спустя некоторую часть вечности, я неожиданно осознал себя. Сознание было пустым, и я попытался сосредоточиться на одной мысли: мне нужно тело. Что такое тело, и зачем оно мне нужно, вспомнить удавалось с трудом, но так или иначе, мысль придала мне новый вектор движения. А спустя некоторое время я почувствовал, что рядом есть то, что мне нужно - живое тело без души. Всеми своими инстинктами я вцепился в это ощущение и попытался 'залезть' в так понравившийся мне образ.

Соприкоснувшись с остатками сознания этого тела, я почувствовал, что рядом есть ещё кто-то. Хищник. Снежный барс - пришла в голову неожиданная мысль. Буквально на инстинктах я представил себе, что у меня в руке нож, и изо всех сил ударил по хищнику, метясь в уязвимое место. Ощущение чужого взгляда исчезло, и я опять начал погружаться в найденное тело. Сложно сказать, что же я на самом деле делал, но спустя какое-то время я опять потерял сознание, а очнулся уже живым.

31.05.2017

Я выплыл из мутного сна, в котором меня терзали непонятные кошмары. Всё тело болело. Я непроизвольно застонал, и тут же почувствовал, как на лоб мне легла мягкая рука. Послышался радостный женский голос, и я опять потерял сознание.

Следующее пробуждение было уже не таким болезненным. Я попытался повернуться на бок, но обнаружил, что тело слушается меня с трудом. Пришлось продрать глаза и начать вспоминать, кто я, где я, и зачем я? Минут через десять до меня дошло, что я жив, и даже почти здоров. По крайней мере, руки и ноги были целыми, да и количество кишков в животе тоже соответствовало норме.

Сейчас была ночь, так что рассмотреть окружение мне удалось с трудом. Только чуть светлый прямоугольник окна разгонял тьму, давая понять, что я нахожусь в небольшой комнате. Больше ничего разобрать было нельзя, так что я всё-таки повернулся на бок и опять заснул.

Проснулся я от прикосновения. Открыв глаза, я увидел лицо женщины лет сорока, которая с радостью отреагировала на моё пробуждение и бросилась обнимать меня.

- Сейрю, ты очнулся! Я так рада. Теперь всё будет хорошо. Давай, я принесу тебе попить.

Я чуть заметно кивнул, и женщина умчалась сквозь дверь в комнату. А я остался лежать, пытаясь разобраться в своей голове.

Как и следовало ожидать, говорила женщина вовсе не на русском, и даже не на японском. Это был совершенно незнакомый язык, который я как-то понимал. Судя по всему, так работала память предыдущего владельца этого тела. Я помнил, что эта женщина - моя мать, но вот имени её вспомнить не мог. Зато я 'вспомнил', что лежу в своей комнате, а постель моего брата у противоположной стены выглядит так, будто с неё убрали матрас и заместо него накинули тонкое покрывало. Спустя пять минут женщина вернулась и принесла чашку с бульоном, которым и принялась меня кормить.

- Что произошло? - Выдавил я из себя.

- Это suaver. Он пришёл к нам в дом и убил твоего брата и gordo. - Кто сюда пришёл и кого ещё убил, я не понял. - Тебе нужно лежать. Verdu сказал, что ты сильно ослаб.

Я и сам почувствовал, что начинаю терять ясность сознания. Я допил бульон и опять потерял сознание. В следующий раз я очнулся от голосов, которые что-то обсуждали. Я открыл глаза и осмотрелся. Моя комната была пуста, а звуки доносились из коридора. По голосам я опознал свою новую мать и мужчину. Слова я мог разобрать с трудом, но похоже, речь шла о моём лечении.

Чувствовал я себя на удивление хорошо. Никакой слабости, мышцы побаливают, но это скорее от долгого лежания. Впрочем, попытка подняться с постели убедила меня, что хорошо я себя чувствую, только пока лежу. Так что я улёгся обратно и начал осматривать комнату. Нужно понять, куда я попал.

Результаты осмотра меня не впечатлили. Примерно так выглядит комната в деревенском доме: окрашенные стены, сложенные из брёвен, мебель тоже из дерева, постельное бельё грубое и навевает мысли о кустарном производстве. А вот одежда, висящая на спинке стула, была вполне цивилизованного вида, но опять-таки без синтетики и металла. Окно закрыто стеклом, но оно то ли мутное, то ли просто грязное, так что разобрать, что происходит на улице, мне не удалось. Ясно, что день и какая-то зелень, и всё.

Тут голоса прекратились, и в комнату вошли женщина в домашней одежде и мужчина лет сорока в добротном костюме.

- Сейрю! Как ты себя чувствуешь? - Тут же бросилась ко мне посетительница.

- Я... - Я задумался, какую бы ложь преподнести. - Неплохо, но я ничего не помню. Кто это? - Я уставился на вошедшего мужчину. Что-то в его облике было знакомым, но никаких ассоциаций его вид не вызывал.

- Ох. - Женщина сложила руки на груди и вопросительно уставилась на мужчину.

- Похоже, это амнезия. - Выдал тот уверенным голосом. - Как правило, она проходит за пару месяцев.

- А меня ты помнишь? - Обеспокоилась женщина, пододвигаясь чуть ли не вплотную ко мне.

- Мама. - На женском лице появилась улыбка. - Но я не помню твоего имени. - Улыбка немного подувяла.

- Марита. Меня зовут Марита. Ничего, ты вспомнишь. Ты всё вспомнишь.

Меня начали гладить по голове и шептать что-то успокаивающее.

- Марита, ему нужен покой. Хоть я и сделал инъекцию, но нужно дать ему время на восстановление. Лучше принеси ему поесть.

- Да, конечно. - Женщина тут же засуетилась и выбежала из комнаты.

- Меня зовут Трениалим. - Представился доктор. - Думаю, ты ещё вспомнишь меня. А если нет, то не беда. Ты быстро заново познакомишься со всеми жителями нашей деревни. - Он ободряюще кивнул и вышел из комнаты.

А я остался лежать, пытаясь привести в порядок разбегающиеся мысли. Весь этот разговор вызвал у меня кучу странных воспоминаний. Все эти образы и ассоциации были нормой для предыдущего владельца этого тела, но с трудом воспринимались мной. Картинки, люди и сцены из жизни так и мелькали в моём сознании, сливаясь в тошнотворный водоворот. Так что, когда моя мать вернулась с целым ворохом еды, я только попил, слегка пожевал какой-то бутерброд и опять завалился спать, предварительно уточнив, далеко ли тут до туалета.

01.06.2017

Проснулся я уже под вечер и сразу направился искать этот самый туалет. Квест это оказался несложный, и ориентируясь на остатки памяти, я прошёл по коридору, свернул, открыл дверь и оказался на улице. Всё-таки это деревня. Я вздохнул и побрёл через двор к туалету, которым было небольшое строение. Не совсем будка с дырой, а скорее дощатый сарай, в котором я обнаружил не только две кабинки туалета, но и душ.

Покинув дом раздумий, я опять оказался на свежем воздухе. Следующим шагом я начал изучать своё тело. На вид, обычный человеческий пацан лет четырнадцати. Волосы тёмные, особых примет нет.

Исследовав себя, я принялся за окружающий мир. Подробный осмотр окрестностей обнаружил туалет, добротный деревянный дом, двор, местами покрытый травой, и дорожки из досок, проложенные на земле. Всё это окружалось высоким забором, за которым росли деревья крайне странные на вид. Не пальмы, конечно, но и не обычные подмосковные тополя.

Слева забор вплотную примыкал к дому, а справа скрывался за ещё одним сараем. Между сараем и домом проходила дорожка, сворачивающая за угол. Чувствовал я себя в целом неплохо, так что решил не лезть обратно в постель, а прогуляться. Тем более, что из-за угла раздавались какие-то странные ритмичные звуки. Я прошёл по тропинке, завернул за угол, прошёл вдоль стены и за очередным углом обнаружил сцену, заставившую меня открыть рот.

Мускулистый раздетый по пояс мужчина рубил дрова. Вот только делал он это не топором, а огромным мечом. На козлах перед ним лежало толстенное бревно, а он практически без усилий отсекал от него чурбаки. Но самым странным в этой сцене был меч. Это явно было какое-то технологическое изделие, по кромке которого шёл светящийся обод. Меч издавал лёгкий жужжащий звук, а его внешний вид говорил о фабричном изготовлении.

Пока я стоял, взирая на это чудо техники на грани фантастики, мужчина докромсал бревно и начал рубить чурбаки на полена. Через пару минут он обернулся и заметил меня.

- А, Сейрю. Как ты себя чувствуешь?

- Нормально.

- Это хорошо. Помоги мне тогда с дровами. Нужно сложить поленницу под навесом.

Я не стал поднимать вопрос о том, что не знаю, с кем разговариваю, а молча принялся за дело, время от времени кидая взгляды на меч.

- Я вижу, что слова доктора об амнезии оказались правдой. - Заметил мужчина ещё минут через пять. - Ты на вибромеч смотришь так, будто какое чудо увидел. Правда, на твоих навыках укладывании поленницы это не сказалось, так что, думаю, ещё не всё потеряно.

Я посмотрел на ровную поленницу перед собой и направился поближе рассмотреть вибромеч. Тем более, что мужик перестал махать им как заведённый, переводя дух.

- Откуда у нас взялся этот меч? - Спросил я, осматривая его вблизи. Светящаяся кромка по краям лезвия погасла, и теперь хорошо было видно, что без неё этот меч не сможет разрубить даже травинку - край лезвия был толщиной больше сантиметра.

- Его ещё твой дед сюда привёз, когда решил поселиться на Тауреле. - Я провёл рукой по металлу и обратил внимание на небольшой циферблат рядом с рукояткой, по которому бежали странные символы.

- А за счёт чего он работает?

- Батарея. Когда запас энергии закончится, меч можно будет только выбросить. Потому что это военная вещица, и батареи к нему так просто не достать.

Я посмотрел в глаза мужчине, и немного стесняясь спросил:

- Извини, а как тебя зовут?

- Что, родного отца не признал? Здорово же тебя этот дух леса приложил. - Улыбка сошла с лица этого не старого ещё парня. Лет тридцать на вид. - В ту ночь погиб твой брат и дядя. А меня Гавр зовут. Ладно, заканчивай с дровами, и пошли в дом. Там Марита уже обед приготовила. Я отсюда запах чую.

В подтверждение этих слов живот заурчал сначала у Гавра, а потом и у меня. Мы переглянулись, рассмеялись и пошли укладывать остатки дров в поленницу.

- А что это за дух леса? - Спросил я у отца, когда с работой было закончено.

- Да кто ж его знает. Местный житель этой планеты. Говорят, они тут ещё до сакрерхов жили. Выглядит как светящийся туман. Нападает только ночью на одинокую жертву. Так что если в лесу заплутаешь, то считай гарантированная смерть. В деревни он редко наведывается, да вот нам не повезло. В нашем доме двое умерли и у соседей старик Ивен. Ты вот чудом выжил, хотя я о таком и не слыхал ни разу. Повезло тебе, Сейрю.

Ну, тут трудно не согласиться. Повезло отхватить себе тело и сохранить память о прошлой жизни. Я ещё раз прокрутил наш разговор в памяти и задал ещё один вопрос, который так и крутился у меня на языке.

- Ты сказал, 'этой планеты'. А что, есть и другие?

- Конечно есть. - Мы уже зашли в дом и ввалились на кухню, где Марита заканчивала последние приготовления к обеду. - Галактика огромна. Твой дед в своё время штурмовиком на космическом корабле служил. Потом накопил денег и обосновался здесь, на Тауреле. Я тогда ещё совсем мальцом был, пелёнки пачкал. Да и дядя твой пару раз на соседнюю планету летал, когда сопровождал груз леса к покупателю.

02.06.2017

Отец нахмурился, а мать вмешалась в наш разговор.

- Хватит уже лясы точить. За столом не место для разговоров. Сейрю, садись сюда, это место твоего деда.

Я со вздохом вылез из-за стола и пересел за дальний его конец. А спустя секунду на кухню зашёл сухонький старичок, который бодро прошагал мимо меня, хлопнув по плечу.

- Сейрю, я смотрю ты уже поправился. Завтра пойдём с тобой в лес на охоту.

- Никуда он не пойдёт. - Возмутилась Марита. - Он только с постели встал. Три дня пластом лежал. А в лес ему вообще нельзя. Зачем духа леса гневить?

Дед гневно пошевелил усами, но возражать не стал.

- После обеда обсудим. - Многообещающе бросил он.

Похоже, жизнь тут шла в соответствии с патриархальными нравами, потому что во время обеда все молчали и только сосредоточенно жевали. Я обнаружил, что зверски голоден, а потому наяривал за троих, подкладывая себе добавки из общих тарелок. Мои родственники перекидывались многозначительными взглядами, но что это значит, я так и не понял, потому что нашу трапезу бесцеремонно прервали.

Вначале я услышал низкий пульсирующий звук, источник которого пролетел над нашим домом. Это заставило всех присутствующих встревожиться. А когда с улицы послышались звуки выстрелов и взрывов, все тут же бросились кто куда. Меня перехватила мать и потащила не на улицу, где я хотел посмотреть, что происходит, а в подвал, где заперлась вместе со мной.

- Давай сюда. - В неверном свете свечи Марита подбежала к стене погреба и отодвинула её. Это оказалась не стена, а толстый лист металла, за которым была небольшая выемка в сырой земле. - Сиди и не вздумай вылезать, что бы ни случилось. - Моё подростковое тело с трудом поместилось в тайнике. Сам бы я вернуть лист металла на место не смог, но мать с неженской силой надавила на него со своей стороны, буквально впечатав меня в землю. Я начал беспокоиться, что задохнусь, но поток свежего воздуха слегка меня успокоил. А вот неудобная поза и холодная земля комфорта моему существованию не добавляли. Что же тут происходит?

Спустя десять минут я получил ответ на свой вопрос. Хотя я и сидел за металлической плитой, на слышимость это почти не влияло. Не такой уж и толстой она была. Дверь распахнулась от сильного пинка, и в подвал ввалилось несколько человек. Ну или не человек, а иных организмов.

- Эй, сучка, иди сюда. - Завязалась какая-то возня, закончившаяся несколькими ударами и женским вскриком. - Не буйствуй, и останешься жить. - В голосе пришельца чувствовался чуждый акцент. - Если же будешь упорствовать, то я тебя просто пристрелю. Не настолько уж ты и ценная.

- Трир, нам нужны рабы. Если ты опять будешь убивать всех подряд, то капитану это точно не понравится. - Пыхтение и сопение удалилось, и два оставшихся голоса я смог расслышать довольно чётко.

- Ты сам сказал, что нам нужны рабы. Покорные, тихие и послушные. И поверь, куда дешевле пристрелить парочку самых наглых, чем потом подавлять бунт. Так что не учи меня, что и как делать. Я тут поводырь, а не ты.

- Да ладно-ладно Трир. Не кипишуй. Но мне не охота...

Что там обсуждалось дальше я не услышал, потому что источники голосов вышли наружу. Похоже, тут идёт нападение работорговцев. И как бы я ни хотел помочь, самое лучшее, что я могу сделать - это сидеть в убежище. Думаю, тут и без меня разберутся. Уж всяко остаться одному лучше, чем попасть в рабство. Сомневаюсь, что похищенных пришельцами ждёт райская жизнь.

А ещё через десять минут тяжких раздумий я опять услышал звуки шагов.

- Я же говорю тебе, тут всё проверили уже.

- Ты не умничай, а включи сканер.

Меня всего буквально проморозило. У них есть сканер живых существ? Тогда я попал.

- Вот, видишь, на сканере пусто. - Я чуть расслабился.

- Тут всё железом оббито. Оно может экранировать излучение.

- Ты сам веришь в то, что сказал? - Во втором голосе слышалось раздражение. - Если хочешь, можешь остаться тут и попробовать найти несметные сокровища. А я возвращаюсь на корабль. И капитану скажу, что ты решил поселиться тут.

- Ты за языком следи. Больно ты стал наглым в последнее время.

Голоса опять удалились, и я смог перевести дух. Спасибо Марите, что запихала меня в эту дыру. Похоже, она знала, чем может закончиться подобный налёт.

В тайнике я просидел до тех пор, пока окончательно не околел от холода. А потом ещё минут пятнадцать согревался, пытаясь отодвинуть стальной лист. К счастью, тут не было никаких замков, а просто Марита подпёрла стену бочкой. Прокравшись к выходу из дома, я выглянул наружу и заметил две вещи. Во-первых, на дворе уже наступил вечер. А во-вторых, прямо перед дверью лежал давешний дед, вся голова которого была обуглена. После такого не живут.

03.06.2017

Я вышел наружу, осмотрелся и прошёл к выходу со двора. Там меня обрадовал вид разбомблённой деревни. Часть домов была взорвана, на улицах было видно несколько трупов. Дальнейшие мои мысли прервал дикий вой какого-то животного. Тут лес рядом, так что свежие трупы наверняка привлекут хищников. Я решил не геройствовать и вернулся обратно в дом. Обошёл все помещения и убедился, что окна и двери закрыты. Дальше мне оставалось только поужинать и забиться в кровать, где я и заснул, сам не заметив, как.

Утро началось для меня с громкого стука. После тяжёлого сна я не сразу разобрал, что кругом происходит, а потому на одних рефлексах выбежал в коридор. Но прежде чем я попытался открыть дверь, до меня дошло, что это не стук кулаком, а звук раскалывающего доски топора. И как назло, в этот момент дверь распахнулась, и я оказался перед троицей брутального вида мужиков.

- Эй, да это же Сейрю. - Воскликнул один из них. - Вот уж не думал, что тут кто-то остался.

Агрессии в голосе говорившего слышно не было, но и сочувствия я тоже не заметил. Троица с деловым видом прошла в дом и стала осматриваться по сторонам, напрочь игнорируя моё присутствие.

- Вы кто такие? Чего вам надо? - Возмутился я.

- Неужто не признал? - Обратился ко мне предводитель троицы. - Я Карун из Прибрежного. Мы про налёт работорговцев вчера вечером узнали. Тут всю вашу деревню вырезали или в рабство угнали. Так что давай, собирайся - пойдёшь с нами.

- Куда пойду? - Я всё никак не мог понять, что этим бугаям тут надо.

- В нашу деревню. Вашей деревни больше нет. А чтобы всякая лесная нечисть не привыкала в домах жить, придётся тут все спалить. Не боись, найдём мы тебе место для жилья. Вон, у Сивора в сарае поселишься. - Означенный Сивор с сомнением кивнул. - Так что хватай своё добро, что унести сможешь, и иди к околице. Там наши машины стоят.

На этом ликбез кончился, и добрые соседи разбрелись по дому, осматривая обстановку и обсуждая, что из этого можно прибрать к рукам. А я остался стоять чуть ли не в состоянии прострации.

Впрочем, долго это стояние не продлилось. Голова наконец-то заработала, и я начал заново осмысливать свою жизненную ситуацию. В целом, всё ещё не так плохо. Я жив и почти здоров. Как верно заметили мародёры, жить мне лучше в обществе людей, а не в разрушенной деревне. Так что стоит собрать всё самое ценное и начать как-то осваиваться на новом месте.

Я сорвался в свою комнату и начал собирать принадлежащие мне вещи. В первую очередь одежду. Сумку приличных размеров я обнаружил под кроватью. Быстро выгреб содержимое шкафа и начал осматриваться в поисках ценных вещей. Если честно, то большая их часть была скорее мусором. По крайней мере, их ценность на новом месте жительства была минимальна. Ну а чего ещё можно было ожидать от детской комнаты? Я бросился на осмотр остального дома, но быстро выяснил, что всё самое ценное уже унесли. Даже пара взломанных тайников на глаза показалась. И как они их так быстро нашли?

В общем, примерно через полчаса я был готов выступать. Накинув на плечо сумку, я вышел из дома и непроизвольно отметил, что труп деда исчез. Остались только кровавые разводы в дальнем углу двора. Похоже, ночные хищники тут неплохо порезвились. И мне нужно поторопиться, чтобы не остаться жить в их обществе.

Машины мародёров я обнаружил по громким крикам людей, которые занимались погрузкой награбленного добра. Кто-то захотел увезти довольно прилично выглядевший комод. Пять человек крутились вокруг грузовика и обсуждали, как же загрузить эту махину в кузов. Меня тут же запрягли помогать переносить вещи, а потом посадили в кузов прицепа на груду уже упакованных ценностей и оставили в покое.

Я сидел и с высоты своего положения осматривал окружающих. Внимания на меня никто не обращал. Я заметил лишь пару сочувствующих взглядов, но даже словесной поддержки не дождался.

Ещё через час с погрузкой было закончено, и три грузовика с одним прицепом поехали по дороге. В деревне ещё остался один грузовик и пять человек, которые должны были сжечь все дома и удостовериться при этом, что лес не загорится.

Я бросил последний взгляд на деревню, в которой я прожил пятнадцать лет и три дня. Именно на такие промежутки разделилась жизнь этого тела. Что ж, спасибо этому дому, пойдём к другому. Поездка была не очень интересной, потому что большая часть пути проходила сквозь лес. А что можно увидеть в лесу? Деревья, они и в Африке деревья. Осмотр грузовиков ничего особенного мне не раскрыл. Да, дизайн странный. Но за счёт чего эта техника движется - не понять. Выхлопных газов я не чувствовал, но двигатель ревел не хуже, чем на ГАЗе шестидесятых годов.

Дорога заняла часа четыре, так что к моему новому месту жительства мы прибыли уже во второй половине дня. Когда началась разгрузка я удачно столкнулся с Сивором.

- А где мне теперь жить? - Обрадовал я его вопросом.

04.06.2017

Тот скривился, осмотрел меня и махнул рукой в сторону дома, возле которого оставили прицеп.

- Вон к тому дому иди. Во дворе справа сарай будет с синей дверью. Там обустраивайся. Обедать будешь в доме. Но сам понимаешь, что еда не бесплатная, так что придётся отработать. Так что сходи, брось сумку и возвращайся сюда. Поможешь с разгрузкой.

Я пошёл куда послали, и довольно быстро нашёл искомый объект недвижимости. Сарай и вправду оказался сараем. В моём распоряжении оказалась комната, где по стенам шла пара широких полок, на которых валялся всяких хлам. Одна сторона комнаты была свободна от вещей, так что её условно можно было считать жилой.

Бросив сумку на полку, я осмотрелся и вздохнул. Похоже, тут не убирались с момента постройки. Делать мне было нечего, сидеть в сарае категорически не хотелось, так что пришлось выйти наружу и идти помогать с разгрузкой прицепа.

Вся эта суета с распределением награбленного по складам затянулась до захода солнца. После этого, прицеп загнали во двор, и все разошлись кто куда. Я примерно видел, что в этом доме живёт человек пять, но даже имён их узнать не смог. Меня гоняли туда-сюда практически без продыху, явно обнаружив в моём лице бесплатную тягловую силу.

Оказавшись сам по себе, я растерянно встал посреди двора. И что мне делать? Где обещанный ужин? Стоит вломиться в чужой дом, или это могут посчитать хамством с моей стороны? К счастью, из дома вышел Сивор и обратился ко мне.

- Эй, работничек, пошли ужинать. А потом я тебе помогу в сарае порядок навести. Думал мастерскую себе там сделать, но пока тебя туда поселим. Как вся суета уляжется, через пару дней подумаем, куда тебя на постоянное место пристроить.

Ну, хоть так. Ужинал я в новом обществе. Быстро познакомился с семьёй Сивора, а потом опять был молчаливый ужин. Похоже, это какая-то местная традиция. После ужина я два часа занимался чисткой и мытьём сарая. Похоже, хозяин жилплощади за одно решил облагородить это место моими силами. Если он и вправду планирует меня отсюда выселить, то проведённая мной генеральная уборка выглядела весьма кстати.

Спать я лёг на жёстком матрасе, от которого исходил неприятный запах. Хорошо хоть я догадался взять из своего предыдущего дома пару комплектов спального белья. Уже в кромешной темноте я растянулся на жёстком ложе и стал обдумывать, как же мне жить дальше? Новая жизнь, другой мир, другие люди. Так ничего и не придумав, я опять забылся тяжёлым сном.

Очередное пробуждение показало всю правильность поговорки 'утро добрым не бывает'. Меня бесцеремонно начали тормошить за плечо, а когда я более-менее пришёл в себя, в приказном порядке приказали одеваться и выходить на улицу. В нарушителе моего спокойствия я опознал хозяина дома, но ни одного вопроса ему задать не успел, потому что тот быстро смылся наружу.

Пришлось быстро одеваться и следовать за ним. На улице меня опять окружила суета. Все куда-то бежали, что-то кричали, по двору бегали какие-то странные мелкие животные, путаясь под ногами.

- Сейрю, пошли быстрее. - Не успел я осмотреться, как ко мне подбежал Сивор. - Тут к нам имперцы нагрянули. Приказали собрать всех подростков на главной площади. Им перечить, сам понимаешь, себе дороже.

- А что происходит? - Поинтересовался я, пока мы чуть ли не бежали по улице.

- Я же говорю тебе, корабль имперцев прилетел. Хоть не пираты, и то хорошо. Сказали, что как только соберём всех детей от двенадцати до шестнадцати, всё объяснят. Я свою дочку уже отправил вперёд. Ох не нравится мне это. Да только выбора у нас всё равно нет.

С этими словами мы вышли на небольшую площадь, заполненную народом. Была видна целая толпа из трёх десятков детей и ещё столько же взрослых. Отдельно от них стояла пара десятков людей в чёрных то ли доспехах, то ли скафандрах. Меня быстро впихнули в толпу, и всё моё внимание поглотили попытки не дать мелким оболтусам оттоптать мне ноги.

- Всем тихо! - Раздался жёсткий властный голос.

Я поднял глаза и увидел в центре площади мужчину в чёрных одеждах и чёрном же плаще. В отличии от окружавших его солдат доспехов на нём не было. Толпа тут же притихла, и по ней поползли опасливые шепотки:

- Сидха. Сидх.

Чего? Ситх? Куда я попал? Неужели, в ту самую вселенную? Но обдумать неожиданную мысли мне не дали. Мужчина посмотрел на всех присутствующих как на прошлогоднее дерьмо, скривился и разродился речью.

- Как вы все знаете, сейчас идёт война с Республикой, и Империя нуждается в людях. Я представляю интересы Ордена Сидхов. Мы ищем юношей и девушек возрастом от двенадцати до шестнадцати лет. Подходят нам далеко не все, так что можете сильно не волноваться. Сейчас весь этот детский сад будет заходить на наш корабль группами по пять человек. Там вы должны будете выполнять все данные вам команды. Мы проведём ваше сканирование, и все, кто нам не подходят, будут возвращены обратно. Те же, кто нас устроит, будут служить Империи.

05.06.2017

С этими словами сидх развернулся и потопал в сторону. А я обнаружил, что за ближайшими домами возвышается чёрная громада космического корабля. Пока я глазел на это чудо техники, солдаты быстро оцепили толпу детей и погнали нас вслед за своим начальством. Тот, кто пытался управлять группой детей знает, насколько это неблагодарное занятие, так что скорость нашего движения оставляла желать лучшего. Солдаты подталкивали добычу в нужную сторону, примерно, как опытная охотничья собака подталкивает отару овец, периодически покусывая отбившихся от стада. Тут детей никто не кусал, ограничиваясь лёгкими тычками прикладов какого-то стрелкового оружия.

Пока мы двигались к кораблю, я лихорадочно обдумывал свои перспективы. Что-то судьба раз за разом подкидывает мне сюрпризы. Сначала землетрясение, потом снежный барс, только с того света выбрался - налёт работорговцев. Тут чудом спасся, и опять новая напасть.

Что там этот мужик говорил? Избранные будут служить Империи? Если ситуация хоть чуть-чуть похожа на то, что я себе представляю, то они ищут новых рекрутов для своего ордена. А это слово, которое шептали местные... Сидха. Что-то я такое слышал ещё на земле. И не только про ситхов из кинофильма. Но, может, это просто совпадение. Ладно, всё равно от меня сейчас ничего не зависит. Придётся опять плыть по течению, хоть и не нравится мне такая ситуация.

Тем временем, мы подошли поближе к космическому кораблю, и я начал с интересом его осматривать. Он имел довольно странную форму. Представьте себе равносторонний широкий крест из пяти квадратов, нарисованный на бумаге. Потом добавьте ему высоту в третьем измерении, которая должна быть равна ширине одного из 'хвостов'. А потом закруглите все углы, приближая квадратное сечение к круглому. В общем, это был большой зализанный крест угольно-чёрного цвета. Покрытие корабля было блестящим, и только поэтому он не производил впечатления чёрной дыры в пространстве.

Пока я стоял с открытым ртом, солдаты отобрали первую пятёрку добровольцев и погнали её к трапу, который располагался под днищем корабля прямо в его центре. Только теперь я понял, что корабль не стоит, а буквально висит в воздухе, не имея никаких опор. Только спускающийся пандус соединял его с землёй.

К моему удивлению, первая партия детей вернулась минут через десять. А во вторую попал уже я сам. Рассматривая корабль, я подошёл поближе к нему, так что один из солдат схватил меня за руку и вытащил вперёд. Пришлось идти за ним. Во главе следующей группы я прошёл внутрь корабля, и там нас повели по узким коридорам. Путь наш закончился в небольшой комнатке, вдоль одной из стен которой стояло пять стульев.

- Быстро все разделись и сложили свои вещи на стулья. - Отдал команду наш сопровождающий. Дети покосились друг на друга. Двое из них были девочками, что порождало естественное стеснение. Но начальство такие мелочи не волновали. - Быстро я сказал. Кто будет тормозить, познакомится с шокером.

В подтверждение своих слов мужчина поднял короткую дубинку и продемонстрировал электрическую дугу на её конце. Я не желал знакомиться с подобным орудием труда рабовладельца, а потому первым полностью разделся. Остальные последовали моему примеру.

- Полностью раздевайся. Быстрее. - Окрикнул надзиратель одну из девушек. Треск разрядника послужил дополнительным стимулом, и уже через минуту пять подростков стояли рядком, смущённо оглядываясь друг на друга. - Теперь по одному заходите вот в эту дверь. Идёте вперёд, если на полу светится зелёная стрелка, и стоите, если светится красный крест. Не задерживайтесь и не бегите вперёд. Всё, первый пошёл.

Стоящий рядом со мной парень двинулся вперёд, а я увязался за ним. Как только первый подопытный подошёл к двери, та раскрылась, отъехав в сторону. Он вошёл внутрь, и дверь закрылась за ним. Открылась она через тридцать секунд, и я нырнул в сумрачный коридор. Как оказалось, это был какой-то аналог камеры дезинфекции. Я прошёл через несколько небольших клетушек, где меня обмывали разного рода жидкостями. Сухой голос из динамика рекомендовал не открывать рот, задержать дыхание и зажмуриться на время помывки. Выполнить эту рекомендацию было несложно, так как каждый этап очистки длился не более пяти секунд.

В конце, я был высушен и попал в помещение побольше, где мне пришлось постоять примерно полминуты.

- На выход. - Прокричал голос из динамиков.

Я последовал за зелёной стрелкой и оказался в комнате, где меня встречал уже знакомый мне сидх, стоящий за стеклянной перегородкой, разделяющей комнату на две части.

- Ты избранный. - Пафосно заявил он. - Отныне, твоя жизнь принадлежит Ордену. Личной собственности тебе не положено, а потому, твои вещи тебе уже не понадобятся. Одевайся вот в этот комплект одежды и проходи в следующую комнату

06.06.2017

Указанный комплект одежды лежал на стуле. Это были простые штаны и рубашка. Ни нижнего белья, ни обуви мне не полагалось. Конечно, у меня не было с собой ничего по-настоящему ценного, но такое отношение к частной собственности меня покоробило.

Я быстро оделся под колющим взглядом сидха и прошёл в следующую комнату. Тут был с десяток кресел, установленных по краям помещения. Я уселся в одно из них, и принялся ждать. Спустя десять минут в комнату вошла девушка, а ещё через полчаса я понял, что больше можно никого не ждать. Время я мог отследить по часам, располагавшимся на приборной панели рядом с одной из дверей. Спустя ещё час, когда я уже успел познакомиться с соседкой, дверь распахнулась и пара солдат предложила мне выметаться из помещения. Пройдя по коридорам корабля, я попал в двухместную каюту.

- Значит так, - обратился ко мне один из сопровождающих, - сидишь тут и никуда не выходишь. Туалет и душ в каюте имеются, еду тебе будут приносить. Полёт продлится от пяти до десяти дней.

На этом дверь камеры закрылась, и я оказался наедине с самим с собой. Следующие два дня я провёл в одиночестве, безуспешно пытаясь почувствовать в себе Силу. Ну а зачем ещё мог понадобиться этот странный тест, если не для набора будущих сидхов? Увы, никаких сил мне не открылось.

Я не бился головой о стену только потому, что в каюте был небольшой экран, который можно было использовать в качестве телевизора. Это не было прямой трансляцией. На экране демонстрировалась запись длиной в сутки. Зато, можно было переключаться между парой десятков каналов. Я в основном смотрел галактические новости и фильмы про сидхов. Впрочем, это были не художественные фильмы, а скорее хронико-исторические. И главную роль в них исполнял не актёр, а сама историческая персона, чью жизнь записывали на видеокамеры наблюдения.

На третий день в мою комнату подселили ещё одного парня примерно моего возраста. Тот было начал на меня наезжать, требуя подчиниться и освободить ему нижнюю кровать, но спустя всего пять минут дверь открылась, и вошедший военный угостил несостоявшегося рэкетира разрядом шокера. После этого, конфликт между нами исчерпался, и сосед поселился на верхней полке.

К сожалению, сосед говорил на каком-то странном диалекте моего языка, так что понимал я в лучшем случае одно слово из десяти. Так что через некоторое время мы просто плюнули на все попытки коммуникации и каждый занимался своими делами.

На седьмой день заключения, когда я уже был готов лезть на стену, мы прилетели. Момент окончания полёта я также не смог отследить. Не было ни вибрации, ни шума, ни каких-либо перегрузок. Фильм на экране сменился рожей сидха, который обрадовал нас необходимостью собраться и приготовиться к переводу на место нашего нового жительства. Как именно я должен собраться, мне было непонятно. Из всей собственности у меня были только штаны и рубашка.

Минут через десять дверь камеры открылась, и нас повели на выход. Выбравшись из корабля, мы влились в целый отряд из почти двух десятков босоногих подростков. Среди них было только три девочки. Большая часть отряда была обычными людьми. Но встречались и какие-то мутанты. Например, один из парней был лысым, а на его голове рос десяток небольших рогов. Более подробно мне изучить будущих товарищей не дали, потому что отряд двинулся в путь, а я оказался в первом ряду. Да и смотреть мне приходилось в основном под ноги, потому что пол явно не был приспособлен для хождения по нему босиком.

Конвоировали нас не менее пары десятков вооружённых солдат, окруживших нашу группу со всех сторон. Выйдя из корабля, мы оказались в большом ангаре, откуда пошли по широким и высоким коридорам, где с лёгкостью мог пробраться танк. Путь наш затянулся, петляя по сторонам и разным этажам. За всё время я не увидел ни одного окна. То ли мы находились в подземелье, то ли на ещё большем космическом корабле.

Спустя полчаса мы добрались до места своего будущего обитания. Нас завели в большой зал, где по краям толпились такие же подростки, но только в более приличной форме и с обувью. Я за эти полчаса понял, насколько привык ходить обутым, и теперь смотрел на зрителей шоу с завистью.

Тем временем, перед нашим строем показался ещё один человек в плаще, который с заметным акцентом начал свою речь.

- Слушайте сюда, маленькие отродья. Отныне, вы - собственность Ордена Сидхов. Вся ваша дальнейшая жизнь будет посвящена служению ордену. Вы поселитесь в общежитии и с утра до вечера будете работать, не покладая рук. Взамен, вы получите одежду, еду и место для отдыха. Все передвижения за пределами общежития возможны только по распоряжению вашего руководителя. Те, кто нарушат это правило или будут устраивать беспорядки, будут жестоко наказаны. Поверьте, шокеры, с которыми некоторые из вас уже познакомились, это не наказание. Наказанием будут пытки или смерть. Других видов взысканий у нас не предусмотрено.

07.06.2017

Наша толпа детишек испуганно притихла, а сидх-садист продолжил.

- Сейчас вас отведут в медицинский блок, где вас обследуют, а за одно хорошенько отмоют. Потом вас поселят в общежитии и покормят, после чего вы сразу начнёте обучение своим новым обязанностям. Всё понятно? Вопросы есть?

Судя по физиономии этого сидха, наградой за каждый вопрос были пытки. Тем не менее, я не удержался и спросил:

- А какого рода работу мы будем выполнять?

Сидх одобрительно кивнул и вцепился в меня своим взглядом.

- Хороший вопрос. Основной вашей обязанностью будет уборка помещений: мытьё полов, вытирание пыли и так далее. Если ответственно подойдёте к своим обязанностям, то сможете попасть на уборку лабораторий и других важных помещений. Работы там чуть меньше, но спрос куда выше. Ещё вопросы?

Я больше ничего спрашивать не стал, переваривая полученную информацию. Так это что, тут собрались не будущие сидхи, а профессиональные полотёры? И зачем тогда был этот странный отбор? Да ещё и детей. Уж заявленная возрастная группа явно не подходила для подбора идеальных уборщиков. Разве что пребывание на этой должности было только первым этапом нашей будущей карьеры.

Тем временем, сидх вопреки своей последней фразе не стал ждать дальнейших расспросов, а сразу дал команду вести нас в медблок. Дальнейшая моя судьба не отличалась какими-либо неожиданностями. Нас всё также прогнали через несколько комнат с душем, потом просканировали и отправили в общежитие. Там мне выделили койку в большом зале, рассчитанном на пятьдесят человек, и выдали два комплекта униформы. По словам интенданта, каждый предмет одежды был именным, так что в случае, если я одену чужую форму, это сразу же станет ясно. Через час нас позвали обедать, а потом погнали учиться мыть полы.

Несмотря на космическую эпоху и крайне сложную технику, полы мы мыли обычной тряпкой и руками. Все бухтения, жалобы и капризы натыкались на разряд шокера. Пришлось мне задавить свою гордость и следовать указаниям.

Дальше потекла спокойная размеренная жизнь уборщика-полотёра. Мне давали задания мыть разные помещения, начиная от огромных ангаров, и заканчивая туалетами. Всё это время я раздумывал над возможностью побега, но никаких шансов пока не видел.

Мы находились внутри огромного подземного комплекса. Охрана тут стояла на каждом углу, а неба я за следующие два месяца так и не увидел. Среди детей ходили слухи о том, что поверхность планеты не подходит для жизни, а уж о возможности пробраться внутрь какого-то космического корабля и вовсе мечтать не приходилось. Часть подземелья с ангарами для космических кораблей была для нас недоступна и располагалась на расстоянии пары километров.

Кроме уборщиков население базы делилось на две группы - солдат и сидхов. Первые банально охраняли всё и вся непонятно от кого, а вторые занимались какими-то научными исследованиями. В лаборатории допускали только избранных уборщиков, которые и жили не в общежитии, а в персональных комнатах. Такая должность считалась крайне почётной, и многие детишки бредили возможностью дослужиться до неё.

Помимо планов побега, мне не давала покоя мысль о причинах столь жёсткого отбора для уборщиков. Я чувствовал, что все эти тесты были не просто так, а по какой-то причине. Тем более, что каждый уборщик проходил такой тест ежемесячно, а некоторые после этого бесследно исчезали.

Свои обязанности я исполнял хоть и через силу, но качественно, так что меня перевели на уборку жилых помещений, где обитали сидхи. Не все они были снобами, и некоторые вполне нормально общались со мной, описывая, что и как я должен убрать. Ничего личного в таком общении не было, но сама атмосфера была более дружелюбной, чем при общении с надсмотрщиками.

Однажды, когда после уборки личной комнаты одного из сидхов меня даже похвалили, я набрался смелости, чтобы задать мучающий меня вопрос.

- Дарт Кренир, не могли бы вы ответить на один мой вопрос?

- Что за вопрос? - Обращённый на меня взгляд сидха стал изучающим.

- Каковы критерии отбора тех, кого вы набрали в качестве уборщиков?

- Хм. Интересный вопрос. Почему тебя это интересует?

- Ну... когда я узнал, что сидхи отбирают детей, тестируя их с помощью какого-то оборудования, то подумал, что вы ищите людей, обладающих даром Силы.

- И ты решил, что тоже станешь сидхом?

- Да. - Этот ответ я произнёс с некоторой долей скромности и смущения.

Ответом мне была кривоватая усмешка сидха.

- Должен тебя разочаровать. Тебе никогда не стать сидхом, сколько бы ты не старался. Мы действительно отбираем детей по признаку владения Силой. Вот только требования у нас прямо противоположные. Нам нужны те, в ком Сила проявляется слабее всего. Ты ведь знаешь, что Сила есть в каждом?

- Да. - Хотя я этого не знал, предпочёл согласиться.

08.06.2017

- Но проблема в том, что мы тут проводим исследования, которые крайне чувствительны к неконтролируемым всплескам силы. Сидхи способны управлять своей силой, и не допускают её спонтанного высвобождения. А вот простые люди могут создать помехи, просто испытывая сильные эмоции. Поэтому, мы отбираем детей с минимальным уровнем дара. Вы настолько слабы, что ваше сознание никак не может повлиять на показания приборов.

- А зачем вам тогда вообще нужны уборщики? Используйте дроидов.

- Думаешь, ты тут самый умный? - Прищурился Сидх, и я отрицательно замотал головой. - Наши исследования временами сопровождаются значительными выбросами Силы. Сложная техника подобное переносит с трудом, и после каждого такого события нам пришлось бы менять весь парк дроидов. А вы, обладая минимальной чувствительностью к Силе, даже не замечаете этих всплесков. Всё понятно?

- Да, господин. - Склонил я голову.

- Отлично. Тогда идти к своему руководителю. И можешь рассказать своим друзьям о том, что услышал. Будет лучше, если такие как ты перестанут питать ложные надежды и сосредоточатся на чистоте полов.

- Хорошо.

Я вышел за дверь личных покоев сидха и отправился в сторону рабочего кабинета начальства. Всем отделом уборки заправлял сидх, а на более низких должностях находились обычные люди из военных.

Этот разговор не только открыл мне глаза на моё будущее в этом мире, но и привлёк ко мне внимание сидхов. Если отдалённое будущее теперь было совершенно безрадостным, то ближайшее выглядело радужным. По крайней мере, меня перевели на уборку помещений, вплотную примыкающих к лабораториям.

Это не только позволило мне тратить на уборку восемь часов в день, вместо десяти, но и в качестве жилья мне выделили отдельную комнату недалеко от тех же лабораторий.

Раз уж мне не светит судьба стать сидхом, то стоит заняться самообразованием, чтобы получить более компетентную должность. Думается, если я из уборщиков перейду в техники, то моя жизнь станет немного лучше. Поэтому, я решил в свободное время изучить основы управления компьютерами и дроидами.

Из разговоров детей и охранников я уже знал, что недалеко от столовой есть местный аналог библиотеки, где установлены обучающие терминалы. Некоторые из уборщиков какое-то время пользовались ими, но для этого нужно было получить разрешение от нашего руководителя Дарт Молара. Этот сидх отличался скверным характером, а потому обращаться к нему рисковали немногие. Подловив один из моментов, когда он не был занят, а просто наблюдал за порядком в столовой, я подошёл к нему и спросил.

- Дарт Молар, в своих наставлениях вы часто упоминаете, что то или иное действие нарушает Кодекс Сидхов. Мне хотелось бы изучить его. Не могли бы вы дать мне разрешение на посещение библиотеки?

Сидх вначале словно не обратил на меня внимание, но через несколько секунд с интересом осмотрел меня с ног до головы.

- А зачем тебе знать кодекс ордена?

- Ну, должен же я осознавать величие тех, на кого работаю.

Дарт Молар хмыкнул и продолжил осматривать зал. Я же почтительно стоял рядом, ожидая его решения.

- Хорошо. С завтрашнего дня ты сможешь посещать библиотеку в свободное от работы время.

- Благодарю вас. - Я поклонился и уже собрался уйти, как меня остановил жёсткий голос.

- А через две недели я устрою экзамен и посмотрю, насколько хорошо ты усвоил урок.

- Конечно, господин. Разрешите идти?

Ответом мне был кивок, после чего сидх потерял ко мне всякий интерес. По крайней мере, внешне.

Так начались мои утренние бдения в библиотеке. Рассудив, что утро вечера мудренее, я сдвинул своё личное расписание, чтобы ложиться спать сразу после ужина, а просыпаться часа за четыре до завтрака. Эти четыре часа я и использовал для изучения различной литературы.

Начал я прежде всего с Кодекса Ордена Сидхов. Именно так назывался этот документ. Самой интересной частью было вступление, где раскрывалась история создания ордена. Оказалось, что слово сидх произошло от более древнего сиддхартха, что означало 'стремящийся к магическим способностям' или 'стремящийся к исполнению устремлений'. Были там и упоминания о 'дживаях'. Правильно название членов конкурирующего ордена произносилось как дживай, а переводилось как 'имеющий душу' и 'это душа'.

Далее пошли описания основных принципов, на которых зиждилась идеология ордена. Основой был принцип, согласно которому каждому человеку надлежало стремиться в первую очередь к результатам своей деятельности. Деятельность без результата - грех. Результат без предстоящей ему деятельности - признак мистического могущества. Ну и так далее.

Заканчивался же кодекс огромным списком обязанностей для каждого члена ордена. При этом, чем выше было положение человека, тем больше у него было обязанностей. О такой вещи как 'права и свободы' даже упоминаний не было. Правда, многие из обязанностей заключались в том, чтобы следовать воле вышестоящих. Соответственно, чем выше человек забирался в иерархии ордена, тем меньше эти обязанности влияли на его решения.

09.06.2017

Самым интересным, пожалуй, было то, что поведение Дарт Морала полностью соответствовало кодексу. Если кодекс требовал беспристрастного отношения, то сидх выглядел как бездушный камень. Если в кодексе рекомендовалось отсутствие снисхождения, то он был безжалостен. Так что можно сказать, что поведение данного сидха было образцовым. Все прочие виденные мной сидхи были куда более вольны в трактовке своих обязанностей.

Через две недели я успешно сдал экзамен по знанию основ кодекса. Ничего сложного там не было, тем более, что список вопросов был известен заранее. В своей повседневной жизни я тоже начал следовать описанным в кодексе правилам. По сути, это были в основном мелочи - что-то вроде норм поведения. Но даже эти мелочи подняли меня в глазах других сидхов. Если простые солдаты не обращали на моё поведение внимания, то вовремя сделанный поклон или сказанная ритуальная фраза заставляла немногочисленных сидхов удивлённо таращиться на меня. Особенно сильно такое поведение выделялось на фоне прочих детей, которых никто ничему не учил.

Следующим шагом стало обучение работе на различной технике. Терминал мог быть не просто электронной книгой, а мог эмулировать работу техники, показывая управляющий интерфейс или даже 'вид на кабину'. После обучения шёл автоматический экзамен, который позволял определить, насколько хорошо я разобрался в управлении техникой. Так я научился управлять роботом-уборщиком, ткацким станком, горнодобывающим комбайном и даже флаером. На последнем я экзамен сдал раз двадцать, гоняя как на типичном авиа-симуляторе.

Мои успехи не прошли незамеченными, и спустя несколько недель Дарт Кренир попросил меня задержаться в лаборатории после того, как я в очередной раз вымыл её до блеска. Мне предложили следить за показаниями на экране монитора компьютера и отбирать моменты, соответствующие определённым условиям. Работа была муторной и требующей внимания, но даже такая деятельность нравилась мне больше, чем мытьё полов.

Компьютер в лаборатории был крайне примитивным, работал он на аналоговых схемах и был защищён внушительным кожухом, экранирующим его от внешних воздействий. Разобраться в этой помеси телевизора и калькулятора мне ничего не стоило, и я с лёгкостью выполнил данное мне задание.

После ещё нескольких подобных испытаний меня и вовсе перевели из уборщиков в лаборанты. Конечно, уборка некоторых помещений по-прежнему висела на мне, но большую часть времени я занимался анализом всяких странных графиков и поиском в них определённых закономерностей. Компьютеры в лаборатории были на редкость примитивными, так что значительную часть работы приходилось выполнять вручную.

Всё это на мой взгляд выглядело крайне странным, но я не удивлялся. Мало ли в чём причина. Суть проводимых опытов была мне неизвестна. Всё, что я видел - это графики и диаграммы, хранящиеся в памяти компьютера. Память эта была ограничена, так что мне приходилось выполнять роль фильтра, решающего, что стоит сохранить для дальнейшего анализа, а что стереть. Учитывая моё непонимание сути проводимых опытов, выглядело это ещё более странно.

А спустя ещё пару недель меня загрузили изучением кучи литературы по физике и математике. Большая часть её соответствовала уже известному мне курсу средней школы планеты Земля, а меньшая часть заключалась в физических теориях, противоречащих школьной программе. Достаточно будет сказать, что Общая Теория Относительности была крайне извращённым способом представления куда более логичных предпосылок местной Теории Пространства. Но в глубины всех этих теорий мне влезать не понадобилось, потому что от меня требовали просто обзорного изучения этих предметов, чтобы в последствии я мог решать разного рода задачи, пользуясь соответствующими справочниками.

Мои успехи в изучении наук вызвали удивление моего наставника, на что я ответил, что прежде обучался под руководством своего деда. Поскольку найти моих родственников теперь не представлялось возможным, то и проверить эти высказывания было нельзя.

Следующим этапом моего 'вознесения' был запрет покидать территорию лабораторий. Теперь я не мог общаться с другими уборщиками, если только они не приходили убирать лабораторию. С учётом того, что столкнуться с ними при этом было нереально, а все разговоры во время работы рассматривались как нарушение трудовой дисциплины, можно было сказать, что я выпал из общества, в котором провёл последние несколько месяцев.

Постепенно меня начали вводить в курс дел в лаборатории, поручая простенькие задания. Как оказалось, сидхи занимались тут изучением Силы. Поскольку напрямую я её почувствовать не мог, то воспринимал исключительно в виде графиков и чисел. Опять-таки, суть опытов мне не объясняли, так что видел я только внешнюю часть всех экспериментов: положить кристалл внутрь прибора, записать выданные параметры, сравнить с контрольными значениями и записать результаты анализа.

10.06.2017

Что за всем этим стояло, мне было решительно непонятно. Но постепенно, читая пояснительные тексты к заданиям, я осознал, что сидхи пытались понять, как измеряемые ими характеристики Силы влияли на способности её пользователей.

К примеру, если человек мог метать молнии, то это можно было отследить, измерив в этот момент его 'ауру' с помощью специального оборудования. А пропустив сидха через сканер, можно было узнать о его способностях. С этой точки зрения, работа была достаточно интересной, и я уже не так огорчался от необходимости вручную проводить обработку данных, которые потом уже более подробно разбирались на компьютере за пределами лаборатории. Ведь иногда требовалось получить предварительный результат прямо сейчас, а не через несколько часов, когда запись результатов эксперимента будет доставлена на другой конец базы, где помехи от всплесков силы ощущались куда меньше, что позволяло расположить там настоящие компьютеры с искусственным интеллектом.

Отношения с сидхами в лаборатории у меня были не такими уж и плохими. Конечно, они не относились ко мне как к равному, скорее, как к полезному. Никаких унижений, наездов, попыток втоптать в грязь. Меня воспринимали как ещё один вид лабораторного оборудования. А ведь помня то, как вёл себя сидх на моей родной планете и как относился к нам руководитель Департамента Чистоты, я настраивался на худшее.

Ближе всего я общался с Дартом Крениром. Он не гнушался спрашивать моё мнение и использовать мои предложения по улучшению рабочего процесса. Через пару месяцев моей работы лаборантом он завёл со мной необычный разговор.

- Сейрю, ты уже закончил исследование образцов партии А18-72?

- Да, господин. Последние результаты я отправил на обработку ещё вчера.

- Хорошо. Тогда, мне понадобится твоя помощь в получении кристаллов следующей партии. Ты знаешь, как мы их получаем?

- Без понятия. Могу только предположить, что вы просите разных одарённых зарядить их. Каждая партия - это результат работы одного сидха.

- Это предположение довольно близко к истине. Но всё не совсем так. Завтра мы начнём процесс создания новой партии кристаллов, и ты должен будешь управлять медицинским дроидом. Это один из немногих нормальных механизмов в этой части комплекса. У нас сейчас нехватка персонала - Дарт Мивус и Дарт Невер уехали по делам. Так что мы будем экранировать возможные всплески Силы, а тебе придётся повозиться с компьютером.

- Конечно. Но было бы неплохо сначала изучить интерфейс пользователя.

- Да. Я запишу на твой рабочий компьютер модель. Она несколько упрощена, но всё самое важное там есть.

- Хорошо. Что-то ещё?

- Это очень важный эксперимент, и от того, насколько эффективно ты будешь работать, зависит очень многое. Поэтому отнесись к этому заданию со всей серьёзностью.

- Обязательно. Готов служить на благо ордена.

Дарт Кренир согласно кивнул и отправился по своим делам. Ох, что-то мне не нравится это продвижение по службе. Судя по взгляду моего начальника, если я облажаюсь, то следующей моей остановкой будет утилизатор пищевых отходов.

На следующий день меня повели в ту часть лаборатории, где я ещё ни разу не бывал. Поддержанием чистоты там занимался один из специальных уборщиков, с которым я за всё время виделся от силы пару раз. Так что я понятия не имел, что именно там находится.

Мы вышли в большой круглый зал, в центре которого находилось ложе медицинского дроида. Панель управления им находилась недалеко от входа у стены. Рядом с ложем стоял непонятный агрегат, на внешней стороне которого находилось несколько пустых стеклянных колб в держателях, а также серия уже знакомых мне кристаллов силы, пока ещё не светящихся внутренним светом.

- Занимай своё рабочее место. - Махнул мне рукой Дарт Кренир. - Там же находится журнал с сегодняшней программой действий.

Я быстро прошёл к панели управления и начал изучать доступные мне функции. Что именно все эти операции делали, нигде не объяснялось. По сути, мне нужно было просто выбирать нужные пункты меню, руководствуясь письменными инструкциями и устными указания начальства.

Через полчаса в зале собрались все имеющиеся в наличии сидхи, обладающие необходимым доступом. Их было всего трое, так что моя помощь выглядела нелишней. После этого небольшой отряд охраны вкатил в зал каталку, на которой лежал закованный в цепи человек. Как только доброволец добрался до места назначения, его освободили от цепей и переложили на операционный стол. Похоже, тут проходят опыты над людьми. И если я начну ратовать за соблюдение прав человека, то следующим пациентом буду уже я сам.

Мужчину, судя по всему пребывающего под действием наркоза, пристегнули к ложу, лишив его даже теоретической возможности двигаться.

- Начинаем по протоколу три, сценарий Б. - Дал команду мой начальник, и я перелистнул журнал на нужную страницу.

11.06.2017

Мне нужно было вводить идентификаторы команд и следить за процессом их выполнения. С этим справился бы даже самый примитивный искусственный интеллект, но из-за влияния Силы доверять ему никто не мог. Слишком уж сложным и странным могло быть её воздействие. Дальше я вводил номера операций, громко читал их названия, которые мне по большому счёту ни о чём не говорили, и запускал операцию на выполнение.

Первым этапом шло банальное обследование пациента различными сканерами и анализаторами. Техника показывала, что подопытный здоров как бык, а также имеет небольшие отличия во внутреннем строении от того, что я изучал в школе.

Также, отдельно шли результаты сканирования способностей человека к Силе. Общий потенциал владения Силой был равен 73, а мягкие ткани содержали 7209 фурозитов на клетку. Что это были за фурозиты, я не понял, но акцентироваться на этом пока не стал. При запуске каждой операции мне становилась доступна краткая справка о сути выполняемых действий, так что пока сидхи занимались своими непостижимыми делами, а техника работала, я изучал документацию по процессу расчленения жертвы. К этому, похоже всё и шло.

После исследования образца шла операция по сбору фурозитов в состоянии покоя. Тут нужно было выбрать одну из конечностей, и я переадресовал этот вопрос своему начальству.

- Какую конечность использовать для первого шага?

Сидхи переглянулись, Дарт Кренир ещё раз осмотрел пациента и вынес вердикт:

- Левую ногу до колена.

Мне пришлось разбираться с дополнительными настройками, чтобы суметь указать не всю ногу, а только половину. Из ложа выдвинулись манипуляторы автоматического хирурга и быстро провели ампутацию нужной конечности, зашив при этом рану и остановив кровотечение. Сама же голень была переправлена в соседний агрегат, где её старательно измельчили до состояния каши, а потом извлекли из неё искомые фурозиты.

Одна из колб на поверхности прибора заполнилась светящейся жидкостью, после чего ещё пришлось выполнить несколько операций по зарядке нескольких кристаллов излучаемой ей энергией.

Пока я занимался всеми этими задачами, мой начальник наблюдал за мной, пытаясь обнаружить следы неуверенности или нежелания выполнять свою работу. Но так ничего и не дождался. Я же понимал, что жизнь этого человека скоро прекратится в любом случае.

Следующим этапом был сбор фурозитов в возбуждённом состоянии, и это было уже более интересным событием. Сидхи начали как-то воздействовать на тело жертвы, после чего по нему прошла серия судорог. Пациент пришёл в сознание, но пока мог только вращать глазами, осматривая потолок.

Второй жертвуемой конечностью стали остатки левой ноги. На этот раз я видел, что человек испытывает боль, но пункта 'анестезия' среди доступных операций не было.

Дальнейшее можно не описывать. Медицинский дроид последовательно разбирал пациента на органы, из которых потом извлекались фурозиты. Отходы производства банально спускались в канализацию. К моменту, когда мужчина лишился всех конечностей, он обрёл способность говорить, и начал проклинать всех присутствующих, требуя остановиться и угрожая сообщить обо всём Императору. Но его воплей никто не слушал, а через пару минут мне дали приказание выполнить ещё одну операцию по удалению голосовых связок. После этого нас уже ничто не отвлекало от процесса разделки туши.

Через час мы закончили со всей этой канителью, переработав остатки трупа. Дарт Кренир подошёл ко мне и похвалил за отлично выполненную работу.

- Сейрю, ты отлично справился. Я знал, что могу на тебя положиться. Если хочешь, можешь сегодня отдохнуть от работы в лаборатории.

- Спасибо. Я бы расслабился на пару часиков, а потом могу начать работу с новой партией кристаллов.

- Хорошо. Подходи к двум часам в третью лабораторию. Буду учить тебя комплексному анализу данных по всей партии. Думаю, ты уже достаточно набрался опыта.

- Рад вашей оценке, господин.

Этот эпизод с разделкой человека на органы стал определённым экзаменом на мои способности. Даже прочие сидхи начали относиться ко мне не просто как к дроиду, а рассматривали уже как младшего сотрудника. Это были мелкие детали, но в целом можно было сказать, что я влился в коллектив. Да уж, совместные пытки сближают.

В течение следующего месяца я вникал в суть проводимых исследований. Фурозиты оказались микроскопическими организмами, чувствительными к Силе. Они обитали в теле практически любого живого существа, частично беря на себя функции митохондрий и снабжая организм энергией за счёт обращения к Силе.

Этот уровень никак не контролировался сознанием живого существа. Но при достижении определённой плотности фурозитов в тканях тела, живое существо получало возможность сознательно обращаться к Силе и использовать её для выполнения каких-то задач. При этом, наличие развитого разума не было необходимым условием. В мире встречались животные, насекомые и даже растения, способные управлять Силой.

12.06.2017

Помимо количества фурозитов в одной клетке большое значение имела их настройка на энергию определённого типа. Именно эта настройка давала доступ к разным способностям. Какие-то организмы требовали для своей жизнедеятельности только определённый тип энергий, а другие, например, человеческий, могли использовать любые мыслимые комбинации.

Тип Силы определялся с помощью оборудования, позволяющего отследить семнадцать параметров. За это отвечали семнадцать разработанных сидхами датчиков. Проблема была в том, что иногда эти параметры были взаимосвязаны, а иногда действовали независимо, что создавало сложности в понимании природы Силы.

Я плотно занялся работами по доведению до ума сканера Силы, позволяющего оценить потенциал одарённого. Конечно, такое сканирование не позволяло напрямую выяснить возможности человека по управлению Силой, потому что это управление в первую очередь зависело от сознания. Но зато клеточный уровень сканирования позволял обнаружить даже тех сидхов, которые пытались скрыться от обнаружения.

По моему предложению, сканер был оформлен как типичная рамка металлоискателя. Это позволяло воздействовать на исследуемый объект с четырёх направлений и по отклику в Силе оценить его характеристики.

Через пять недель после моего участия в извлечении фурозитов из тела носителя, в торжественной обстановке прошла презентация первой тестовой версии сканера. В торжестве принимали участие шесть сидхов и я - скромный лаборант и техник, благодаря гению которого и был собран этот прототип. Пока его точность оставляла желать лучшего, но даже в таком виде он представлял изрядную ценность. Это было физическое свидетельство того, что работы переходят в завершающую стадию, и через пару лет мы сможем выдать готовый продукт приемлемого качества.

Теперь, сидхи в основном занимались технологией изготовления датчиков, а я взял на себя составление алгоритмов анализа данных. Самым сложным тут было то, что нельзя было использовать цифровую обработку данных. Уж слишком просто было нарушить работу процессора. Так что мне приходилось изобретать аналоговый компьютер. Конечно, большую часть работы выполнял искусственный интеллект дроида-инженера, но даже просто постановка задачи для него была крайне сложной задачей.

Обычно, тестовым образцом для сканера выступали Дарт Кренир и его начальник Дарт Мивус. Кроме того, иногда я использовал уборщиков, чтобы протестировать работу сканера на обычном человеке. А вот когда я пытался измерить свой уровень силы, то постоянно получал крайне странный результат. После недели безуспешных попыток понять, что же именно показывает прибор, я обратился за помощью к своему научному руководителю. Больше всего меня поставил в тупик отчёт об отрицательном количестве фурозитов в некоторых частях моего тела.

Дарт Кренир заинтересовался этим эффектом и пропустил меня через все виды сканеров, что были в его распоряжении, а также взял образцы моих тканей для анализов.

- Сейрю, должен признаться, что я удивлён результатами исследования твоего тела. Ты первый по моим данным человек, в теле которого нет ни одного фурозита. Даже бактерии в твоём кишечнике имеют их, а вот клетки твоего тела полностью свободны от этих симбионтов. При этом, я вижу, что в твоём теле есть признаки его адаптации к управлению Силой. Так выглядит тело человека, обладающим минимальным уровнем Силы, при котором имеет смысл обучать его чему-либо. Есть какие-то предположения, как такое могло произойти?

А какие у меня могут быть предположения. Похоже, до моего вселения в это тело, его хозяин владел способностями управления Силой. А когда в него вселился я, то все фурозиты резко сдохли. Впрочем, был и ещё один вариант объяснения. Тот самый непонятный дух, охотившийся за душами людей, вполне мог поглощать и фурозитов из их тел. Пришлось мне рассказать о том, что я пережил нападение такого духа.

Дарт Кренир тут же загорелся идеей посетить мою новую родину с целью отловить существо, способное извлекать фурозиты из тела, не разрушая его. Так что следующий месяц я провёл без своего непосредственного руководителя. За это время я осознал, что прочие сидхи в нашей лаборатории всё-таки относятся ко мне немного свысока. Это с Дарт Крениром у меня отношения были почти дружескими. А остальные терпели меня только потому, что я и вправду был крайне полезен для их дела.

Возвращение моего протеже было далёким от триумфального. Он потерял два десятка солдат и лично вступил в бой с одной из этих энергетических тварей, но так и не смог захватить её или даже как-то изучить. Впрочем, он не унывал. Результатом этой поездки стала идея о способе изменения параметров Силы у фурозитов, которые уже были извлечены из тела человека. Это позволяло изучить характеристики Силы в диапазонах, которые не встречались в природе.

Мне же за это время пришла в голову мысль о том, что я могу получить доступ к Силе, если верну фурозитов в свои клетки. Правда, было непонятно, почему они не восстановились, переселившись из бактерий, что обладали ими. Когда я задал этот вопрос Дарту Крениру, он дал довольно подробный ответ.

13.06.2017

- Дело в том, что фурозиты одного организма представляют из себя единую колонию с точно определённой частотой энергий. Если в одной клетке появляются фурозиты, работающие на разной частоте, то они просто начинают борьбу друг с другом, которая как правило заканчивается их взаимным уничтожением или разрушением всей клетки. Именно поэтому никому ещё не удалось усилить себя за счёт введения дополнительных фурозитов в организм. Ведь даже такой показатель, как количество фурозитов в одной клетке определяется характеристиками Силы. А фурозиты из одноклеточных не приспособлены для существования в многоклеточном организме. Они могли поселиться в отдельных клетках кишечника, но не во всём организме в целом.

- Но у меня ведь фурозиты отсутствуют полностью. Значит, мне можно внедрить колонию, обладающую необходимыми свойствами. Она не встретит никакого отторжения, и я получу возможность управлять Силой.

- Всё никак не можешь избавиться от этой идеи? - Усмехнулся сидх. - Впрочем, ты прав. Если найти способ извлекать все фурозиты, не разрушая тело, а потом заново заселять его нужной колонией, то можно будет сделать обычного человека адептом Силы. Кроме того, он сможет обладать необычными способностями, которые до этого ещё ни разу не встречались. Это перспективное исследование, и мы займёмся им после того, как закончим работу со сканером.

При этом, Дарт Кренир смотрел на меня как на многообещающий образец. Но я не был против. Ведь в результате я обрету Силу. Более того, я могу сделать себя величайшим сидхом во всей Галактике. Потом, конечно, этот проект запретят и засекретят, но я-то уже своё получу.

Перейти от теории к практике мне удалось только через год. За это время я не только довёл до ума сканер, но и разработал Теорию Силы. Я вытряс из начальства возможность работать с со специальным дроидом-аналитиком, который проанализировал весь объём известных данных о работе семнадцати видов датчиков и построил теорию о существовании Силы в девятимерном пространстве. Эти семнадцать датчиков оценивали параметры по одному, двум или даже трём измерениям. Это позволило, наконец, создать программное обеспечение для сканера, позволяющее точно определить характеристики Силы у одарённого.

Кроме того, эта теория позволила объяснить наблюдающиеся классы способностей у разных одарённых. Что самое интересное, все известные науке случаи позволяли описать только восемь процентов от всего доступного нам диапазона характеристик Силы. Основываясь на этой модели, я создал для себя настройку на свою будущую Силу. Она гарантировала мне владение телекинезом на среднем уровне, а также наличие неизвестных никому способностей. Последнее можно было оценить по результатам анализа излучения кристаллов, заряженных этой Силой.

Мы смогли создать устройство, меняющее параметры Силы для помещённых в него фурозитов. Из-за длительного процесса настройки, для живых организмов подобные изменения оказывались фатальными. Это происходило из-за того, что отдельные фурозиты меняли свои характеристики с разной скоростью, и пока они не 'устаканивались' в одном состоянии, между ними происходила уже известная взаимная борьба. Кроме того, организм в целом сопротивлялся такому воздействию. А вот когда мы воздействовали просто на бульон из фурозитов, не имеющий никакого клеточного строения, то процесс взаимного уничтожения шёл крайне вяло.

И вот, спустя полтора года после моего появления в этом мире всё было готово для того, чтобы сделать меня будущим Императором сидхов. Ну это я так надеялся. И надежда моя была основана кроме всего прочего на одной небольшой махинации. Я специально сделал ошибочное допущение в Теории Силы, которое позволяло неверно оценить влияние одной из характеристик на количество фурозитов в клетках тела. Грубо говоря, вместо экспоненциальной зависимости я использовал степенную. Для обычных людей и сидхов это давало практически одинаковый результат. А вот для крайне одарённых личностей расхождения должны были быть довольно значительными. Вот только ни один из таких монстров ещё не проходил через сканер, так что и заметить мою ошибку никто не мог.

В результате, я должен был получить куда большее количество фурозитов в одной клетке, чем предполагалось. В среднем, одарённые имели в одной клетке от пяти до восемнадцати тысяч фурозитов. Но некоторые гении и уникумы могли похвастать цифрами в двадцать, а то и в пятьдесят тысяч. Я же должен был по моим прикидкам получить около пятисот тысяч фурозитов в каждой клетке. Сойти от этого с ума я не боялся, потому что это явление регулировалось совсем другим параметром, который я выкрутил в нужную сторону.

Все последние приготовления были завершены, и я посмотрел на наблюдателей, столпившихся за стеклом. Я находился внутри небольшой стеклянной камеры, установленной в лаборатории. Она специально предназначалась для удержания одарённых, так что разрушить её изнутри мне вряд ли удалось бы. Снаружи стояли всё те же шесть работников лаборатории. И если взгляд Дарта Кренира был обнадёживающим, то в глазах всех остальных читался только интерес к занятному эксперименту.

14.06.2017

Я в последний раз проверил все показания приборов, вставил капсулу с фурозитами в специальный разъём и лёг на удобное ложе медицинского дроида. Тут мне предстояло провести следующие три часа, пока происходило внедрение симбионтов в мой организм. Я уже проводил подобную операцию над мышами, и всё работало без сбоев.

Ну, с богом! Иглы впились в моё тело, и начали вводить в кровь специально разработанный состав. Каждый фурозит был окружён особой оболочкой, которая должна была раствориться только после того, как он попадал внутрь клетки. Эта биотехнология была довольно широко распространена и использовалась для адресной доставки лекарств в организм.

Первые полчаса я не ощущал ничего необычного. А вот потом почувствовал, что моё тело постепенно начало покалывать, зудеть и вибрировать. Это было не очень приятно, но и болью это назвать было нельзя. Наконец, процедура завершилась, и я слез с кровати.

- Как самочувствие? - Поинтересовался Дарт Мивус - руководитель всей лаборатории, с которым я почти не пересекался, если не считать приём результатов разработки сканера.

- Сложно сказать. Неприятно. Но, возможно, это результат внедрения капсул с фурозитами в клетки. Пока никаких скрытых сил в себе не ощущаю.

Дарт Мивус усмехнулся и отправился прочь, наказав позвать его, если что-то изменится. За эти три часа большая часть персонала уже разошлась по своим делам, и сейчас рядом со мной остался только Дарт Кренир, колдующий над медицинским оборудованием.

Спустя неделю я смог поздравить себя с тем, что стал одарённым. Под руководством своего учителя я овладел простеньким телекинезом, которым и развлекался большую часть времени. Из стеклянного бокса меня не выпускали, и я уже начал подозревать, что меня и вовсе из него выпускать не планируют. Об этом говорили взгляды некоторых сидхов, теперь рассматривающих меня в качестве конкурента.

Содержание фурозитов в моём теле постепенно росло, приближаясь к тому уровню, при котором оно могло вызвать беспокойство у окружающих. Так что я в ближайшее время планировал перейти ко второй части моего плана.

Дело было в том, что выбранная мной характеристика силы должна была дать мне сильные способности к управлению чужим сознанием. Я нигде это не озвучивал, и ни в одном из документов нельзя было найти упоминания о возможном наличии у меня таких способностей. Но это предположение было результатом длительного анализа, так что я был в значительной степени уверен в том, что так оно и есть.

И теперь я планировал совершить побег, взяв под своё управление несколько человек. Для начала, один из уборщиков должен был открыть мою камеру. После этого я должен был переодеться в броню солдата и добраться до космического корабля. А там уже можно было попытаться взять под управление пилота или выдать себя за одного из пассажиров.

Весь этот план сейчас зависел от того, смогу ли я выбраться из 'аквариума'. Материал его стенок ослаблял возможности манипулирования силой, но поскольку я сам был одним из его разработчиков, то знал и самое уязвимое место этой тюрьмы. В корпусе моей камеры были довольно большие отверстия для водопровода, вентиляции и канализации, и я собирался воздействовать на людей через них.

Кроме того, я скрывал от сидхов открывшуюся у меня способность вызывать какой-то чёрный туман. Пока что я 'крутил' его только под одеждой, пытаясь понять, что это вообще такое.

Дополнительным моим плюсом были тренировки по сокрытию Силы. Зная принцип работы сканера и принцип сокрытия в Силе, я разработал для себя программу тренировок, позволяющих скрыть собственный уровень владения силой от окружающих. Сканер и анализы, конечно, показали бы настоящий результат, а вот сидхи вряд ли смогли бы почувствовать мой настоящий уровень. Для них я должен был выглядеть слабаком, едва-едва достойным называться одарённым.

К концу второй недели я смог добиться значительных результатов, хотя они всё ещё были далеки от необходимого уровня. Я смог прочитать мысли уборщика. Свою работу он выполнял неторопясь, так что у меня было время влезть к нему в мозги и узнать, о чём он думает. Открывшаяся мне истина заставила меня перейти от расслабленного ожидания к лихорадочным поискам выхода из ситуации.

Уборщик случайно подслушал разговор Дарта Кренира и Дарта Мивуса о том, что меня следует пропустить через экстрактор. Именно так называлась та лаборатория, где происходило извлечение фурозитов из тел подопытных. От своего наставника я знал, что Дарт Мивус на неделю покинул комплекс, чтобы предоставить какой-то отчёт. Это давало мне совсем немного времени для организации побега. Будто почувствовав мои намерения, Дарт Кренир запретил посещение лаборатории для всех, кроме сидхов, что добавило мне головной боли. Но за два дня до предполагаемого возвращения Дарта Мивуса события приняли неожиданный оборот.

15.06.2017

Я сидел в своём аквариуме в гордом одиночестве. В лаборатории никого не было, так что я мог потратить это время на медитацию и исследование своих способностей. По моим ощущениям, я мог уже довольно многое, но при этом не рисковал применять все свои способности, чтобы не всполошить сидхов. Ближайшей ночью я планировал совершить попытку побега, а пока просто сидел и ничего не делал.

И тут, к моему удивлению в лаборатории включилась аварийная сигнализация. Это свидетельствовало о возникновении какой-то чрезвычайной ситуации. Что бы это могло быть? Согласно протоколу безопасности, в случае включения сигнализации требовалось заблокировать большую часть помещений и начать эвакуацию самого ценного оборудования.

Через минуту в дверь лаборатории влетел Дарт Кренир, который начал судорожно собирать все разбросанные по столам документы.

- Что случилось? - Спросил я у него.

- Нападение. Дживаи как-то узнали о наших исследованиях, и теперь прорываются сюда с целью захватить лабораторию.

На этом все объяснения закончились и все остальные мои вопросы остались без ответа. Впрочем, времени на ответы у сидха не было. Все бумаги он кинул в утилизатор. После этого он взял стоявший возле стены большой ящик на колёсиках и начал сгребать в него всё оборудование, не заботясь о его сохранности. Когда все значимые приборы оказались в ящике, сидх запихал его в специальную печь, где обычно происходил синтез кристаллов. Он выставил температуру разогрева на 4000 градусов, а потом с помощью простейшей манипуляции с силой отключил индикатор последнего ноля. В результате, отображаемая на дисплее температура стала выглядеть в десять раз меньше реальной.

Следующим шагом он вытащил из складок одежды металлический цилиндр, который оказался световым мечом. Включив его, он подошёл к моему аквариуму, и я изрядно напрягся. Решил убить меня, чтобы не дать захватить? К счастью, сидх не стал резать меня на куски, а ограничился активацией уже известной мне команды, которая должна была выпустить ядовитый газ.

- Прости, Сейрю, но сам понимаешь, ты не должен попасть в руки дживаев. - Сделал попытку оправдаться Дарт Кренир. Он что серьёзно? Просит у меня прощения? Впрочем, неважно.

Я давно уже изучил строение своей камеры и знал о наличии в ней баллонов с ядом. Вот только создавалась камера впопыхах, плюс я тоже приложил свою руку к разработке её концепции, так что всё оборудование было размещено внутри ограниченного бронированным стеклом пространства. Это позволяло транспортировать клетку целиком, не беспокоясь о выступающих частях, но за одно помещало всё важное оборудование в пределах моей прямой досягаемости. И естественно, одной из первых вещей, что я сделал, было перекрытие Силой выходов ядовитого газа. А вместо него должен был выпускаться простой пар. Для активации ядовитого газа он должен был предварительно нагрет до двухсот градусов, и когда вместо газа в эту систему попадала вода из системы пожаротушения, образовывался безвредный пар.

Я разыграл убедительную картину своей смерти и принялся наблюдать за дальнейшими событиями. А они не заставили себя ждать. Буквально через пять минут в помещение лаборатории вломилась целая толпа людей в светлых балахонах. Они отважно махали световыми мечами, но даже со всем своим преимуществом им понадобилось пять минут и четыре трупа, чтобы убить одного сидха. Дарт Кренир оказался настоящим мастером меча и постоянно использовал телекинез, чтобы создать брешь в обороне противников.

После того, как голова сидха отделилась от тела, я поднялся с пола и вытер с губ выступившую пену. Эта деталь моего спектакля была самой убедительной. А всего то и надо было - взять в рот кусочек мыла. Вкус омерзительный, но зато моя смерть выглядела натуральной.

Дживаи начали обыск помещения, а один из них подошёл к месту моего заключения.

- Кто ты?

- Меня захватили в плен. Ставили на до мной какие-то опыты. - Изобразил я жертву науки.

- Стивен, хватай этого парня и тащи на корабль. Он может быть полезен.

- Да, сэр.

Пара взмахов светового меча показала, что мой аквариум отличается изрядной прочностью. Так что дживаю пришлось медленно вырезать дыру достаточного размера, чтобы я смог в неё пролезть. Уже когда я выходил из комнаты, ко мне обратились с вопросом:

- Ты знаешь, куда дели всё оборудование?

- Его минут десять назад загрузили в печь. Вон в ту. - Указал я на заготовленную ловушку.

- Ясно. Иди отсюда. Стивен, головой за него отвечаешь.

Мы вышли из лаборатории и прошли до самого конца коридора, как позади раздались дикие вопли и звук горящего пламени. Мой сопровождающий было ринулся назад, но не решился оставить меня и повёл дальше, передав под конвой обычных военных в белых защитных скафандрах. Те обсуждали между собой закладку взрывчатки, так что я решил, что лучше не пытаться сбежать, а покинуть это место вместе с нападавшими. Моё решение ещё больше утвердилось после того, как я застал сцену расстрела беззащитных уборщиков. Детей просто согнали в кучу и расстреляли из бластеров.

16.06.2017

К моему удивлению, направились мы не к дальним ангарам с кораблями, а в одно из соседних помещений, в потолке которого зияла изрядная дыра. Там меня погрузили в лифт, вышел из которого я уже внутри корабля. Затем меня отвели в какую-то каюту и заперли, не сказав ни слова.

Судя по отсутствию боевых действий на всём пути до лифта, мой побег можно считать состоявшимся. Непонятно, правда, что произошло с военными, обитавшими в остальной части комплекса. Ведь тут была не только лаборатория, но и тренировочный комплекс для военных. Узнал я это от покойного ныне сидха, так что информация была достаточно достоверной.

Впрочем, теперь меня должна была беспокоить в первую очередь своя судьба. Я осмотрелся по сторонам, оценивая обстановку. Здесь, да и по пути к каюте, явно веяло роскошью. Или претензией на неё. В отделке часто использовали хромированный металл, мебель тоже могла похвастать вычурными спинками и ножками. Но в первую очередь меня интересовало наличие камер наблюдения, а точнее их отсутствие. Конечно, тут техника далеко зашла, но явных признаков ведущегося наблюдения я не заметил.

Здесь на корабле дживаев отсутствовали так стеснявшие меня детекторы использования Силы. И раз уж меня так легковерно оставили одного, стоит заняться изучением своих способностей. Одарённые могут чувствовать друг друга за счёт излучения Силы. А я последние две недели только и делал, что тренировался в её сокрытии, имея под рукой датчик этого самого излучения. Так что я был уверен, что не вызову переполоха своими экспериментами.

На руках у меня были наручники, но использовать Силу они не мешали. Я обратился к своим способностям и сделал то, о чём мечтал последние три недели - полностью слился со своей Силой. Выглядело это довольно красочно. В каюте присутствовало большое зеркало, в котором я смог увидеть, как моё тело окутывает тьма. Чёрный непроглядный туман скрыл меня от глаз смертных, а потом... распался отдельными хлопьями. Я с удивлением почувствовал, что не ощущаю своего тела. Я был туманом, тьмой, самой Силой. Это ощущение дарило чувство эйфории, но за одно вызывало сильную усталость.

Я не стал паниковать, а сосредоточился на том, чтобы вернуться к нормальному способу существования. Это удалось без особых проблем, и я опять встал посреди комнаты. Даже наручники на месте остались. А ну-ка? Я сосредоточился и обратил в чёрный туман только свои руки. Железки упали на пол, а я опять материализовал свои конечности. Круто. Я ж теперь могу проникать в любые помещения, где есть вентиляция. Могу как вампир просочиться сквозь замочную скважину. Но пока что стоит дождаться отправления корабля.

Я одел наручники обратно на их законное место и принялся прислушиваться к окружающему миру. Мне нужно было отследить момент, когда мы покинем планету. Теперь, обладая чувствительностью к Силе, я с лёгкостью смог почувствовать, как пара сотен человек вернулась на корабль, а потом мы взлетели и оказались со всех сторон окружены пустотой. Через ещё пятнадцать минут мы перешли в гиперпространство, от чего у меня закружилась голова и возникли позывы к рвоте.

Буквально через пять минут дверь моей камеры открылась, и в проёме показался подозрительно озирающийся дживай. Впрочем, увидев, что я просто лежу на постели в наручниках, он заметно расслабился.

- Как тебя зовут?

- Сейрю.

- Слушай сюда, Сейрю. Мы спасли тебя от сидхов и теперь везём в Республику. Тебе ничего не угрожает. После того, как ты расскажешь нам о своём нахождении в лаборатории, мы выпустим тебя на одной из планет. Может, даже пристроим на работу. Это уже будет зависеть от тебя. Так что можешь расслабиться пока, полежать, отдохнуть.

- А вы можете снять наручники? - Спросил я жалобным голосом.

- Нет, извини. Я не имею права. Но это ненадолго. Мы выйдем из гиперпространства через пять часов. Там тебя отведут в зону карантина и снимут наручники. Мы ведь не знаем, что там с тобой сидхи делали. Так что потерпи.

- Хорошо.

- Ну, всё. Ты есть хочешь?

- Нет.

- Тогда поспи. По прилёту времени отдыхать у тебя не будет. Пока.

На этом наш разговор закончился, а я начал обдумывать всё сказанное и, что самое главное, всё недосказанное. Я смог пробиться сквозь защиту сознания этого недо-дживая и считать мысли, крутившиеся у него в голове. Сразу после допроса меня ждала смерть, потому что я был одним из результатов экспериментов, а потому должен был быть уничтожен.

Да уж, освободители. Впрочем, я не питал ложных надежд. Расстрел беззащитных детей показал, что местные дживаи крайне выборочно относятся к концепции защиты прав разумных.

Кстати, среди дживаев я заметил больше нелюдей, чем за все полтора года своей жизни тут. Персонал исследовательской базы состоял из людей и их ближайших родственников. А тут инопланетяне встречались не только среди дживаев, но и среди обычных солдат. Правда отличия последних я смог определить только по нестандартным защитным доспехам, в которые они были упакованы с ног до головы.

17.06.2017

Что ж, пришло время заняться собственной судьбой. По моим ощущениям, на корабле находилось пять дживаев и пара сотен обычных людей. Последние скучились в двух местах, где, видимо, располагались помещения для десантников. Сам корабль, несмотря на такую вместимость, был не очень большим. Значительную его часть занимали механизмы и сверхсветовой двигатель.

Я освободился от наручников и обратился во тьму. В этом состоянии я смог проникнуть в вентиляцию и пробраться в технические полости корабля. Места тут было не очень много, так что я в своей нематериальной форме полетел вперёд. Мне нужно было уничтожить дживаев и захватить управление кораблём. Если я просто спрячусь где-то, это вряд ли мне сильно поможет. А значит, атака - это лучшая защита.

Немного освоившись со своей новой формой существования, я просочился к каюте, где собрались все пять дживаев. Там я материализовался, засел за переборкой под потолком и прислушался к протекавшей внизу беседе.

- Магистр Тион, может вы всё-таки передумаете? Нам не удалось захватить никакой информации из этой лаборатории. Всё было уничтожено. Этот парень - единственный результат всего нашего рейда. Ради него мы потеряли четверых дживаев и полсотни солдат. На мой взгляд, столь поспешное его уничтожение является ошибкой. - Эту речь произнёс тот самый дживай, что заходил ко мне в гости.

- Нет, Ригаскус. У меня было видение. Руководствуясь только им, мы обнаружили этот исследовательский комплекс. И видение чётко показало, что все результаты этих исследований должны быть уничтожены. А этот парень, как ты сам заметил, и есть их результат. Поэтому мы обязаны его уничтожить, или нашу галактику ждёт ужасная судьба.

Опа! Вот это номер. Получается, что моё освобождение - это результат некоторого видения вот у этого товарища. И вполне возможно, что так сработала моя Сила. Ведь я фактически с минимальными усилиями выбрался из закрытого комплекса, наполненного военными и сидхами. Конечно, я вполне допускаю, что смог бы выбраться самостоятельно, но риск попасться в этом случае был бы куда выше.

Что ж. Вы сыграли свою роль и теперь должны умереть во имя свободы. Моей свободы, разумеется. Осталось только решить маленькую проблемку. Как именно я могу убить пятерых дживаев, трое из которых изучали Силу десятки лет? Это было видно по их возрасту. Ещё один был молодым оболтусом, который навещал меня в каюте, а пятый инопланетянином, возраст которого я определить не смог.

Я прислушался к Силе, которая шептала мне о том, что я всемогущ. Это явно подступает безумие, но только оно могло мне помочь в данный момент. Придётся положиться на инстинкты.

По моим ощущениям один из ящиков прямо над комнатой являлся крайне важным для работы корабля, но вместе с тем, его уничтожение не угрожало кораблю в целом. Я 'влез' туда телекинезом и попытался что-то изменить. Результатом стало короткое замыкание и погружение комнаты подо мной во тьму.

Это был шанс. Пока временно ослепшие дживаи пытались понять, что происходит, я обратился туманом, просочился в комнату, залетел со спины к магистру и... банально влез ему своим туманом в нос и рот. После этого я начал раздирать его голову на части, одновременно перекрывая доступ воздуха. Дживай замычал, выпуская остатки воздуха, и начал пытаться освободиться от моей хватки, размахивая руками, но туман лишь проходил у него между пальцами. Жертва выхватила световой меч, но даже это не помогло ей.

Спустя несколько секунд я добрался до мозга человека и вызвал там множественные кровоизлияния. Дживай потерял сознание, после чего я просто разворотил ему череп, разбрызгав мозги по всей комнате.

- Что происходит? Магистр Тион?

Дживаи додумались, наконец использовать свои световые мечи вместо светильников, и обнаружили, что их предводитель мёртв.

- Что это было? Кто тут?

Четверо негритят принялись озираться по сторонам, в поисках врага. А я в это время прятался под столом. Инопланетянин неведомой расы додумался, наконец, заглянуть под стол, и я вцепился в его лицо. Он принялся беспорядочно размахивать своим световым мечом и задел самого молодого из присутствующих. Через пару секунд я смог подавить сопротивление противника и разорвать ему голову на части. И осталось их трое. После этого я метнулся к раненому, и негритят осталось двое. Всё как в известном стихотворении Агаты Кристи 'Десять негритят'.

Двое дживаев остались стоять, прислонившись к стенам и держа перед собой световые мечи, а я вылетел из комнаты через вентиляцию и материализовался в одном из технических помещений. Я сильно устал. Ощущая недостаток кислорода, я глубоко дышал, а всё тело покрылось потом. Надо передохнуть. Впрочем, сильно я не расслаблялся, продолжая скрывать себя в Силе и отслеживая положение дживаев.

18.06.2017

Через пять минут, когда я почти оклемался, оставшиеся два дживая смогли сообщить всему остальному экипажу о смерти троих своих соратников. Моя атака на оборудование корабля привела к выходу из строя систем освещения и внутренней связи, так что теперь весь корабль погрузился во тьму, лишь кое-где рассеиваемую независимыми источниками аварийного освещения.

Пару ремонтных дроидов, сунувшихся к повреждённому узлу, я банально сломал телекинезом. Оба дживая выбрались на мостик корабля, совещаясь с пилотами относительно дальнейшего маршрута.

К этому моменту я достаточно собрался с силами, чтобы выбраться в каюту, где лежали трупы троих дживаев и завладеть двумя световыми мечами. Я с лёгкость смог активировать их и уже в своей вполне материальной форме тихо начал красться в сторону рубки.

Тут в голову двум дживаям пришла мысль о том, что на борту есть один нежданный пассажир. Они вместе бросились к сканеру живых организмов на борту корабля, который показал, что моя каюта пуста. И именно этот момент я выбрал для атаки. Мой трюк был прост. Я телекинезом поднёс один из мечей к спине ближайшего дживая, а потом включил плазменный клинок. Тот с лёгкостью прошил тело незадачливого одарённого, перебив ему позвоночник в районе грудной клетки. Дживай рухнул на пол, а последний оставшийся в живых выхватил свой меч и начал настороженно осматриваться по сторонам.

- Выходим из гиперпространства. Нам всё равно уже не выжить. Поэтому, направим корабль к ближайшей звезде и уничтожим эту тварь вместе с нами. - Выдал приказ дживай.

В ответ на это пилот вытащил табельный бластер и выстрелил своему начальнику в спину. Дживай, чьё сознание я старательно пытался изолировать от Силы, даже не почувствовал угрозы. Боевое предвидение не сработало, и на корабле не осталось живых существ, способных противостоять моей воле. Я более полно захватил контроль над сознанием пилота и заставил его сделать два контрольных выстрела в голову дживаям. Все остальные люди на мостике находились в состоянии транса и вообще окружающий мир не воспринимали.

Проблема с двумя сотнями вооружённых солдат решилась довольно просто. Они находились на борту двух десантных модулей, которые могли приземлиться на планету и вернуться назад, но не имели гипердвигателя. Так что я через капитана судна отдал приказ об отстреле этих двух модулей. Десантники оказались в гиперпространстве за пределами щита и быстро выпали в реальный мир, рассеявшись скоплением атомов на расстоянии в несколько световых часов.

Конечно, пара десятков вооружённых солдат уже находилась на борту самого корабля, но это было не так страшно. Максимум, чем они могли мне угрожать - это повредить корабль. Поэтому, я заблокировал их в тех отсеках, где они находились, и занялся судьбой корабля.

После моего внушения, корабль вышел из гиперпространства и тут же вернулся в него, но уже взяв путь на одну из отсталых планет, где тем не менее было около десятка космопортов. Там я надеялся затеряться в людском потоке и залечь на дно, предварительно перебравшись на другую планету. А уж после этого можно было бы заняться собственным развитием и поиском места для себя в этом мире.

После того, как корабль лёг на новый курс, оставшиеся военные начали пробиваться к рубке. Я осмотрел троих пилотов и решил заняться 'повстанцами'. Главный пилот после моего вмешательства стал безвольной куклой. А двое других находились в некотором подобии транса, в котором они только воспринимали окружающий мир, но не могли самостоятельно принимать решения. Похоже, моё умение управлять чужим сознанием напоминает попытку слона ограбить посудную лавку. Ничего, главное, чтобы они ещё пару часов протянули, а там мы уже прилетим.

Два десятка солдат я уничтожил банальным телекинезом. Нет, я не стал бить их об стены, а сжал мозг внутри их черепов. Минута, и ненужный мне экипаж расстался с жизнью.

Всё время до посадки корабля я провёл в рубке, контролируя действия пилотов. После выхода на орбиту планеты никто нас ни о чём не спрашивал. Мы сами связались с одним из космодромов и запросили разрешение на посадку.

После того, как мы удачно приземлились, передо мной встал вопрос, что делать дальше. Во-первых, мне нужна одежда. То, что сейчас на мне, больше походит на одеяние смертника в концлагере. К счастью, в одной из кают нашёлся костюм дживая, который включал в себя не только бесформенный балахон, но и штаны, рубашку и куртку. Конечно, их пришлось творчески переработать, орудуя ножницами, но в целом получилось неплохо. Обуви я не нашёл, но то, в чём я ходил у сидхов, пока не думало разваливаться.

Следующей вещью были деньги. Увы, тут был полный облом. Деньги у дживаев были, но на персональных коммуникаторах, воспользоваться которыми мог только хозяин. Существовали обезличенные 'карты', но на корабле ни одной из них не нашлось. Насколько я понял, это было одно из ограничений Ордена Дживаев.

19.06.2017

Вообще, попытка вытащить знания из чужой головы была подобна пытке. Жертва моей 'телепатии' испытывала жуткие мучения, а вместе с ней мучился и я, потому что в первую очередь считывал именно эмоции и ощущения.

Дальше мне следовало решить, что делать с кораблём и экипажем. Думаю, корабль, полный трупов, вызовет слишком много вопросов. Поэтому, я дал задание двум ещё живым пилотам забраться в двигательный отсек и вызвать перегрузку реактора. Это должно было вызвать взрыв достаточной мощности, чтобы скрыть все следы.

После того, как команда заняла свои места, я выбрался из корабля и кинулся бежать к зданию местного космопорта. Как и планировалось, здесь сейчас была ночь, так что внимания на меня никто не обратил. Я опасался каких-то охранников или видеокамер, но не заметил ни того, ни другого. На планете была кислородная атмосфера, но стоял какой-то странный запах. Температура воздуха была нормальной, а местность вокруг больше напоминала пустыню с редкими проблесками растительности. Детали рассмотреть было сложно из-за отсутствия освещения. Только возле здания космопорта горело несколько фонарей, но туда я пока решил не соваться. Сообщать о своём присутствии аборигенам - не самая лучшая мысль

Быстрый спринт между кораблей вывел меня к забору, который я преодолел, превратившись в туман. Дальше земля оказалась покрыта множеством кустов и камней, но я каким-то чудом умудрился ни разу не запнуться, продолжая нестись изо всех сил.

Спустя десять минут после моего побега корабль взорвался. И не просто взорвался, а смёл большую часть стоявших рядом кораблей и сравнял с землёй здание космопорта. Хорошо хоть я к этому времени скрылся за небольшим холмиком.

В возникшем после взрыва переполохе моё появление уже не привлекло внимания. Отыскав пару аборигенов мерзостного вида и вломившись в их сознание, я разжился обезличенной кредитной картой с небольшим количеством денег и общим представлением об окружающем мире. Этот космодром был чем-то вроде деревни, где иногда садились грузовые корабли. Незнакомые личности тут встречались редко, но в целом особого удивления не вызывали. Но самое главное, что я теперь знал, как выбраться с этой планеты. Следующим утром я отправился на рейсовом флаере к центральному космодрому, через который проходила большая часть пассажирских рейсов.

Население этой планеты по большей части состояло из инопланетян одной расы, так что в помещении для пассажиров я чувствовал себя как в свинарнике. По крайней мере, эти инопланетяне общались какими-то хрюками и при этом сильно воняли. Отвратительные твари.

Когда я добрался до нужного мне места, то выяснилось, что мой план побега не вписывается в жестокую реальность. Для покупки пассажирского билета на ближайший лайнер до центральной звезды сектора необходимо было предъявить документы. А откуда могут быть документы у беглого раба? Местная администрация всеми силами пыталась удержать население на планете, а потому создавала изрядные бюрократические препятствия. Других способов противодействия перемещению народных масс у них не было ввиду отсутствия денег на необходимую технику.

Все эти мысли я считал из головы клерка, занимавшегося продажей билетов. Он как раз думал на эту тему, так что мне даже не пришлось насиловать его в мозг. Кассир в принципе не мог продать мне билет без предъявления удостоверения личности. За этим следила техника, а я вряд ли смог бы смешаться в работу компьютера таким образом, чтобы он не сгорел, а выдал нужное мне разрешение.

Пришлось мне отказаться от покупки билетов и задуматься о проезде 'зайцем'. Проблема осложнялась тем, что ближайший пассажирский корабль отправлялся всего через пару часов, а следующий был только через неделю. А ведь после этого взрыва дживаи наверняка перевернут планету вверх дном. Так что задерживаться мне было крайне нежелательно. Можно ещё было попробовать забраться на грузовой корабль, вот только где гарантия, что он полетит в нужную мне сторону, а не в очередную тьмутараканию, откуда и вовсе не выберешься?

Решение проблемы пришло ко мне довольно неожиданно. А точнее, оно проползло мимо меня, распространяя зловоние. Это был огромный разумный червь. Толщиной он был почти с рост человека, а длиной метров пять. Эта громадина сначала ползла в сторону пропускного пункта, а потом свернула к общественному туалету.

В связи с наличием огромного числа разных живых существ, туалеты в космопорте были двух типов - обычные и платные. В обычных нужно было соблюдать определённые правила. А вот в платных главное было заплатить и можно хоть на потолке насрать. Всё равно потом комнату будет убирать команда дроидов.

20.06.2017

Червяк воспользовался платным сервисом и высказал пожелание, чтобы его не беспокоили ближайшие двадцать минут. Я же зашёл в кабинку бесплатного туалета, принял форму тумана и через вентиляцию просочился в помещение, где находился червь. Там я банально взял его под ментальный контроль и всё также в виде тумана влез внутрь его тела, после чего дал команду следовать к кораблю. Как я и предполагал, это был один из пассажиров нужного мне рейса.

Так мы и миновали паспортный контроль и все виды сканеров в режиме 'два в одном'. Ощущал я себя при этом отвратительно, но что только не сделаешь ради того, чтобы выжить? Внутри корабля я заперся в выделенном для червяка номере и вылез из него наружу. Мой транспорт к этому моменту полностью лишился разума и просто валялся в углу комнаты дохлым шлангом.

К счастью, номер состоял из двух комнат, так что я велел червю залезть в дальнюю комнату и запер его там. Сам же я взял обезличенную кредитную карту своей жертвы и пошёл тратить деньги. Доступ к средствам был ограничен всего лишь паролем, который я с удовольствием выбил из остатков сознания своего спонсора. Угрызений совести я при этом никаких не испытывал, потому что за время ментального контроля червяка выяснил, с какой целью тот посещал эту планету. Оказывается, выражение 'жрать младенцев живьём' было описанием вполне конкретной услуги, оказываемой местной мафией. После такого откровения у меня уже не было никаких причин предотвращать уничтожение сознания этой твари.

К моменту, когда корабль покинул планету, я уже пообедал какой-то полусинтетической дрянью с подходящим набором питательных веществ и приобрёл костюм, более подходящий для влиятельного бизнесмена с приличным состоянием. Ведь экспроприированная мной кредитная карта содержала немалую по местным меркам сумму.

Лететь до нужного пункта назначения предстояло четыре дня. Ведь это был не скоростной десантный корабль Республики. Скорее, данный транспорт больше походил на рейсовый автобус для представителей низшего класса. Он курсировал по круговому маршруту, облетая семь планет за семь дней. С учётом длительного путешествия, корабль предоставлял услуги по развлечению, которые были тут куда дороже того, что могли предложить в любом космопорте.

К моему удивлению, никто не обратил внимания на то, что по кораблю ходит безбилетный пассажир. Раз попал сюда, значит имеешь право. Так что следующие два дня я жил в своё удовольствие, проедая честно награбленные капиталы. А потом ко мне опять пришёл песец.

Утро третьего дня обрадовало меня звуком взрыва. Я даже подумал, что это нападение пиратов, но никакого продолжения за этим не последовало. Ни воя сирен, ни панических криков. Но что-то не давало мне успокоиться. Я сходил в душ, оделся, а потом решил проверить, как там живёт мой червячок. Лучше бы я этого не делал.

Как оказалось, взорвался сам разумный червяк. Похоже, он сдох ещё в первый день, а потом лежал, гнил, и его тело распирало трупными газами. В конце концов, оболочка червя не выдержала, и он лопнул. А когда я открыл дверь, то всё это дерьмо и вонь проникли в мою комнату. Я полюбовался на останки своего спонсора и закрыл дверь.

Вентиляция тут работала, но так быстро вонь уйти не могла, так что мне пришлось покинуть комнату и пойти слоняться по кораблю, остановившись в конце на обзорной палубе, где за бронированными толстыми стёклами можно было увидеть бескрайний космос.

Корабль как раз покидал очередную планету, так что я смог застать картину выхода из атмосферы на орбиту и перехода в гиперпространство. Я уже видел эту картину в рубке корабля дживаев, но теперь смог полностью сконцентрироваться на красоте этого зрелища, не отвлекаясь на другие дела.

Минут пятнадцать я наблюдал за мельтешением красок за бортом, после чего мы внезапно вывалились в обычное пространство. Хоть я уже почти привык к этим переходам, неожиданное возмущение в Силе на секунду помутило мой разум. А когда я очнулся, то увидел за бортом огромный космический корабль. Он буквально нависал над нами, простираясь от горизонта до горизонта.

Не успел я подробнее рассмотреть это чудо техники на грани фантастики, как заметил, что по направлению к нашему кораблю летят какие-то твари. Что самое забавное, они при этом махали крыльями, хотя никакого воздуха за бортом быть не могло. А потом одна из таких зверушек подлетела к иллюминатору, и мне стало совсем не смешно.

Хвост этой твари присосался к стеклу, посте чего я почувствовал возмущение в Силе, и вырезанный в стекле круг вывалился внутрь помещения. А следом за ним внутрь прорвалась какая-то инопланетная живность отвратительного вида. Беглый взгляд отметил наличие четырёх ног и огромной пасти. К счастью, у меня при себе был световой меч, так что это порождение ехидны встретилось с плазменным лезвием и быстро сдохло. Но когда я осмотрелся по сторонам, то выяснил, что на смену одной твари пришли уже три. Нет, я на такое не подписывался. Пусть этим охрана занимается. За что я деньги плачу? По-хорошему, сейчас следовало атаковать ту тварь, что присосалась к кораблю, но тогда произойдёт мгновенная разгерметизация, и мне станет нечем дышать.

21.06.2017

В этот момент, в помещение вбежала пара вооружённых бластерами людей, которые начали стрелять в пришельцев. А я воспользовался этим моментом, чтобы покинуть зал и направиться в более защищённое место. Если такое тут вообще есть.

Увы, как показало развитие событий, защищённых мест на корабле не было. Буквально через пару поворотов я столкнулся с огромным то ли червём, то ли змеёй, который плевался шипами и кислотой. Мне пришлось напрячься, чтобы уничтожить эту тварь. Я ведь нифига не дживай, и даже не сидх. После этой встречи я перешёл в форму тумана и продолжил движение вперёд.

Тут навстречу мне вышла ещё одна тварь. Это был родственник встреченного мной червя, только с огромной головой и восемью суставчатыми лапами. От этой зверюги прошла волна возмущений в Силе, и я с удивлением грохнулся на пол. Моя форма в виде тумана оказалась крайне уязвимой. Больше я ничего предпринять не успел, потому что мне в спину воткнулся огромный шип, через который в печень впрыснули убойную дозу яда. Буквально через пару секунд моё сознание помутилось, и я потерял сознание.

Я плавал в мутной слизи, а моё тело пожирали изнутри. Моё состояние походило на дурной сон, но я знал, что это реальность. Неведомая тварь не просто отравила меня, она отложила внутрь меня личинку. И теперь эта личинка заживо переваривала меня. Пока что она не имела формы и была просто скоплением клеток, но Сила говорила мне, что скоро личинка оформится в отдельное живое существо, а меня она сбросит как ненужную шелуху, в которую я к тому моменту и превращусь.

Ну уж нет! Я перебрался в другой мир, вселился в чужое тело и обрёл Силу не для того, чтобы моя жизнь закончилась таким образом. Я сильнее, чем какая-то поганая форма жизни из дальнего космоса.

Я собрал свою волю в единый кулак и попытался сопротивляться распространению заразы. Но довольно быстро понял, что мои усилия лишь оттягивают неизбежное. Против меня была не одна личинка, а гигантский организм, внутри которого я сейчас и находился. Его воля была настолько сильна, что самый краешек его внимания почти полностью нейтрализовал все мои усилия.

Как говорится, не можешь бороться - возглавь. Если я не могу предотвратить развитие паразита, то тогда я сам должен стать им. Я знаю, что моё сознание не зависит от тела. А значит, мне просто нужно сменить тело с человеческого на другое. А потом можно будет выяснить, как переселиться в более подходящую оболочку.

Подобный подход оказался верным. Похоже, инопланетная тварь даже представить себе не могла, что кто-то может избрать подобный способ выживания. Для начала я подчинил себе примитивное сознание паразита и уничтожил его. Следующим шагом я начал переписывать настройку на Силу в новом теле, наполняя его клетки своими фурозитами.

Пожирающая меня тварь однозначно могла управлять Силой, но делала это вовсе не за счёт наличия фурозитов в организме. А потому, она не смогла противостоять подобному способу внедрения. Ещё один сюрприз для противника.

Я перестал цепляться за человеческое тело, и начал сливаться с телом захватчика. Вся его система управления Силой теперь подчинялась мне. Всё его сознание было заполнено мной. Его тело отныне было моим. Я вновь ощутил те же чувства, что испытывал в момент, когда захватывал своё человеческое тело. Только на этот раз, мне ещё приходилось, капля за каплей, выдавливать из этого тела его предыдущего хозяина.

Не знаю, сколько я так бился с самим собой, но однажды я осознал, что являюсь личинкой с десятком маленьких лапок. Человеческое тело слезло с меня сгнившей кожурой, и я вывалился наружу из кокона, где прошла моя трансформация.

Но собраться с мыслями и осмотреться мне не дали. Безжалостный и всемогущий телепатический приказ заставил меня поползти по проходу в непонятном мне направлении. Я пытался сопротивляться, но все мои трепыхания были подобны напору ромашки, сгибаемой многотонным катком. Так и не придя в себя до конца, я забрался в ещё один кокон, на этот раз побольше, и заснул в нём.

Сложно сказать, сколько времени прошло между моим погружением в сон и пробуждением. Для меня прошёл миг. Но Сила подсказывала, что прошли годы. Пока я первый раз полз по коридорам, подгоняемый могучей волей Роя, я чувствовал, что мир вокруг меня наполнен жизнью и миллиардами сознаний. Сейчас же я ощущал, что огромный организм, внутри которого я нахожусь, истощён, а сознания других членов Роя мелькали редкими огоньками.

Кстати, а что за Рой? В ответ на эту мысль в моём сознании возникли сменяющие друг друга образы. Если убрать из них всю политику и идеологическое зомбирование, то получалось, что Рой - это огромная колония разумных живых организмов, управляемая Королевой Роя. Именно её приказ пробудил меня. Пока ещё у меня было время, чтобы прийти в себя, так что я занялся исследованием телепатических сигналов, что окружали меня со всех сторон.

22.06.2017

Я находился внутри огромного космического корабля. Настолько огромного, что мне пришлось бы бежать от одного его конца до другого пару часов. А для обычного человека этот путь растянулся бы на сутки непрерывной ходьбы.

Сейчас корабль был почти пуст. Множество членов роя отдали свои жизни в борьбе с беспощадным врагом. И сейчас мне тоже предстояло выполнить свой долг и вступить в битву.

В битву? Мне? Да я же ничего не умею. Или умею? В моё сознание пришла информация о том, что теперь я являюсь... биологической артиллерией. Будь у меня на голове волосы, они бы встали дыбом. Вот только волос у меня не было, да и наличие головы было под вопросом. Моё тело сейчас напоминало червя, изогнутого буквой Г. Из длинной его части росло шесть ног. А поднимающаяся вверх... часть туловища содержала шесть органов для метания шипов. Глаз у меня было больше двух десятков, а рот располагался там, где у нормальных существ была бы грудь. Более того, этот рот был вертикальным и был окружён множеством подвижных хелицер.

Будь у этого тела такой физиологический рефлекс, я бы проблевался. Вот только даже такой малой радости меня лишили. Я лишь недовольно пошевелил этими самыми хелицерами и получил телепатическую команду вылезти из своего уютного гнёздышка.

Дальше я побежал по ветвящимся кривым коридорам, и минут через двадцать добрался до места сбора армии. Это был огромный зал, где скопилось несколько тысяч существ разных видов. Очевидно, что форма каждого из них была приспособлена для выполнения определённой задачи. Были 'танки', которые должны были вступать в ближний бой. Была 'артиллерия' вроде меня. Третей группой были 'собачки' вроде той, что первой десантировалась на пассажирский лайнер. Были и ещё всякие твари, но их были сущие единицы. Фактически, армия состояла из юнитов трёх типов.

Спустя некоторое время, я получил приказ перебраться в определённое место. Там под моё командование перешло шесть танков и ещё три артиллерии. По крайней мере, для себя я решил называть их именно так. Собачек мне не досталось. Да не очень-то и хотелось. На мой взгляд, особой ценности они не имели. Разве что в качестве ОСР - одноразового средства разминирования.

Через полчаса, которые я посвятил изучению способов телепатического управления своими войсками, я получил приказ загружаться в транспорт. Им оказался большой жук, в нижней части тела которого было предусмотрено десять полостей, в которые все мы прекрасно поместились. Я выбрал для себя самое блатное местечко рядом с мозгом жука. Он должен был высадить нас в нужном месте и потом вернуться на корабль.

Уже когда мы покинули этот гигантский авианосец и летели в бескрайнем космосе, я получил задание для своего отряда. Мы должны были следовать от места посадки в определённом направлении, уничтожая всех врагов на заданной территории. После зачистки зоны мы должны были продвигаться в сторону какого-то строения, которое надлежало уничтожить любой ценой. В принципе, вторую задачу должна была выполнить другая группа, а мы были лишь резервом.

В моём сознании сформировалась целая карта местности, где подробно расписывалось, откуда и куда мы должны двигаться, плюс указывалось примерное расположение врагов и их предполагаемая численность.

Что самое поганое, я не мог ослушаться этого приказа. Моё сознание просто отказывалось думать над планами побега или даже над идеей залечь в укрытии и не дёргаться. Любая попытка нарушить приказ была хуже смерти. Потому что именно к смерти она и приводила, но только перед этим мне предстояло испытать невероятную боль. Да уж, захватывающая перспектива.

Полёт внутри жука продолжался пару часов, половину из которых мы двигались в гиперпространстве. Высадка на планету проходила под плотным огнём ПВО. Нашего жука даже разок зацепило, но для него это была просто лёгкая оплеуха, которая тем не менее сбила его с траектории входа в атмосферу, так что на заданное место мы прибыли с опозданием на десять минут.

Десантировав наш отряд, жук начал набирать высоту и встретился с ракетой. На этот раз его разорвало в клочья, и я поблагодарил Силу, что это не произошло перед высадкой. Последние десять минут мы как раз летели на бреющей высоте, огибая все скопления противника.

Что ж, как говорится, ни шагу назад. Я не стал бросаться грудью на амбразуру, а наоборот велел своим подчинённым передвигаться от укрытия к укрытию и внимательно смотреть по сторонам. Сам же я использовал Силу, чтобы почувствовать врагов. Мои способности сейчас были куда слабее, чем даже через неделю после внедрения фурозитов в лаборатории. Оставалось только надеяться, что со временем эта проблема решится сама собой.

Местность тут раньше была покрыта лесом, но с тех пор по ней прошло несколько пожаров, плюс вся земля была изрыта глубокими оплавленными воронками. Почвы как таковой почти не было, так что каждый взрыв раскидывал по окрестностям огромные гранитные валуны. Сейчас же мы скрывались за этими особенностями рельефа, подбираясь к небольшому передовому отряду противника. Приказ был прост: уничтожать всех живых существ размером больше кошки, если они не являются членами Роя.

23.06.2017

Судя по возмущениям в Силе, за ближайшей кучкой камней скрывалось несколько разумных существ. Оценить их размеры было сложно, но они явно подпадали под критерии задания. А потому, смерть смертным.

Мои шпионские игры оказались вознаграждены, и противник даже не заметил нашего появления. Думаю, значительную роль в этом сыграл тот факт, что сейчас тут была ночь. Один из танков заглянул в щель между камнями и обнаружил три антропоморфные фигуры в скафандрах. Если это люди, то значит мой рост превышает три метра. Нехило.

Эта тройка просто пряталась среди камней, даже не пытаясь наблюдать за окружением. Это-то их и подвело. Я решил испытать боевую мощь своих войск, так что на одного аборигена, сидевшего чуть в стороне, напал танк, а пару других расстреляли три артиллерии. Сам я решил не высовываться. Не генеральское это дело.

Результаты теста меня успокоили. Пущенная одним из врагов очередь из бластера практически не нанесла повреждений танку. Несколько ожогов он регенерировал за пять минут. Двое других вообще даже дёрнуться не успели, как их тела обзавелись десятком непредусмотренных отверстий каждое. Скафандр ничуть им не помог и был разорван в клочья, будто сделан он был из бумаги.

Согласно показаниям предварительной разведки, самая сильная группа противника находилась аккурат в центре выделенного нам участка. Так что я решил зачищать территорию от краёв к центру, лишая противника возможной поддержки со стороны.

Вторая тройка была уже более бдительной, но обнаружить нас они смогли только когда расстояние между нами сократилось до десяти метров. Так что шесть моих танков банально прыгнули вперёд, бросаясь грудью на амбразуру и разорвали солдат своими клешнями. Останки врагов пошли на корм героям отечества, чтобы компенсировать им необходимость регенерации панциря.

Я крайне ответственно подошёл к выполнению поставленной задачи и собирался уничтожить всех врагов, не потеряв ни одного подчинённого. Ведь именно эти девять тварей были гарантами того, что мне удастся выжить. Даже если я останусь один, мне придётся идти вперёд и пытаться выполнить задание. Воспротивиться приказу я бы не смог, даже если бы не имел ни малейшей возможности выполнить его. И это заставляло меня ценить жизнь союзников также высоко, как и свою.

За полчаса я зачистил всю прилегающую территорию и собрался вскрыть гнойный нарыв на теле планеты в центре зоны своей ответственности. По моим ощущениям, там засело около двадцати разумных существ. То есть соотношение сторон два к одному не в мою пользу. Мои жуки - ребята, конечно, прочные. Но мне не хотелось терять ни одного из них. Нам потом ещё вторую часть миссии выполнять.

Уж не знаю, почему, но противник даже не думал переходить в наступление и высовываться из укрытия. Может, уже были учёные и боялись огня моей артиллерии. А может думали отсидеться и остаться в живых. Я бы не стал их трогать, но приказ есть приказ.

Была бы у меня какая-то бомба, я бы её просто кинул навесом в это гнездо, и на этом бы наше противостояние закончилось. Но глупые животные даже не догадались создать такое оружие. А ведь достаточно было бы заляпать визоры их скафандров какой-нибудь слизью, чтобы битва превратилась в резню.

Тут один из солдат противника выглянул из-за камней, что определить наличие врагов в окрестностях и тут же убедился в том, что враги присутствуют. Сразу два шипа навылет пробили его бестолковую голову. После этого раздались возбуждённые крики в радиодиапазоне, и враги приготовились отражать атаку. Я с удивлением обнаружил, что способен воспринимать радиосигнал, и при этом могу даже услышать, о чём там люди говорят. Вот только их язык был мне незнаком. Это явно не общегалактический, на котором я разговаривал раньше.

У нас образовался стратегический пат. Солдаты не желали высовываться наружу, а я не хотел ломиться внутрь. Позиция противника со всех сторон была окружена большими валунами, которые создавали своеобразную крепостную стену.

Один из моих танков смог медленно заглянуть в щель между двумя валунами, и его никто не заметил. Угол обзора тут был минимальным. Фактически, было видно только часть какого-то доспеха, явно более серьёзного, чем персональный скафандр. По моей команде танк отодвинулся в сторону, а на его место встала артиллерия, которая выпустила один шип в противника. Наградой мне стали панические крики в эфире. Кто-то пустил очередь в эту брешь в обороне, но моих подчинённых там уже не было.

Следующие пять минут не принесли никаких продвижений в ситуации, и я почувствовал, как начинает действовать подчиняющий мою волю приказ. Я как можно быстрее должен уничтожить врагов. Пришлось мне, скрепя сердце, разработать план штурма.

Мы окружили врагов со всех сторон, и один танк героически прыгнул через камни прямо в центр площадки. Пока он пытался вырезать всех, до кого мог дотянуться, на парапет запрыгнули четыре артиллерии, включая меня и начали уничтожать противников одного за другим. Рядом с каждой из артиллерий стоял один танк, который должен был при необходимости защитить её, приняв огонь на себя. И ещё один танк оставался в резерве.

24.06.2017

К счастью, всё закончилось довольно быстро. Дистанционные атаки как минимум ранили каждого из противников, а потом вниз спрыгнули танки и начали крошить всех подряд. Каждая из тварей вроде меня могла одновременно сделать шесть выстрелов по шести целям. Так что пока мы взлетали в стремительном прыжке, я разогнал скорость своего восприятия и быстро обнаружил и распределил все цели. Каждой цели досталось минимум по одному шипу в голову, после чего сопротивление смогли оказать считанные единицы.

Увы, первый танк, выполнивший роль отвлекающего момента, был полностью уничтожен. Да и всем остальным тоже досталось. Это я смог отклонить пару летящих в меня зарядов бластера с помощью телекинеза. Так что павшего товарища я определил на корм, что в сочетании с восемнадцатью гуманоидными трупами дало достаточно питательных веществ для полного восстановления здоровья моих войск. Сам я есть не стал. Как я понял, еда как таковая мне для жизни не нужна. Да и не было у меня желания пользоваться своими хелицерами. Вряд ли я получу от такого ужина хоть какое-то удовольствие.

После восстановления сил, мы ещё раз исследовали всю выделенную нам территорию и не обнаружили больше ни одного врага. Так что всё, что нам оставалось - это двигаться в сторону строения, которое должно было быть уничтоженным. После того, как задача была бы выполнена, нам нужно было ожидать прибытия транспорта, который доставил бы нас обратно на корабль.

Путь от нашего участка до нужного места оказался неблизким. Моё новое тело отлично подходило для передвижения по пресечённой местности, но нам потребовалось больше часа, чтобы добраться до цели. По пути мы временами встречали отряды врагов, что прятались в засадах или пытались атаковать, но я старался провести нашу группу мимо. Наша задача вовсе не в том, чтобы уничтожить тут всё живое. Для меня главное - это просто остаться в живых.

Больше всего меня удивило, что нам почти не встречалось других членов Роя. Судя по всему, весь десант или уже сдох, или отправился туда же, куда направлялись мы. Я уже даже начал надеяться, что эту задачу решили и без нас, но реальность не спешила совпадать с моими пожеланиями.

Контуры нужного здания я опознал, когда мы приблизились к нему на пару километров. Ещё не так давно тут кипела жаркая битва, и сейчас вся местность была завалена трупами насекомовидных тварей, разорванными в клочья скафандрами и изуродованной техникой.

Когда наша группа подобралась поближе, в моём сознании появилась более подробная информация о цели. Это был гиперпространственный маяк, обеспечивающий навигацию космических кораблей и дальнюю связь. Таких маяков на планете было больше десятка. Они дублировали друг друга и обеспечивали более широкий канал связи с другими планетами.

По факту, это было даже не здание, а один огромный механизм. Что-то вроде земной РЛС. И что самое поганое, вокруг строения чувствовалась жизнь. Там ещё были солдаты. Кроме того, я заметил три высоких объекта, снабжённых пушками. Так что я не стал ломиться вперёд, а принялся изучать силы противника, прячась за камнями.

Сверив показания подчинённых со своими, я пришёл к выводу, что перед нами находится стационарная сторожевая башня и два шагохода. Последние были своеобразными танками на четырёх длинных ногах, которые поднимали их на высоту в десяток метров. Один из шагоходов стоял на месте, балансируя на трёх ногах, а второй обходил здание по периметру.

Похоже, эти три объекта использовались в качестве пунктов наблюдения. Я находился на расстоянии около километра, так что пока нас не обнаружили. Но внезапной атаки явно не получится.

Мои тактические размышления были прерваны появлением небольшой группы союзников. Два танка и две артиллерии вылезли из небольшой ложбинки и на всех парах устремились вперёд. Финал был ожидаемым. Сторожевая вышка жахнула большим калибром, и от двух танков осталось только кровавое месиво. Две артиллерии попытались маневрировать, одновременно осыпая башню залпами шипов, но как только они приблизились на расстояние трёхсот метров, в бой вступили два шагохода, которые быстро расстреляли противника. Итогом этого нападения стало появление ещё нескольких царапин на броне башни и одна вмятина на корпусе двигающегося шагохода.

Тут нужна или целая волна нападающих, способная завалить противника мясом, или какой-то хитрый план. Ожидать подхода поддержки не приходилось, так что я занялся составлением плана.

Для начала, я отправил свои войска на разведку. Их задачей было не попадаться на глаза наблюдателей и осмотреть всю округу. Мне нужно было знать, где тут есть подходящие укрытия. Через полчаса обход территории был завершён, и я выдвинулся в сторону одного интересного объекта. Это был упавший шагоход. Его крыша была полностью сорвана, ноги отломаны или перекручены, но он всё ещё работал - мой танк заметил свечение мониторов внутри.

25.06.2017

Я подобрался поближе и заглянул внутрь раскуроченного корпуса. В кресле оператора сидело обезглавленное тело, а на мониторах перед ним светилось изображение нужного мне здания и мигала надпись: 'Орудие готово'. Надпись я смог опознать, поскольку она была на общегалактическом. И что самое важное, прямо в перекрестье прицела была виден контур двигающегося шагохода.

Буквально протиснувшись внутрь обломков техники, я осмотрел место пилота. Его правая рука лежала на манипуляторе системы наведения, сжимая её мёртвой хваткой. Пожалуй, я смогу один раз выстрелить, просто зажав указательный палец, лежащий на гашетке. Моя передняя конечность с трудом подходила для выполнения этой задачи, но я справился. Самое главное, что в углу экрана горела зелёная надпись: 'Пилот опознан'.

Система наведения оружия не работала, так что передвинуть перекрестье прицела я не смог. Пришлось ждать минут десять, пока шагоход сам не зашёл в нужное место. Я надавил на палец мёртвой руки, и сдвоенная плазменная пушка выстрелила.

Как я и хотел, заряды попали в заднюю часть шагохода, в место, где броня и так была изрядно помята. Спустя мгновение после попадания раздалась яркая вспышка и шагоход взорвался, откидывая ноги. Сторожевая башня перевела орудие на мою огневую позицию и выстрелила. Но меня к этому времени там уже не было. Взрывная волна лишь толкнула меня в бок, заставляя плотнее вжаться в землю.

Через минуту я начал потихоньку отползать, прячась за складками местности и трупами своих сородичей. А ещё через пять минут меня ожидал приятный сюрприз. Я натолкнулся на почти целую группу союзников, которая настойчиво пёрла навстречу смерти. Я попытался наладить с ними телепатический контакт, и в результате коротких переговоров меня назначили руководителем. Как оказалось, руководитель этой группы погиб в самый последний момент перед победой, так что руководство взял на себя один из 'рядовых'. Теперь же, встретив существо стоящее выше него по ступеням иерархии, он с радостью сложил свои полномочия.

Так моя команда увеличилась на трёх танков и четыре артиллерии. Последние меня радовали больше всего, потому что возможность дистанционной атаки всегда была более ценной, чем способность схватиться врукопашную.

Теперь мне оставалось только уничтожить сторожевую башню, и можно было начинать штурм. Башня и оставшийся шагоход стояли по разные стороны здания, так что уничтожив башню, я мог просто игнорировать шагоход. Тот явно не был способен быстро передвигаться, а значит, не сможет и противостоять нападению со 'слепой зоны'. Проблема была в том, что башня была слишком хорошо бронирована, чтобы её могли повредить шипы. Но в моём мозгу возникла одна интересная идея.

В моём присутствии башня стреляла дважды, и оба раза у неё была пауза между прицеливанием и выстрелом. Небольшая, но хорошо заметная. И тут могла сыграть определённая военная хитрость. Как обычный солдат может уничтожить танк? Очень просто. Нужно лишь выстрелить ему внутрь ствола в тот момент, пока он прицеливается. Снаряд снабжён взрывателем, и попадание по нему гарантированно вызывает взрыв.

Конечно, у обычного человека шансы попасть из пистолета внутрь ствола были невысокими, но я являлся настоящей живой боевой машиной. Для меня не составляло проблем попасть в мишень диаметром в пять сантиметров с расстояния в полкилометра. Я мог учесть даже время, которое понадобится моему шипу для того, чтобы долететь до цели. Вся эта информация уже была в моём мозгу, значительная часть которого исполняла функции системы наведения.

Более того, сейчас у меня было чуть больше войск, так что я мог рискнуть одним из подчинённых ради уничтожения сильного противника. План был прост. Я спрятался за большим камнем, так что со стороны башни был виден только небольшой кусочек моего тела с одним метателем шипов. Двигался я аккуратно, так что меня никто не заметил. А в десяти метрах от меня на возвышенность запрыгнула ещё одна артиллерия, которая начала обстреливать сторожевую башню шипами.

Место было подобрано так, что от остальных войск и шагохода моя наживка была скрыта, так что, естественно, наглой целью занялась сама башня. Ствол орудия повернулся, и я выстрелил. Ровно в тот момент, когда заряд плазмы сформировался внутри пушки, туда влетел мой шип. Я очень точно рассчитал все параметры, и операция завершилась успехом - пушка взорвалась, разлетевшись в клочья. Сама башня при этом осталась стоять, но без оружия она никакой угрозы больше не представляла.

Тут же весь мой отряд из шестнадцати боевых единиц, включая меня, ринулся вперёд, поливая врагов шипами. Против нас были обычные бойцы в скафандрах и несколько более тяжёлых двуногих роботов с ракетным вооружением, но они не успели ничего предпринять. При желании, мы могли развивать скорость передвижения почти под сотню километров в час. Поддерживать её долго мы бы не смогли, но километр мы преодолели секунд за сорок. А дальше началась резня.

26.06.2017

Танки выковыривали противников, засевших в укрытиях, а артиллерии расстреливали любое подозрительное место. Противники не сидели одной кучей и пытались скрываться в чём-то вроде блиндажей, но их огневой мощи как правило не хватало на то, чтобы быстро уничтожить цель, а вот наши совместные атаки буквально рвали врагов в клочья.

Через десять минут, когда от моего отряда остались только три артиллерии и четыре израненных танка, бой завершился. Я не чувствовал больше телепатических сигналов, идущих от живых существ, кроме как от моих подчинённых. Ура! Я справился. Всё что теперь осталось - это уничтожить маяк.

Как только я задался вопросом, как это сделать, так сразу же получил от высшего начальства новый телепатический сигнал со схематичным устройством этого строения. Самым простым способом уничтожения являлось разрушение термоядерного реактора, который служил источником энергии.

Маяк был автономным сооружением. В принципе, подобные маяки высаживались даже на безжизненные планеты. Нужно было просто подготовить ровный фундамент, и готовый маяк сбрасывали с орбиты, после чего он приземлялся с помощью встроенной системы посадки. Маяк постоянно излучал в пространство огромное количество энергии. Вся она шла через гиперпространство, так что в обычном пространстве излучения почти не было. Но такой расход энергии требовал соответствующей мощности источника питания, так что реактор тут был довольно приличным по размерам. По сути, он занимал половину объёма всего здания.

Уяснив эту информацию, я составил простой план действий. Четыре танка и одна артиллерия должны были банально вгрызаться в здание, выкидывая наружу всё 'ненужное'. Рано или поздно это должно было завершиться выводом реактора из строя. Просто 'потухнуть' он не мог, так что взрыв был практически неизбежен.

Конечно, здание было тяжело бронированным, но в одном месте плиты металла изрядно проело кислотой, которой, видимо, плевалась какая-то наша тварь. Так что теперь там можно было попытаться пробиться внутрь.

Поскольку свою жизнь я ценил прежде всего, то перед началом диверсии я и ещё один мой 'родственник' отошли на расстояние в пару километров и спрятались в овраге. После этого я отдал команду, и начал наблюдать за усилиями своих подопечных с помощью телепатической связи. Ещё через десять минут пришло подкрепление в виде двух групп наших союзников, и работа пошла веселее. Им даже говорить ничего не пришлось. Приказ Королевы Роя гнал их вперёд, не оставляя и шанса на раздумья.

Это я смог убедить себя, что подтвердить уничтожение маяка куда важнее моего личного участия в его разрушении. Ведь мои подчинённые могли погибнуть ещё до того, как смогли бы инициировать взрыв. Так что я сидел в укрытии и ждал. И дождался. Рвануло так, что даже на расстоянии двух километров меня буквально вдавило в землю, а сверху ещё насыпало несколько метров всякого мусора. Хорошо хоть мне дышать не нужно. Точнее, не обязательно. Я мог получать энергию для жизнедеятельности с помощью Силы.

Спустя полчаса после взрыва я смог откопаться и осмотреть окрестности. Миссия выполнена. Я стоял на краю гигантской воронки диаметром метров в пятьсот. Рядом со мной стояла одна артиллерия и какой-то приблудный танк, который и помог мне выкопаться. Я обнаружил его с помощью телепатии и дал команду 'копать отсюда и до обеда'.

Спустя час нас подобрал жук, идентичный тому, что привёз нас на эту планету. Я боялся, что сейчас нас кинут в ещё одно пекло в качестве подкрепления, но эти опасения не подтвердились. Мы добрались до корабля, где меня погнал вперёд телепатический приказ. Я забрался в какой-то кокон, где и заснул сновидением без снов.

Следующее пробуждение было куда более мерзким, чем два предыдущих. Из сна меня выдернул приказ куда-то бежать, и я побежал, даже толком не проснувшись. К тому моменту, как я добрался до места назначения, я уже более-менее оклемался и даже почти вспомнил, кто я и откуда.

С полным бардаком в голове я предстал перед её величеством Королевой Роя. Эта тварь была настолько большой, что только её голова была раз в десять больше меня. Собственно, кроме головы и пары клешней я больше ничего разобрать не смог, потому что королева, казалось, срослась с окружавшим её космическим кораблём.

- Внемли мне. - Раздался в моей голове телепатический сигнал. Он не был привычной мне членораздельной речью, а скорее потоком образов и понятий, сменяющих друг друга в нескончаемом хороводе. Мне пришлось изрядно напрячься, чтобы просто понять, что мне хотят сказать. - Тебе выпала великая честь управлять отдельным Ульем. В твоё подчинение переходит группа личинок, с помощью которых ты должен создать армию из не менее чем ста миллиардов особей. На выполнение этой задачи тебе даётся десять больших циклов. Возьми вот этот голокрон.

27.06.2017

Передо мной в воздухе материализовался светящийся кристалл, по форме напоминающий две усечённые пирамиды, сложенные вместе основанием. Я послушно схватил его лапой и непроизвольно съел. Впрочем, как оказалось, именно это от меня и требовалось. Кристалл попал не в желудок, а в какую-то полость в моём организме, со всех сторон окружённую костной тканью.

- В этом кристалле сохранена вся информация о возможных путях развития особей Роя. - Продолжила свои наставления Королева. - А теперь, иди. Твоя группа уже готова к вылету.

Я развернулся и побежал к указанному месту, одновременно пытаясь обдумать сказанное. Меня повысили в должности. Вот только это с трудом можно было назвать радостной новостью. Дело было в том, что на этот раз корабль находился в ещё более плачевном состоянии, чем раньше. На этот раз он был действительно пустым. На весь огромный корабль размером за сотню километров приходилось всего несколько тысяч жителей Роя.

В моё сознание влилась информация о том, что обитатели этой галактики оказались крайне настойчивыми в уничтожении всех колоний Роя. Каждый раз, когда Рой вступал в контакт с представителями разумных существ, он вскоре подвергался массированной атаке и уничтожению. Иногда люди даже уничтожали всю биосферу планеты, чтобы не допустить размножения Роя.

Эта информация представляла моё назначение в новом свете. Королева Роя считала меня дефективным. Ведь моё сознание и мой 'привкус' Силы отличались от стандартных. Но она учла, что при всей своей нестандартности, я смог выполнить задание, которое Королева считала проваленным. И поэтому, она дала мне шанс стать во главе улья.

Кроме того, она решила испытать только недавно полученную технологию создания голокронов. Знание об их устройстве было извлечено из сознания нескольких людей, после чего Королева решила, что эта технология идеально подходит для независимого развития улья. Ведь враги научились обнаруживать положение корабля по телепатическим сигналам, которыми Королева обменивалась со своими подданными. Поэтому, я должен был справляться со всеми проблемами самостоятельно. И раз Королева Роя не сможет давать мне советы по выбору направлений развития, то находить все ответы мне придётся в голокроне.

Вторым неясным для меня вопросом была длительность моей командировки. Десять больших циклов - это много или мало? Вроде, большой - это много. Но кто этих жуков знает. Для начала я решил создать собственную единицу времени - секунду. Я не мог ориентироваться на своё восприятие времени, и потому решил взять за базовую единицу измерения метр.

Я смог оценить размер своего человеческого тела относительно нынешнего. Ведь моя память существования в новом теле была абсолютной. Отталкиваясь от примерного размера метра, я связал его с секундой, считая скорость света равной 300 000 километров в секунду. Скорость света в местных единицах измерения мне была известна, так что я смог совместить соотношение метра и секунды с точностью плюс-минус десять процентов. После этого, я преобразовал местные единицы времени в секунды и выяснил, что десять больших циклов - это примерно восемь земных лет.

В целом, срок достаточно большой. Учитывая скорость размножения Роя, я могу создать сто миллиардов воинов меньше чем за год. Но это только в случае отсутствия сопротивления. А шансы найти планету с развитой биосферой и без разумной жизни на ней были небольшими.

Когда я уже вбегал в зал для космической техники, я получил информацию о предполагаемом месте десантирования. Это была планета, на которой располагалась небольшая колония людей. Именно людей, а не просто каких-то других обитателей галактики. Именно эта раса больше всего сопротивлялась распространению Роя. И именно с ней мне предстояло схлестнуться в ближайшем будущем.

Из положительных моментов можно было отметить, что колония на этой планете была небольшой, и значительные её территории были нетронутой дикой природой. А значит, у меня будет возможность достаточно хорошо развиться до того, как меня обнаружат.

Я подошёл к транспорту и осмотрел своих новых подчинённых. Все они были представителями другого поколения Роя, и не были похожи на тех существ, что я видел раньше.

Космический перевозчик напоминал жука. Представьте себе божью коровку. Во время полёта она 'раскрывает' жёсткие надкрылья, оголяя своё брюшко. Здесь то же самое происходило во время 'загрузки' пассажиров. Вот только вместо перепончатых крыльев под раскрывающейся бронёй находились десять полостей для перевозки. В них сейчас располагались четыре личинки и пять боевых единиц двух типов.

Я не стал медлить и занял свободное место. Жук тут же захлопнул верхнюю броню и полетел к выходу из корабля. Я же занялся разбором доставшейся мне собственности.

28.06.2017

Итак, первым и самым ценным моим приобретением были четыре личинки. Это были создания Роя, способные превратиться в любое специализированное существо или даже в здание. Улей как раз и являлся большим биологическим зданием, в котором вырастали новые личинки, и в котором происходили процессы создания необходимых для развития личинок питательных веществ. Я подумал, что мне нужно создать собственную библиотеку терминов, чтобы не путаться в типах и видах разных членов Роя.

Личинок я решил назвать Личинками. Рой, стал Роем. А вот самоназвания для самой расы или вида живых существо у роя не было. Тогда, пусть будут зверги. От слова 'звери'. Вторым видом существ был сам наш транспорт. Его я решил назвать Колорадский Жук. Или просто Жук.

Следующим видом были боевые единицы пехоты, рассчитанные на ближний бой. Внешне они отдалённо напоминали крабов. Десять конечностей росли из единого вытянутого бронированного тела, которое было сплющено сверху и снизу. Шесть ног были 'ходовыми', две заканчивались острейшими клешнями, а ещё одна пара заканчивалась неким подобием человеческой кисти, позволяющим хвататься за разные объекты. Во время боя эта тварь орудовала четырьмя передними конечностями, нарезая противника на салат.

Этих бойцов по небольшому размышлению я решил называть тараканами. Вариант с 'крабом' мне не очень нравился тем, что этим словом ещё обозначали всяких 'криворуких' людей. А ведь как вы яхту назовёте, так она и поплывёт. Так что пусть лучше будут неуничтожимыми тараканами. Под моим командованием сейчас находилось три таракана.

Второй группой существ были войска дальнего боя. Это была дикая помесь змеи и богомола. Передвигалась эта зверушка за счёт вертикального изгибания туловища, по которому шли своеобразные волны. А специальные выросты на брюхе позволяли цепляться за неровности поверхности, таким образом толкая тело вперёд. Основным оружием тут была пасть, способная плеваться всё теми же шипами, которые выращивались прямо в теле, а потом подавались к 'пушке'. Помимо этого, у твари было четыре 'руки', заканчивающиеся внушительными лезвиями. Ясно было видно, что эти конечности подходят только для того, чтобы рубить врагов на части и протыкать их же.

Эту тварь я сразу забраковал, а потому и название дал ей не самое оригинальное - богомол. На мой взгляд, подобная система передвижения была далеко не самой эффективной, а наличие всего одного 'плевательного' аппарата на порядок снижало боевую эффективность. Вот я, хоть это и вызывало до сих пор омерзение, мог стрелять в шесть целей одновременно. А тут можно было стрелять всего в одну, пусть и чуть более крупными снарядами. Так что богомолы были причислены к вымирающему виду, и я сосредоточился на следующей задаче.

Мне нужно было как-то называть себя. Новое тело - новая жизнь - новое имя. Называть себя земным именем, а тем более именем мёртвого ныне тела Сейрю я не хотел. Нужно придумать себе что-то особое. Уникальное. Крутое! Например, Вырвиглаз. Отличное имечко. Отращу себе пару специализированных конечностей для вырывания глаз и буду пугать ими аборигенов.

Хотя, с другой стороны, имя должно работать на перспективу. А в перспективе я вижу себя владыкой всей галактики. Владыка Всея Галактики Вырвиглаз звучит как-то не очень. С таким именем больше чем главарём мелкой банды не стать.

Так что буду я... Дарт Нексус. Это слово имеет смысл 'центр'. И я буду новым центром Роя, новым центром всей галактики.

Поупивавшись несколько минут осознанием собственного величия, я решил вернуться к более практичным занятиям. Жук уже вышел из гиперпространства и приближался к планете, которой надлежало стать моей третьей родиной.

Выглядела эта планетка не очень многообещающе. Большие ледяные шапки на полюсах. Площадь суши превышает площадь океанов. Зелень было видно только на широкой полосе, примыкающей к экватору. Видимо, тут сейчас ледниковый период.

Может, поискать планету по теплее? Где есть пляжи и девушки в бикини? Эх, зря я про девушек вспомнил. С моим нынешним телом мне девушки только в еду годятся. У меня даже члена нет. Да что там член, у меня вообще органов размножения конструкцией не предусмотрено. Единственное, что внушает определённую надежду - это знание о том, что зверги могут менять структуру своего тела, наборы органов и конечностей. Так что со временем можно будет придать себе вполне человекообразный облик. Ладно, этим потом займёмся. А сейчас у нас на повестке дня поиск места для приземления.

Жук облетел планету по экваториальной орбите и передал мне схему расположения населённых пунктов. Сразу бросалось в глаза, что колонисты освоили только небольшую часть территории, а девять десятых лесов живут своей жизнью. Примерно в центр самого большого зелёного пятна и я направился.

Наш летательный аппарат спустился тихо и незаметно. Антигравитация позволяет вначале затормозить, а только потом начать приближаться к плотным слоям атмосферы. Так что никакого разогрева при трении о воздух не было, и наше появление не сопровождалось огнём небесным и громом.

29.06.2017

Спустившись вниз, я задействовал биосканеры жука для поиска больших подземных полостей, то есть пещер. Одна такая довольно быстро обнаружилась, но на мой взгляд она была слишком большой. Сотня метров в высоту и больше трёхсот в ширину. Я решил, что такое сооружение в любой момент может рухнуть мне на голову, так что дал команду искать что-то менее внушительное.

Через час полётов над холмистой местностью мы нашли подходящий вариант. Это была пещера. У входа она была небольшой, но метров через пятьдесят расширялась и образовывала грот метров тридцать в ширину и все пятьдесят в высоту. В длину этот зал тоже был полсотни метров. Получалось вполне себе неплохое укрытие для моего первого улья.

Ещё одним немаловажным моментом было то, что в этой пещере давно уже не текла вода. Она промыла где-то боковой проход, и вся уходила туда. Я слышал шум воды неподалёку, но решил оставить исследование окрестностей на своих подчинённых.

Жук сумел протиснуться в пещеру и выгрузил меня, тараканов, богомолов и одну личинку. Остальные три личинки я решил приберечь на чёрный день. Тем более, что они находились в некотором подобии летаргического сна, в котором могли оставаться ещё минимум несколько лет.

Богомолов я отправил на исследование пещеры, а тараканов на разведку в окружающие леса. Они должны были попытаться обнаружить следы людей. Через несколько часов я убедился, что признаков разумной деятельности в округе не наблюдается, и дал команду личинке мутировать в улей.

Для этого процесса нужна была куча органики и минералов, так что тараканы получили наряд на работу лесорубами, а богомолы начали осваивать горнопроходческую деятельность. Убедившись, что всё идёт согласно плану, я взялся за исследование голокрона. Мне предстояло выбрать, какие именно создания будут составлять основу моих будущих войск.

Бегло просмотрев требования для создания нескольких видов звергов, я выяснил, что для них требуется наличие рядом с ульем специализированных строений. Информация в голокроне была записана как попало, без всякого порядка, но по крайней мере между статьями с информацией было множество перекрёстных ссылок. Плюс, работал поиск и фильтр. Так что я для начала вывел список созданий, которых смогу получить при наличии одного только улья.

Первым в списке значился уже известный мне таракан. Были ещё какие-то собачки, рабочие, летучие мыши и богомолы. Всех новичков я окрестил, основываясь на их внешнем виде и функциях. Для начала я решил остановиться на рабочих и тараканах.

Это была, фактически базовая форма жизни, к которой можно было добавлять разные органы, конечности, способности и так далее. Сравнив тараканов с рабочими, я выяснил, что отличаются они по сути только формой первых четырёх конечностей и наличием в теле специальной сумки для переноса биологических материалов. Ну и помимо этого, рабочий не имел особой брони, да и вообще был крайне дешёвым в плане расхода материалов. Так что я сразу принял решение дать тараканам чуть более развитую вторую пару рук и сумку, совмещённую с желудком. После этого, их тоже можно было посылать на выполнение хозяйственных работ.

Дальше я занялся подбором комплектации органов для моей будущей армии. Шесть ходовых конечностей обзавелись прочными стопами с небольшими пальцами, позволяющими ходить не только по камню, но и по земле, песку и даже горам. Одну пару конечностей, как и планировалось, сделал рабочей, а боевую превратил в здоровенные клешни, которые также могли выполнять роль мечей. По крайней мере, у них была заточена внешняя кромка и остриё.

Все эти действия я выполнял в своеобразном трёхмерном редакторе, который позволял выбрать нужную комплектацию и осмотреть результат. А компьютером для этого редактора служил мозг улья, который уже достаточно оформился, чтобы выполнять свои функции. Тараканы таскали корм в достаточном количестве, чтобы развитие улья шло без задержек.

По сути, у тараканов основным неизменяемым органом было тело - большая бронированная туша. Сейчас я выбрал конечности, а следующим шагом нужно было добавить дополнительные внутренние органы. Но, осмотрев внешний вид своего будущего солдата, я пришёл к выводу, что он слишком заметен. Чёрный панцирь с ярко зелёными вкраплениями не подходил для моих целей. Ведь я только начинал свой путь развития, а потому в первую очередь должен был думать о маскировке.

Поэтому, следующим шагом стал поиск технологий изменения цвета панциря. И довольно быстро я наткнулся на покрытие как у хамелеона. Правда, оно могло поменять окраску за пять-десять минут, но мне этого вполне хватало. Внедрив этот орган в свой проект, я сразу же создал к нему несколько вариантов раскраски, подходящих для леса, каменистой пустоши и гор. Особо я не заморачивался, а решил потом дать тараканам возможность самостоятельно изобретать для себя окраску.

30.06.2017

И раз уж солдат получился почти готовым разведчиком, то ему нужно хорошее зрение. У обычного таракана со зрением было не очень. Всего лишь одна пара глаз на морде. Поскольку единое монолитное туловище не позволяло вертеть головой, я разместил на нём восемь дополнительных глаз, смотрящих в разные стороны по окружности. Кроме этого, я добавил по глазу на сочленении каждой ноги. Это должно было позволить таракану наблюдать за окрестностями, всего лишь выставив из-за укрытия одну лапу. На морде я заменил два простых глаза их сложными аналогами, имеющими встроенную функцию масштабирования. Это позволит смотреть на большие расстояния. Ну и добавил ещё десяток глаз то тут, то там, чтобы даже если в бою таракан потеряет несколько из них, это не сказалось на его способностях.

Итого, у таракана оказалось тридцать глаз. И для обработки всей поступающей информации требовался специализированный мозг. Из подходящих под данное тело вариантов я выбрал мозг разведчика-диверсанта. В инструкции говорилось, что он позволяет быстро передвигаться, наблюдать за всем окружением, а также вступать в ближний бой.

Как оказалось, даже мускулы у звергов бывают нескольких видов, так что я выбрал наиболее мощные, и способные к быстрым сокращениям. В результате, выяснилось, что теперь мои тараканы могут ещё и нехило так прыгать. Метров на пятьдесят в длину или двадцать в высоту. Ого! Но я также получил предупреждение, что мускульная сила слишком велика и возможны автопереломы конечностей. Пришлось под эти мускулы подбирать более прочную броню.

Ну и в конце, для всего это буйства фантазии нужен был подходящий источник энергии. Тут я обратил внимание, что все выбранные мной материалы и органы имеют пометку 'первый уровень'. А вот чтобы питать весь набор органов нужно было ядро генерации энергии второго уровня. К счастью, его можно было использовать, не создавая дополнительное здание, а всего лишь улучшив улей. Да и для других органов тоже нужны были некоторые небольшие изменения в строении улья.

На этом я пока решил остановить полёт фантазии и посмотреть, что у меня получилось. Таракан версии два-ноль был настоящей машиной смерти. Вот только для его выращивания нужна была куча биологических и минеральных материалов. Грустно вздохнув, я отдал команду улью породить десяток личинок, которые затем мутировали в самых простых рабочих. Ведь с имеющейся у меня рабочей силой собрать всё необходимое было слишком сложно.

В результате, доработка улья под мои требования потребовала почти сутки. За это время я смог бы создать кучу куда менее требовательных войск, но мы ведь не ищем лёгких путей. Мы долго запрягаем, но быстро ездим.

Наконец, улей был готов, и под его телепатическим контролем личинки начали мутировать в продвинутых тараканов. Я решил для начала сделать троих и испытать их на практике в поиске конструкторских недоработок. Это заняло ещё восемь часов. Всё это время я посвятил изучению голокрона и возможных видов войск. Увы, информации там было много, а вот порядка мало. Так что построить более-менее внятную стратегию развития мне не удалось. Всё упиралось в то, что для производства одного, нужно было наличие другого, которое требовало третьего, которое мне в принципе неоткуда было взять.

Тройка прототипов совершила небольшую разминку под мои наблюдением, пару раз поменяла окрас и отправилась на разведку окрестностей. Свои войска я не отпускал дальше сотни метров от входа в пещеру, так что эта троица отправилась в дальний поход. Ну, как дальний - на пару километров.

Наблюдая за их передвижением с помощью телепатии, я начал подмечать, что стоит переделать. Во-первых, нужно было поменять цвета маскировки. Мои тараканы уверенно подстроились под лес и под горы. Некоторые возвышенности тут сверкали голыми камнями с вкраплениями зелени. Учитывая крайне продвинутое зрение самих тараканов, их маскировка получилась крайне эффективной.

Также, значительное время тараканам пришлось потратить на обучение владению своими глазами. Ведь готовой программы адаптации у меня не было. Тренировочные поединки показали, что база рукопашного боя работает без сбоев, и все нужные инстинкты у моих солдат имеются.

По результатам ходовых испытаний, была выработана информационная матрица, которую я снял с помощью улья. Теперь все новые тараканы будут рождаться с тем опытом, что приобрела эта троица за два часа. Немного, но тоже неплохо.

После этого я послал трёх тараканов на помощь рабочим, и мы ударными темпами стали клепать войска. По мере появления новых рабочих рук, они тоже подключались к сбору органики.

Чтобы не демаскировать место нахождения улья, я дал задачу вести добычу древесины и мяса на значительной территории. Теперь одно дерево распиливалось на куски, которые тащили сразу пять-шесть звергов. Тут сразу стало очевидным преимущество моих тараканов перед обычными рабочими. Те были куда слабее и не могли волочь на себе слишком большой груз.

01.07.2017

По результатам всей этой деятельности я внёс ещё одно дополнение в проект. Все глаза, кроме основной пары, были покрыты специальной роговой оболочкой, способной перенести значительный по силе удар. К счастью, эти изменения довольно просто можно было провести и у уже существующих войск. Всего лишь за полчаса отдыха они нарастили требуемую защиту.

В целом, проект получился удачным. Единственным минусом было длительное время мутации из личинки в таракана. Но это на данном этапе было не критично. А вот расход ресурсов был узким местом. Я не рисковал пока демаскировать себя, так что не мог воспользоваться самым эффективным способом сбора биологических ресурсов - выращиванием слизи.

Слизь была огромным живым организмом, который растягивался по поверхности земли. Она извлекала необходимые вещества из почвы и атмосферы, и использовала энергию падающего на неё света для получения энергии. Если света не было, то можно было получать энергию с помощью Силы, но такая слизь начинала изрядно фонить Силой, что тоже не давало мне возможности использовать её. Ведь эта база должна была оставаться тайной.

В целом, моя тактика сейчас строилась прежде всего на том, что я не должен проиграть. А потому, мой первый улей должен был стать секретной базой, накапливающей информацию о типах моих войск, их эффективности и так далее. И в случае уничтожения других баз, у меня всегда бы оставался шанс начать всё заново.

Армию тараканов я решил ограничить числом в пару сотен. Сюда входили и три изначальных таракана, которых я тоже заставил мутировать в улучшенную версию. Пока мои наземные войска плодились и размножались, я задумался над созданием артиллерии. Сейчас у меня есть только единицы рукопашного боя, что не совсем правильно. Вот только создание войск, вроде меня самого, я посчитал неэффективным.

Я со своим телом не мог принимать участия в динамичном бою. Скорее я выполнял функцию артиллерии, но... дальность и сила выстрелов у меня были не очень хорошими. Проведённые тесты показали, что при неплохой точности, пробивная сила у моих зарядов быстро теряется. То есть эффективно сражаться я могу только на дистанции в пару сотен метров. А это слишком близко к стычке врукопашную, в которой я вообще бесполезен. У меня даже конечностей для самозащиты нет. Есть шесть ног, которыми я могу только бегать. Даже попытка взять какую-то вещь 'в руки' была для меня настоящим испытанием.

Вариант с богомолом, более приспособленным для ближнего боя, меня тоже не устраивал. Его скорострельность была слишком низкой. Да и в ближнем бою он не мог похвастаться особой эффективностью. В результате, получалась ни рыба, ни мясо. Так что проблему создания стрелковой пехоты я пока отложил, и занялся авиацией.

Единственным доступным мне вариантом были летучие мыши. Или даже что-то вроде дракончиков. В общем, это была тварь с головой, туловищем и парой конечностей, обтянутых кожей. Что самое интересное, большая часть подъёмной силы создавалась не за счёт махания крыльями, а за счёт работы некоего пси-ядра первого уровня. Оно обеспечивало левитацию мыши, а крылья она использовала для маневрирования.

Это создание почти не обладало бронёй. Вес её был минимизирован, да и воздушная среда не позволяла использовать жёсткую броню. Так что я ограничился покрытием из чешуи, которая тоже обладала свойством хамелеона.

В качестве оружия летучая мышь использовала свой хвост. Это было дистанционное оружие, плюющееся разными зарядами. Так как подобная конструкция не позволяла достичь нормальной силы выстрела, то заряд должен был обладать поражающей силой не за счёт кинетического импульса, а за счёт своего строения. Тут имелось два варианта. Первый - это плеваться кислотой. Второй - кидать в противника мелких симбионтов, которые сами должны были пробуриться внутрь тела цели и нанести ей какой-то вред.

Поскольку боезапас у мышек был ограничен, я всё-таки решил остановиться на варианте с симбионтом. Потому что они могли нанести куда больший урон из расчёта массы на один заряд, чем просто кислота. Чтобы пополнить боезапас, мышек нужно было кормить. Тоже та ещё морока.

Запустив производство мышей, а начал думать, как же мне управлять всей этой оравой. Моих телепатических способностей просто не хватало для управления большой армией. Возможно, проблема была в том, что для решения подобных задач не подходил мой мозг. Но пока ещё было не время заниматься изменением собственного тела, так что я стал искать способ обойти эти ограничения. И нашёл.

Оказывается, личинка могла мутировать в несколько видов созданий даже без помощи улья. Именно поэтому я и не обратил внимания на эти виды звергов. А там был мозговик. Именно так я назвал эту тварь. По факту, это был огромный летающий мозг. Бугристая сфера метров пяти в диаметре имела с десяток щупалец. Большую часть её тела занимал мозг, способный эффективно связываться с прочими звергами и управлять значительным их количеством, координируя действия больших стай.

03.07.2017

Мозговика пришлось выращивать за пределами пещеры, маскируя его кокон под валун. Я оставил этот проект почти без изменений, добавив только шкуру хамелеона. После того, как эта тварь вступила в строй, я сразу почувствовал себя генералом армии. Теперь я мог сразу видеть, кто где находится, какая ситуация на поле боя, и даже мог видеть глазами любого подчинённого. При этом, расстояние до солдата значения не имело. Ограничением служило только количество подчинённых войск. Но одного мозговика на три сотни подчинённых мне вполне хватало.

Что ж, значит, наступило время для следующего этапа покорения мира. Мне нужно было найти место для постоянной базы, на которой я смогу развернуться во всю ширь своих амбиций. Так что я отправил летучих мышей на разведку с требованием летать только в верхних слоях атмосферы со включённой маскировкой. Нижняя часть их тела должна была быть голубой, чтобы сливаться с небом, а в радиодиапазоне они наоборот должны были поглощать всё излучение, чтобы не попасться на экраны радаров. Хотя местные жители, похоже, не рассчитывали на возникновение какой-либо военной угрозы.

Пока мои летучие разведчики составляли карту ближайших окрестностей, я дал команду своему жуку, на борту которого находилось три личинки, отлететь в сторону северного полюса и спрятаться в каком-нибудь убежище среди льдов. Там он должен был впасть в спячку. Это был ещё один уровень страховки на случай моего проигрыша. Место его спячки я запомнил, так что в случае необходимости смогу туда добраться.

И вот, моя непобедимая армия выдвинулась в сторону облюбованного мной места. Это было болото. Я собирался по максимуму использовать возможности слизи по добыче полезных веществ. А для маскировки мне требовалась местность, изменения в которой не будут бросаться в глаза, при сканировании с орбиты или самолёта. Исчезновение деревьев мне не скрыть, а вот замаскировать слизь под болотную жижу будет довольно просто.

Выбранное место находилось в паре сотен километров от пещеры. В гроте я оставил небольшую охрану в виде сотни тараканов, пары десятков мышей и двух богомолов. Они должны были тихо мирно прятаться по лесам и норам, следя за окрестностями.

Мой же колонизационный отряд состоял из сотни тараканов, сотни мышей, десятка личинок и мозговика. Личинки прятались как раз в складках кожи последнего. Ну и самым важным членом экспедиции был я собственной персоной - Дарт Нексус.

Я вместе с тараканами бежал по земле, а мыши парили в воздухе. Наше перемещение происходило ночью, и путь мы преодолели на четыре часа, особо при этом не торопясь. Скорость передвижения звергов была потрясающей. Фактически, мы добирались столько времени только из-за ограниченной скорости мозговика. И это при том, что я выделил десяток мышей для его буксировки.

Добравшись до заветного болота, я высадил в уже давно примеченное место одну личинку, заставив её мутировать в улей. Остальных личинок я превратил в слизь, которая тут же начала разрастаться по окрестностям. Каждая личинка стала центром зоны диаметром в полсотни метров. Это было контролирующее ядро, которое объединялось с соседними ядрами целой сетью сосудов, по которым перекачивались питательные вещества.

Поверхность слизи была покрыта так полюбившейся мне кожицей с эффектом хамелеона, на которой были 'нарисованы' всякие кусты, трава и прочее. В последствии я планировал на самом деле создать подобные выросты, а пока что ориентировался на разведку с воздуха. Уже с высоты в сотню метров слизь невозможно было отличить от настоящего болота. Я специально озаботил мышей полётами по округе и проверкой качества маскировки. Все недочёты тут же фиксировались мозговиком, и тот отдавал команды нервным центрам слизи на изменение рисунка.

Через пару часов после рассвета улей полностью сформировался, почти весь погрузившись в болотную жижу, и начал производить личинок, которые расползались по окрестностям, чтобы расширить зону распространения слизи. С постройкой новых солдат я решил повременить. Тут я мог уже создавать дополнительные здания, и собирался создать более мощные войска. Так что пока мои тараканы и мыши патрулировали окрестности, а мозговик изображал покрытый мхом островок, я занимался разбором доступных мне технологий.

В первую очередь меня интересовало оружие дистанционного поражения. На моём уровне это были разнообразные метатели шипов с пневматическим приводом. Варианты были довольно куцые в плане возможностей, но выбора особого не было.

Осмотрев доступное вооружение, я решил перейти к более общему вопросу - компоновке тела будущего автоматчика. Тут меня вполне устраивал таракан. Нужно только дать ему дополнительное вооружение. Идею заменить четыре передние конечности на метательное оружие я отверг. Ведь такой солдат был бы беспомощен в ближнем бою.

К счастью, я нашёл нужное мне изменение в разделе дополнительных мутаций. Она позволяла удвоить количество конечностей, расположив ещё одну выше каждой из существующих. То есть у таракана было бы десять нижних конечностей и десять верхних, на которых и можно было бы разместить оружие. Создав модель такого существа, я пришёл к выводу, что передние четыре верхних конечности придётся удалить. Самим своим существованием они мешали нормальному использованию боевых клешней. Остались шесть конечностей по периметру туловища, которые могли вращаться во все стороны. То есть зона обстрела была 360 градусов для каждой конечности. А это очень хорошо.

Но попытка совместить такое расположение оружия с доступными его видами провалилась. Ведь для метания шипов нужны были боеприпасы. Внутри лап их выращивать было слишком сложно и медленно. А если производить их внутри тела, то вставала проблема с подводом готовых зарядов к тем же конечностям. Перебрав все варианты, я плюнул на метательное оружие и стал искать что-то более продвинутое.

Более продвинутым и подходящим по своим параметрам было плазменное оружие. Шесть тяжёлых бластеров превращали посредственного бойца ближнего боя в мощнейшую штурмовую единицу. Вот только для создания плазменного оружия требовалась специальная технология.

Было два способа решения этой проблемы. Первый - это создание технологического оружия, которое встраивалось в тело живого существа. Но тут нужно было построить целую сеть фабрик комплектующих, плюс повреждение такого оружия делало его неработоспособным без наличия запчастей.

Второй способ заключался в использовании Силы с помощью пси-ядра. Мне он нравился больше, вот только для создания войск с таким оружием требовалось наличие у воина пси-ядра минимум третьего уровня. А для создания пси-ядра требовалось строение пси-генератора третьего уровня. И наконец, для создания этого строения нужно было шестьдесят четыре пси-кристалла третьего уровня.

Способов получения этих кристаллов было два. Первое - это иметь пси-генератор второго уровня и специальное строение для производства улучшенных кристаллов. Но для этого требовались кристаллы второго уровня, которые нужно было создавать на основе первого, то есть там была приличная технологическая цепочка.

А вот второй способ был достаточно простым. Нужно было всего лишь иметь продвинутого пси-пользователя, оперирующего Силой на достаточном уровне. И такой у нас был - это я сам. Хотя у меня не было пси-ядра как такового, я мог управлять Силой за счёт фурозитов.

Я углубился в технологию производства пси-кристаллов. Там всё было довольно просто. Для начала нужно было создать монокристалл ортоклаза нужного размера. Потом этот кристалл напитывался Силой особым образом, пока концентрация Силы не пересекала определённый барьер. После этого кристалл становился простейшим конденсатором Силы или пси-кристаллом первого уровня. При дальнейшем насыщении Силой, плотность энергий в нём скачкообразно возрастала, делая пси-кристалл второго, третьего и четвёртого уровня. Выше четвёртого уровня ортоклаз зарядить было невозможно.

Я дал задание улью создать несколько заготовок кристаллов и за одно дал команду начать производство тараканов и летучих мышей. Пока есть такая возможность, нужно нарастить количество войск. Верхней планкой я поставил доведение численности моей армии до двух тысяч тараканов и тысячи мышей.

Зарядка пси-кристаллов оказалась не слишком сложной, но она требовала хорошей сосредоточенности и высокой плотности концентрации Силы. Поэтому, я слегка изменил первую свою пару конечностей, чтобы они были приспособлены не для бега, а для удержания предметов и проведения Силы. Ходить я после этого мог, только ковыляя и заваливаясь вперёд, но я в любом случае собирался в ближайшее время заняться изменением своего облика.

Создание шестидесяти четырёх пси-кристаллов третьего уровня заняло у меня почти сутки. Ещё половину суток я провёл, контролируя процесс роста пси-генератора, куда эти кристаллы надлежало вставлять. Дело это было сложное, и мне постоянно приходилось контролировать процесс роста. Ведь улей не мог самостоятельно управлять настолько продвинутыми строениями.

После того, как генератор заработал и прогнал все положенные ему тесты, я стал первым его пациентом. Я создал в своём теле пси-ядро третьего уровня. После этого я смог куда лучше управлять Силой, и занялся созданием пси-кристаллов четвёртого уровня. К концу вторых суток после выбора направления развития, я с гордостью смотрел на пси-генератор четвёртого уровня.

Вот! А теперь, можно заняться улучшением собственного тела. Но прежде, нужно закончить с проектированием тараканов. Количество тараканов второй версии уже почти дошло до указанного мной максимума, так что дальше следовало сделать паузу и перейти к производству более продвинутой техники.

04.07.2017

И так, я остановился на плазменном оружии. Теперь, имея пси-ядро четвёртого уровня, я вполне мог использовать нормальное вооружение. Выбранный мной вариант плазменной винтовки позволял стрелять на расстояние до одного километра зарядами раскалённого до десятков тысяч градусов газа. В процессе полёта заряд удерживался за счёт оболочки из силового поля. Через пять секунд или при соприкосновении с твёрдым препятствием эта оболочка распадалась, рассеивая раскалённый газ.

Учитывая относительно невысокую скорость полёта заряда в 200 метров в секунду это давало максимальную дальность выстрела в километр. Зато скорострельность у каждого орудия была три выстрела в секунду. Шесть таких орудий должны были выдавать отличную огневую мощь.

После 'установки' в таракана пси-ядра четвёртого уровня и плазменного оружия на шесть верхних конечностей, я решил посмотреть, что я могу улучшить в нём с учётом доступа к Силе. Во-первых, сразу стала необходимой энергетическая установка четвёртого уровня. Плазма жрала огромное количество энергии. Для управления Силой требовался и более продвинутый мозг большего объёма. Я оставил всё ту же модификацию мозга разведчика-диверсанта, но только четвёртого уровня.

После этого я выяснил, что пси-ядро может не только поддерживать работу оружия, но и даёт владение телекинезом и левитацией. Получалось, что мои тараканы будут летать. Конечно, высокоманёвренных истребителей из них не сделать, но просто долететь из точки А в точку Б они вполне способны. Значит, нужно переделать их форму на более аэродинамическую. Я сделал на панцире специальные выемки, куда во время полёта можно было сложить ноги и оружие.

Пока не забыл, добавил на каждую винтовку по глазу с функцией масштабирования. Это позволит нормально прицеливаться на близких и дальних дистанциях. Фактически, я каждое орудие снабдил оптическим прицелом.

После этого, я улучшил состав брони и строение мышц, выбрав всё самое лучшее. Помимо этого, в броню была встроена сеть пси-якорей, которые позволяли окружить тело таракана силовым защитным полем. Конечно, расхода энергии и Силы не хватило бы на то, чтобы одновременно летать, держать щит и стрелять, но выполнять два действия из этого списка было вполне возможно. Получалась отличная штурмовая единица.

Также, я обратил внимание на конечности для ближнего боя. Дополнительная 'рабочая' пара рук получила специальные выемки на броне, где их можно было прятать во время боя. Ведь они не были достаточно прочными, чтобы пережить сильный удар. Но с другой стороны, в бою ими вполне можно было неожиданно схватить врага или нанести ему удар. Клешни я немного изменил. Теперь при нужде таракан мог удержать противника Силой или дополнительными руками, так что клешни я сделал рассчитанными в первую очередь на нанесение режущих и колющих ударов. Плюс, клешня могла вскрывать броню не хуже консервного ножа и отрезать противнику всё не нужное, двигая частями клешни как ножницами.

Также, я добавил возможность усиливать остроту и прочность лезвия клешни с помощью Силы. Это не было подобием светового меча, а скорее соответствовало принципу работы вибромеча.

Осмотрев весь проект целиком, я ещё озаботился улучшением общего обмена веществ, более эффективной системой пищеварения, более зоркими глазами и так далее. В общем, добавил все плюшки, что смог запихать в этот корпус.

Результат моего творчества меня приятно радовал. Не знаю, с чем мне придётся столкнуться, но на поле боя, где я побывал в прошлый раз, такая тварь смогла бы выполнить миссию чуть ли не в одиночку.

Немного подумав, я решил чуть больше приспособить таракана к полётам, так что добавил ему глаза на брюхе, плюс предусмотрел возможность стрелять не только по сторонам и вверх, но и вниз. Всё! Идеально.

Себе я решил сделать такое же тело, как и у всех остальных. Во-первых, лучше я всё равно ничего не придумаю. А во-вторых, если руководитель внешне ничем не отличается от подчинённых, то у него будет куда больше шансов выжить.

Я создал копию проекта таракана версии три и решил немного переделать её под себя. Во-первых, я поставил более универсальное пси-ядро. Это снизило мощность моих плазменных винтовок, но зато усилило щиты и способность к полётам. Далее, я поставил себе мозг офицера-диверсанта. Он должен был дать мне больше возможностей для управления войсками.

Размер этого мозга был больше, чем у разведчика-диверсанта, так что мне пришлось избавиться от внутренней сумки, которая служила для хранения припасов. Это было наследство от моих попыток скрестить таракана и рабочего. Мне этот орган не нужен. Более того, он и тараканам тоже теперь не требуется. Небольшой груз они смогут перенести с помощью телекинеза. Так что обычным тараканам я на это место поставил аппарат для плевания кислотой. В сумке хранилось пять литров ядрёной смеси, разъедающей всё, что только можно. За раз можно было выплюнуть один литр. При чём, это был не просто бесформенный плевок, а силовое сферическое поле, наполненное кислотой. Оно могло пролететь несколько десятков метров и только потом взорваться потоком, уничтожающим всю технику и органику. Тоже нелишний сюрприз будет.

05.07.2017

Я ещё раз осмотрел проект таракана и своего будущего тела и не нашёл никаких изъянов. Дальше нужна будет только обкатка на практике и доработка мелких улучшений. Я занял место в коконе рядом с пси-генератором и приготовился начать процесс мутации. На время преобразования мозга я буду без сознания, так что я осмотрел состояние своих войск. Вроде, всё нормально. Ну, да пребудет со мною Сила. Нет. Стоп! Отставить. Сила!

Я ведь не учёл тот факт, что моя способность управления Силой зависит от фурозитов. А они не очень хорошо взаимодействовали с метаболизмом звергов. Фактически, за всё время моего существования в качестве зверга, количество фурозитов в моём теле не увеличилось. Я погрузился в медитацию и начал исследовать своё тело с помощью Силы.

Как оказалось, фурозиты более-менее развивались только пока я превращался из человека в личинку зверга. А вот потом, их количество не изменялось. Когда клетки делились, превращая меня в артиллерию, фурозиты просто поровну распределялись среди них. Были в моём теле области, в которых и вовсе не было ни одного фурозита. Похоже, их мне приживили путём трансплантации.

Так что я погрузился в исследование информации по метаболизму и клеточной деятельности. Через несколько часов я смог понять, как вписать фурозитов в обмен веществ зверга. Нужно было лишь настроить клетки на использование фурозитов в качестве аналога митохондрий. После этого я сразу обнаружил, что количество фурозитов начало увеличиваться. Вот, теперь можно запускать своё преобразование. И нужно дать дополнительную программу на замещение всех тканей без фурозитов на новые.

Я ещё раз проверил программу своей мутации и погрузился в сон. Спустя два дня я пришёл в сознание и начал проверять своё состояние. Пока что всё нормально. Тело есть, состав органов соответствует плану, Сила при мне. Более того, я был буквально переполнен Силой. А теперь, проверим всё это на практике.

Я выбрался из кокона и принялся осматривать себя. Маскировка работала великолепно. Более того, я мог менять свой окрас не за пять минут, а всего лишь за десяток секунд. Отлично. При движении я не испытывал никаких неудобств. Программа управления телом с лёгкостью позволяла сохранять равновесие и двигаться вперёд, назад, боком и прыжками.

Левитация работала без замечаний. Я взлетел и ощутил себя крайне необычно. Радость полёта и возможность смотреть по сторонам. Отлично. Наличие у меня более пятидесяти глаз не создавало никакого дискомфорта. Я мог просматривать всё окружение на 360 градусов во всех плоскостях. Удивительное ощущение.

Мои способности ментального общения тоже усилились. Я мог связаться с любым тараканом без помощи мозговика. В принципе, я сейчас смог бы управлять парой сотен подчинённых, не особо отвлекаясь на это занятие.

Мои способности управления Силой тоже возросли, но я так и не смог вызвать Тьму, что так сильно помогала мне при побеге от дживаев. Что-то всё ещё работало не так, как мне хотелось. Но с этим можно будет разобраться позднее.

Я подозвал десяток тараканов и провёл с ними тренировочный рукопашный бой. Кое-какие суставы работали не так, как требовалось, так что я запланировал слегка переделать их форму.

Ну и на сладкое я оставил испытание оружия. Я отлетел в сторону от болота, нашёл там стоящее отдельно дерево и приземлился. Одиночный выстрел с расстояния в полкилометра попал точно в цель, после чего дерево вспыхнуло и завалилось на бок, сломавшись в месте попадания. Я сделал большой скачок вперёд и, двигаясь на огромной скорости, выстрелил в это место очередью из шести стволов. Когда я приземлился, местность вокруг дерева просто пылала. Да уж. Оружие было не настолько точечным, как я рассчитывал, но оно точно было разрушительным.

Я дал команду ближайшим тараканам замаскировать следы пожара, а сам пошёл в сторону улья. Через сотню метров я опомнился и полетел. Ляпота. Ещё через пару сотен метров я решил проверить, как я могу бегать по болоту. Местность тут была топкой, и в моей предыдущей форме мне приходилось внимательно смотреть, куда я ставлю ногу. В целом, проходимость этого тела меня устроила. Шесть конечностей могли не только распределять вес по большой площади, но и могли делать точку опоры более устойчивой, используя лишь крохи Силы.

Дальше был небольшой тест на прочность моего силового щита и брони. Обычный таракан и летучая мышь не могли пробить ни того, ни другого. Но от клешней тараканов оставались заметные зарубки.

После этого я опять забрался в кокон и модифицировал свои суставы по результатам испытаний. После этого была ещё одна проверка на ловкость, которой я вполне удовлетворился.

Следующим шагом должно было стать создание армии тараканов версии три. Вот только когда я оценил затраты на апгрейд второй версии до третьей, то пришёл к выводу, что смысла в этом нет. Затраты ресурсов были почти такими же, а времени требовалось даже больше, потому что нужно было преобразовывать существующий мозг, а не создавать его с нуля.

06.07.2017

Так что после небольших раздумий я создал вариант таракана версии два точка один. Он отличался от обычного только наличием пси-ядра третьего уровня, энергетической установки третьего уровня и серии пси-якорей для формирования силового поля. Это дало тараканам возможность летать и защищаться силовым полем, а дистанционное оружие им так и не досталось.

На данный момент, в моём подчинении было две тысячи тараканов и тысяча летучих мышей. Что делать с последними я ещё не решил.

После смотра войск, я обратился к проверке хозяйственной части. Осмотр слизи выявил, что питательные вещества по ней в сторону улья даже не двигаются. Причина этого была в том, что улей не мог использовать столько материала, сколько поставлялось уже основательно разросшейся сетью слизи. Поэтому, я инициировал создание ещё шести ульев, на одинаковом расстоянии от основного. Далеко не во всех из указанных мест были подходящие условия рельефа, так что тараканы получили задачу вырыть котлованы под будущие улья, да ещё и с запасом.

После этого, я занялся основным ульем. Ему требовалось поднять свой уровень до четвёртого, для чего необходимо было построить пару дополнительных зданий. Всё это давало мне доступ к новым технологиям, до которых у меня пока не дошли руки. Составив план строительства, я дал задание вырастить пять тысяч тараканов третьей версии, а сам решил заняться медитацией.

Мне нужно было отточить своё владение Силой. Кроме того, следовало синхронизировать работу пси-ядра и фурозитов. Сейчас между ними изредка возникало некоторое противоборство. Также я раскопал в голокроне информацию по тренировкам для владельцев пси-способностей, позволяющим улучшить пси-ядро до уровня четыре-плюс. Фактически, это был почти пятый уровень, который мне не был доступен технологически.

Медитации и тренировки заняли у меня три дня. Когда я, наконец, отвлёкся на проверку состояния дел, то был озадачен крайне невысокой скоростью выполнения поставленной задачи. Все тараканы версии два прошли апгрейд, а вот тараканов версии три было готово всего триста штук. Из двух тысяч. Печаль.

Как оказалось, наибольшие задержки вызывало создание брони и пси-ядра четвёртого уровня. Из-за этого мутация из личинки в таракана версии три занимала двое суток. А распараллелить эту работу было нельзя из-за наличия всего одного пси-генератора. Да и улей на этом направлении работ использовался только один.

Немного подумав, я отобрал десять тараканов третьей версии и посадил их за зарядку пси-кристаллов. Работали они куда медленнее меня, но зато их было больше. Создаваемые кристаллы использовались для строительства пси-генераторов рядом с каждым ульем. После того, как все шесть дополнительных ульев должны были вступить в строй, следовало задействовать их для производства тараканов. Так, процесс пошёл.

Нужно ещё запланировать и апгрейд ульев до того же уровня, что и центрального. Плюс, начать строительство ещё 24 ульев, пользуясь всё той же схемой распределения их в узлах и центрах шестиугольников. Так моё развитие пойдёт в геометрической прогрессии, и я смогу довольно быстро захватить всю планету и уничтожить местное население.

Оставив подчинённым фронт работ, я занялся проверкой своих пси-способностей, то есть владением Силой. Тут ничего нового не обнаружилось: левитация, телекинез, телепатия. Покопавшись в списке доступных дополнительных пси-модулей, я нашёл только один более-менее полезный - способность взламывать сознание разумных существ. Для этого специальные излучатели встраивались в мою рабочую руку. Я поставил себе два - в правую и левую конечность второй нижней пары. Они были достаточно человекоподобны, чтобы я мог воспринимать их как аналог рук своего прошлого тела.

Мне способность вести допрос сильно поможет, когда я начну войну с аборигенами. Ведь мне нужно исключить возможность подачи сигнала о нападении. Жители этой планеты должны просто тихо-мирно исчезнуть. А если про них вообще забудут, это будет идеальным решением проблемы.

Убедившись, что на данный момент я являюсь венцом эволюции звергов, и больше ничего полезного получить не смогу, я вернулся к вопросу усовершенствования летучих мышей. Тут я решил не изобретать велосипед, и просто улучшить им оружие. Всё-равно это был временный вариант. Так что я дал мышам пси-ядро третьего уровня, энергетическую станцию четвёртого и плазменную пушку большого калибра. Она не могла похвастаться скорострельностью, но зато каждый заряд был по мощности больше, чем шесть зарядов моей винтовки. Плюс, он летел дальше и быстрее, чем у тараканов.

Так что мыши стали настоящей дальнобойной артиллерией. А их способность вести огонь с приличной высоты увеличивала радиус поражения до невероятных для меня десяти километров. В принципе, их можно было держать в тылу и заливать с их помощью противника огнём.

07.07.2017

Я поставил всю тысячу мышей в очередь на апгрейд, а сам занялся созданием мощного истребителя-бомбардировщика. Я подозревал, что против меня могут быть кинуты воздушные и даже космические войска, так что должен был предусмотреть адекватный ответ. Кроме того, я не собирался бороться с противником с помощью 'честной' борьбы. Зачем использовать пехоту против пехоты, если можно использовать систему тяжёлого реактивного огнемёта, а потом добить редких выживших?

Увы, дальнейшее развитие пси-технологий было для меня невозможным. Для создания пси-ядра пятого уровня нужны были кристаллиты - особая кристаллическая форма жизни, использующая Силу. Создаваемые ей кристаллы являлись своеобразным источником и трансформатором энергии. Но достать их можно было только найдя соответствующую колонию кристаллитов.

На этой планете таких колоний не было. Это легко можно было определить, проведя сканирование в Силе. А потому, мне оставалось только облизываться и думать о космической экспансии. А ведь для того, чтобы вернуть себе человеческий облик, мне нужны органы минимум восьмого уровня. А чтобы потягаться могуществом с Королевой Роя, так и последнего двенадцатого. Эх, тяжела судьба попаданца.

Но сконцентрироваться на проектно-сметной документации мне не дали. Ко мне поступил телепатический сигнал об обнаружении разумной формы жизни.

Вообще, в местных лесах и болотах водилось достаточно много крупной живности. Но они не могли составить заметной конкуренции звергам. Никакие клыки и когти не могли повредить броню тараканов даже первой версии. Сейчас же я получил сигнал о том, что самая передовая группа разведчиков, находящаяся в двадцати километрах от меня, обнаружила техническое колёсное средство передвижения, которое пробиралось вдоль кромки болота, где деревья были достаточно редкими, чтобы между ними можно было спокойно проехать на машине.

Мозговик передал мне образ, и я увидел, что это какой-то колёсный багги, в котором сидело два человека. Они были одеты в камуфляжную форму и вооружены чем-то вроде автоматов. Впрочем, оружие спокойно висело на ремне, да и сами пассажиры явно ни о чём не беспокоились.

Я дал команду всем находящимся в том районе тараканам отступить и затаиться. Только один разведчик остался на месте, потому что он находился слишком близко от потенциальных врагов. Поэтому, он замаскировался под валун, которых в этой местности было достаточно. Тут каменистая поверхность поднималась из болота и метров через триста переходила в пологий склон горы.

Пока шло наблюдение, я на максимальной скорости полетел в сторону нарушителей, буквально брея брюхом траву. На расстоянии пары километров я сбросил скорость и начал медленно пробираться поближе, лавируя среди кустов и травы. Увы, мои размеры были немаленькими, так что просто спрятаться я не мог. Пока что меня выручала густая растительность и цветовая маскировка.

Тем временем, автомобиль остановился недалеко от моего наблюдателя, и люди начали выгружать из него какое-то оборудование. Дело это было небыстрое, и за это время я успел подобраться на расстояние в полсотни метров, засев в траве. Я пытался подслушать, о чём говорят люди, но с досадой выяснил, что слуховой аппарат у тараканов, да и у меня, крайне примитивен. До моего наблюдателя долетали только обрывки слов, а я вообще ничего не слышал. Нужно будет исправить это упущение.

Выгрузка оборудования закончилась, один из людей осмотрелся по сторонам и направился прямо к засевшему в траве и грязи таракану.

- Мелкас, смотри. Тут камень какой-то странный. - Услышал я, наконец, членораздельную речь.

- И что в нём странного? - Ответил второй человек, подходя поближе к звергу. - Такой же, как и все остальные вокруг.

- Я тоже так подумал. Вот только эти зелёные пятна - это не мох, а цвет породы.

Люди подошли к 'камню' и начали колупать его в попытке выяснить природу материала. Что ж, меня раскрыли. А значит, нужно действовать. По моей команде таракан взмахнул своей клешнёй и буквально разрубил напополам самого зоркого. А я в этот момент совершил гигантский скачок на пятьдесят метров и положил свою руку на голову второго человека. Доля секунды, и он оказался под моим ментальным контролем.

Я влез в сознание пленника и начал выяснять, кто они и что тут делают. Как оказалось, это была группа из исследовательского лагеря, находящегося примерно в пяти километрах отсюда. В экспедиции участвовало семь человек, и они разнимались геологоразведкой. А сейчас эта парочка должна была установить один из сейсмодатчиков, которые потом должны были рассказать о строение близлежащих пород. Технология сейсморазведки была древней, но от того не менее эффективной.

08.07.2017

Что самое поганое, эти двое минимум через полчаса должны были выйти на связь. Так что времени у меня было в обрез. Я начал шерстить сознание человека в поисках информации о планете и цивилизации. Тут находилась человеческая колония Республики. Населения было не более десяти тысяч человек, а сама колония существовала всего около двадцати лет. Связь с внешним миром осуществлялась только через станцию гиперпространственного маяка. А вот транспорты прилетали регулярно, в среднем раз в две недели. Больше ничего полезного для меня этот человек не знал, так что я выжег ему сознание, оставив валяться ещё живое тело на земле.

Нужно подстроить все так, будто это был несчастный случай. А потому, мне нужен местный хищник. Просканировав округу Силой, я нашёл в паре километров от себя большого зверя. Быстро добравшись до него, я подчинил его и убедился, что это действительно хищник. Всё это время я передвигался по воздуху, не оставляя следов.

Под моим чутким руководством хищник добрался до места событий и устроил лёжку там, где ещё совсем недавно прятался мой таракан. После этого я разыграл сценку с удирающей дичью, в результате которой ещё живой человек был зверски загрызен. После этого хищник вернулся к располовиненному трупу и начал пожирать его. Мне нужно было скрыть ровный срез через грудную клетку, который не мог оставить ни один из местных обитателей. Так что все улики скрылись в желудке зверюги, и передо мной встал вопрос, что делать с ней дальше.

Моё вмешательство надёжно выжгло все остатки сознания у этого животного, так что двигаться оно теперь могло только под моим непосредственным контролем. Пришлось искать ещё одного хищника. Через пять минут медитации я нашёл толпу из пары десятков подходящих тварей. Туда я свою марионетку и отправил, где её довольно быстро растерзали на части и сожрали. А остатки трупа с кишками утащил в болото местный крокодил, успевший как раз к концу ужина. Как говорится, концы в воду.

Я оставил одного таракана наблюдать за обстановкой из болота с приличного расстояния, а всем остальным дал задачу не приближаться к этому месту ближе чем на пять километров.

После возвращения на базу, я занялся улучшением собственного слуха. Был выбран подходящий орган и форма ушной раковины. За одно, я улучшил себе обоняние, чувство вкуса и тактильных ощущений. После испытаний эти изменения распространились на все мои войска. Тут уже была налажена целая очерёдность. Все войска разбивались на группы, и эти группы по очереди проходили мутации. Так что в один момент времени небоеспособной была только небольшая часть всей моей армии.

Перейти к дальнейшей конструкторской работе мне не дали, потому что одинокий багги и два трупа были обнаружены группой из пяти человек. Там состоялось целое представление с охами, ахами и слёзной истерикой, после чего трупы закинули в багажник, и два автомобиля умчались прочь. Вроде, пронесло.

Но на следующий день я выяснил, что эта история ещё не закончилась. Утром к месту убийства заявилась целая толпа, которая начала обыскивать всю округу в поисках следов. Улучшенный слух моего разведчика донёс до меня обсуждение результатов расследования. Всё списали на использованного мной хищника, но вместе с тем всё это происшествие посчитали крайне странным, плюс следопыты смогли обнаружить следы моих тараканов, после чего начались разговоры о новом виде животных.

Результатом же всего этого цирка на выезде стало принятие решения о необходимости провести зачистку местности от хищников. А вот это уже было довольно опасно для меня. Так они и на мои войска наткнуться смогут.

Пока развивался сюжет этого шпионского детектива, я думал над созданием самолёта-истребителя. Мне требовалась единица с высокой скоростью передвижения, отличной манёвренностью и подавляющей огневой мощью. Кроме этого, тварь должна была быть хорошо защищена и способна длительное время находиться в вакууме. Обдумав предполагаемую стратегию использования этих войск, я пришёл к выводу, что на размере можно не экономить. А потому начал проектирование зверга длиной около двадцати метров.

В качестве базы я выбрал форму ската или так называемого монокрыла. Готовых тварей подобного рода в базе данных не было, так что мне пришлось заняться довольно сложной конструкторской деятельностью. Проект получил рабочее название 'Скат', и я засел за конструктор, изредка отвлекаясь на контроль процесса производства наземных войск.

Скелет ската я сделал чем-то средним между внешним и внутренним скелетами. Больше всего это напоминало каркас жёсткости для самолёта. Сверху я покрыл скелет кожей, на которой нарастил высокопрочную чешую. Вся эта конструкция с одной стороны была довольно жёсткой, а с другой могла немного деформироваться, изменяя аэродинамику крыла для поворотов. Вся необходимая база по расчёту аэродинамического сопротивления была в голокроне, а занимался этими расчётами улей.

09.07.2017

Как и у настоящего ската, у моего истребителя имелся длинный хвост. Он имел V-образное оперение, и должен был улучшить манёвренность. Основным оружием я сделал четыре плазменные пушки, встроенные в 'крылья'. Но у них было серьёзное ограничение - скорость полёта заряда. Грубо говоря, заряд плазмы не мог двигаться в воздухе со скоростью больше 300 метров в секунду или 1000 километров в час. Под напором воздуха он просто терял форму и 'взрывался'. То есть плазменное оружие подходило только для использования на скоростях не более 600 километров в час. А мой скат должен был быть куда быстрее.

Поэтому, в дополнение к плазменным орудиям я предусмотрел четыре кинетических, стреляющих шипами с помощью пневматики и Силы. Именно благодаря последней я мог не беспокоиться за сохранность дула оружия. Сила не давала шипу соприкасаться с окружающими конструкциями, что резко увеличивало ресурс пневматической пушки и её скорострельность.

Скорость полёта шипов могла достигать двух километров в секунду, а сами шипы были вовсе не костяными, а металлическими. Моя слизь обнаружила под болотом залежи урана и молибдена, а само болото содержало большое количество железа. Так что перед вылетом скат мог взять 'на борт' более двух тонн снарядов. Учитывая, что это были именно пули, а не патроны, огневая мощь моей зверушки должны была быть просто огромна.

Для работы всего этого оружия и полётов, скат получил восемь пси-ядер четвёртого уровня и восемь энергетических установок. Пассивная защита состояла из чешуи и силового поля, которое кроме всего прочего позволяло свести коэффициент трения о воздух к нулю.

Просмотрев получившийся проект, я решил добавить к нему активную защиту в виде плазменных и кинетических зенитных батарей. Каждая такая батарея имела строение, схожее с человеческим глазом. Это был утопленный в тело шар, в котором вместо зрачка находилась пушка. Динамика движения этих 'глаз' была крайне высокой, что позволяло стрелять 'в борт' пролетающему мимо противнику.

Естественно, скат получил множество обычных глаз, а также аналог радара, основанный на Силе. Был у него и пассивный радар, воспринимающий излучение во всех диапазонах от радиоволн до гамма-излучения. Что самое главное, радар и глаза были способны воспринимать инфракрасное излучение, а потому скрыться от них было крайне сложно.

Помимо всего перечисленного, скат получил отличный мозг и все прочие необходимые для жизни органы. Конечностей у него не было, но он мог с лёгкость заменить их телекинезом. Более того, я многократно дублировал самые важные системы организма, так что он должен был выжить, даже если бы потерял треть тела. Самым уязвимым узлом был основной мозг, так что я окружил его сплошным костяным черепом увеличенной толщины. Да и сам мозг был пронизан костяными выростами, которые должны были помочь пережить любые перегрузки, например, лобовое столкновение с противником на сверхзвуковых скоростях.

В общем, получилась зверь-машина, способная, как я надеялся, противостоять современным космическим истребителям. Единственное, что меня не устраивало, это недостаточно сильное вооружение. При использовании более мощных пси-ядер можно было бы оснастить ската оружием, способным преодолевать различные щиты и имеющим более разрушительные заряды.

Последним штрихом я добавил кинетическую пушку в хвост. Она позволяла разогнать снаряд до скоростей не меньших, чем у основных орудий. Правда, скорострельность там была невысокой.

На создание ската у меня ушло целых пять дней. Уж слишком много всего нужно было учесть, при проектировании нового организма. Зато потом я заложил создание сразу двух скатов. Нужно будет испытать их в тренировочном бою и посмотреть, что можно будет улучшить.

Следующую пару дней я занимался хозяйственными вопросами и изучал список доступных мне технологий, а точнее, пытался найти такие. Данные в голокроне не были нормально систематизированы, так что мне приходилось буквально пользоваться методом научного тыка, надеясь найти что-то, что позволит создать дополнительные типы войск. В моей голове бродили идеи создания тяжёлого танка и кислотной артиллерии, но пока что я не мог найти всех необходимых элементов технологий.

Примерно через полторы недели после убийства геологов я смог довести количество тараканов третьей версии до запланированных пяти тысяч. Кроме того, у меня были два ската и тысяча летучих мышей. Ну и две тысячи тараканов второй версии. Нехилая такая армия. Думаю, даже этого будет достаточно, чтобы уничтожить всё население этой планеты.

И вот, в день, когда я убедился в выполнении плана мобилизации военной силы, разведчики донесли, что в лесу в районе временного лагеря людей началось активное движение. Весь день по лесу ездили автомобили, а шальные охотники отстреливали всю обнаруженную дичь. В болото они не лезли, а потому не столкнулись с находящимися там войсками звергов.

10.07.2017

Когда на землю опустилась ночь, большая часть охотников собралась в лагере и начала пьянствовать, отмечая удачную охоту. Я же дождался полуночи, собрал все свои войска и отправился на свою охоту.

Честно говоря, никакой охоты у меня не получилось. Тысяча летучих мышей одновременно выстрелили по лагерю, и он весь сгорел в адском пламени. А сотня тараканов второй версии вырезала немногих оставшихся в живых, которые просто находились слишком далеко от центра лагеря.

Допрос одного случайно выжившего охотника показал, что подобная беспечность со стороны людей была обоснована. Лагерь окружала компьютерная система сигнализации, которая должна была предупредить их о появлении каких-либо хищников. Вот только работала она за счёт сканирования в инфракрасном диапазоне, а мои войска имели температуру брони, равную температуре окружающей среды.

Я осознавал, что эта вылазка не останется без внимания, и потому выдвинул почти всю свою армию на уничтожение столицы колонии. Мне нужно было отключить маяк, после чего колонисты не смогут вызвать помощь. А там мне только останется перехватывать прилетающие грузовые корабли. Думаю, это даст мне достаточно времени для развития и постройки армии в действительно промышленных масштабах.

Все мои войска могли летать и даже некоторое время находиться в вакууме, так что до столицы планеты я добрался уже к утру. Всего то и нужно было совершить заатмосферный прыжок по баллистической траектории. Таким образом за четыре часа я смог преодолеть восемь тысяч километров. Нормального радарного покрытия у местных сил самообороны не было, так что я понадеялся на то, что меня не обнаружат. И не прогадал.

Когда моя армия добралась до места назначения, город ещё спал. Небо на востоке ещё только-только начало светлеть, когда отряд разведки во главе со мной добрался до одного из полицейских участков в пригородном посёлке. В целом, весь город больше напоминал большую деревню, так что мои войска с лёгкостью смогли спрятаться среди лесов, полей и рек.

В полицейском участке я обнаружил двоих человек. Увы, из-за своих немаленьких габаритов ни я, ни мои соратники не могли пробраться внутрь через дверь. Так что мне пришлось телекинезом беззвучно выдавить окно, после чего я подобрался к дремлющим стражам закона и дотронулся руками до их голов.

Подчинение сработало мгновенно, и я получил два источника информации. Один из дежурных оказался офицером, знакомым с планом обороны города, и я погрузился в считывание важной для меня информации.

Как я и предполагал, связь с внешним миром была возможна только через гиперпространственный маяк. Кроме того, примерно четыре дня из пятнадцати на орбите находился один из двух грузовых кораблей, перевозящих руду.

Эти гиганты были крайне медлительны, но могли перевозить сотни тысяч тонн груза за раз. Специально для них в южном полушарии рядом с зоной вечной мерзлоты располагался карьер, где добывали рудный концентрат, содержащий сразу восемь ценных металлов. Очередной корабль улетел всего пару дней назад, так что у меня было примерно восемь-девять дней на то, чтобы подготовиться к прибытию следующего.

Больше смысла сдерживаться я не видел, и поэтому дал команду двум моим скатам атаковать маяк. Два летательных зверга заложили крутой вираж и обрушили на маяк всю свою огневую мощь. Броня выдерживала этот натиск пару секунд, а потом маяк взорвался. Взрывная волна отбросила скатов на несколько километров, и сровняла с землёй половину города.

С добрым утром, страна. На окраинах заревели редкие сирены, а мои войска бросились в атаку. Приказ был прост - уничтожать всё и вся. Мне не нужна была местная инфраструктура, а такие интересные здания как библиотека и мэрия находились рядом с маяком и были полностью уничтожены.

Тараканы уничтожали дома, заливая их огнём плазменных винтовок, и двигались дальше. Некоторые даже полностью перешли на левитацию, и летели метрах в двадцати над землёй. Как показала практика, используемое мной оружие всё-таки, являлось не полноценным бластером, а скорее было одним из подвидов огнемёта. Пробивная мощь у него была минимальна, а вот высокая температура огня позволяла плавить даже бетон.

Толкового сопротивления мне оказать не смогли. Первоначальный взрыв контузил большую часть оставшихся в живых, а меньшая была не вооружена или имела лишь лёгкое оружие вроде пистолетов. Защита тараканов спокойно выдерживала такую нагрузку, а вот ответные залпы плазмой или удары клешнями оставляли после себя только трупы.

Через час я полностью сжёг город и начал зачистку пригорода. Тут жители успели сформировать отряды самообороны, но сильно это им не помогло. Появились первые потери в моих войсках, но половина из них была следствием дружеского огня. Да и в целом, потери не превышали двух процентов численного состава войск. Я сделал себе пометку придумать какой-то способ защиты тараканов от повышенной температуры. А то сейчас выстрел по врагу в упор вполне мог стать самоубийственным.

11.07.2017

К вечеру, мои войска рассеялись по окрестностям и ближайшим посёлкам, а я отдал команду начать массовую колонизацию территории. От моего улья вылетали самые дешёвые транспорты, перевозящие личинок. Каждая такая колония сопровождалась патрулём из шести тараканов. Они долетали до выделенного им участка, а потом подбирали подходящее место для строительства улья.

Вся программа дальнейшего развития уже была рассчитана. Каждая новая колония через неделю должна была породить по две тысячи тараканов, пятьсот летучих мышей и три ската. Помимо этого, в каждой колонии должен был быть свой мозговик и основные здания.

Всего я запланировал создание больше сотни колоний, так что через неделю у меня должна была быть армия в двести пятьдесят тысяч единиц. За это же время я думал довести до ума один из проектов межзвёздного корабля, после чего моя экспансия должна была выйти на галактический уровень. Но увы, всем этим планам не суждено было сбыться.

Всего через сутки после нападения на столицу, на орбиту планеты вышел целый флот. Я не мог сказать, были ли какие-то приглашения для переговоров, но спустя полчаса на место, где ранее располагался маяк, высадился десант из пяти десантных кораблей, каждый из которых вмещал сотню пехотинцев.

Враги не подозревали о том, что же именно произошло на планете. Ведь все мои войска и строения по-прежнему соблюдали режим маскировки, а уж после появления космических кораблей и вовсе свели все передвижения к минимуму.

В этот момент я находился недалеко от бывшего города, разбирая электронный архив документов, чудом сохранившийся в одном из полицейских участков. Помимо ненужной мне местной отчётности, там были архивы журналов, газет и новостных лент, на основании которых я пытался понять политическую ситуацию в галактике. Раньше мне ни разу не удавалось добраться до подобной информации и составить хоть какое-то представление о том, в какой мир я попал.

Как только солдаты высадились на поверхность планеты, я тут же почувствовал характерные возмущения в силе. Среди десанта был один дживай. Сейчас он активно сканировал окружающее пространство, пытаясь понять, что же тут произошло, и не угрожает ли ему какая-то опасность.

Опасности никакой не было. Ведь я немедленно дал команду всем затаившимся в округе звергам перейти в режим сна или скорее ожидания. Я решил захватить этого одарённого для проведения экспериментов и, возможно, для использования в качестве заложника на переговорах. Я не надеялся договориться, но хотел потянуть время. Ведь каждый час скорость производства моих войск увеличивалась.

Кроме того, почти четверть всех моих сил находилась в состоянии мутации. Я нашёл в голокроне информацию о защите от огня. Как оказалось, существовало множество специализированных щитов, чья работа была основана на использовании Силы. Вот только для их работы был нужен специальный орган, плюс аналог той сетки опорных узлов, что я использовал для создания силового щита.

Сначала, я решил защитить свои войска от всего, что только мог, но потом выяснилось, что увеличение количества щитов приводило к тому, что количество опорных точек росло в геометрической прогрессии, что в конечном счёте отрицательно влияло на прочность брони. Поэтому, тараканы обошлись установкой только термощита, позволяющего хоть купаться в расплавленном металле. А вот скатам я поставил помимо этого ещё кинетический и электромагнитный щиты. Последний позволял отражать атаки лазером или тепловым излучением.

В общем, последняя партия тараканов сейчас проходила улучшение и не могла принять участие в бою. Хорошо хоть рядом со столицей таких уже почти не было. Так что пока десант осматривал руины города, я собирал толпу продвинутых тараканов, готовясь к захвату пленника. Надеюсь, этот дживай хоть чуть-чуть термостойкий. А то он был даже без защитного костюма в одних своих балахонистых одеяниях.

Немного посовещавшись, войска противника разделились на группы по сотне в каждой. Четыре отправились в разные стороны, а пятая осталась охранять корабли. И так уж удачно сложилось, что дживай отправился как раз в ту сторону, где прятался я.

К моменту, когда отряд с дживаем добрался до окраины города, вокруг меня скопилось полторы тысячи тараканов. Ещё три тысячи готовились напасть на другие группы, а центральный отряд должны были уничтожить три сотни летучих мышей.

Я проверил свою маскировку, изображающую обугленную бетонную стену и медленно выглянул из-за укрытия, подняв одну из своих лап. Это куда удобнее, чем пытаться вылезти самому. Дживай шёл во главе отряда, и только пяток пехотинцев шли перед ним, проверяя дорогу.

Когда до места засады осталось не больше сотни метров, дживай вскинул руку, и весь отряд остановился. Ветер дул в сторону, так что я не услышал, о чём он переговаривался с офицером, но спустя минуту отряд развернулся и двинулся обратно.

12.07.2017

Пришлось мне срочно давать сигнал к началу атаки. Слитный прыжок нескольких сотен тараканов вывел их на достаточную высоту, чтобы они смогли буквально залить огнём всю землю. Пехотинцы сгорели, не успев даже как следует закричать. Их доспехи явно не были рассчитаны на такие температуры.

Дживай остался цел, потому что ни один заряд плазмы не попал в круг радиусом в десять метров с ним в центре. Так что примерно пара десятков солдат осталась жива и начала вести огонь из своего оружия. Я мысленно проверил, что остальные отряды утонули в огне, и дал команду нападать врукопашную, ведя огонь одиночными. Этот дживай мне нужен был целым и невредимым. По возможности.

На этот раз человеческое оружие оказалось более эффективным. Сосредоточив огонь нескольких автоматических винтовок на одной цели, солдаты могли продавить силовой щит. А вот броня удар почему-то совсем не держала, так что после пробития щита таракан тут же умирал, разорванный на куски.

Впрочем, эти небольшие успехи людей ничем не могли им помочь. Пока они уничтожали одного таракана, на смену ему приходил десяток. Спустя несколько секунд мои войска подобрались вплотную, и началась резня. Два десятка пехотинцев сдохли менее чем на два десятка секунд. И то это столько времени заняло только потому, что дживай прыгал как кузнечик, и резал моих тараканов световым мечом. Сам он, судя по выкрикам, считал себя мега-крутым и никак не мог понять, что по сути его никто не атакует. Лишь изредка тараканы предпринимали безуспешные попытки поймать его в захват клешнёй.

Когда все пехотинцы были уничтожены, настал мой черёд. Я банально пробежал по спинам своих подчинённых и встал перед дживаем, издав мерзкий воинственный клич. К этому времени тот успел прирезать сотню тараканов, так что мой вызов встретил с усмешкой. Тем более, что внешне я от окружающих никак не отличался.

Я не сильно беспокоился. Ведь я владел Силой на более высоком уровне, чем этот дживай. В смысле, я был сильнее. Хотя и менее опытным. Но самое главное, я успел убедиться, что силовой щит пробивается световым мечом далеко не сразу, а усиленные пси-ядром клешни и вовсе спокойно держат удар. И это у обычных тараканов. А я-то был сильнее.

Повинуясь моей команде, тараканы расступились, образуя круг, в центре которого начали кружить мы двое, оценивая силу друг друга. Первым, конечно, не выдержал дживай. Он попробовал лихим скачком пробить мой панцирь и выжечь мозг, но я отбил его атаку клешнями, и добавил несколько выстрелов по ногам. От пяти он смог уклониться, но шестой попал в цель, вызвав тихое тление ткани - тело дживая покрывал какой-то щит, основанный на Силе.

Я начал обстреливать дживая своими плазменными винтовками, целясь ему в ноги и руки. Поначалу, он попытался отбивать заряды своей свето-шашкой, но быстро убедился, что работает этот приём только против идиотов. Да, можно отбить один выстрел. Но отбить сразу шесть у него не получалось. По крайней мере, не одним мечом. Его буквально не хватало для того, чтобы перехватить все заряды.

После того, как ноги дживая начали заниматься огоньком, он сменил свою тактику. Похоже, он просто тянул время, ожидая подхода помощи. Моя разведка доложила, что с одного из кораблей в нашу сторону стартовал скоростной челнок, рассчитанный всего на несколько человек. Похоже, его пилот собирался спасти дживая. А я не мог этого допустить.

Мой противник резко ускорился, и теперь я понял, что это такое - настоящий дживай. Даже полностью напрягая работу своего мозга, я с трудом мог отследить его движения. Хорошо, что у меня не было слепых пятен. Я одинаково хорошо видел во все стороны, и потому блокировал или уклонялся ото всех атак.

Подловил я дживая за счёт его самоуверенности. За всё время боя ни я, ни мои подчинённые не пользовались своей второй парой рук. У всех она пряталась в специальных выемках в корпусе, так что даже заметить её было непросто. И вот, когда дживай уклонился от широкого замаха моей левой клешнёй, которая в результате ушла мне за спину, он приблизился, пытаясь нанести удар, который я заблокировал правой клешнёй. И в этот момент моя левая 'рука' метнулась вперёд и схватила его за правую ногу, которой он хотел оттолкнуться от моей правой клешни, чтобы заскочить мне на спину и, скорее всего, отрезать мне пару плазменных винтовок. А мгновение спустя моя левая клешня совершила стремительный выпад и отрезала дживаю правую ногу чуть выше колена.

Противник отскочил назад, балансируя на одной ноге и Силой пережимая кровеносные сосуды. Он ещё мог бы попробовать сбежать, но только не от меня. Телекинезом я поднял конечности нескольких тараканов, по трупам которых мы и скакали, и они схватили дживая со спины, нанеся несколько колотых ран. Это задержало его всего на долю секунды, но этого мне хватило, чтобы заблокировать очередной его удар, схватить его за правую руку и отрезать её ниже локтя.

13.07.2017

Это было поражение. Без руки и ноги, и что самое важное, без своего светового меча, у дживая не было никаких шансов. Мои слуги ринулись вперёд, и быстро схватили жертву, за одно лишив её всех остальных конечностей. Раны тут же были пережаты Силой, чтобы не допустить преждевременной смерти пленника.

Я, уже не торопясь, подошёл к дживаю и положил руку ему на голову. На этот раз подчинение сознания заняло почти десяток секунд. Но в конце концов ослабленный одарённый сдался, и я получил доступ к его памяти. Мне следовало поторопиться, так что я разогнал своё сознание и начал быстро перекачивать всю память дживая в голокрон. Места там было ещё полно, так что я планировал создать более-менее полную копию сознания.

Весь процесс копирования личности занял пять минут. Конечно, адекватно соображать такая личность не могла, но главное, я смог получить доступ к памяти не последнего человека в Республике. И что ещё более важно, теперь я мог ознакомиться с тренировками владения Силой. Ведь зверги в первую очередь рассчитывали на врождённые навыки, которые были несколько ограничены. Потому и владение Силой у моих тараканов находилось на зачаточном уровне.

После того, как я закончил со своими делами, я отдал дживая на съедение своим подчинённым, а сам поспешил скрыться под сенью леса, что находился всего в километре от места схватки. Это оказалось не лишней предосторожностью, потому что как только стало ясно, что дживай погиб, началась орбитальная бомбардировка местности. Но обстрел был откровенно хилым, так что я с лёгкостью миновал все взрывы, используя предвидение.

Как оказалось, я давно уже обладал этой способностью, просто не обращал на неё внимание. Сейчас же, просканировав сознание дживая, я понял, как ей пользоваться, что значительно усилило мою выживаемость. Более того, в ближайшее время я собирался сформировать специальную обучающую программу, которая позволит овладеть этим приёмом всей моей армии.

Зверги разбегались из повторно уничтожаемого города как тараканы. Атаку вёл всего один корабль, так что через десять минут выстрелы прекратились. Наступило затишье. Корабли парили на орбите, а я прятался под кустами.

Судя по воспоминаниям дживая, следующим шагом будет высадка тяжёлого десанта, способного бороться со звергами. Моя раса была хорошо известна людям, которые раз за разом уничтожали её последнюю пару сотен лет, так что технология была отработана и проверена временем. В крайнем случае, планетой могли пожертвовать, полностью зачистив её от всех признаков жизни.

Этот бой люди проиграли, потому что не ожидали появления звергов. Судя по характеру разрушений, они были склонны считать это нападением какой-то технологической цивилизации. Но теперь они осознали свою ошибку и спустя сутки должна была начаться предварительная зачистка территории. А через несколько дней сюда должна была прибыть специальная бригада, способная отследить и уничтожить всех звергов до единого.

Последняя информация меня изрядно взволновала. Я-то надеялся в крайнем случае переждать нападение и начать всё заново, а тут получалось, что жить мне осталось только до момента прибытия подкрепления. Точные методы зачистки планеты от звергов мне были неизвестны, но дживай был уверен в их абсолютной эффективности. Ведь основой этих сил были специально натренированные дживаи с особым оборудованием. А я, увы, не особенно мог надеяться на то, что меня не обнаружат при сканировании Силой.

Я мог спрятаться от тех, кто не ожидал нападения или был неопытен, но я ведь сам принимал участие в разработке сканеров Силы. С тех пор прошло двести лет, так что сейчас эта технология должна была быть куда более развитой.

Всё это говорило о том, что единственный мой шанс - это побег. У меня было около суток на то, чтобы придумать способ убраться с этой планеты. Тупая Королева Роя даже не додумалась снабдить меня информацией о том, какая опасность может мне угрожать, и на что могут пойти люди, чтобы не допустить распространения звергов.

Первой очевидной мыслью было создание корабля, способного к выходу в гиперпространство. Вот только даже самый простой корабль с моими технологиями рос бы не менее недели. Столько времени у меня не было. Конечно, у меня был ещё жук, спящий в снегах, но он мне не очень подходил, потому что вряд ли смог бы спрятаться от сканеров кораблей. А те не будут смотреть, как какой-то корабль улетает от планеты.

Ещё был вариант попробовать спрятаться в этой же солнечной системе в поясе астероидов. Но тот находился достаточно далеко, и только полёт туда мог занять недели, если не месяцы. Да и я не был уверен, что смогу долго обманывать сканеры. Шанс на побег у меня будет только один.

Сложив все за и против, я приступил к реализации своего безумного плана. Вся надежда была на то, что раньше никто из звергов не проворачивал таких махинаций. Ведь основная установка в их головах требовала безусловного уничтожения врага. А бегство считалось прямым нарушением приказов Роя. В таких условиях было неудивительным, что за две сотни лет этой расе так и не удалось обосноваться в галактике.

14.07.2017

Со всей доступной мне скоростью я полетел в сторону убежища, где схоронился жук. Ведь разбудить его можно было только с помощью непосредственного контакта. Я опасался, как бы меня не перехватили ударом с орбиты, а потому в разные стороны по всей планете полетели ещё сотни тараканов. То ли моя хитрость удалась, то ли подобные полёты никого не заинтересовали, но сбивать летунов никто не рвался.

Я добрался до жука, вывел его из спячки, и мы вместе полетели к ближайшему улью. Там я имплантировал в тело жука уже готовые пси-ядро и энергетическое ядро из ближайшего таракана. Хотел ещё дать ему способность к маскировке, но время уже поджимало, так что пришлось банально перекрасить его в чёрный цвет с помощью соответствующего покрытия.

Когда все работы были завершены, и я убедился, что жук способен уйти в гиперпространство, мы направились на слёт воздушно-космических сил. Грубо говоря, ещё в самом начале своего плана я начал собирать в одном месте всех летающих тварей, находящихся под моим командованием. Увы, их было не так уж много. Чуть больше двух тысяч летучих мышей и семь скатов.

Когда вся эта армада оказалась рядом, я скомандовал начало атаки. Целый рой летучих мышек устремился в небо. Они вполне могли продержаться в вакууме несколько часов, так что такая атака не должна была показаться странной. Скорее, она была ожидаемой.

Среди всей этой толпы скрывались скаты. Вот они точно могли представлять определённую угрозу для космических кораблей. По крайней мере, для кораблей сравнимых с ними размеров. А самое главное, под брюхом одного из скатов прятался жук, несущий в своём брюхе четыре личинки и шесть тараканов, в том числе и меня.

Сейчас я напрямую управлял скатом, используя Силу для того, чтобы остаться в живых. Как только наша армия поднялась на высоту в десять километров, её начали обстреливать корабли с орбиты. К счастью, на этом направлении в данный момент кораблей оказалось всего трое, так что огонь был жиденьким. А благодаря хаотичному перемещению мышей, в цель попадал в лучшем случае один выстрел из сотни.

Я жопой чувствовал, как утекает время жизни, отмеренное скату. Скоро мы должны были выйти за пределы нижней орбиты, и тогда автоматически попадём под огонь других кораблей, пока что скрытых за горизонтом. Но всё это было неважно.

Как только мы поднялись на высоту в тысячу километров, ещё толком не отдалившись от планеты, жук отделился от ската и включил гипердвигатель, который бросил нас вперёд на расстояние в несколько световых часов. Этот трюк со скатом нужен был не только для отвлечения внимания, но и для банального увеличения манёвренности жука. За время этого полёта я минимум трижды уклонялся от смертельных попаданий. Когда жук стартовал, искажением пространства были уничтожены минимум сотня мышей и три ската, но всё это не имело значения. Главное, что я вырвался за пределы орбиты планеты.

Я всё ещё находился в той же солнечной системе, но на самой её окраине. Через пять минут благодаря моим с жуком усилиям гипердвигатель опять оказался готов к работе, и мы полетели к звёздам, полагаясь на удачу и Силу. У меня не было какого-то конкретного пункта назначения. Скорее, требовалось совершить множество прыжков, чтобы сбить возможных преследователей со следа. А подгоняющее меня чувство опасности говорило, что эти преследователи - вовсе не выдумки моего сознания. Ведь Сила в таких вопросах не ошибается.

Моя гонка на выживание окончилась спустя два десятка прыжков. Нам удалось замести следы, стартуя рядом с планетами-гигантами, которые своей гравитацией затирали все возмущения в гиперпространстве. Это не скрывало следы окончательно, но для поиска направления и длительности нашего прыжка требовалось время. И с каждым таким прыжком это время увеличивалось, пока я не понял, что наш след потерян.

Сделав ещё десяток контрольных прыжков, я озаботился поиском планеты, подходящей для развития колонии звергов. Проблема была в том, что большинство планет в галактике не подходят для жизни.

Убитый мной дживай знал о существовании примерно сорока тысяч разумных рас, из которых только чуть более тысячи активно расселялись по космосу. А более-менее удалось расселиться от силы сотне. Конечно, существовали ещё планеты, где была неразумная жизнь, или где аборигены ещё не добрались до полётов в космос и просто резали друг друга каменными копьями. Но даже так, населённых миров было чуть более двухсот тысяч.

А оборотной стороной этой цифры было два триллиона звёзд в этой галактике. Даже если исследовать миллион планетных систем в год, на исследование галактики ушло бы два миллиона лет. Поэтому, большая часть обитаемых миров была открыта благодаря одарённым, которые использовали Силу для поиска жизни. И менее одной сотой миров были открыты благодаря случайности. Что характерно, в этих мирах Сила в живых существах почти не проявлялась, так что одарённые не могли бы их обнаружить.

15.07.2017

Сейчас я должен был обнаружить планету, пригодную для жизни. Судя по моим оценкам, для этого мне нужно было просканировать в лучшем случае сто тысяч звёзд. Всего ничего. Не больше трёхсот лет поиска, если сканировать по одной звезде в день. А если вкалывать ударными темпами, то можно, пожалуй, уложиться в сотню лет.

Пришлось мне указывать координаты прыжка, отдаваясь на волю Силы. Пару раз мы из-за этого оказывались чуть ли не в солнечной короне, но в целом, обделались лёгким испугом. После тридцатого прыжка я обнаружил подходящую планету.

Нет, она не была обитаемой. На ней не то что жизни, условий для её возникновения не было. Атмосфера планеты на сорок процентов состояла из азота, и на шестьдесят из углекислого газа. Местное солнце еле грело, но благодаря парниковому эффекту температура на поверхности была больше восьмидесяти градусов по Цельсию при сходном с земным давлением атмосферы. Вода тут в основном существовала или в виде водяного пара или в виде чрезвычайно солёных морей. Ну и в дополнение ко всему, кругом было полно действующих вулканов.

В общем, так себе планетка. Но самое главное, тут могли жить зверги. Или точнее, не жить, а существовать, но пока мне хватит и этого.

Жук приземлился недалеко от берега одного из водоёмов. Я поставил улей на вершине ближайшего холма, и заставил тараканов носить воду из моря и прочие ресурсы для его роста. Добыча необходимого углерода из атмосферы проблемы не представляла, вода хоть в каком-то виде, да присутствовала, а отложения солей содержали в себе все необходимые для нас вещества.

Уже спустя неделю широкая полоса слизи соединила улей с морем и накрыла ближайшие источники минеральных веществ. Я во всю использовал Силу для ускорения метаболизма улья. Тучи перекрывали почти весь солнечный свет, так что других источников энергии у нас пока не было.

После того, как я создал пару сотен тараканов и десяток скатов, я задумался над тем, что делать дальше. А точнее, в какую сторону развиваться. Сознание дживая выдало мне очередную порцию информации, которая чуть не заставила меня впасть в уныние.

Как оказалось, корпус Ордена Дживаев, занятый борьбой с угрозой звергов, мог дистанционно обнаружить любую колонию, чья численность перевалила за миллион особей, или которая находилась на одном месте больше года. Опять это неладное сканирование в Силе. А я в сокрытии был новичком. И уж явно я не стал бы полагаться в этом вопросе на удачу и авось. Один раз уже понадеялся.

Значит, мне нужен план. И он у меня был. Основой этого плана опять стало моё столкновение с дживаем. Только на этот раз речь шла не о его сознании, а о другой части 'наследства'. Я умыкнул у дживая световой меч, основной деталью которого являлся... та-дам... кристалл кристаллита. А точнее, его плодовое тело. Именно этой малости мне не хватало для перехода на пятый уровень технологий.

В голокроне мне удалось нарыть замечательнейшую технологию искусственного выращивания кристаллитов. Сами зверги ей, похоже, пользоваться не любили. Или может, она затерялась в их бестолковой библиотеке знаний. Но так или иначе, мне это знание удалось найти, и сейчас я собирался заняться научно-техническим прогрессом.

До окончания срока, выделенного мне Королевой Роя, была ещё уйма времени, так что я в первую очередь решил сосредоточиться на развитии технологий. Ведь будь у меня более продвинутые войска, можно было бы попытаться вступить в бой. Но я же видел, что делает с тараканами массированный обстрел из простых винтовок. А что будет, если использовать тяжёлое оружие? Ясно, что ничего хорошего для меня.

Поэтому, я подготовил специальную теплицу для выращивания кристаллитов и бережно 'посадил' туда кристалл от светового меча. Теперь надлежало насыщать этот кристалл Силой, давая ему прорасти в специально подготовленной породе.

Для всей этой эпопеи мне пришлось даже спроектировать специальное здание 'Ферма кристаллов', которое должно было производить 'землю' для этих необычных растений и предоставлять им условия для роста. Сама ферма напоминала большую полусферу, внутренности которой делились на шесть секторов. В каждом из секторов с небольшой задержкой относительно друг друга должны были высаживаться кристаллы, которые со временем должны были вырасти. После этого нужно было собрать готовый продукт и подготовить землю к следующему циклу воспроизводства. Занимались всей этой хозяйственной работой специально выведенные рабочие.

Разведение первого кристалла было самым сложным. К счастью, весь цикл от посадки до сбора урожая занимал всего неделю. Так что спустя месяц у меня было уже сорок ферм. До этого момента все новые кристаллы я пускал на увеличение 'пахотных земель' и на опыты.

Пси-ядра пятого уровня позволяли оперировать большим количеством Силы. Также, кристаллиты использовались в качестве основы у органа, вырабатывающего энергию. Но мои фермы давали мне кристаллиты, которые можно было использовать в пси-ядрах шестого уровня. Только искусственно выращенные кристаллиты обладали нужными свойствами.

16.07.2017

Обычно, для получения таких кристаллов находилась естественная колония кристаллитов, на которую начинали воздействовать специально обученные зверги. Я же смог обойти это требование, выращивая каждый кристаллит в отдельном блоке, внутри которого поддерживалась определённая напряжённость Силы. Я не забыл своё обучение у сидхов. Знание общих принципов работы с Силой дало мне возможность создавать кристаллы с заданными свойствами.

Для поддержания стабильного состояния полей, все рабочие, находящиеся внутри фермы, были лишены малейшего проблеска пси-способностей. А всем остальным звергам под страхом смертной казни было запрещено приближаться туда.

В принципе, развитие пси-способностей не было единственным путём развития звергов. Более того, оно даже не было рекомендованным. Куда большее внимание в стандартных стратегиях развития было уделено созданию обычных живых существ или даже использованию механических имплантатов. Вот только меня в первую очередь интересовало развитие собственных пси-способностей. А выполнение задания Королевы Роя шло уже десятым пунктом в списке.

Так что большая часть строений в моей новой колонии была посвящена улучшению уровня развития пси-генератора.

Стратегия развития была довольно простой. Пятый уровень пси-ядра требовал обычных кристаллитов. После того, как я создал пси-генератор пятого уровня, я первым делом создал себе дополнительное пси-ядро. Дополнительное, потому что я не хотел рисковать своим нормально работающим ядром уровня четыре-плюс.

Но всё оказалось нормально, и я сосредоточился на создании ядра шестого уровня. Оно ничем по сути не отличалось от пятого, но для него нужно было использовать специально выращенные кристаллы. Увы, пока что процент брака в продукции был довольно высок, так что мне пришлось построить специальную лабораторию для тестирования кристаллитов.

Спустя три дня я уже имел пси-ядро шестого уровня, избавившись от устаревших версий. Шестой уровень пси-технологий позволял создавать специализированные ядра с повышенным КПД. То есть, к примеру, пси-ядро шестого уровня, позволяющее работать с телекинезом, было раз в десять эффективнее пси-ядра пятого уровня той же специализации, и раз в тридцать эффективнее универсального пси-ядра пятого уровня.

В общем, этот уровень уже позволял создавать крайне эффективное оружие. А седьмой уровень пси-технологий позволял создавать составные пси-ядра, в которых использовалось три, семь или тринадцать кристаллитов. Это позволяло создавать воинов, чьё развитие не было однобоким. С одной стороны, это позволяло создавать универсалов, а с другой, использование нескольких однотипных кристаллитов позволяло усилить какую-то одну или несколько сторон дара.

И наконец, восьмым уровнем пси-технологий являлось создание пси-ядер из полностью искусственно созданных кристаллитов. Такие кристаллы нельзя было просто вырастить, но можно было создать, направив на это усилия нескольких специальных звергов. В голокроне давалось описание этих организмов и необходимых для их работы сооружений.

Ещё одним из преимуществ пси-ядер восьмого уровня являлась их миниатюризация. Специально выращенные кристаллиты не обязательно должны были быть большими, что позволяло вместить все необходимые органы в человеческое тело. Ведь сейчас, используя пси-ядро шестого уровня мне приходилось жить в теле таракана, которое имело размеры два на полтора на один метр. Это если не считать лап и клешней. Пси-ядро и энергетическая станция в моём теле занимали чуть ли не треть объёма.

Анализируя эту лестницу развития, я пришёл к выводу, что после четвёртого-пятого уровня следующим более-менее нормальным является сразу восьмой. И потому зверги не часто стремились преодолеть этот технический барьер. Пси-ядра восьмого уровня нужны были только для созданий, которые должны были повелевать другими звергами. Так что их ментальная мощь должна была позволить внедрять императивные приказы, наподобие того, что сидел сейчас в моём сознании.

Переход от шестого к седьмому уровню занял у меня почти месяц. Дело осложнялось тем, что для создания пси-генератора седьмого уровня требовались совместные усилия шести специализированных созданий. Я назвал их Корректорами. Они имели особое пси-ядро шестого уровня, которое и позволяло точно манипулировать Силой. Я создал новый вид корректоров, а потом ещё две недели тренировал их, пока их навыки не поднялись на требуемый уровень. Всё-таки управление Силой - это куда более сложная задача, чем тренировка тела.

Первое пси-ядро седьмого уровня я вырастил у себя самого. Это была сразу самая сложная версия с тринадцатью кристаллитами, которая работала как часы безо всяких нареканий. Вот что значит отработанная технология. Я создал достаточно универсальное ядро, в котором было лишь чуть больше модулей, отвечающих за телепатическое воздействие. Это позволяло мне более полно использовать свои способности по управлению другими существами.

17.07.2017

Увы, зверги не отличались гениальным мышлением, и время от времени им нужно было указывать на совершённые ошибки. Для этого я влезал в их сознание, просматривал действия за последние несколько дней и советовал, где они могли бы действовать лучше. Этот контроль занимал у меня примерно час в день, но зато все мои войска сейчас были достаточно смышлёными. Также, я учил звергов человеческому мышлению. Способность мыслить словами упорядочивала процесс анализа ситуации. А мой человеческий опыт давал базу для формирования разума, уже имеющего некоторую систему ценностей и общую картину мира.

Для установки пси-ядра седьмого уровня мне даже пришлось увеличить объём своего панциря. От прочих тараканов я теперь отличался наличием горба на спине. После того, как предварительное тестирование нового типа ядра успешно завершилось, я установил его корректорам. Потом была ещё неделя совместных тренировок, после которых мы смогли-таки создать новую ферму кристаллов, позволяющую выращивать идеальные кристаллы, не содержащие ни одного дефекта.

Дальше была неделя тягостного ожидания роста урожая, и почти трое суток непрерывной работы по созданию пси-генератора восьмого уровня. Это был триумф. Наконец, я вплотную приблизился к тому, чтобы вернуть себе человеческое тело. Единственное, что стояло у меня на пути - это голокрон. А точнее, моя неспособность разобраться со всей сваленной в него информацией.

За все эти месяцы я смог просмотреть от силы пару процентов содержимого голокрона. И это просмотреть, а не изучить в подробностях. Мне нужен был специалист, который изучил бы всю эту информацию, а потом смог бы её проанализировать и выдать мне лучшее из возможных решений любой проблемы. Самому мне не хотелось насиловать мозги подобным образом, так что выбор пал на создание Библиотекаря.

Как ни странно, подобная тварь уже была в списке готовых проектов в голокроне. Ей как раз требовалось пси-ядро восьмого уровня для эффективного управления своим собственным мозгом. Я просмотрел этот проект, внёс несколько изменений, подстроив его под местные условия жизни, после чего дал команду улью вырастить одну штуку.

Через сутки я и шесть корректоров стояли возле кокона, из которого вот-вот должен был вылупиться библиотекарь. Нам предстояло провести его через целую систему тренировок разума, после чего он смог бы приступить к своим основным обязанностям - изучению голокрона.

И вот, кокон лопнул, и из слизи наружу выбралось довольно тщедушное существо с четырьмя парами рук и туловищем как у незабвенного богомола. Библиотекарь посмотрел на меня, обвёл глазами корректоров и передал мне телепатическое послание:

- Отныне, я буду руководить этим ульем и отвечать за выполнение задания Королевы Роя. Подчинись.

Хренасе! Моя реакция была мгновенной. Я не мог согласиться с подчинением кому бы то ни было. Поэтому я бросил мысленный приказ корректорам 'убить его', а сам вступил в псионический поединок с библиотекарем, не давая ему возможности захватить власть над окружающими звергами.

Мне пришлось из последних сил напрягаться почти минуту, пока неприспособленные к бою корректоры не растерзали мозг новоявленного узурпатора на части.

Да, уж. Неприятный опыт. Я отдал команду утилизировать тело, а сам засел за голокрон, пытаясь выяснить причину такого поворота событий. И нашёл. Библиотекарь принадлежал к так называемой касте повелителей. Он автоматически считался существом более высокого уровня в иерархии, по сравнению с обычными звергами. Я, как оказалось, тоже был одним из повелителей. Вот только пси-ядро у меня было седьмого уровня, а у библиотекаря восьмого. Вот он и посчитал, что выше меня по званию.

Пришлось мне сначала завести себе пси-ядро восьмого уровня, а потом с нуля создавать собственный аналог библиотекаря, способный справиться с нужными объёмами информации. И уж конечно, это существо не было никаким повелителем. Господин тут только один, и это я.

Новое существо я назвал Инженером, так как называть его библиотекарем мне не хотелось, чтобы не порождать отрицательных ассоциаций. Он даже не пытался оспорить мою власть и безропотно начал тренировки под руководством семи учителей. Через неделю я отдал ему голокрон, а ещё через две он полностью загрузил его в своё сознание и как следует обдумал полученную информацию.

Когда я телепатически подключался к сознанию Инженера, то фактически получал полный доступ ко всем знаниям. Это было куда удобнее, чем использование голокрона. Кроме того, мы уже более-менее разобрались со всей информацией и создали специальную систему классификаторов, позволяющую быстро находить нужные знания.

Убедившись, что всё работает как надо, я для начала разобрал с Инженером все сделанные мной изобретения. Я объяснял, что я делал, почему, и какие у этих решений были преимущества перед другими вариантами. Я хотел создать именно инженера, способного самостоятельно решать поставленные задачи, а не просто ходячий шкаф с книгами.

18.07.2017

Дальше я начал планировать создание новой армии. Пси-ядро девятого уровня состояло не только из нескольких идеальных кристаллитов, но и содержало десятки или сотни мелких кристалликов, которые позволяли использовать определённые способности, не прибегая к использованию специальных органов. В какой-то степени, это было похоже на магию. К примеру, с помощью этого ядра зверг мог кидаться плазменными сферами, просто создавая их рядом с собой. Точно так же можно было делать и более сложные вещи. Например, лечить ранения, синтезировать сложную технику и так далее.

Фактически, девятый уровень был вершиной массовых технологий звергов. И я планировал перейти на него в течение ближайшего месяца. Десятый и более высокие уровни всегда были штучным товаром, и доставались только повелителям огромных армий.

Теперь, мне предстояло разработать типовые формы войск, их роли и способности. После этого следовало начать создавать войска небольшими группами и тренировать их для совместных действий. После того, как технология ведения боевых действий была бы отработана, можно было перейти к массовому производству.

Первым типовым солдатом моей армии стал проект 'Эльф'. Это был типичный гуманоид с красивыми чертами лица. Я предусмотрел вариативность формы лица и черепа, чтобы внешний вид каждого воина был хоть немного уникальным. Но не слишком.

В отличие от 'классических эльфов', мои должны были быть довольно мускулистыми. Грудную клетку я сделал сплошной, чтобы в ней не было брешей. Всё-равно дышать моим созданиям особо не требовалось. Разве что для эмуляции речи. В грудной клетке располагалось пси-ядро слева и энергетическая станция справа. Мозг находился не только в голове, но и в районе тазовых костей. Так что обезглавливание для эльфа было неприятным, но не смертельным сюрпризом.

Внутренние органы в животе были совсем не такими, как у человека. Кроме того, они были прикрыты со всех сторон костяными пластинами. На подвижность эльфа это не влияло, а вот воткнуть ему кинжал в брюхо мало у кого получилось бы. Помимо скелетной защиты, я предусмотрел и внешнюю. Под кожей у эльфа находилась чешуйчатая броня. Она делала кожу более жёсткой на ощупь, но зато защищала от проникающих ранений.

Основой боевой силы эльфов должна была стать магия, то есть владение Силой. Среди них должны были быть как 'классические' маги, так и целители. Кроме того, все они должны были обладать навыками ближнего и дальнего боя. И если для дальнего боя у них была магия, то в ближнем они могли использовать рукопашный бой, силовое оружие и световые мечи. Последние можно было призывать на счёт наличия специальных излучателей, встроенных в кисть руки.

Немного подумав, я решил дать эльфам возможность выбирать свой пол. Изначально они все были бесполые, но могли создать у себя набор или женских, или мужских половых органов, чтобы иметь возможность размножаться без наличия улья. Систему размножения я оставил доделанной не до конца. Инстинкты размножения, сексуального влечения и удовольствия от секса у звергов отсутствовали как явление, и я решил их пока не добавлять.

Наиболее глубокие изменения мне пришлось внести в строение мозга эльфов. В отличие от обычных звергов, они должны были в первую очередь руководствоваться логикой и аналитическим мышлением. Это должна была быть войсковая элита, а не слепые исполнители приказов. Последним штрихом я подправил внешний облик эльфов, дав им золотистые волосы и ярко-фиолетовые глаза, способные по желанию светиться собственным светом.

Удовлетворившись первым проектом, я перешёл к планированию второго. Это должна была быть лёгкая артиллерийская платформа, вроде моих тараканов. Вот только мне нужно было оружие, способное стрелять комбинированными плазменно-кинетическими снарядами.

Они с одной стороны должны были иметь приличный вес, чтобы не отклоняться движением воздуха, а с другой стороны должны были обладать достаточной пробивной и разрушающей силой, чтобы уничтожать противника с одного попадания.

Подобное решение среди известных технологий имелось, но опять вставала проблема доставки снарядов к зоне заряжания. Оценив все за и против, я остановился на системе внешней перезарядки. То есть чтобы перезарядить оружие, его нужно было поднести к телу в специальном месте. Там происходило совмещение пазов на теле и в конечности, после чего происходила передача зарядов.

После длительных раздумий, я пришёл к выводу, что нынешняя форма таракана достаточно хорошо подходит для выполнения своей функции. Всё-таки это штурмовая единица дальнего боя, а не боец ближнего. Единственное, я уменьшил общие габариты этого монстра, чтобы он с лёгкостью мог проникать в помещения, рассчитанные на людей. Таракан версии четыре несмотря на свой размер получился куда опаснее своего родственника в дальнем бою. А в ближнем я заменил клешни на ещё один набор универсальных рук и в обе пары встроил излучатели световых мечей и силовых щитов. Такая компоновка показалась мне куда более практичной именно из-за своей универсальности.

19.07.2017

Следующим был проект 'Кентавр'. Я решил создать бойца ближнего боя, который должен был вступать в прямое противостояние с пехотой противника. Эта тварь ростом была лишь чуть выше человека, но ниже талии туловище расширялось в горизонтальном направлении вперёд и назад, давая возможность разместить там четыре ноги, вместо двух. Это должно было по моей задумке обеспечить более стабильную точку опоры. В верхней же части туловища находилось два плечевых пояса один над другим, к которым крепилось четыре руки.

Подобная модель расположения конечностей была хорошо известна звергам, и под неё были уже разработанные рефлексы движений. Помимо этого, нижние 'руки' могли поворачиваться вдоль плечевой кости на сто восемьдесят градусов, переводя эту пару на защиту спины.

Голова у этого существа присутствовала и была оснащена изрядной пастью, но мозг находился в грудной клетке. Глаза тоже были рассеяны по всему телу, так что никаких доспехов и одежды у кентавров быть не могло. В общем, получился неведомый зверь, эффективность которого мне ещё только предстояло оценить.

На этом я решил пехотную часть своей будущей армии ограничить и заняться авиацией. Но первым порождением моего безумного сознания стала универсальная транспортная платформа, которая должна была перевозить небольшие группы войск.

Передвигаться она должна была только за счёт левитации, а потому конечности ей не полагались. Не можешь лететь - умри. Отличный девиз для пилотов. После длительного биения головой о стену я пришёл к выводу, что это должно быть что-то вроде того-же ската, но только с бортиками спереди и по бокам. Сверху и сзади транспортный отсек должен был накрываться силовым полем.

Ещё немного вывихнув себе мозг, я поставил задачу, что это создание должно с лёгкостью передвигаться как головой вперёд, так и в обратную сторону. Просто 'выход' в зависимости от обстоятельств лучше было размещать не сзади, а спереди, что достигалось банальным разворотом транспортного средства.

Большая часть этого организма была скелетом и пси-ядром, окружёнными мясом и кожей с небольшим добавлением кишков. Способностей у него тоже было немного. Он мог летать, а мог не летать. Мог покрываться защитным полем и бросаться плазменными шарами, создаваемыми непосредственно с помощью пси-ядра. Ну и на закуску это чудо владело телекинезом, так что могло самостоятельно загружаться и разгружаться.

Назвал я этот выкидыш отечественного автопрома 'Вагонетка'. Во внутреннем пространстве она могла организовать появление удобных кресел или фиксаторов для тараканов. Итого, в одну вагонетку влезал один таракан третьей версии, два таракана четвёртой, шесть эльфов сидя или два кентавра стоя. Ни о каких удобствах речи не шло. Это, по сути, была чисто гражданская транспортная платформа.

А вот следующим шёл большой десантный корабль. Он чем-то напоминал жука, на котором я прилетел на эту безымянную планету, но был куда больше. И ангары у него в брюхе были не персональные, а общие - по одному справа и слева. Помещалось внутри этой твари с полсотни эльфов в сидячем положении. Получился этакий автобус. Так я его и назвал. Он позволял не просто летать, а вывозить живую силу и грузы на орбиту, плюс работать с погрузкой грузов в открытом космосе. У него даже был небольшой гиперпространственный двигатель, позволяющий перемещаться в пределах пары десятков световых лет за один прыжок.

Автобус был оснащён сильнейшими щитами разных видов и одной плазменно-кинетической пушкой, которая могла стрелять только по ходу движения. Зато уж если она попадала, то взрыв получался нехилый.

Ну и последним моим изобретением стал скат версии два. Его отличало только более мощное вооружение, мощные щиты, повышенная манёвренность и собственный гипердвигатель. Это уже была боевая единица, способная к самостоятельным рейдам в дальний космос.

Следующим шагом должно было стать создание космического флота, но этот этап я пока отложил. Для начала мне следовало определиться с составом моих войск и размерами боевых соединений. В армии я не служил, так что чем отличается батальон от дивизии не представлял себе даже приблизительно. Всё нужно будет придумывать самостоятельно.

Производство опытной партии войск по моим... скажем так, чертежам, потребовало ещё пары недель работы. Фактически, для каждого типа войск требовалось создание специального здания, которое могло отслеживать процесс мутации и снабжать растущую личинку всеми веществами, инструкциями и необходимой помощью.

В общем, получалась уже настоящая производственная цепочка, намного более сложная по сравнению с теми временами, когда я строгал тараканов с помощью одного улья.

Примерно через полгода после моего появления на планете, у меня была армия численностью в сто тысяч рыл, которая активно тренировалась, устраивая тренировочные поединки в ближайших окрестностях.

20.07.2017

Систему группирования войск я решил сделать предельно простой. Использовался только один множитель, равный четырём. То есть была одна боевая единица - солдат. Минимальной тактической единицей была группа из четырёх солдат, во главе которой стоял один из этой четвёрки. Малая группа объединялась в группу из шестнадцати бойцов, которой тоже управлял лидер. Ну и так далее. Итого, моя армия могла делиться на группы численностью от 4 до 65 тысяч бойцов. В каждой группе могли быть единицы разного типа, включая авиацию. Всё это создавало единообразие подходов к управлению совершенно разными войсками и обеспечивало их плотное взаимодействие.

После того, как я разобрался со своей армией, я задумался над созданием стройбата. Пока что трудовую повинность отбывали в основном эльфы и тараканы, но это было не самым рациональным использованием рабской силы. Что самое главное, сейчас все вещества для работы улья извлекались из земли слизью. А я планировал перейти на другие способы добычи полезных ископаемых. Да и сама концепция экспансивного развития виделась мне ущербной и приводящей к битвам на взаимное уничтожение.

Ограничение на невозможность длительного нахождения улья на одной планете приводило меня к довольно очевидному решению - жить нужно в космосе. Всего-то и нужно было - создать достаточно просторные космические корабли, и освоить добычу минералов в астероидных поясах и на необитаемых планетах.

Но такой подход требовал наличия настоящей промышленности, которую мне и предстояло создать в ближайшие три месяца. Я уже чувствовал, что выделенное мне время истекает, и скоро придётся двигаться дальше.

Поставленную передо мной задачу можно было разделить на несколько частей. Первое - это создание космического корабля. Тут уже были готовые проекты, один из которых мне с Инженером пришлось доработать с учётом всего полученного нами опыта. Назвал я его 'Акула'.

Это был десантный авианесущий крейсер или грубо говоря, здоровая дура, которая могла размещать в себе пехоту, множество скатов и имела орудия, способные уничтожить даже астероид в десяток километров диаметром. В космических боях я ничего не понимал, а потому решил особо этой проблемой не заморачиваться, скопировав основной принцип комбинации способностей и вооружения с имеющихся в голокроне образцов.

Следующей важной составляющей была способность размножения. Акула должна была быть живородящей. Относительно небольшие мальки должны были жрать водно-рудный концентрат, постепенно набирая вес. После того, как молодая акула достигала своего нормального размера, в ней начинали формироваться жилые и технические сооружения, оружие и так далее. На последней стадии, акула принимала на борт войска или сама начинала производить их с помощью встроенного улья.

Этот вид существ мне пришлось всё-таки перевести в касту повелителей. По сути, это был не только корабль, но и целый командный центр, управляющий всей находящейся в нём армией. Единственное, я встроил в сознание акулы безусловный императив подчинения мне любимому, независимо от того, какое у меня пси-ядро.

Вторым пунктом программы было создание рабочей силы для добычи полезных ископаемых в космосе и на планетах. Для перевозки всего этого добра я решил использовать автобусы. А для больших дистанций создал нечто среднее между акулой и автобусом, назвав это творение 'Килька'. В специальные ангары одной акулы могло поместиться с десяток килек. Именно они должны были заниматься поставкой корма.

Для выполнения же самых простых работ я создал рабочих. Это были всё те же незабвенные тараканы, но только размером в пару раз больше меня. Они имели простое пси-ядро седьмого уровня и десять конечностей, каждая из которых могла выполнять сложную и кропотливую работу. Кроме того, эти же конечности позволяли дробить руду, собирать воду и делать ещё много всякой полезной работы.

Самой же гениальной частью моего замысла являлась специальная силовая 'корзина' на спине, где с помощью одного лишь телекинеза и силовых полей можно было удержать груз, размером больше самого рабочего. Это своё творение я обозвал шахтёром. Он мог нормально себя чувствовать, как на планете с повышенной гравитацией, так и в невесомости. Грузоподъёмность у него была за сотню тонн, плюс на всякий случай он обладал парой бластеров, встроенных в корпус.

Боевой единицей его от этого назвать было нельзя, но при необходимости он мог немного огрызнуться, а потом порубить противника в салат в ближнем бою. Когда тебя атакуют с помощью десяти световых мечей одновременно, даже самый ловкий дживай рискует лишиться какой-нибудь конечности.

Отдав приказ на выращивание первой акулы, я наконец занялся давно откладываемым мероприятием - сменой облика. Я уже даже привык к своему жучиному телу, но человеком собирался стать из принципа. Я сам буду решать, кем мне быть. Зверги превратили меня из человека в жука, а теперь я просто вернусь обратно.

21.07.2017

Проект моей эволюции уже давно был готов. Разве что сейчас там должно было использоваться пси-ядро девятого уровня, вместо планируемого десятого. Но это можно будет исправить потом.

Основой моего тела был эльф, которому я дал более продвинутый мозг и чуть больше возможностей по управлению Силой. Обычно, пси-ядро ограничивало 'нестандартные' действия, чтобы не нанести вред самому звергу. Я же снял подобное ограничение, сделав его аналог на уровне сознания. Ведь я ещё буду обладать способностями, основанными на моих фурозитах, и они не должны вступать в противоречие с моим пси-ядром.

В последний раз проверив дела своей колонии, я забрался в кокон улья и закрыл его плёнкой. Мне предстоял почти месяц мутации. Основной проблемой было преобразование мозга. Ведь я не хотел потерять всю память и способность соображать. А анатомически мой нынешний мозг слишком отличается от того, чем он должен был стать в конце. Постепенно я погрузился в сон, намереваясь проснуться, уже будучи человеком.

В сознание я пришёл от ощущения нависшей надо мной угрозы. Я отогнал подступающий кошмар и осмотрелся с помощью Силы. Сейчас, когда у меня был почти идеальный мозг и сильнейшее пси-ядро, я мог воспринимать окружающий мир напрямую своим сознанием, а не глазами или тактильно.

Я висел в коконе среди мутной жижи. Моё преобразование всё ещё не было закончено, но я уже вполне мог двигаться. Мысленно я связался с Инженером и поинтересовался состоянием дел. Акула уже была готова, и сейчас проходила первые тесты на орбите планеты. Мои войска активно тренировались, разрабатывая всё новые тактические приёмы, в том числе в условиях абордажа космических судов. Производство кристаллитов продолжалось без малейших проблем, и уже были накоплены ресурсы для создания минимум миллиона звергов. В окрестностях звезды никаких кораблей или необычной активности замечено не было.

Я чуть расслабился и сконцентрировался на своих предчувствиях. Угроза исходила из ближайшего будущего. У нас было не больше недели, а возможно меньше. Что самое неприятное, мне оставалось провести в коконе ещё три дня. А досрочный выход из него грозил возникновением патологий развития, которые потом пришлось бы исправлять ещё минимум пару недель. Но раз это не смертельно, я смогу пережить такое развитие событий.

Я дал команду немедленно начать переводить все войска и строения на Акулу. Именно там мы должны были продолжить наше развитие. Спустя час я почувствовал, как над колонией зависла огромная туша, простирающаяся, казалось, от горизонта до горизонта. Это была первая Акула. Она была рассчитана на перевозку ста тридцати тысяч пассажиров. В длину корабль превышал семьсот метров, а в толщину был около двухсот пятидесяти. Общая его форма и вправду напоминала акулу.

Во время полёта большая часть войск должна была находиться в состоянии спячки, что минимизировало затраты на личное пространство. Но при необходимости можно было мобилизовать и выслать с десантными кораблями сразу шестьдесят пять тысяч воинов.

Самым, пожалуй, необычным зрелищем за всю мою жизнь стал процесс загрузки работающих зданий внутрь акулы. Она с лёгкость поднимала их с помощью телекинеза и направляла себе в пасть, где по специальным грузовым каналам здания отправлялись в выделенные им места в корпусе.

Наибольшие проблемы возникали с фермами кристаллов. Они должны были работать в условиях минимальных возмущений Силы, а акула вся существовала и действовала только за счёт использования Силы. Так что текущий урожай кристаллов уже можно было считать загубленным. В дальнейшем нам придётся думать, как решить эту проблему, а в ближайшее время ограничиться использованием складских запасов.

Несмотря на ударный труд, нам понадобилось два с половиной дня, чтобы просто перенести все самые важные здания на корабль. Многое пришлось бросить, но в основном это были дешёвые строения, аналоги которых были предусмотрены в строении самой акулы. Войска заняли свои места в коконах, но ещё около двадцати тысяч бродило по кораблю, выполняя какую-то работу или просто ожидая, пока под них будут созданы специализированные коконы. Как оказалось, запланированное нами соотношение количества разных видов войск не соответствовало тому, что у нас было в наличии.

Когда уже всё было готово, я выбрался из кокона и дал команду начать погрузку последнего улья. Это было одно из самых ценных зданий, поскольку оно частично уже было подготовлено к созданию пси-ядер десятого уровня.

Ещё через час я дал телепатическую команду на уничтожение всех следов нашего пребывания на этой планете. После этого слизь и все строения начали разлагаться, оставляя после себя только минеральные вещества и соли. Вода тут же испарялась, а отложения солей уже ничего не могли сказать о своём происхождении.

Я бросил последний взгляд на безжизненную пустыню и полетел к акуле, используя левитацию. Спасибо этому дому, пойдём к другому. Я влетел в ангар для автобусов и направился в сторону капитанского мостика. По пути мне дали комплект одежды, который я с интересом начал рассматривать.

23.07.2017

Да, мои эльфы вовсе не бегали, сверкая голой жопой. С точки зрения жизненной необходимости, одежда не была им нужна. Скорее, наоборот. Но я предусматривал возможность контактов с другими людьми, а там одежда - это символ цивилизованности. Так что мной был разработан специальный симбиотический организм, который должен был играть роль одежды.

Помимо придания эльфам определённого внешнего вида, этот организм обеспечивал их защитой на базе силовых полей. Конечно, эльфы и сами могли ставить вокруг себя такие щиты, но одежда создавала более качественную защиту, привязанную к материальной основе. Другими словами, при пробивании этой защиты разрушалась одежда, а не тело эльфов. Ведь любое пробивание силового щита так или иначе приводит к 'отдаче' на генерирующие его органы. И тут таким органом выступала одежда. При необходимости, её можно было сменить, что было куда быстрее и выгоднее по расходу энергии, чем восстановление после ранений.

Я уже как-то отвык от того, что мне нужна одежда, и пока ходил по планете даже не задумался над этим. Сразу видно, что я исподволь стал настоящим звергом. Одевалась одежда просто. Нужно было дать ей телепатическую команду, после чего она сама налезала на хозяина, подстраиваясь под его телосложение.

Я осмотрел свой наряд и остался доволен. Выглядел он крайне представительно, а вкрапления золота и драгоценных камней, вид которых одежда идеально копировала, создавали ощущение, что я не просто эльф, а крайне важный эльф. Фактически, правитель целого государства.

Едва я появился на мостике и осмотрелся, как сознание акулы уведомило меня о появлении на окраине планетной системы космического корабля. Весь корабль управлялся одним мозгом, для которого не было проблемой думать о тысяче вещей одновременно. Так что на мостике не нужны были всякие пилоты, операторы и так далее. Только чуть в стороне стоял Инженер, до сих пор сохраняющий свой образ типичного зверга. С ним я собирался поговорить позднее.

Корабль, который я расценивал как источник угрозы, возник на расстоянии в пару световых часов от планеты, так что я дал команду акуле переместиться поближе и тут же атаковать его главным калибром. С десяток секунд ушло на то, чтобы подготовиться к прыжку и взять на борт несколько скатов, что патрулировали окрестности планеты. Всё, теперь мы готовы к путешествию.

Я почувствовал мягкий всплеск Силы, и мы на мгновение вышли в гиперпространство, после чего оказались совсем рядом с кораблём противника. Не успел враг хоть как-то отреагировать, как наше главное орудие выстрелило, разорвав вражеский корабль на кучу раскалённых осколков. Секундой позже у корабля взорвался реактор, испарив последние его остатки.

А ещё спустя несколько секунд из гиперпространства вынырнули три корабля, которые размерами были сравнимы с нами.

- 'Залп по одной из целей и уходим в гиперпространство'. - Передал я мысленный приказ. Это было куда быстрее, чем если бы я говорил это словами.

Акула тут же вильнула в сторону и сделала повторный выстрел. У нашего главного калибра были некоторые ограничения на скорострельность, но он мог и выстрелить несколько раз подряд, чтобы потом потратить чуть больше времени на восстановление.

Один из вражеских кораблей успел поставить щит, но это его не спасло. Он не взорвался, но заряд плазмы расплавил чуть ли не треть его корпуса, и теперь я видел там бушующие пожары в тех местах, где воздух выходил наружу. Остальные два корабля начали огонь по нам из малых орудий, но не смогли даже на пару процентов нагрузить наши щиты. Всё-таки при проектировании корабля я сделал защиту приоритетной характеристикой.

А спустя пять секунд акула повернулась чуть в сторону и активировала гипердвигатель, удаляясь от места схватки. Преследования я не боялся, потому что этот двигатель не оставлял следов, по которым можно было бы судить о точке назначения. Да и как таковой цели у нас не было. Мы просто прыгнули на десяток световых лет в межзвёздное пространство. Тут мы могли привести себя в порядок и подготовиться к длительному путешествию, которое началось слишком сумбурно.

Через пару недель мы обосновались в звёздной системе, которую я посчитал подходящей для перехода на новую стратегию развития. Тут была обычная звезда типа 'жёлтый карлик', на ближней орбите которой вращалось два газовых гиганта. А вот на дальних рубежах этой звёздной системы было несколько поясов астероидов, начиная с каменистых поближе, и заканчивая ледяными вдали. Других планет тут не было, но были довольно приличные астероиды под сотню километров в диаметре.

Здесь мне пришлось изобрести новый вид рабочих - дробильщика. Это был огромный космический червь, который жрал астероиды, а срал специальным концентратом питательных веществ, который использовался для кормления акулы.

На одном из астероидов я развернул производство кристаллитов, за одно засеяв ими весь пояс астероидов. По моим предположениям выходило, что естественный фон множества колоний кристаллитов будет скрывать следы нашей деятельности в Силе.

После того, как наш флот разросся до пяти акул, которые вмещали почти семьсот тысяч звергов, я задумался о переходе к более активным действиям. Я собирался захватить власть в этой галактике. Зачем? Ну, нужно же себя чем-то занять. А так я смогу попутно выполнить задание от Королевы Роя, а потом, глядишь и прибить её.

Я дал задание Инженеру обнаружить следы использования гипердвигателей в ближайших окрестностях. В совсем ближайших таких не было, но когда мы начали рассылать скатов на сканирование в соседних областях, то через неделю поисков получили первые результаты. Возле одной звезды гипердвигатели использовались чуть ли не каждую минуту. Похоже, нам удалось обнаружить планету с развитой цивилизацией.

Наш флагман под моим руководством выдвинулся в том направлении, а четыре акулы остались охранять колонию на астероидах. Мы переместились в соседнюю с замеченной звездой систему и обнаружили там следы разумной деятельности.

На орбите вокруг газового гиганта находилось искусственное сооружение, похоже, являвшееся космической станцией. В соседнем поясе астероидов тоже виднелись какие-то механизмы. И среди всего этого добра сновали планетарные транспорты, которые мы отслеживали по активности слабеньких гиперпространственных двигателей. С большого расстояния их было сложно обнаружить, а находясь в самой системе - запросто. По крайней мере для Инженера, действовавшего в паре с акулой.

Целью моей вылазки был захват технологий и источников информации. Тяжело воевать с врагом, о котором ты ничего не знаешь. В частности, у меня не было координат обитаемых планет галактики. Не было понимания того, какого рода технологиями владеют её нынешние обитатели. Плюс, мне требовались тестовые образцы для изучения биологической основы местных форм жизни, то есть банальные рабы. Всё это можно было попробовать взять силой, но у меня был несколько другой план, хотя приложение силы там, конечно, присутствовало.

Я особо никуда не торопился, а потому активировал систему маскировки акулы и завис недалеко от станции. После этого я начал наблюдать за тем, что за корабли посещают этот центр цивилизации. Они быстро поделились на четыре группы. Самой многочисленной были грузовые корабли, сновавшие между станцией и поясом астероидов. Эти меня не привлекали совсем. Второй группой были корабли каких-то торговых корпораций. Их отличало обязательное наличие логотипа компании и общий презентабельный вид. Третьей группой была пара промелькнувших кораблей, которые можно было отнести к военным или полицейским силам. Ну и последней особо заинтересовавшей меня группой являлись ничем не примечательные небольшие суда, которые явно не относились к категории грузовых. Я заметил появления одного такого корабля, дождался момента, пока он не покинет станцию, после чего пошёл на абордаж.

Местные 'правила дорожного движения' предписывали, что переход в гиперпространство и выход из него должны осуществляться на определённом расстоянии от станции. И так уж сложилось, что если корабль не хотел тратить лишнее топливо, то он удалялся от станции, двигаясь по орбите вокруг газового гиганта, и стартовал примерно в тот момент, когда находился с обратной стороны планеты.

Другими словами, большинство кораблей выходило в гиперпространство в области, которая была скрыта от главных наблюдателей в этой системе. Так что я банально дождался, пока станция не скроется за горизонтом планеты, после чего подобрался вплотную к жертве и активировал систему подавления выхода в гиперпространство. После этого акула втянула корабль в свой самый большой ангар и опять включила маскировку.

Получилось так, что теперь экипаж корабля не мог подать сигнала тревоги или как-то сбежать. Дальше был небольшой прыжок через гиперпространство, и мы зависли в пустоте межзвёздного пространства.

После этого моя абордажная команда подошла к главному шлюзу корабля и вежливо постучалась, от чего на металлической поверхности остались чуть заметные вмятины. Я использовал Силу, чтобы установить телепатический контакт с капитаном корабля. Он был крайне слабым, чтобы не свести человека с ума, но, думаю, для самого капитана это было подобно рёву сирены прямо в ухе.

- Открывай шлюз, или мне придётся взломать его. Тебе ведь не нужен внезапный ремонт твоей лохани?

Капитан буквально осел на пол, я спустя несколько секунд отдал команду открыть шлюз и сложить оружие. Мои эльфы тут же вломились внутрь, чтобы проконтролировать переход корабля под моё управление. К горлу каждого члена экипажа был приставлен нож, после чего я спокойным шагом проследовал на мостик на встречу с капитаном.

- А у вас тут уютненько. - Заметил я, осматривая кабину, стены которой были обклеены фотографиями человеческих женщин в одежде и без неё.

- Кто вы? Что вам надо? - Попытался подать голос капитан, но тут же сжался под моим взглядом и чуть не потерял сознание. Моя ментальная мощь могла стереть его сознание за долю секунды, и он явно это почувствовал.

24.07.2017

- Не дерзи. - Бросил я, после чего капитан сделал попытку упасть на колени. Но ему это не позволили, потому что двое эльфов крепко держали его под руки. - Впрочем, вопросы правильные. Но несколько несвоевременные. И так, чем ты зарабатываешь на жизнь? Только не вздумай врать.

Капитан тут же отрицательно закачал головой, показывая, что у него и мысли такой не было.

- Меня зовут Люциус Крант. Я... я занимаюсь контрабандой и торговлей рабами. - Последние слова он произнёс чуть ли не шёпотом. - Ну и торгую по мелочи, чем придётся. Иногда перевожу пассажиров.

Я задумчиво покивал на это откровение. В целом, именно то, что мне нужно.

- Хорошо, Люциус. Ты мне подходишь. Мне потребуются от тебя кое-какие услуги. В основном по твоему профилю - товары, рабы, связь с поставщиками разных услуг. Вот тут список того, что ты должен доставить мне через неделю.

- А-а-а-а... - Невнятно промычал капитан, вглядываясь в лист бумаги.

- Предоплату за товар ты получишь прямо сейчас. - После этих слов капитан перестал трусить и почти нормально посмотрел на меня. Он понял, что я просто ещё один клиент, и начал рассматривать меня именно с этой точки зрения. А зря. - Какие химические материалы имеют высокую стоимость при небольшом объёме? - В глазах капитана застыло непонимание. - Золото? Палладий? Иридий? - Названия этих элементов я взял из памяти приснопамятного дживая. Многим он мне помог.

- Иридий! - Ухватился за важное слово контрабандист.

- И сколько он стоит? Впрочем, неважно. - Капитан от такого моего отношения даже рот раскрыл. Он то думал, что сейчас я начну торговаться, и он меня нагреет на кругленькую сумму, но у меня был другой подход к взаимовыгодному сотрудничеству. - Можешь забрать себе десять процентов от стоимости. А чтобы ты не решил меня обмануть или чего доброго скрыться с деньгами на просторах галактики, твои действия проконтролирует мой представитель.

Я сделал взмах рукой. Один из моих сопровождающих выступил вперёд и поднял перед собой на вытянутых руках небольшую коробочку, размером примерно с половину ладони. Я открыл её и под округлившимся взглядом капитана вытащил из неё личинку зверга, держа её за кончик хвоста. Почувствовав моё внимание, личинка начала извиваться, блестя в свете ламп своей чёрной кожей.

- Скажи, а-а-а-а. - Обратился я к капитану.

Тот стиснул зубы и отрицательно замотал головой. Впрочем, желания устраивать тут цирк у меня не было, так что я раскрыл рот капитана с помощью телекинеза и поднёс к нему личинку. Та заволновалась, изогнулась и стремительным движением скрылась в так понравившейся ей пещерке. После такого угощения Люциус тяжело заглотил наживку и уставился на меня с выпученными глазами.

- Этот твой новый дружок способен читать твои мысли. И если он решит, что ты действуешь вопреки моим интересам, но сначала, ты познаешь, что такое боль, а потом он просто сожрёт твой мозг.

Два эльфа отпустили капитана, и тот встал на ноги, приложил руки к животу и попытался согнуться в приступе рвоты.

- Даже не надейся. Так тебе от него не избавиться.

После этого человек удивлённо заморгал и посмотрел на меня с выражением ужаса и благоговения на лице.

Этого симбионта я вывел специально для создания верных мне рабов из людей. Попав в организм, они внедрялись во все жизненно важные органы, в первую очередь в мозг. С помощью компактного пси-ядра симбионт мог контролировать мысли своего носителя и в случае нарушения определённых установок подавал ему болевой сигнал или вовсе убивал.

Больше всего я беспокоился о том, чтобы этот симбионт не попал в руки каких-нибудь исследователей, так что в него был встроен довольно параноидальный механизм самоуничтожения. Естественно, при его срабатывании умирал и носитель. Но знать ему об этом не стоило. Как говорится, меньше знаешь - лучше спишь.

Сейчас мой симбионт вступил в ментальный контакт с капитаном и за одно начал процесс лёгкого ментального подчинения. Я сам, увы, не мог провернуть даже такую простую операцию, потому что моя ментальная сила была слишком велика. Я мог вскрыть почти любое сознание, но после этого от личности оставались только ошмётки. И только зверги могли пережить телепатический контакт со мной, потому что в этом случае срабатывала стандартная способность к телепатическому общению, которая действовала независимо от моих сознательных усилий.

Пока я отвлекался на посторонние мысли, капитан более-менее пришёл в себя и начал более детально изучать переданный ему список.

- Что у тебя сейчас за груз на борту? - Отвлёк я его от этого процесса.

- А, это... господин, у меня два десятка рабов для шахт и запчасти для буровых и горнодобывающих установок. На этот раз это почти официальный рейс. - Он будто извинялся за то, что ему приходится быть законопослушным гражданином.

25.07.2017

- Переправишь всё это на мой корабль. А взамен получишь партию иридия. Толкнёшь его на рынке и купишь всё по указанному мной списку. Остатки денег положи на кредитные карты на предъявителя.

- Конечно, господин. И куда это всё привезти?

- Сюда же. Координаты этого места ты, я думаю, сможешь определить.

- Хорошо. Мне понадобится минимум пара недель. Как я смогу с вами связаться?

- Никак. Просто прилетай сюда и пробудь на месте несколько часов. Я сам тебя найду.

- Да, да, конечно. А можно вопрос, господин? Как мне вас звать?

Я посмотрел на капитана, и тот сжался от осознания своей наглости. Уж симбионт ему этот вопрос тут же прояснил.

- Моё имя Дарт Нексус. - Представился я. - Но ты недостоин произносить это имя. Обращайся ко мне со словами 'господин' или 'повелитель'.

- Да, мой повелитель. - Понятливо согласился мой новый раб.

Я чуть улыбнулся и направился прочь. С остальным справятся мои подчинённые. Проходя по кораблю, я наблюдал за тем, как каждый из трёх оставшихся членов экипажа получает своего симбионта. Верность нужно поддерживать методом кнута и пряника. Кнут я им сейчас выдал, а пряник у них и так будет неплохой - десять процентов от суммы сделки.

Мои дробильщики не только добывали материал для создания новых звергов, но и извлекали из породы все более-менее редкие элементы. Думаю, их эффективность была куда выше, чем у самых современных средств добычи. Ведь я сразу получал химически чистые слитки или жидкости, в то время как в галактике перевозка руды от шахт до перерабатывающих заводов была известной логистической проблемой. Даже самая простая система обогащения руды была в сотню раз дороже простого рудовоза, способного перевозить сотни тысяч тонн руды за раз.

Так что разных полезных ископаемых у меня было завались - склады просто трещали от них. Но самым ценным приобретением были материалы, пропитанные Силой. От этого они меняли свои свойства, и сейчас Инженер пытался придумать, как лучше всего их можно использовать.

После того, как корабль контрабандиста вышел из ангара и исчез в гиперпространстве, я направил акулу к своей колонии, оставив на дежурстве с десяток скатов. Они должны были сообщить о прибытии любого корабля в эту область пространства.

Следующие несколько дней Инженер занимался исследованием образцов человеческой техники, а я проводил опыты над рабами. Кто-то мог бы посчитать их бесчеловечными... но я ведь не человек. Думаю, когда зверги попадались людям живьём, на них тоже ставили эксперименты. Так что будем считать, что мы квиты. Цель же этих опытов была простая - выяснить особенности обмена веществ данных видов и разработать эффективное химическое и биологическое оружие. Правда, тут меня поджидало небольшое фиаско. У каждого вида рабов биохимия была своя, и яд для одного был безвредным для другого.

Через десять дней мне поступил сигнал о появлении моего поставщика в условленном месте. Сборы и вылет заняли всего десять минут. Появившись недалеко от корабля контрабандиста, я просканировал окружающее пространство и не заметил ничего подозрительного. Погрузив маленький кораблик в свой трюм, акула переместилась в соседнюю систему, а я поднялся на борт.

- Приветствую вас, повелитель. Рад видеть вас...

- Давай ближе к делу. - Остановил я намечавшиеся славословия, одновременно снимая информацию с симбионта в голове капитана.

- Слушаюсь. После продажи металла я смог купить навигационную систему и блок связи для корабля лёгкого класса. Ну и на остатки денег набрал коммуникаторов, которые значились в конце списка.

- И это всё? - Удивился я.

В прошлую нашу встречу я загрузил на борт корабля примерно три кубометра иридия в слитках. На Земле это количество стоило где-то в районе миллиарда долларов. А тут мне привезли пару запчастей от дешёвенького корабля.

Люциус весь сжался под моим недовольным взглядом и зачастил с объяснениями.

- Повелитель, простые ресурсы стоят совсем немного. Иридий я выбрал, потому что на него существует стабильный спрос, и продать его можно практически везде.

- И что же у вас ценится высоко?

- Техника второго-третьего класса. Ваши навигационная система и блок связи относятся ко второму классу и отличаются высокой надёжностью работы. Более того, изделия этого производителя считаются наилучшим выбором, когда нужно устанавливать оборудование на корабли с нестандартными технологиями.

Я согласно покивал, одновременно опрашивая симбионта. Тот подтвердил, что капитан не врёт и ни копейки моих денег не украл. Хотя и чуть схитрил. После продажи иридия он взял свои десять процентов, а потом вычел из суммы стоимость оборудования и рабов, которых я конфисковал в прошлый раз. Я ничего такого ему не обещал, но решил пока не заострять на этом внимание.

- Ладно. Тогда скажи, чего ещё не хватает для работы этого оборудования в составе корабля?

26.07.2017

- Только антенны для блока связи и бортового компьютера с системой идентификации. Компьютер можно взять самый простой, если вас интересует только возможность связываться с диспетчерами для посадки или стыковки корабля.

- Сколько иридия для этого понадобится?

- Ещё минимум две третьих от размера предыдущей партии.

Я минуту помолчал, прикидывая свои возможности в данной ситуации. Иридия у меня было полно. А вот корыто контрабандиста имело ограничения. Причём, не в объёме груза, а в его массе. Три кубометра - это шестьдесят шесть тонн. И нужно не просто разместить этот груз в отсеке, но и закрепить его. В прошлый раз это стало проблемой, не давшей мне загрузить больше товара. Если же гонять торговца за мелкими партиями, то это займёт слишком много времени.

В принципе, можно тогда ограничиться только уже озвученным оборудованием и всё остальное докупать самостоятельно.

- Тогда пока ограничимся закупкой только самого необходимого. А на оставшиеся деньги тебе нужно будет нанять для меня человека с нужными мне навыками. Он должен разбираться в вашей технике, хотя бы на уровне понимания того, как она работает, и как подключить её к кораблю. Также, он должен знать цены на разные виды товаров и иметь опыт общения с заказчиками, покупателями, поставщиками и так далее. Кроме этого, нужны знания по вашим законам, традициям ведения дел и тому, как эти законы и традиции можно обходить. Сможешь найти такого человека?

Люциус озадаченно нахмурился.

- Похоже на обязанности помощника капитана на корабле торговцев. Это целое направление бизнеса, связанное с транспортировкой и перепродажей больших партий товара. Не мой уровень. - С сожалением вздохнул капитан. - Но найти такого человека будет несложно, при наличии достаточного предложения по зарплате.

- И сколько денег понадобится? Кстати, просвети меня, за сколько ты продал мой иридий.

- Конечно, повелитель. Эту партию я отдал перекупщикам на станции, поскольку садиться на планету с таким весом довольно сложно. После уплаты всех комиссий у меня оказалось 48 303 галактических кредита. Годовой оклад помощника капитана составляет около 60 000 кредитов. Если заключать длительный контракт, то обычно в самом начале выплачивается десять процентов годового оклада в качестве подъёмных, чтобы работник мог подготовиться к длительному пребыванию на корабле.

- Хорошо. Тогда остаток денег с этой партии можешь предложить в качестве предоплаты за контракт. Но смотри, чтобы работник не сбежал от тебя с деньгами.

- Об этом можете не волноваться. Я всё устрою.

- Тогда начинай действовать. Время дорого.

Я выбрался с этой космической лохани и вздохнул полной грудью. Атмосфера там была довольно странной. Даже не понять, это такой специальный состав, или у них просто кто-то сдох.

Первоначально я хотел закупить через контрабандиста оборудование, разобрать его, изучить и понять, каким же образом происходит передача и кодировка сигнала при связи кораблей. Также, мне нужно было разобраться с системой навигации. Всё это позволило бы звергам автоматически воспринимать сигналы связи и сопоставлять координаты прыжка из навигационных справочников с нашей системой гиперпространственного перемещения.

Вот только такой подход оказался слишком медленным, так что я решил начать с более простого варианта. Мне нужно создать космический корабль, который выглядел бы как обычное технологическое изделие. Но внутри это должен быть зверг. К его мозгу нужно будет подключить навигационное оборудование с помощью уже известных мне технологий звергов по сопряжению живых существ и техники. После чего этот корабль сможет доставить меня на любую планету или космическую станцию, не вызывая подозрений.

Кроме корабля я решил создать и некий аналог космической станции, где можно было бы разместить нанятый персонал из числа обычных обитателей галактики. Мне предстояло изучить это общество изнутри, для чего нужна была определённая операционная база, не вызывающая подозрений. Через неделю, когда мой раб в очередной раз вышел на связь, у меня уже было готово всё необходимое для моего небольшого спектакля.

На этот раз корабль контрабандиста вышел из гиперпространства примерно на расстоянии одного светового часа от новой космической станции, которую я пригнал сюда ещё пару дней назад. Почувствовав его появление, я снял маскировку со станции и переместил её на расстояние прямой видимости от корабля. После этого прошёл небольшой сеанс телепатической связи, и Люциус Крант пошёл на сближение.

Поскольку у меня не было информации о стандартах системы шлюзования, то пришлось сделать на станции ангар, куда корабль и влетел, ведомый телекинетическим захватом сознания станции. Когда трюм корабля открылся, оттуда вышел капитан в сопровождении ещё одного человека. Я специально уточнял, что мне нужен именно человек, а не какая-нибудь аммиакодышащая разумная амёба.

27.07.2017

- Приветствую вас на своей станции. - Вышел я навстречу гостям.

- Рад вас видеть, повелитель.

Мой будущий работник с удивлением оглянулся на капитана. Похоже, такая манера обращения не была принятой в местном обществе.

- Познакомишь меня с моим новым помощником?

- Это Джейс Оренго.

- Будем знакомы. - Кивнул я. - Можете звать меня Дарт Нексус или повелитель.

- Повелитель? - Скептически переспросил мужчина лет сорока на вид. Он был чуть полноват, а лицо его несло некоторую печать природной хитрости. Меня подобная хитрожопость вполне устраивала, поскольку верность мне будет обеспечиваться симбионтом.

- Вам не говорили, кто я такой?

Джейс с упрёком посмотрел на капитана и ответил.

- Нет. Мне сказали, что мой наниматель - глава крупной корпорации.

- Это было некоторое преуменьшение моего положения. Я правитель целой межзвёздной цивилизации Космических Эльфов. Под нашим контролем находятся сотни звёздных систем.

- Некоторые корпорации управляют тысячами миров. И что-то я ни разу не слышал о вашей цивилизации. - Мой будущий помощник принялся оглядываться по сторонам в поисках моих сопровождающих. Вот только в ангаре присутствовал лишь десяток техников, что сейчас занимались разгрузкой корабля. - Да и вы не похожи на правителя.

- Ваше невежество понятно. - Отрезал я. - Но на данный момент, я тот, кто платит вам деньги. И потому, правила вашего поведения устанавливаю тоже я. Вам это понятно?

- Да... повелитель.

Я одобряюще кивнул и продолжил.

- Капитан, вас я больше не задерживаю. Выгружайте свой груз, и можете быть свободны. Если вы мне понадобитесь, я с вами свяжусь.

- Конечно, повелитель. Прощайте.

В голосе наивного капитана чувствовалась радость. Ведь я не запрашивал у него реквизитов для связи, а потому он считал, что после того, как покинет меня, я не смогу с ним связаться. Вот только я в любой момент мог выйти на связь с его симбионтом и передать приказ через него.

- А вас Джейс сейчас проводят в ваши апартаменты, где вы будете жить ближайшее время. Нам предстоит многое обсудить, так что через час приглашаю вас на ужин.

- Да, я тоже считаю, что нам многое нужно обсудить. - Немного мрачно согласился мой новый работник.

История Джейса Оренго была в какой-то степени показательной для этого мира. Подающий надежды молодой человек заключил контракт с крупной корпорацией, которая через два месяца перепродала этот контракт капитану мусорщика. Следующие двадцать лет старший помощник капитана занимался тем, что продавал найденные в космосе разбитые корабли. А когда вышел срок контракта, и он отказался продлить его, то оказался 'на улице с голой жопой'. Скопить денег за все эти годы он так и не смог, да и последние полгода владелец контракта несколько раз выставлял его виновным в убытках, так что выходное пособие всё ушло на выплату штрафов.

Люциусу повезло наткнуться на Джейса на космической станции, где он соблазнил его выплатой подъёмный в размере двадцати процентов годового оклада вместо десяти и коротким сроком договора - всего на три года.

Вот только после того, как Джейс зашёл в свою комнату, ему захотелось немного вздремнуть. А после того, как человек погрузился в наведённый сон, ему был установлен мой симбионт, который тут же принялся внедрять в его сознание установки на верность мне. Так что второй контракт оказался для него пожизненным.

Наём подобного специалиста оказался правильным решением, поскольку я сразу же получил доступ ко всей внутренней кухне этой цивилизации и смог разобраться в том, как тут всё работает. Знания дживая, хранящиеся в голокроне, были крайне отрывочными во всём, что не касалось тренировок силы. Во время копирования его сознания у меня было мало времени, что повлияло на результат.

Начать, пожалуй, стоит с самого верхнего уровня. В галактике было обнаружено более двухсот тысяч обитаемых миров. Это был широко известный факт, который я выяснил, ещё когда жил на базе у сидхов. Каждый из этих миров входил в состав одного из двух государственных образований: Республики и Империи. Это были сокращённые названия, которые использовались везде, кроме официальных документов и речей.

Сейчас я находился в области, подчинённой Республике, и мой новый работник всю жизнь проработал в соответствии с её законами. Что происходит в Империи он не знал, потому что эти два галактических государства активно враждовали, и информационная война не прекращалась ни на минуту. А излюбленным приёмом местных отделов цензуры было банальное уничтожение информации вместе с накопителями, включавшими в себя головы тех, кто узнал слишком много.

28.07.2017

Государственный строй Республики в нашем мире, наверняка, назвали бы демократическим. По факту же, его скорее можно было назвать олигархократией или даже корпоратократией. Правили здесь всем корпорации. Но поскольку полной монополизации бизнеса произойти не могло вследствие фрагментированности мест обитания, то кроме китов крупных корпораций, тут водились рыбы поменьше. Но каждая такая рыба должна была признать руководящее положение одного из китов. В свою очередь, эти акулы бизнеса правили селёдками ещё меньшего размера, которые и вовсе помыкали планктоном вроде моего знакомого капитана-контрабандиста.

Какое отношение всё это имеет к демократии? Да, самое прямое, потому что корпорация могла в любой момент поменять своего покровителя. Естественно, всё было не настолько просто, но подобная борьба за власть позволяла корпорациям бороться за влияние и ресурсы, не скатываясь до банального вооружённого грабежа. Конечно, грабежи были - от пиратов избавиться было сложно, но это не было непрерывной резнёй всех против всех.

Вполне естественным было то, что корпорации поменьше платили налоги тем, что побольше. Те же перенаправляли этот поток ещё выше и так далее. Но были у корпораций и обязанности по поддержанию уровня жизни на вверенной ей территории. И если эти обязанности не выполнялись, то вполне можно было лишиться не только власти, но и огромных денег. В общем, как-то вся эта система работала, и даже работала не так плохо. А что самое удивительное, существовала она уже много тысяч лет подряд без особых изменений в структуре власти.

Следующей довольно неожиданной для меня вещью оказалась система владения технологиями. Не секрет, что продвинутые технологии способны дать значительные преимущества как в бизнесе, так и при ведении военных действий. И потому, именно знания и технологии являлись самой большой ценностью.

Наиболее широко были распространены так называемые технологии нулевого класса. Они включали в себя основные технологии, позволяющие создать космический корабль с гиперпространственным приводом. Можно было бы посчитать, что даже такие технологии должны быть крайне продвинутыми, но это было совсем не так. Иными словами, вполне возможным представлялась постройка космического корабля на паровом ходу. Даже технологии Земли девятнадцатого века было достаточно, чтобы смастерить банальный корпус космического корабля, включить силовой щит, удерживающий воздух внутри, а всяческие метеориты снаружи, подняться на антигравитационной гравицапе на орбиту и активировать гиперпривод, нацелившись на один из ближайших маяков.

А вот все остальные технологии, обеспечивающие более-менее комфортное существование в космосе или на планете, относились к первому классу ценности. Именно на них была основана жизнь подавляющего числа разумных живых существ. Эти технологии не были особым секретом, их вполне можно было приобрести за деньги. Дорого, но вполне по карману экономике целой планеты или даже корпорации средней руки.

Технологии второго класса купить было нереально. Никто в здравом уме не будет продавать знание о том, как разводить куриц, несущих золотые яйца, если есть возможность самим эти яйца продавать. Научно технический прогресс в области второго класса постоянно шёл вперёд в различных исследовательских центрах и... откатывался назад при разорении корпораций, диверсиях, войнах, несчастных случаях и так далее.

Обмен изобретениями отсутствовал здесь как явление, что значительно тормозило научный прогресс. Вот только это не касалось крупных корпораций, способных просуществовать длительное количество времени. Такие корпорации владели крайне продвинутыми технологиями третьего класса. Но они не стремились распространять их даже в виде готовой продукции. Подобные вещи имели в местном обществе слишком высокую ценность, так что и контроль над ними был самый тщательный.

Отдельные космические станции или даже планеты могли пользоваться продвинутой техникой, в то время как за их пределами встретить её было практически невозможно.

В общем, пока шло встраивание местной техники в мой новый корабль, я заваливал Джейса вопросами о местной политике и экономике. Конечной целью всей этой операции по внедрению было изучение слабых мест противостоящей мне цивилизации и раскрытие тайн адептов силы.

Увы, относительно ордена дживаев мой информатор ничего не знал. Это была секретная организация под управлением самой верхушки Республики, и о ней простые разумные знали ещё меньше, чем о технологиях третьего класса. Личности, обладающие способностями к манипулированию Силой, встречались повсеместно. Вот только стать дживаем для человека со стороны было практически нереально.

Технологии развития Силы считались принадлежащими к третьему классу, и в широком доступе их нельзя было найти в принципе. А без знания того, как нужно развиваться, шансы на достижение хоть сколько-то полезных результатов были невелики. Конечно, во все времена встречались отдельные уникумы, но как только они пытались организовать массовое обучение своим техникам, с ними тут же происходил какой-нибудь несчастный случай. Например, падение термоядерной бомбы на голову.

30.07.2017

Через три дня установка и тестирование оборудования были закончены, и я решил, что пришла пора установить официальный контакт с местной цивилизацией.

- Ну, как тебе мой корабль? - Спросил я у Джейса, когда мы зашли в ангар, где размещалась туша специального корабля, призванного выглядеть как продукт технического прогресса.

- Выглядит внушающе. А для чего нужны эти зелёные полосы?

- Для красоты, конечно.

Созданный мной корабль обладал элегантностью кирпича. По факту, это и был кирпич размером с пятиэтажку. Размеры у него были 30 метров в длину, 15 в высоту и 10 в ширину. Глянцевое чёрное покрытие с фигурными выступами и проходящие по корпусу светящиеся ломанные зелёные линии придавали кораблю строгий и пугающий вид.

Внутренности корабля делились на три части. В передней находились помещения для экипажа, в задней был грузовой отсек с объёмом более тысячи кубометров, а в центральной располагались все жизненно важные органы корабля. Вооружение состояло из двух линейных орудий, встроенных в корпус, и пары десятков небольших комбинированных пушек в сферических модулях. Но главной ударной силой корабля была его способности по манипулированию силой, которой было достаточно, чтобы стрелять лучами плазмы, формируя зону излучения за пределами корпуса.

Жилая зона была оформлена с показательной роскошью. В отделке были использованы золото и драгоценные камни, необычные минералы и качественные ткани. Просто бросив взгляд, можно было понять, что всё это великолепие предназначено для самых влиятельных людей.

- Вот ваша комната. - Указал я Джейсу, что ходил по кораблю с открытым ртом. - Вылет состоится завтра с утра, так что рекомендую переместить все свои вещи заранее. Вполне вероятно, что на эту станцию мы вернёмся нескоро.

- Какая роскошь! Какая расточительность!!!

Джейс замер перед входом в свою каюту, уставившись на мозаику из кристаллитов в коридоре. У нас до сих пор был довольно большой процент брака на производстве, так что я решил пустить неликвид не на переработку, а на оформление, тем более, что даже такие кристаллиты имели разную окраску и красивый внешний вид. Мозаика была создана по мотивам картины 'Геракл побеждает Немейского льва', но сейчас ей больше подошло бы название 'Эльф побеждает зверга'.

- Это ведь камни силы? - Не унимался мой работник. Узнать материал мозаики можно было за счёт собственного излучения, испускаемого камнями. А своеобразный резонансный эффект приводил к тому, что это свечение переливалось волнами.

- Конечно. - Подтвердил я.

- Вы хоть представляете, сколько стоит эта картина?

- Нисколько. - С улыбкой отмахнулся я. - Для нашей цивилизации, самое дорогое тут - работа художника. А материал хоть и красив, является всего лишь отходом производства.

Джейс перевёл на меня выпученные глаза. Только сейчас до него начало доходить, что мои слова о положении Владыки Эльфов - не пустое хвастовство. Ведь на станции условия жизни были далеки от роскошных, да и я не стремился использовать слуг, предпочитая всё делать сам.

Спустя десять часов, когда я закончил составление стратегии развития моей армии на ближайшее время, я и Джейс в сопровождении десятка телохранителей поднялись на борт моего корабля. И хотя дальнейшие наши планы уже обсуждались, я предпочёл уточнить их ещё раз.

- Летим на станцию корпорации Сайлетен?

- Да. Там можно будет продать такую партию иридия по нормальным ценам, а не делать скидку за опт и нестандартную форму поставки.

Наш грузовой отсек был под завязку забит иридием. Тысяча кубометров - это двадцать две тысячи тонн. Если бы наш корабль приземлился на обычный космодром на поверхности планеты, то он бы проломил своим весом защитное покрытие и погрузился в землю. Более того, весь этот металл находился в форме крупных слитков, а не был упакован в стандартные грузовые контейнеры. Так что при продаже его посредникам у нас могли бы возникнуть проблемы со сбытом и транспортировкой.

Пройдя в комнату, которую я решил оформить как капитанский мостик, я уселся в кресло и отдал телепатическую команду кораблю начать полёт. Створки ангара раскрылись, и мы вылетели наружу. На стенах вокруг появилось изображение, передаваемое с внешних камер корабля. Я мог бы получить эту информацию напрямую, установив телепатический контакт с кораблём, но мне требовалось хоть минимально изобразить работу техники. Всё это представление перед Джейсом было лишь репетицией для будущих пассажиров кораблей звергов.

- А где пилот? - Заинтересованно спросил мой зритель, осматривая почти пустую комнату. Он занял одно из кресел возле задней стены.

- Я и есть пилот.

- Тогда где штурман и техник?

- Не сравнивайте наши корабли со своими примитивными поделками. Зачем мне столько человек на мостике? Я говорю, куда лететь, а корабль делает всё остальное.

- А как же непредвиденные ситуации? Нужно же следить за исправностью оборудования и окружающим пространством. Не может же техника быть рассчитана на все случаи в жизни.

- Может. Потому я и говорю, что мы далеко обогнали вас в развитии.

Джейс недовольно пробурчал что-то себе под нос, но я уже не обращал на него внимания. На экран передо мной вывели информацию с навигационного компьютера. Я перевёл его в режим определения положения в пространстве и начал вводить информацию о точке назначения. Нужно было указать основной маяк, потом несколько локальных и, наконец, примерные координаты точки выхода.

Система гиперпространственного перемещения у местной цивилизации была основана на маяках. Существовала примерно пара тысяч так называемых 'опорных' маяков, которые располагались в узловых точках торговых путей. Вокруг каждого опорного маяка находилось множество локальных маяков, которые постоянно определяли своё точное положение относительно опорного маяка и соседних звёзд. Вся эта информация постоянно транслировалась в окружающее пространство, так что навигационный компьютер любого корабля мог принять сигнал с маяка и использовать его для проведения расчётов параметров прыжка.

Как правило, перемещение к конечной точке происходило за несколько прыжков. Вначале, корабль перемещался в межзвёздное пространство недалеко от места назначения, потом прыгал в звёздную систему в специально выделенную для этого область, и только оттуда делал последний прыжок на орбиту планеты или окрестности космической станции.

Зверги могли использовать такой же алгоритм, но также у нас была способность корректировать расположение точки выхода, находясь в гиперпространстве. Похоже, местные так и не научились воспринимать сигналы от маяков во время прыжка. Так что в полёте их корабли оказывались отрезаны от всех средств связи.

Как только навигационный компьютер закончил свои расчёты, он передал информацию о точке назначения в сознание корабля, который самостоятельно определил параметры прыжка и ушёл в гиперпространство. На экране появилось изображение мутных разводов, которые можно было воспринять как движение в трубе. По факту, во время прыжка свет из окружающего пространства просто не мог пробиться сквозь защитный барьер. Но мне понравилась сама идея отображения 'графической заставки' в моменты, когда экран должен быть пуст.

- Всё. Перерыв полчаса. - Обрадовал я Джейса.

- А потом что? - Удивился он.

- А потом мы прилетим, и настанет ваша очередь договариваться о посадке и продаже груза.

- Так быстро? Я думал, нам придётся лететь минимум пару дней.

- Как видите, мы превосходим вас во всём.

- Да, повелитель. Похоже, что это действительно так. - признал он.

Пока мы летели, я изучал влияние гиперпространства на своё восприятие силы. С моими способностями как зверга всё было понятно, а вот как носитель фурозитов я был довольно неопытен. Сложно было ожидать, что даже обладая доступом к знаниям дживая, я смогу быстро достичь успеха в этом направлении.

Сразу после выхода в обычное пространство мы получили по радиосвязи запрос на идентификацию. Наш бортовой компьютер обменялся данными по цифровому протоколу, после чего пришёл вызов уже от диспетчера. Это была какая-то инопланетная тварь совершенно нечеловеческой внешности.

- Кто вы такие, и почему у вас сигнал опознавания как у лёгкого флаера?

Похоже, моя экономия создала некоторую путаницу. Но оправдываться пришлось не мне, а моему помощнику.

- Это малый торговый корабль Гроб Некроманта. - Мой выбор названия не нашёл понимания у Джейса, поэтому он слегка поморщился при его произнесении. - У нас вышел из строя бортовой компьютер, так что пришлось использовать то, что имелось под рукой.

- Вы сможете следовать автоматическим курсом?

- Нет. Нам нужна посадка в ручном режиме в ангар третьей категории.

- Хорошо, я переключу вас позже на диспетчера по движению. Какова цель вашего визита?

- Торговля. Мы хотим реализовать партию иридия высокой степени очистки.

- Груз в контейнерах?

- Нет, в слитках. Это ещё одна причина, почему нам требуется ангар. Разгрузка может вызвать сложности.

- Размер партии?

- Двадцать две тысячи тонн.

- Понятно. Тогда вам выделяется место 21 в ангаре четвёртой категории номер 362. Следуйте инструкциям диспетчера.

После этого неведомую тварь на экране сменило нечто человекоподобное, которое унылым голосом принялось объяснять, куда и как нам нужно лететь. Полная траектория нашего полёта пришла на бортовой компьютер, но тот в принципе не мог управлять кораблём или отправлять информацию о предстоящих манёврах. Так что наш корабль самостоятельно следовал заданным курсом, а диспетчер контролировал его передвижения и выдавал корректировки.

31.07.2017

Следующие десять минут я наслаждался видами космической станции, что вырастала из светящейся точки в огромную конструкцию, по сравнению с которой даже мои акулы показались бы мальками. Мы влетели в огромный ангар, где буквально затерялись на фоне грузовозов невообразимых размеров. Смотря на такие размеры понимаешь, почему обычные минеральные ресурсы стоят столь дёшево.

Выделенная нам площадка находилась чуть ли не под пузом одного из таких гигантов. Стоило нам приземлиться, как к нашему кораблю подкатил, можно сказать, автомобиль, из которого выбрался толстый гуманоид с рогами на голове. Неужели, тут кругом такой паноптикум? Мы получили по связи уведомление, что нас уже ожидают для заключения сделки, и потому тоже поспешили наружу.

Переговоры взял на себя Джейс. Ему долго пришлось доказывать, что мы предлагаем не просто иридий высокой степени очистки, а химически чистый материал, который сразу можно использовать на производстве. Это повышало его цену минимум вдвое, и нам потребовалось отдать один слиток для проведения экспертизы.

После этого наш трюм оккупировала целая стая дроидов-погрузчиков, которая перетаскивала слитки на весы и дальше в грузовой транспорт. Я мог бы освободить ангар от груза за пару минут с помощью Силы, но предпочёл не афишировать своих способностей. В общем, потратив два часа на всю эту канитель мы стали счастливыми обладателями тридцати четырёх миллионов кредитов. С этим уже можно было начинать работать.

Но сначала мы переместили наш корабль в другой ангар, потому что этот не предназначался для длительной стоянки. Тут происходила только погрузка-разгрузка крупных партий товара. Из нужного мне на этой станции были в продаже только чертежи техники первого класса. В основном, меня интересовали местные технические стандарты, потому что, не зная их, нельзя было разработать продукцию, которая пользовалась бы хоть каким-то спросом.

Выбор необходимой документации занял почти пять часов, а её приобретение обошлось мне в семнадцать миллионов кредитов. При этом, у меня даже не было необходимого оборудования для считывания этих данных. Отбыли мы со станции с целым чемоданом накопителей информации. Никаких вопросов к нам у окружающих не возникло. Сразу видно, что таких покупателей тут по сотне каждый день появляется.

Следующей нашей целью была одна из центральных планет этого сектора - Эдаш. Там наше появление вообще никакого интереса не вызвало. После появления в стандартной зоне прибытия, мы автоматически получили предписание двигаться по выделенной нам траектории на промежуточную орбиту. Пока мы добирались до неё, Джейс связался с одним из космодромов, где зарезервировал место под наш не самый маленький корабль. Фактически, наш 'летающий дом' имел максимально допустимый размер, чтобы иметь право приземляться в границах города, а не на специальном космодроме в пустошах.

На этот раз меня сопровождала пятёрка телохранителей, а ещё пятеро остались на корабле. Конечно, корабль и сам мог себя защитить, но могло понадобиться присутствие 'хозяина', потому что тут к разумным кораблям явно не привыкли.

Целью же нашего посещения планеты было получение официальных документов. И нет, это не было никаким нарушением законов. Любой человек мог прийти в ближайшее отделение корпорации, управляющей планетой, и получить там паспорт. Естественно, не забесплатно.

Вообще, система идентификации личности в галактике существовала в крайне стеснённых условиях. На Земле, к примеру, идентификация происходила с помощью фотографии в бумажном документе. Позднее, стала использоваться идентификация на основании отпечатков пальцев и радужки глаза. В местных же реалиях даже этого было недостаточно.

Существовали виды живых существ, способные менять свой внешний вид. Были общества, где почти все особи являлись клонами с одинаковой наследственностью. А некоторые особо 'продвинутые' разумные существа могли делиться на части, каждая из которых была автономна в принятии решений, а потом эти части сливались обратно в единый организм с одним сознанием.

В таких условиях система 'галактического правосудия' сталкивалась с невозможностью найти и покарать виновного, потому что первая часть 'найти' временами оказывалась невыполнимой. Для преодоления этого препятствия была введена система идентификации на базе удостоверений личности.

Первым видом удостоверений были специальные чипы с независимым источником энергии, которые вживлялись в организм. Чтобы исключить возможность подмены, каждый чип внедрял в тело реципиента тонкие нити и постоянно отслеживал их состояние, также, как и состояние окружающих тканей. Таким образом, попытка извлечь чип приводила к переводу его в аварийный режим, в котором он уже не принимался при выполнении большинства операций. Самостоятельно установить такой чип тоже было крайне сложно, и операции подобного рода тщательно контролировались.

01.08.2017

Вторым видом удостоверений являлись карты с записанными характеристиками потоков Силы в организме. Как можно догадаться, владеть такими удостоверениями могли только адепты Силы. Техника сканирования Силы была достаточно хорошо отработана, так что подделать чужую сигнатуру излучения было невозможно. Активировалась такая карта только в руках своего хозяина. Именно такие удостоверения мы и собирались получить.

Третий вид документов мог быть каким угодно. Они выдавались администрацией конкретной планеты или космической станции и признавались только ей и, может быть, ближайшими соседями. Для остальных же, подобные удостоверения были не более чем мусором.

И наконец, стоит упомянуть четвёртый случай - отсутствие всяких документов. Надо отметить, что этот случай был самым распространённым в галактике. Многие планеты жили по правилам Дикого Запада, и даже в самых центральных мирах признавали действие подобного закона. Другими словами, все те, кто не имел документов, существовали по Закону Силы. Именно так с большой буквы. И у меня были все основания полагать, что именно одарённые приложили свою руку или клешню к становлению этого закона.

Если объяснять вкратце, то существо без удостоверения личности не могло пользоваться преимуществами гражданства - оно не могло заключать договоров, не пользовалось защитой правоохранительных органов, не могло было быть признанным виновным в нарушении закона или приговорено к чему-либо. Но вместе с тем, не имея удостоверения личности, ты мог рассчитывать только на свою силу. Любой желающий мог убить тебя, ограбить, сделать рабом, и никто не посмел бы обвинить его в нарушении законов. Конечно, оставались твои друзья, родственники и союзники, но они были лишь частью твоей личной силы и не более.

Отсюда следовал простой принцип галактического правосудия. Если кто-то пытается обокрасть или убить тебя, ты имеешь полное право уничтожить нарушителя. Если же ты позволил этому случиться, то, значит, сам виноват в своих бедах. В связи с такой трактовкой закона, довольно распространёнными были системы охраны, уничтожающие нападавших. И совершенно бессмысленными считались системы сигнализации и защиты от взлома.

Естественно, существование по Закону Силы было нормальным далеко не везде. В таких местах разумных без удостоверения личности банально убивали при первой же возможности. Или принудительно давали им локальное гражданство, если считали такое решение более полезным для местной корпорации. Но была и оборотная сторона у данного явления. Если 'свободная личность' прибывала на планету, и никто не мог её уничтожить, то считалось вполне естественным, что такая личность могла делать абсолютно всё, что взбредёт ей в голову, и ни у кого не возникало вопроса о законности таких действий.

Но, как я уже говорил, любое цивилизованное ведение бизнеса подразумевает заключение договоров, сделок купли-продажи, регистрации корпорации и открытие счёта в банке. Все эти действия мог совершать только гражданин Республики, имеющий удостоверение личности. Установку в себя какого-то чипа я посчитал неприемлемым, а вот удостоверение в виде Идентификационной Карты было подходящим решением.

Приземлившись на космодроме, я в сопровождении Джейса и пяти телохранителей отправился в город. Пешком. Документов у нас никто спрашивать не стал, только пара охранников на выходе из космопорта окинула нас подозрительным взглядом. Мой помощник связался с местной справочной службой с помощью персонального коммуникатора и нашёл офис по выдаче документов недалеко от места нашего приземления. Расстояние было не больше пары километров, так что я решил прогуляться по городу, чтобы составить о нём собственное впечатление.

И оное впечатление сложно было назвать положительным. Конечно, это был не самый развитый мир, и далеко не центр столицы, но кучки мусора на улице и мерзкого вида твари, среди которых было довольно много людей, показывали, что уровень цивилизованности и благосостояния здесь сложно назвать выдающимся. Хотя, конечно, это зависит от того, с чем сравнивать.

Вокруг нас теснились небоскрёбы. Улицы были широкими, но наземный транспорт в основном представлял собой вариацию трамвая. Большая часть транспорта парила в небесах, и это было ещё одной причиной, почему расстояния между соседними зданиями были рассчитаны или на пешеходов, или на широкий транспортный поток. В переулках я ни одного летательного аппарата не увидел.

Завернув в один из таких переулков, мы пошли по совсем уж узкому тротуару, потому что большую часть улицы занимало место, выделенное под наземный транспорт. Там проходили рельсы, виднелись какие-то излучатели, а главное - проезжая часть отделялась от пешеходной метровым заборчиком.

До этого нам как-то удавалось избегать излишне близкого контакта с представителями местной фауны, но тут пространство для манёвра было ограничено. И как раз в этом месте нам навстречу вышел жирный гуманоид. Более того, он не просто не стал уступать нам дорогу, а намеренно оттолкнул идущих впереди телохранителей. Конечно, в какой-то степени такое поведение было понятным. Ведь данная туша возвышалась над нами чуть ли не на метр. Но моих подчинённых это не остановило, потому что в отличии от нападавшего они владели Силой.

02.08.2017

Спустя всего мгновение инопланетянин полетел в сторону, хрустнул костями о заборчик и перевалился через него на проезжую часть. И именно в этот момент мимо нас промчалась электричка. Трёхметровую тушу буквально распылило в фарш, большая часть которого стекла в канализацию по специально предусмотренным для таких случаев дренажным отверстиям.

Я дождался, пока состав пройдёт мимо и посмотрел на место, где окончился жизненный путь мерзкой твари.

- Это событие может стать причиной проблем для нас? - Спросил я у Джейса.

Тот индифферентно пожал плечами. Похоже, его этот инцидент нисколько не взволновал.

- У вас пока ещё нет документов.

Я согласно кивнул и пошёл вперёд. Поплутав среди зданий, мы выбрались к нужному месту и зашли через парадный вход. Тут ещё потребовалось пройти через хитросплетение коридоров и подняться на лифте, после чего наша компания ввалилась в скромный офис. Я честно признаться, последнюю пару десятков метров по пути до этого помещения думал, что мы попали в какие-то необитаемые катакомбы. Пыльные коридоры и слабое освещение показывали, что это не самое процветающее место.

- Что будет угодно господам в моём офисе? - Слащаво просипела очередная пародия на человека.

По дороге сюда я уточнил этот вопрос у Джейса, и тот ответил, что подобный расовый состав населения характерен для всех торговых планет. Множество видов живых существ, способных обитать в кислородной атмосфере, с течением времени оседают на планете. Кто-то объединяется в расовые сообщества по типу наших китайских кварталов, а кто-то не парится, и живёт в смешанных обществах. Но так уж получилось, что люди в основной своей массе являются ксенофобами, так что в целом допуская существование других рас, повседневную жизнь предпочитают вести среди себе подобных. А данная часть города была 'деловым центром', так что преобладания одной из рас тут не было.

- Нам нужно шесть идентификационных карт для адептов Силы. - Начал переговоры Джейс. Хорошо хоть известный мне язык считался официальным языком галактики, и общаться на нём могли все, кто хотел иметь право называть себя торговцем.

- Шесть? Подождите минуточку. Мне нужно проверить свои запасы. - Засуетился торговец.

Он вышел из-за стола и шустро убежал в соседнюю комнату. Я же принялся осматривать помещение. Тут было несколько агрегатов, напоминающих баки для биологических образцов. Основой была большая труба из прозрачного материала, внутри которой с потолка свисали несколько манипуляторов весьма подозрительного вида. Похоже, именно с их помощью происходило внедрение чипов. На потолке помещения были смонтированы четыре автоматических турели, следящих за нашими действиями.

- Господа, всё в порядке. У меня как раз есть в наличии шесть карт. Правда, пять из них стандартных, произведённых корпорацией Дакрадак, а шестая была произведена в соседнем секторе банком Релюсон.

- И чем они отличаются? - Поинтересовался я, разглядывая выложенный на стол товар.

- Эти обычные. Имеют только функционал удостоверения личности и подписания любых электронных документов. А продукция Релюсон всегда была рассчитана на состоятельных клиентов. Там помимо этого есть протокол подписания договоров и возможность хранить заверенную информацию на самой карте. Такую информацию можно предъявить в качестве доказательства в любом суде. Ну и кроме этого, данная карта привязана к счёту в самом банке Релюсон, на котором в данный момент находится один кредит.

- Сколько они стоят? - Опять перехватил инициативу Джейс. Вместе мы вполне успешно играли в плохого и хорошего полицейского. Я интересовался товаром, а мой напарник только ценами и условиями поставки.

- Стандартные по восемь тысяч, а эта всего тридцать три тысячи кредитов.

- Ну как? - Прервал я затянувшееся молчание. Джейс терзал свой наручный коммуникатор, не обращая на нас внимания.

- Эти возьмём по семь, а для этой нормальная цена тридцать два. - Я перевёл взгляд на продавца, одновременно создавая чуть заметное давление в Силе. Не телепатия, но тоже многими ощущается.

- Конечно, господа. Для вас я готов сделать небольшую скидку. Итого, шестьдесят семь тысяч кредитов. Прошу внести средства, потому что по требованию закона я работаю только по предоплате.

У меня большая часть средств была в виде кредитных карт на предъявителя, и только совсем небольшую часть я перевёл на свой коммуникатор, купленный ещё Люциусом Крантом. По словам Джейса это была совсем дешёвая модель, и защита от взлома там стояла минимальная. Так что мне пришлось отдать продавцу одну из немногих имевшихся у меня карт на пятьдесят тысяч, а ещё семнадцать перевести с коммуникатора.

После этого состоялась операция настройки карт. Первыми этой чести удостоились мои охранники. Если с ними что-то пойдёт не так, то по крайней мере я не пострадаю. Но все мои страхи оказались беспочвенными. Для настройки достаточно было лишь разместить руку внутри специального кольца диаметром в полметра, после чего продержать её там пару минут. Спустя полчаса мы официально стали гражданами Республики, а информация о наших картах и именах ушла в общую юридическую сеть галактики. Спустя несколько дней она будет скопирована на все основные серверы, и мы сможем использовать данные документы для официальных целей.

03.08.2017

Кстати, насчёт имён. Я себе оставил Дарт Нексус, причём в документе было указано, что дарт - это ненаследуемый титул высшей знати. Мои же телохранители взяли себе те имена, что я им придумал. Это ведь будущая элита эльфийской расы, так что и имена я им выдал самые что ни на есть эльфийские: Таурендил, Анамир, Накаэдрон, Сильмарил и Артуэрен. Пора внедрять в массы истинно эльфийские традиции.

После окончания процедуры, я поинтересовался у торговца, знает ли он находящийся поблизости магазин оружия? Тот уверил меня, что сейчас всё организует, и за пару минут ковыряния в своём компьютере нашёл, как он выразился, подходящий под наши возможности магазин. И даже распечатал что-то вроде визитной карточки с адресом, дающей скидку в три процента.

Распрощавшись с довольным жизнью торгашом, мы отправились по указанному адресу. Это и впрямь было недалеко. Буквально, соседний небоскрёб. Оружие на данной планете было чуть ли не предметом повседневного спроса. Слабый контроль над перемещающимися разумными приводил к тому, что сюда постоянно прибывал поток разного рода преступных элементов, желающих поправить своё материальное положение. И поток тех же самых бандитов, оседающих на кладбище, был не менее широким.

Магазин оружия встретил нас чистокровным человеком в качестве консультанта. Нас тут же проводили в отдельный зал, где продемонстрировали все самые лучшие виды ручного оружия, имеющиеся в ассортименте. Похоже, торговец удостоверениями уже сообщил о нашем предстоящем визите и, самое главное, о толщине нашего кошелька. Всё-таки в его офисе мы оставили сумму, превышающую годовой доход высококвалифицированного работника.

Разрушительную силу оружия прямо в магазине я протестировать не смог. Но зато ознакомился с его классификацией. Оружие тут делилось на гражданское, полицейское и военное. Отличались они в первую очередь ценой, а вовсе не необходимостью получать на их использование разрешение. Но все эти три вида соответствовали технике первого класса. А вот оружие второго-третьего класса шло совершенно отдельной статьёй и стоило совсем другие деньги. Да что там говорить, пистолет второго класса в этом магазине был только один. И по рассказам продавца, это компактное устройство выдавало мощность заряда сравнимую с тяжёлой штурмовой винтовкой.

В общем, тут мы затарились на полсотни тысяч кредитов, взяв 'каждой твари по паре', после чего отправились в последнее запланированное место - покупать компьютер. Как важным клиентам нам даже бесплатно выделили чемодан, в который мы покидали все наши приобретения. Только лишь я оставил у себя в кармане так понравившийся мне пистолет второго класса. Уж больно стильно он выглядел.

Дальше мы не стали идти пешком, а вызвали флаер, так как подходящий магазин компьютерной техники находился в другой части города. Там я приобрёл несколько мощных компьютеров для работы с чертежами, приобретёнными ранее на космической станции. А себе взял что-то вроде ноутбука местного разлива - портативный компьютер без клавиатуры и монитора. Голографический монитор можно было купить отдельно, или использовать встроенный в наручный коммуникатор.

Коммуникаторы мы тоже себе обновили, приобретя чуть ли не самую навороченную модель с кучей функций. По сути, это тоже был компьютер, но приобретённый мной ноутбук был более приспособлен для проведения серьёзных вычислений, анализа больших массивов данных и прочее.

На этой радостной ноте мы закончили с покупками и отправились на корабль. Но вот на входе в космопорт неожиданно возникли проблемы. Путь нам преградил десяток разнообразных тварей в однотипной по материалам и цвету форме.

- Предъявите документы. - Потребовала от нас самая наглая тварь.

Я мысленно дал команду своим телохранителям защищать Джейса и груз. За себя я особо не беспокоился.

- А ты кто такой, чтобы с нас документы требовать? - поинтересовался я.

- Я начальник службы общественного порядка космопорта. Вы обвиняетесь в преднамеренном убийстве гражданина планеты Эдаш по имени Нхрутонсур Дитранменхрус.

- Значит, слушай сюда, начальник. - Обратился я к собеседнику, хлопнув его по плечу или какому-то его аналогу. - Наша позиция такова, что документов у нас нет. А потому, то жирное животное сдохло само, нарушив технику безопасности при перемещении по городу. Если же вы решите задержать нас, то рекомендую начать готовиться к ремонту этого помещения и похоронам всех присутствующих.

После этих моих слов присутствующие начали быстро рассасываться в пространстве. Начальник помялся и с неким рычанием в голосе продолжил запугивать нас.

- Вы нарушили законы нашей планеты. Согласно моим обязанностям я должен потребовать вас или предъявить документы и перевести дальнейшие разбирательства в суд, или вы можете откупиться, заплатив штраф. В противном случае, вы все будете уничтожены.

04.08.2017

В подтверждение этих слов охранники направили на нас оружие, которое они до этого просто держали в руках, а с потолка выдвинулся десяток стационарных турелей, которые немедленно взяли нас на прицел. Я глянул на паникующего Джейса и ещё раз осмотрел помещение. Из пары проходов начали выбегать представители того же биологического вида, что и начальник перед нами, и каждый из них был вооружён чем-то вроде тяжёлой бластерной винтовки. Парочка подобных лежала в нашем чемодане.

Похоже, кто-то пронюхал о том, что некие непонятные типы тратят большие суммы денег наличными, а потому решил немного прижать нас. Вот только источник информации явно не знал, что мы получали удостоверения адептов Силы. Иначе эта операция не была бы организована настолько бездарно. А ещё я убедился в правильности того, что все наши удостоверения были экранированы с помощью Силы, так что никто не мог получить информацию с них с помощью беспроводной связи. Незачем начинать новую жизнь с такой записи в личной истории.

- Ещё раз повторяю для особо тупых. - Я достал из-за пазухи пистолет и показал его всем присутствующим. - Если вы сейчас же не освободите мне путь, то я вот этим самым пистолетом прострелю голову каждому из присутствующих. Я понятно выразился?

Судя по всему, моя речь не произвела правильного впечатления. Потому что Джейс попытался упасть на пол, а начальник службы общественного порядка попытался спрятаться за спинами своих подчинённых. Я воспринял это как признак окончания переговоров и сигнал к действию.

Первый мой выстрел взорвал голову местного начальника как переспелый арбуз. Похоже, меня не обманули, когда расписывали возможности данного девайса. Жаль только одного заряда магазина хватает всего на полсотни выстрелов. А запасной магазин у меня только один. Правда, они многоразовые, так что я ничего особо не теряю. Единственное, я же обещал убить всех присутствующих из этого пистолета, а на это у меня может банально зарядов не хватить.

Я подпрыгнул вверх в сальто, сосредотачивая на себе всё внимание окружающих и давая возможность моим подчинённым продвигаться сквозь толпу. Но помимо явного желания устроить пафосную бойню в стиле матрицы, мной двигало и практическое желание занять позицию, с которой лучше видно головы моих противников.

Выстрелы из бластеров, кинетического оружия и излучателей разных видов бессильно растекались по моему щиту. Я даже не чувствовал нагрузки на него. И это они называют оружием? Похоже, я купил целый чемодан бесполезного хлама. Пистолет в моей руке стрелял со скоростью примерно три выстрела в секунду. И каждый выстрел попадал точно в цель. Я скакал по залу бешеной белкой, отталкиваясь от всех встречающихся мне препятствий. В основном это были разного рода перегородки и декоративные осветительные конструкции.

Первые, пожалуй, секунд десять нападавшие были уверены в своей скорой победе. В слитном порыве души они поливали меня огнём, ничуть не заботясь о сохранности стен и потолка. А вот потом появились первые дезертиры. Пяток стоящих возле выхода охранников-людей в чём-то вроде средней брони попытались убежать. Естественно, я пресёк эту попытку. Я опасался, что мой пистолет не сможет пробить защитный шлем, но оружие не подвело меня. Конечно, головы этой пятёрки не взорвались, а просто обзавелись сквозными отверстиями, но этого было вполне достаточно.

Ещё спустя десять секунд нападавшие стали замечать, что их количество изрядно уменьшилось. Перескакивая через трупы павших собратьев, они пытались укрыться от меня за разного рода препятствиями, но я был слишком быстр, чтобы это им сильно помогло. Кроме того, с помощью Силы я чувствовал каждое живое существо в округе, так что спрятаться от меня или притвориться мёртвым не удалось никому.

Менее чем через минуту я обвёл взглядом засыпанное трупами помещение и чуть пританцовывая двинулся к выходу. Мои телохранители за это время успели уже покинуть его, прихватив с собой довольно объёмный груз и нашего помощника капитана. На улице меня уже ждал местный электрокар, в котором с удобством разместилась вся наша компания и багаж. Я вскочил на подножку и дал знак водителю, чтобы тот отправлялся. Тот обильно потел и что-то рычал себе под нос, но ехал быстро и в правильном направлении.

- Знаете, я тут заметил, что на нашей станции не хватает одной вещи, которую нам непременно нужно будет приобрести в ближайшее время. - Обратился я к Джейсу, когда наш корабль показался в пределах видимости.

- И что же это? - Поддержал беседу мой помощник.

- Развлечения. Это последнее... развлекательное мероприятие было довольно забавным. А я в последнее время так увлёкся делами, что даже забыл, что можно так интересно проводить время.

- Массовое убийство является для вас развлечением? - Уточнил Джейс осуждающим голосом.

- Скорее это было массовое самоубийство. Я ведь предупреждал их. Кроме того, все они были преступниками даже по вашим законам. Вся эта торжественная встреча была организована только для того, чтобы ограбить меня и лишить честно заработанных денег.

- А вариант, что они просто выполняли свою работу, вы не рассматриваете?

- Поначалу я так и думал. Но как только речь зашла о деньгах, стало понятно, что именно они являются главной причиной. Жадность была основной эмоцией в голове этого типа.

- Вы можете читать мысли?

- Я много чего могу. - Задумчиво ответил я, прекращая беседу и выскакивая из машины.

Мы добрались до корабля, и теперь нам предстояло заняться погрузкой товаров, учитывая реальную возможность оказаться под обстрелом. Я заметил за границами космопорта какое-то подозрительное мельтешение летательных аппаратов однотипной расцветки. Но к счастью, или к сожалению, дальше наблюдения за нами дело не зашло. Мы переместились на корабль, закрыли створки шлюза и, немедля ни секунды, стартовали.

Наш бортовой компьютер связался с диспетчерской и получил стандартную траекторию выхода на орбиту. Мы промчались по ней на приличном ускорении примерно в одну десятую от максимальной для корабля. Этого хватило, чтобы преодолеть звуковой барьер на высоте всего в пару километров, так что можно сказать, что о своём уходе мы заявили, громко хлопнув дверью. Как только мы достигли участка, где был разрешён выход в гиперпространство, как сразу же прыгнули в следующую точку маршрута.

На этот раз нашей целью опять являлась космическая станция. Это был крупный центр по производству космических кораблей. Там мы быстро забили трюм разным оборудованием и не менее быстро свалили оттуда, направившись к исследовательской станции звергов. Причиной такой спешки стал не мой страх преследования, а то, что я использовал один из компьютеров для того, чтобы просмотреть содержимое накопителей с данными, где размещалась информация по технике первого класса. Я сразу же наткнулся на интересные теоретические выкладки о принципах действия разного оборудования, и мне не терпелось проверить всю эту информацию на практике.

На следующие три месяца я буквально увяз в научной работе. Технологии звергов мной уже были более-менее изучены, и они основывались на общей физико-математической теории. А тут предлагались совершенно другие подходы, нарушающие некоторые предположения этой теории, но при этом, замечательно работающие.

В общем, я перевёл весь исследовательский персонал с прочих акул на свою исследовательскую станцию, плюс вырастил ещё сотню эльфов со специально оптимизированным мозгом. И вся эта толпа разбирала привезённую информацию, анализировала её и пыталась как-то приспособить для решения текущих задач. Не то чтобы уже имеющихся знаний не хватало для этого, скорее меня интересовал сравнительный анализ эффективности технологий.

Например, местные гипердвигатели были крайне примитивными. Они были ограничены расстоянием прыжка, переносимым объёмом материи, оставляли после себя яркий след, позволяющий просчитать конечную точку прыжка, и, наконец, перемещались с низкой скоростью.

Но зато эти двигатели можно было использовать в качестве оружия. При некоторых режимах работы они банально взрывались, переводя приличную массу в чистое электромагнитное излучение. Местные не смогли использовать подобный подход, потому что взрыв ракеты нужно контролировать с точностью до наносекунды, а двигатель взрывался 'случайно'. Но объединив эту конструкцию со знаниями звергов, мы получили надёжное и дешёвое оружие, способное пробить защиту линкора по местной классификации.

В целом, можно сказать, что местная цивилизация значительно отставала от нас в развитии технологий. Можно сказать, но я не говорил. Потому что это были всего лишь технологии первого класса. Ширпотреб. А основная сила Республики крылась в технологиях третьего класса. И моей следующей целью стала добыча образцов таких технологий.

План по достижению этой цели был многоступенчатым. Большая часть этого плана пока что находилась в стадии смутных предположений, но первые шаги уже были распланированы. Я вызвал к себе в кабинет Джейса Оренго и после краткого приветствия поинтересовался состоянием дел.

- Как проходит подготовка к регистрации новой корпорации?

- Всё уже готово. Я выбрал подходящего регистратора, составил список видов деятельности корпорации и краткий бизнес план по выходу на рынок. Дальнейшие наши действия уже будут зависеть от реакции наших будущих партнёров и конкурентов.

- Хорошо. Тогда завтра мы отправляемся оформлять документы. Главой корпорации будет Таурендил.

- А почему вы сами не хотите занять это место? - Удивился Джейс.

- Не царское это дело. - Отмахнулся я. - У меня хватает и других дел.

- Как скажете.

На следующий день уже после вылета у меня появилось время более внимательно просмотреть подготовленные документы. Их содержимое мы не раз обсуждали, но конкретный результат мне изучить не удавалось. Планируемая к созданию корпорация должна была называться 'Меллорн'. Её основными видами деятельности должны были стать добыча ресурсов, производство бытовой техники и оружия, и... наёмничество.

Последний пункт позволял мне довольно простым способом получить доступ к технологиям второго-третьего класса. Прежде всего через противостояние противнику, обладающему им, и изучение военных трофеев. Вооружённые конфликты не были чем-то редким на территории Республики. Различные корпорации боролись между собой, и довольно часто это приводило к разного рода пиратским или карательным рейдам. Ведь куда проще захватить чужие результаты исследований, чем пытаться что-то исследовать самому.

Мы изучили документацию по космическим кораблям, и построили свой собственный флот, который не должен был привлекать особого внимания своим внешним видом или поведением. Этот флот будет сдаваться 'в аренду' тем, кому нужно временно увеличить свой боевой потенциал.

Второй наш 'выход в люди' вызывал у меня уже куда меньше беспокойства. Мои подчинённые провели довольно много времени, изучая информацию, доступную через информационную сеть Республики - Старнет. Ведь среди приобретённых мной товаров был и терминал доступа к этой сети. Так что я уже был неплохо осведомлён о принятых в местном обществе обычаях, правилах и традициях.

Первой нашей целью являлся офис одной из ведущих корпораций сектора, где мы зарегистрировали новую корпорацию и 'приняли вассалитет' нашего регистратора. За это, кстати, пришлось выложить аж миллион кредитов, потому что обычно новые корпорации занимали куда более низкое положение в иерархии. За одно я зарегистрировал официальный герб корпорации Меллорн. Это был знак биологической угрозы из моего первого мира. Получилось, на мой взгляд, вполне символично. Биологическая угроза от расы звергов действительно угрожала всей галактике.

Следующей остановкой стала небольшая колония на поверхности почти безжизненного мира. Засушливая и ветреная погода на этой планете не позволяла провести её быстрое терраформирование. Так что жизнь тут скорее вымирала, чем выживала. Но окружённый силовым полем клочок земли радовал глаз пышной зеленью и даже какими-то мелкими животными. Наш корабль приземлился за пределами щита. Встретили нас несколько десятков вооружённых до зубов человек, которые помогли нам забраться в местный флаер, двинувшийся к оазису сквозь ревущую пыльную бурю. Преодолев входной шлюз, мы уже пешком отправились дальше в сопровождении охраны. Мы - это я, Джейс и Таурендил. За время пути я успел оценить красоту этого клочка зелени, благо шли мы по дорожке чуть ли не сквозь джунгли.

Спустя несколько минут мы вышли к кабинету, устроенному прямо на полянке. Довольно экстравагантное решение. Встретил нас представительный мужчина лет тридцати, отвлёкшийся от экрана компьютера, чтобы взглянуть на нас.

- Добрый день, господа. Должен признать, что нечасто кто-то решает навестить меня лично. В основном предпочитают вести дела посредством связи. Итак, какое у вас ко мне дело? Моё время дорого.

- Приветствую вас, Мин Эратур. Меня зовут Дарт Нексус. - Начал я свою речь, усаживаясь в кресло напротив стола. Мои спутники остались стоять у меня за спиной, показывая, кто тут главный. - Я бы хотел обсудить с вами перспективы сотрудничества между вашей корпорацией Эратур и моей Меллорн. - Эту встречу мы согласовали ещё пару дней назад перед вылетом, но подробности я не озвучивал.

- Я искал информацию о корпорации с таким названием, но что-то не нашёл. - Прервал меня собеседник, внимательно всматриваясь мне в лицо. Я специально выбрал своим будущим партнёром человека, чтобы не насиловать своё чувство прекрасного. Несмотря на то, что физически я был звергом, моё сознание оставалось человеческим.

- Это не удивительно. Наша корпорация была зарегистрирована всего несколько часов назад.

- Вот как? И у вас сразу есть что предложить мне?

- Именно. Хотя юридически мы только появились, на самом деле у нас уже есть значительные добывающие и производственные мощности, которые мы бы хотели использовать с максимальной эффективностью.

- И чем вам тут могу помочь я? - Мой собеседник картинно поднял одну бровь.

- Мы хотим предложить вам приобретать у нас минеральные ресурсы, которые требуются вашим автоматическим орбитальным заводам. Также, мы бы хотели заключить длительные договора на поставку вам разнообразной продукции первого-второго класса.

- Что заставляет вас думать, что мне интересно такое предложение?

- Всего лишь анализ состояния рынка и особое качество наших услуг. Мне известно, что не так давно вы вложились в строительство нескольких перерабатывающих комплексов. Но в результате успешного рейда ваших конкурентов эти комплексы были уничтожены, так что теперь вы испытываете дефицит в поставках материалов для ваших заводов, которые крайне требовательны к их качеству.

- Это всё, действительно, не секрет. И в чём конкретно заключается ваше предложение?

- Поставки химически чистых расходных материалов в неограниченных количествах.

- Хм... Насколько неограниченных?

- Я бы сказал, что в бесконечных количествах, если только объёмы будут заранее согласованы и запланированы на год вперёд.

- А цены?

- Цены, конечно, стоит обсудить, но мы планируем остановиться на сумме примерно на пятнадцать процентов ниже рыночных.

- А почему бы вам не выставить эти материалы на рынок? В чём ваша выгода.

- Наша выгода в том, что нам нужен постоянный прогнозируемый канал сбыта. А открытый рынок ресурсов слишком подвержен перепадам и застою. Наши же склады далеко не резиновые.

- Эта часть мне понятна. А что вы говорили про поставки оборудования? Зачем мне покупать те товары, которые я могу производить сам? Вы ведь, наверняка, поинтересовались возможностями моих заводов.

- Конечно поинтересовались. И даже изучили некоторые образцы вашей продукции. Уж извините, но вы нам не конкуренты.

- Вот даже как? Тогда зачем вам я?

- У вас есть широкая сеть сбыта. Что важно, действующая сеть, приносящая вам больше, чем ваше производство. А нам, опять-таки, куда важнее стабильный канал сбыта, чем размер прибыли на каждую единицу товара.

На этом поток вопросов у моего собеседника исчерпался, и он задумчиво начал щёлкать клавишами на компьютере, вскоре полностью погрузившись в этот процесс и будто забыв про наше существование. Я не торопил его, потому что телепатический контакт говорил мне о напряжённой работе мысли в голове владельца корпорации Эратур.

Изложенное мной предложение было частью стратегии развития, предложенной моими аналитиками по результатам анализа информации из Старнета. Эльфы довольно быстро смогли освоиться с культурой и образом жизни Республики. Нет, они не считали местную цивилизацию достойной подражания, но вполне могли разобраться в подоплёке тех или иных событий.

История с корпорацией Эратур была довольно громкой. Многие сделали ставку на её развитие, но внезапный и, что самое важное, успешный рейд, уничтоживший три десятка перерабатывающих орбитальных заводов, только что сошедших со стапелей космической верфи, отбросил эту корпорацию в список неудачников. Многие её партнёры начали задумываться над тем, чтобы сменить поставщика. И сейчас был тот самый момент, когда наша помощь могла не только спасти давшую течь лодку, но и позволяла сдержать все данные обещания.

- Хорошо. Я готов обсудить ваше предложение. - Разродился-таки Мин Эратур через пятнадцать минут размышлений. - Вот тут, кстати, интересный ролик в Старнете нашёл.

Мин развернул свой монитор и запустил воспроизведение видео. Я с интересом начал наблюдать за тем, как один человек в пафосных одеждах скакал по залу космопорта и убивал противников одного за другим.

- Говорят, что это был некий Дарт Нексус.

- Клевета! - Тут же возразил я. - Я в этот момент был инкогнито.

- Чем вы можете объяснить этот эпизод жизни... неизвестного человека?

- Жадность до добра не доводит. Меня банально пытались ограбить, но слишком спешили, чтобы понять, с кем столкнулись.

- Что ж, я понял вашу позицию. Предлагаю перейти к более предметному обсуждению вопросов сотрудничества.

Дальнейшие переговоры были уже менее интересными, но не менее напряжёнными. Мои планы по зарабатыванию денег основывались на том, что наши технологии по добыче минералов из поясов астероидов уже давно были отработаны. Кроме этого, я изучил технологию звергов по внедрению технических элементов в плоть живых существ. Эта технология подразумевала не только наличие интерфейса мозг-компьютер, но и включала в себя технологию производства сложнейшей техники. Фактически, гигантские специализированные улья были заводами полного цикла, производящими оружие из поставляемых минеральных ресурсов. А если завод может производить оружие, то почему бы ему не начать производить тостеры и телевизоры?

Примерно через пару недель от нас отправились первые грузовые корабли с минеральными ресурсами. Убедившись, что эта часть бизнеса начала работать, я занялся поиском нанимателей для своего флота. Тут мне, как ни странно, тоже помог Мин Эратур. Очередная наша встреча состоялась на борту его космической станции. После обсуждения текущих вопросов мой партнёр по бизнесу вместо того, чтобы попрощаться, озадачил меня неожиданным вопросом.

- Дарт Нексус, вы как-то упоминали, что у вас есть небольшой флот, готовый к участию в операциях. Он сейчас не занят?

- Нет. Я пока только изучаю вопрос с возможностью его использования. И больше склоняюсь к тому, чтобы проводить операции по изъятию и разрушению чужой собственности, чем по её защите.

- Меня как раз интересует возможность разрушения. Я выяснил, кто стоял за нападением на мои станции, и хотел бы нанести ответный визит. Подобная вежливость уже согласована с вышестоящими организациями, и они выразили своё молчаливое одобрение.

- В целом, мы можем обсудить этот вопрос, но меня в первую очередь интересует прибыль.

Мин оценивающе посмотрел на меня. Он большую часть времени выглядел так, будто на каждом предмете или человеке вокруг висят ценники, а он из-за проблем со зрением вынужден всматриваться, чтобы разобрать цифры.

- Мне стали известны координаты одной исследовательской станции, где идут крайне важные и дорогостоящие исследования. Было бы неплохо, если бы эта станция прекратила своё существование.

- Вы можете более подробно рассказать об этом объекте? - Поинтересовался я. Мин Эратур пощёлкал клавишами на своём компьютере, и на большом экране во всю стену комнаты появилось что-то вроде чертежа космической станции.

- Это довольно большая станция, имеющая хорошую защиту. Её размеры примерно двадцать на тридцать километров. Вокруг неё на расстоянии около сотни километров постоянно дежурят четыре боевые станции, находящиеся в вершинах тетраэдра. В случае нападения станция может совершить прыжок через гиперпространство после примерно получаса подготовки.

Я задумался, оценивая свои силы. Если бы я захотел, то смог бы уничтожить эту станцию без вопросов. Вот только мой оперативный флот всё же не был рассчитан на такое. Если же я использую слишком большие силы, то вопросы возникнут уже не у меня, а у других.

- Боюсь, что такая цель пока ещё слишком велика для меня. Тридцать километров в поперечнике - это слишком большой объём, чтобы быстро исследовать его и захватить что-то по-настоящему ценное. А атака, способная уничтожить такую станцию вместе со всем содержимым, может оказаться слишком дорогой для вас. Ведь тут речь может идти о триллионах кредитов.

Я вовсе не преувеличивал, говоря о таких суммах. Обычный среднестатистический гражданин Республики зарабатывал от тридцати до сорока тысяч кредитов в год. Стоимость самого примитивного космического корабля составляла сто тысяч. А что-то более-менее приличное обошлось бы в миллион. Гигантские космические грузовики стоили десятки и сотни миллионов. А продвинутый крейсер вполне мог потянуть на несколько миллиардов.

Но даже самый навороченный крейсер имел в длину не более нескольких сот метров. Линкоры могли достигать нескольких километров, но их почти никто не строил. А вот станция, о которой шла речь, имела в диаметре тридцать километров. По сравнению с ней любой линкор выглядел мухой. Очевидно, что стоимость строительства подобного монстра была запредельной. И уж точно разрушение такой станции привлекло бы пристальное внимание сильных мира сего. Я даже не знаю, на что рассчитывал Мин Эратур, предлагая мне такую аферу. Может, он хочет уничтожить мой флот? Пока я раздумывал над этой идеей, мой собеседник продолжил разговор.

- Да, корпорация Дер'трид'нек вложила большие средства в этот проект. - А ещё это одна из ведущих корпораций этого сектора. Вот уж с кем мне не стоит пока связываться. Хотя технологии там должны быть довольно продвинутыми. - У меня появилась информация не только об этой станции, но и о ведущихся там проектах. В частности, мне стало известно, что один из научных кораблей Дер'трид'нек не так давно отправился в соседний сектор для тестирования новых технологий связи. Вскоре он должен возвратиться, но перед этим обязательно посетит орбитальную станцию возле одной отсталой планеты.

Мин Эратур вышел из-за стола и подошёл к экрану, на котором теперь изображался стильный вытянутый корабль.

- Формально, орбитальная станция принадлежит небольшой корпорации. Основное её предназначение - охранять планету и служить перевалочным пунктом для транспортировки выращиваемой на планете пищевой продукции. Но помимо этого, иногда на станции устанавливают измерительное или экспериментальное оборудование, принадлежащее Дер'трид'нек. Так произошло и на этот раз. Интересующий меня корабль уже посетил эту станцию перед отправкой в соседний сектор. Там он установил экспериментальное оборудование связи и оставил небольшой штат техников. Через пару недель корабль должен вернуться и забрать оборудование, после чего отправиться на основную исследовательскую станцию, где его уже будет не достать. - Мин вернулся на своё место и посмотрел мне в глаза. - Я хочу, чтобы вы захватили для меня этот корабль, а если не получится, то уничтожили его.

Я ещё раз посмотрел на изображение на стене. Судя по подписям к чертежу, длина корабля была чуть меньше пары сотен метров. А вот в поперечнике в самом толстом месте он был всего пятьдесят на тридцать метров. С такой обтекаемой формой и острым игольным носом он будто предназначался для атмосферных полётов на сверхзвуке. В целом, это уже более подходящая для меня цель.

- У вас есть информация по орбитальной станции?

Изображение на экране сменилось на какое-то громоздкое сооружение, основной геометрической формой которого являлся шестиугольник.

- Стандартный проект для сектоидов. Именно они построили эту станцию и обитают на планете. А вот нынешний экипаж станции в основном состоит из лиэйнов. Это один из подвидов людей. Размеры станции пятьсот на триста метров. Док для кораблей находится тут. - На изображении появился уже виденный мной корабль, пристыкованный к станции. - По нашим оценкам, у вас будет пара часов, пока будет происходить погрузка оборудования. В открытом космосе научное судно использует систему маскировки, что делает его крайне сложной целью для перехвата.

- Думаю, я вполне смогу справиться с этой задачей. - Отметил я, отворачиваясь от изображения и переводя взгляд на лицо Мина. - Сколько вы готовы заплатить за моё участие?

Мой собеседник немного поколебался.

- Триста миллионов за целый корабль или пятьдесят за его уничтожение.

- Я согласен.

- Замечательно. Вот тут находится вся собранная информация по этой операции. - Мин положил передо мной накопитель информации. Я подхватил его и спрятал в кармане. - Буду ждать хороших новостей.

- Конечно. Всего доброго.

Я откланялся и вышел из кабинета. На этот раз мы беседовали наедине, а мои спутники обсуждали подробности нашего сотрудничества на более низком уровне. Таурендил уже освоился со своими обязанностями, хотя его сознание зверга создавало определённые препятствия при общении с другими разумными. Но тут все уже давно привыкли к тому, что у разных видов жителей галактики разный менталитет, так что обе стороны смогли приспособиться друг к другу.

Уже по пути на корабль я начал обдумывать предстоящую операцию. Впервые в этой галактике зверги будут нападать, потому что им за это платят деньги.

Такое явление, как пиратство, в этом мире не было чем-то удивительным. В обществе всегда находятся индивидуумы, считающие, что можно не работать, а жить за счёт грабежа окружающих. Правда, местная специфика сделала работой даже банальный грабёж. Эта сторона жизни не только не считалась чем-то нежелательным, но даже наоборот пираты были довольно полезными... пока грабили только тех, кого им указали в качестве цели. Дикие пираты долго не жили. А вот благородные каперы на службе корпорации могли не беспокоиться, что кто-то будет пытаться мстить им. Конечно, только до тех пор, пока покрывающая их корпорация удерживала свои позиции в бизнесе.

С точки зрения принятых в местном обществе традиций, в пиратском нападении были виноваты не пираты, а их наниматели. А самым интересным было то, что информация о сроках и сторонах найма находилась в открытом доступе. Так что если жертве нападения удавалось узнать, чьи корабли напали на неё, то идентификация заказчика проблем не представляла. Потому и месть, обычно, была направлена не на пиратов, а на заказчиков.

Ведение военных действий в космосе сильно отличалось от столкновений плавающих лоханей в планетарных водоёмах. Прежде всего различие состояло в расстояниях и скоростях. Тысяча километров была огромным расстоянием на поверхности планеты, и считалась 'практически рядом' в космосе. Даже сто тысяч километров - это всего лишь расстояние между двумя кораблями, находящимися на орбите одной планеты.

А теперь представьте себе, что вам нужно взять противника на абордаж. Всего-то и дел - пролететь сто тысяч километров. И вот тут выясняется, что понадобится на это минимум несколько часов. Или же придётся двигаться с ускорением в десять раз превышающим ускорение свободного падения на поверхности Земли. А когда вы доберётесь до цели, то выяснится, что с вашей текущей скоростью вы можете превратить её в пар, просто столкнувшись, но никак не высадить десант, состоящий из хрупкой органики.

Если же учесть, что подготовка к простейшему прыжку на расстояние в несколько световых часов занимает пару минут, то становится ясно, что догнать и захватить другой корабль практически невозможно. Конечно, есть системы подавления выхода в гиперпространство, но дальность их действия крайне ограничена. Фактически, они работают, только если вы уже приблизились к своей жертве вплотную.

Таким образом получается, что целью пиратского рейда может являться только космическая станция или цель, находящаяся на поверхности планеты. Подобное ограничение, конечно, действует, только если вы хотите кого-то ограбить, а не просто распылить на атомы. Вот только уничтожение врага в большинстве случаев само по себе денег не приносит. Поэтому, космические бои торговцев с пиратами происходили исключительно на экранах телевизоров, а в реальности никто такой ерундой не занимался.

Совсем другое дело, если речь шла о космической станции. Данные сооружения в большинстве своём могли перемещаться в гиперпространстве, но подготовка к прыжку для них была длительным и затратным мероприятием. Ведь гипердвигатель, способный быстро переместить такую махину, мог увеличить стоимость станции на порядок, а то и на два. Куда дешевле было поставить маломощный движок, а на остальные деньги построить побольше помещений, излучателей щитов и оружейных платформ.

Такая станция могла отбить нападение, просто сделав его невыгодным по деньгам. Ведь сидеть под щитами и отстреливаться можно довольно долго. И с каждым часом возрастает вероятность того, что кто-то придёт на помощь, или же нападающие понесут слишком большие потери. Если же массированным огнём пробить щит и повредить генератор энергии, то можно не успеть прекратить огонь и превратить станцию в облако плазмы, стоимость которого в кредитах будет приближаться к нулю.

Учитывая все приведённые выше обстоятельства, выходило, что пираты могли напасть только на космическую станцию, не готовую мгновенно поднять щиты. То есть требовалась внезапность нападения и точное понимание того, как можно не допустить поднятия щитов. Можно было уничтожить источник питания щита. Или дождаться момента, когда к станции будет пристыкован крупный корабль. Именно последний вариант имел отношение к нашему случаю.

Оборудование, оставленное на станции, было слишком громоздким и хрупким, чтобы его можно было выкинуть в открытый космос со станции и подобрать на корабле. А в момент стыковки и станция, и корабль лишались возможности поддерживать щиты из-за интерференции полей. Идеальный момент для нападения. Но понимали это не только мы. Поэтому, в этот момент рядом со станцией должен был находиться патруль из пары десятков истребителей, что тоже усложняло нашу задачу. А финальной вишенкой на торте стояло требование по возможности сохранить орбитальную станцию в целостности, поскольку её владельцами была сторонняя корпорация, лишние проблемы в отношениях с которой могли привести к финансовым потерям.

Все эти обстоятельства предстоящего дела не были для меня сюрпризом. К чему-то такому я и готовился, так что состав моего флота был подобран с особой внимательностью.

Прежде всего, основой любого боевого флота является его ударное звено. Если рассмотреть это требование более абстрактно, то основой были орудия, способные уничтожить крупный вражеский корабль или даже космическую станцию. Такое орудие, как правило, было основой, вокруг которой собирался весь остальной корабль. Подобный класс кораблей назывался штурмовиками. Я имел пять штурмовиков класса 'Игла'. Они и вправду напоминали по форме толстую иглу - семьдесят метров в длину и едва ли пятнадцать в толщину. Заострённый кончик штурмовика заканчивался жерлом плазменно-кинетического орудия, стрелявшего потоками плазмы или снарядами с разнообразной начинкой. Помимо этого, поверхность корабля была покрыта небольшими зенитными орудиями, а сам корабль был оснащён генератором щита повышенной мощности.

Задачей штурмовика было уничтожение врагов. Именно уничтожение, а не обезвреживание или нанесение небольших повреждений. Если штурмовик попадал в цель и пробивал щиты, то повторного выстрела обычно не требовалось. Тут наблюдался интересный эффект. Мой корабль длиной в семьдесят метров вполне мог уничтожить цель размером в километр. В одиночку. Одним выстрелом. Разрушительная мощь оружия просто поражала воображение. Впрочем, сравните размер термоядерной бомбы с диаметром зоны гарантированного уничтожения, и вы поймёте, что размер - это не главное. Главное - технологии. Та же исследовательская станция, которую я отказался атаковать, вполне могла быть уничтожена пятёркой штурмовиков. Сто кубических километров её объёма можно было уничтожить сотней выстрелов. По двадцать залпов с каждого корабля. Чуть менее двух минут.

Правда, такая оценка не учитывала наличия у станции щита, способного выдержать ту же сотню выстрелов без особых проблем. Но даже так, соотношение размера штурмовика и цели впечатляло. Что самое важное, дальнейшее увеличение размера оружия практически не влияло на его убойную мощь. Скорее наоборот, чем больше корабль, тем более простую цель он из себя представляет.

Как я уже сказал, штурмовики не предназначены для пиратства. Скорее, это оружие обороны. Ведь нападение - это лучшая защита. А потому, основой моего пиратского флота был авианесущий крейсер. Эта здоровая дура по форме напоминала ската, но была куда более толстой. В длину она была почти триста метров, в ширину больше двухсот, а в высоту все сто пятьдесят. Большую часть внутреннего объёма корабля занимали... склады. Именно там должны были размещаться награбленные ценности. Помимо складов внутри корабля находились 128 компактных истребителей, способных доставить множество проблем потенциальным противникам. Также, крейсер служил домом для 128 эльфов, которые должны были принимать участие в абордаже. Самой же экстравагантной особенностью этого корабля было наличие 'на спине' креплений для пяти штурмовиков класса Игла. В противовес им 'на брюхе' находились щупальца, способные захватить и удержать космический корабль сравнимых с крейсером размеров.

Вся эта группировка войск считалась одной тактической единицей и носила кодовое название 'Живоглот'. Ведь крейсер и вправду мог целиком поглотить другой корабль, а затем 'переварить' его, разобрав на запчасти.

К моменту, когда научное судно должно было прибыть на станцию, я сидел на борту своей личной яхты на расстоянии светового года от неё и следил за операцией с помощью телепатии. Первоначально я хотел лично принять участие в грабеже, но потом отказался от этой идеи. Мои подчинённые подняли историю пиратских столкновений в Старнете и обнаружили, что многие научно-исследовательские судна имеют встроенную систему самоуничтожения. А мне как-то не хотелось выяснять, смогу ли я выжить в центре термоядерного взрыва. Нет, я в своих способностях не сомневался, но зачем рисковать по пустякам?

Живоглот находился в той же звёздной системе, но прятался среди ледяных обломков на её окраине. Рядом же с орбитальной станцией крутился десяток шпионских зондов, внимательно наблюдающих за окружающим пространством. Эта разновидность звергов была родственниками мозговиков. Но в дополнение к своим телепатическим способностям они получили лучшую из доступных систему маскировки. Кроме этого, они были оснащены всеми возможными видами сенсоров. Но как показала жизнь, даже этого было мало.

Первый тревожный сигнал пришёл от шпионов, уловивших выход какого-то корабля из гиперпространства. Вот только самого корабля они обнаружить не смогли. Лишь незначительные помехи могли свидетельствовать о том, что где-то в той стороне есть что-то такое. Так что появление нашей цели всего в десяти километрах от станции было довольно неожиданным. Похоже, моим инженерам предстоит много работы в направлении сканирования окружающего пространства.

Следующие два часа корабль висел рядом со станцией, активно обмениваясь с ней информацией по радиоканалу. Я предполагал, что капитан корабля предпочтёт начать погрузку оборудования как можно быстрее, но тот, похоже, руководствовался какими-то своими соображениями. Я даже начал волноваться, что что-то идёт не так. Но спустя два часа ожидания, со станции вылетели восемнадцать истребителей, которые принялись нарезать круги, активно просвечивая окружающее пространство своими радарами. Корабль подобрался вплотную к станции и ещё пятнадцать минут примеривался к тому, чтобы состыковаться с ней. Похоже, такие размеры объектов не позволяют с лёгкостью относиться к инерции. Как бы не был прочен корпус, но масса двухсотметрового корабля вполне способна смять стыковочное оборудование при ударе.

Я подождал пять минут, после чего дал команду на начало операции. Живоглот вышел в гиперпространство и спустя пару минут вернулся обратно, на расстоянии всего пары десятков километров от станции. Как бы не была продвинута наша технология, точное позиционирование точки выхода требовало наличия поблизости активно работающего маяка. Впрочем, расстояние в двадцать километров было вполне нормальным.

Едва завершился переход в обычное пространство, как с борта крейсера живой рекой хлынул поток истребителей. Они тут же принялись уничтожать жалкую горстку истребителей противника, а за одно прошлись по станции, не давая ей активировать систему зенитной обороны. Иглы покинули своё место на спине живоглота и разлетелись, контролируя пространство на предмет незваных гостей.

Сам же живоглот пошёл на таран. По крайней мере, так можно было подумать, глядя со стороны. Скорость сближения составляла почти сорок тысяч километров в час. Так что на сближение со станцией, даже с учётом разгона и торможения, ушло всего три секунды. Этого времени совершенно не хватало, чтобы не просто среагировать, а хотя бы понять, что происходит. С ювелирной точностью мой крейсер затормозил 'перед носом' у жертвы и протянул к ней свои влажные щупальца. Конечно, внешне они выглядели как вполне обычные механические манипуляторы. Хотя я не фиксировал присутствия посторонних свидетелей, я почти не сомневался в их наличии. Тем более, что гиперпространственная связь давала возможность вести трансляцию видеосигнала в режиме реального времени.

Как только живоглот прикоснулся к своей жертве, находящиеся на его борту эльфы ударили согласованным псионическим выбросом. Подобное использование Силы нельзя было назвать элегантным, но своей цели они добились - большая часть разумных существ в окрестностях станции потеряла сознание. После этого команда абордажников телепортировалась на борт научного судна, не сумевшего активировать ни одного защитного механизма.

События развивались настолько стремительно, что никакого сопротивления нам оказано не было. Уже спустя пару минут, эльфы вытащили из сознания капитана коды управления кораблём и начали отключать все его системы, кроме аварийного реактора и жизнеобеспечения.

На станции мы оккупировали только ангар, в котором находилось загружаемого оборудование. Не сильно заботясь о сохранности, мои подчинённые телекинезом вырвали огромный контейнер из креплений и перенесли его на корабль. Погрузка-разгрузка завершилась за рекордные тридцать секунд. Но прежде мы позаботились о том, чтобы у этого чуда не было свидетелей. Бойня была быстрой, беспощадной и безразборчивой. Эльфы буквально расплавили все окружающие конструкции и переборки, уничтожив и живую силу, и технику.

Спустя пять минут после начала операции живоглот буквально отодрал свою добычу от станции, вырвав стыковочные крепления с корнем. После этого, крейсер вместе с грузом переместился в гиперпространство, а на орбитальной станции сработала бомба, практически испарившая этот кусок металла не самых маленьких размеров.

Последний штрих этой операции был обусловлен моим стремлением замести все следы. Хотя по условиям сделки я должен был оставить орбитальную станцию в целости и сохранности, я посчитал подобный исход слишком рискованным. А так всё выглядело как сработавшая система самоуничтожения. В местных реалиях никто и подумать не смог бы, что корабль может выйти в гиперпространство, находясь вплотную к такому массивному объекту, как станция.

Этот рейд можно было назвать удачным во всех отношениях. Во-первых, я убедился в том, что выучка и возможности моих войск на голову превосходят обычных разумных. Во-вторых, мы захватили неповреждённый космический корабль с научно-исследовательским комплексом на борту. Более того, в живых остались все находящиеся там учёные, и теперь мои специалисты через мелкое сито просеивали их воспоминания в поисках ценной информации.

В-третьих, я убедился, что за мной внимательно наблюдали. Когда я доложил Мину Эратору об уничтожении корабля, тот... выразил свои соболезнования по поводу гибели моего флагмана. Мои штурмовики во время взрыва находились на приличном расстоянии, так что незамеченный мной наблюдатель отметил факт их самостоятельного ухода в гиперпространство. А вот фокус с 'исчезающим' крейсером удался. Я принял соболезнования, а вместе с ними и пятьдесят миллионов кредитов.

Как ни странно, даже такой 'провал' оказался выгодным для меня. История с уничтоженным научным судном попала в новости, и ушлые журналисты раскопали, кто и как напал на станцию, и даже показали короткий ролик, где было видно, как я быстро и профессионально подавил всё сопротивление, оторвал добычу от станции, а потом исчез во вспышке взрыва. Тут же нашлись желающие нанять подобный флот для прикрытия своих тёмных делишек. Звонки в мой офис поступали почти ежедневно, так что несмотря на строгий отбор в ближайшее время работой мой флот был обеспечен.

Большая часть заказов была посвящена банальному уничтожению чужой собственности. Никакого грабежа, никакой добычи. Просто прилететь и уничтожить. Я эти задания брал исключительно для наработки репутации, а также из-за минимальных затрат времени. Пять штурмовиков появлялись на месте преступления, давали совместный залп и бесследно исчезали в пустоте космоса.

А вот меньшая часть заданий была посвящена грабежу. Как ни странно, целями в основном являлись наземные сооружения. Где-то это были здания в городе, где-то укреплённые военные базы, а бывали и подземные комплексы. Распределение добычи в таких миссиях шло по принципу 'мне вершки, вам корешки'. Заказчиков интересовал захват отдельных разумных существ или содержимое сейфов. А меня интересовал тот факт, что мне предоставляли всю необходимую информацию по объектам недвижимости и работающих там системах безопасности. Это позволяло без лишнего шума выкрадывать не только официальные цели, но и всё, что попадётся под руку.

Спустя полгода у меня была репутация отмороженного психа, готового ограбить хорошо защищённое место... чтобы вывезти оттуда установленные охранные системы. Это было, пожалуй, моей самой обсуждаемой операцией. Народ буквально ухохатывался, когда узнал, что мне дали задание выкрасть чертежи с завода по производству автоматических охранных систем. Вполне естественно, что именно этими системами сам завод и охранялся. Я же оценил стоимость самого завода, а также тот факт, что заказчик смог предоставить мне коды доступа для отключения компьютеров. В результате, тайное проникновение закончилось зачисткой немногочисленного персонала и стремительным вывозом всего оборудования вплоть до последнего болта. По сравнению с этим, чертежи в сейфе, которые я тоже себе скопировал, стоили сущие копейки.

Несмотря на изрядную славу, крупные игроки мной не интересовались. Ведь прославился я благодаря своей дерзости и 'везению', а не благодаря стоимости украденного. Я был героем анекдотов, а не криминальных хроник. Тем не менее, мои позиции в общем рейтинге корпораций сектора были сильны благодаря постоянным финансовым потокам, отправляемым 'наверх'. По совету одного земного переводчика фильмов я платил и взятки, и налоги. Это даже не было для меня особенно обременительным, потому что зверги работали на меня совершенно бесплатно, и каждый полученный мной кредит был кредитом чистой прибыли.

Так что всего через шесть месяцев после начала моего бизнеса я смог получить под своё управление населённую планету. Досталась она мне тоже в результате банального пиратского налёта. Более того, именно моя 'крыша' порекомендовала мне отбить планету у конкурирующей корпорации, которая не справлялась со своими обязанностями по выплате налогов. А вот мои способности по уплате всех видов платежей были хорошо известны.

Конечно, подобная идея возникла в головах моего начальства не сама по себе, а после внесения нужного количества взяток. Но деньги для меня были как песок - нужно было тратить их до того, как они утекут через пальцы. Всех моих денег не хватило на то, чтобы купить достоверную информацию по технологиям третьего класса. Экземпляры техники второго класса время от времени попадались мне, а вот с третьим был полный затык. Я мог получить сколько угодно красивых сказок, где описывались чудеса техники на грани фантастики, но не саму технику. И поэтому, я решил немного скорректировать свои планы и найти ответ на более животрепещущий вопрос: как армия Республики находит колонии звергов?

Дживаи хоть и были изрядной редкостью, иногда выбирались во внешний мир. Мне и десятку эльфов не составило труда появиться рядом с одним из дживаев и даже поговорить с ним. Во мне признали одарённого, но никак не зверга. При этом, я общался не просто с дживаем, а с одним из магистров, которого я помнил ещё по воспоминаниям моего 'учителя в силе', мир праху его. Так что нас находили вовсе не из-за каких-то особых характеристик Силы в наших телах. Осторожные расспросы на эту тему ничего не дали, и я решил поставить натурный эксперимент, одним из элементов которого была населённая планета.

Тригурд была небольшой планетой в окрестностях сравнительно молодой звезды. Когда-то давно она подверглась терраформированию, и на ней появилась кислородная жизнь на базе ДНК. Будущее у этой планеты было не самое радужное. Всего через пару сотен миллионов лет она должна была потерять большую часть атмосферы и воды, и стать безжизненной пустыней, вроде Марса. Но до этого конца было ещё полно времени, так что в данный момент Тригурд была лакомым кусочком.

Полезных ископаемых тут не было, потому что аналога земной поздней метеоритной бомбардировки тут так и не случилось. А вот биосфера процветала. Возможно даже слишком процветала. Три четверти суши на планете были покрыты густыми джунглями, где водились разные страхолюдные монстры. В общем, то ещё местечко.

Основным источником денег на планете было сельское хозяйство и рыбная ловля. Скотоводство тут не прижилось, потому что всякие летающие твари так и норовили умыкнуть зазевавшегося барашка. И чем тучнее были стада, тем больше охотников до халявы слеталось с окрестностей. Технологии выращивания урожая не отличались особой продуктивностью. Я удивился узнав, что большая часть крестьян работала чуть ли не дедовскими методами - пахали землю на тракторах, использовали обычные минеральные удобрения и собирали некоторые виды продукции вручную.

Стоимость продуктов в галактике, конечно, была высокой, но после того, как корпорации собирали свои сливки, на долю трудового народа оставались сущие крохи. Так что на внедрение прогрессивных методов растениеводства денег ни у кого не было. Да и кто бы стал эти деньги тратить, зная, что через десяток-другой лет у тебя вполне могут эту планету отобрать? Корпорации заботились исключительно о том, чтобы набить свои карманы и выполнить минимальные требования Республики к условиям жизни на планете.

Что нужно для того, чтобы устроить рай на одной отдельно взятой планете? Всё что угодно - лишь бы не работать. Вот она - формула истинного счастья. Общественная революция на Тригурде началась с того, что были уничтожены все прогнившие буржуазные элементы. Или другими словами, я прилетел на штурмовике в столицу и за десять минут сравнял с землёй все здания, принадлежащие местной корпорации Едотех. Вместе со зданиями в пыль обратились и все работники корпорации. После этого на всех каналах вещания пошла пропаганда о том, что теперь всем здесь будет заправлять корпорация Меллорн, а жителям стоит начать готовиться к наступлению вселенского счастья.

Поверили мне, конечно, немногие, но возмущавшихся почти не было. Возможно, потому что я показательно расстрелял и раздавил танками первую и последнюю демонстрацию. Народ тут был не избалованный демократиями, и мой тонкий намёк понял.

А дальше началось великое переселение. Я выделил сравнительно небольшой участок земли на самом населённом материке и в первую очередь обнёс его забором. Во вторую очередь, огороженное пространство было застроено дешёвыми, но комфортными домами. А на оставшейся площади появились поля, где большую часть работы выполняли роботизированные комплексы.

Общее население планеты было около двухсот миллионов, и больше половины из них и так уже проживало на выделенных территориях. В кратчайшие сроки возник гигантский мегаполис, полностью обеспечивающий себя всем необходимым как самостоятельно, так и за счёт галактической торговли.

Вся остальная же часть планеты была объявлена заповедником, посещение которого было возможно только при наличии соответствующего разрешения. Объяснялось всё это просто - охотничьи угодья. Я дал рекламу в Старнете о наличии уникального тура для любителей охоты. Ассортимент услуг был крайне широким - от сафари на танках, до выживания в джунглях с голой жопой. Но всё это было не более чем прикрытием, хотя к моему удивлению, бизнес начал приносить неплохой доход.

Вся эта история затевалась только с одной целью - получить обширные территории, заполненные дикой жизнью, где не будет присутствовать ни одного разумного существа. Ну, кроме звергов, естественно. Именно их я и поселил на всей оставшейся части планеты. Это не были уже хорошо зарекомендовавшие себя эльфы или их младшие братья тараканы. Я вывел совершенно новую линию звергов, ориентированных на использование только банальной биофизики. Другими словами, это были животные. Как раз один и путей развития, особенно рекомендованных в голокроне, что я получил от королевы.

Я спроектировал три десятка разных видов звергов, но всех их объединяло несколько особенностей - примитивный мозг, никакого использования Силы и никакой телепатии. Ульи также были модифицированы, чтобы не выделяться на фоне существующей тут природы. Более того, мои зверги были на редкость экологичными тварями, соблюдающими баланс местного биоценоза. Они не уничтожали пищевые цепочки, а встраивались в них, дополняли и расширяли, прежде всего следя за тем, чтобы дикие джунгли не превратились в безжизненную пустыню.

После того, как процесс был запущен, я самоустранился и начал тихо наблюдать за происходящим. Зверги стремительно размножались, занимая всё новые пространства. Вот их стал миллион, миллиард, десять миллиардов. А обещанного рейда дживаев всё никак не было.

Когда численность местного звергья перевалила за пятьдесят миллиардов, я перешёл к следующей части плана. Каждый зверг получил от своего улья команду вырастить себе пси-ядро первого уровня. Но и после этого никто не прочухал, что этот мир буквально переполнен звергами.

А вот как только я дал команду на активацию способностей к телепатии и формирование постоянной системы управления армией, как уже через три дня к нам нагрянули ревизоры.

Отряд из почти сотни дживаев высадился в центре столицы и в первую очередь удивился, почему здесь никто не паникует. Посетив здание центральной администрации, они удивились ещё больше, потому что их в довольно жёсткой форме отшили, сказав, что их помощь тут не требуется ни в каком виде. Ну ещё бы. Ведь общались с ними местные жители, которые в кои то веки действительно увидели, что корпорация может заботиться о счастье простых людей. И появление дживаев они восприняли как признак желания какой-то другой корпорации забрать эту планету себе.

Дальше почти три дня мы морочили голову всей делегации дживаев, отказываясь выдавать им разрешение на посещение заповедника. Несмотря на свой авторитет, адепты Силы не могли просто взять и отправиться в лес. Их сразу предупредили, что системы защиты планеты находятся в автоматическом режиме и уничтожают всех нарушителей без предупреждения. Закончилась эта эпопея тем, что вся сотня дживаев купила себе по путёвке на экстремальный тур по джунглям. Не успели они пересечь границу безопасной зоны, как весь Старнет был заполнен сенсационными новостями, что даже дживаи массово посещают мои курорты дикого мира.

А вот спустя пару часов галактику всколыхнула уже другая новость - обнаружена ещё одна колония звергов. Правда в примечании к статье шла моя реклама о том, что любой желающий может принять участие в охоте на этих смертельно опасных тварей, а внизу шла ссылка на мой сайт, где были опубликованы сотни историй удачной и интересной охоты в местных джунглях.

Переговоры между дживаями и звергами, то есть между Республикой и эльфами были напряжёнными. Во-первых, никто так и не признал в эльфах звергов, хотя мои подчинённые ходили среди дживаев десятками. А всё из-за того, что я временно запретил всем эльфам использовать телепатию. Именно эта способность звергов в итоге оказалась ключом к их обнаружению. Телепатия как средство общения в галактике временами встречалась, но только у звергов это был основной и единственный способ общения. Эту информацию мы смогли извлечь из головы одного из дживаев, что неосмотрительно сунулся в джунгли в одиночку. Там его зверги и схарчили, предварительно вскрыв ему череп и высосав мозг через тонкую трубочку. Ну вы поняли, отдельные эльфы были в менталистике почти на уровне бога.

Вторым нашим достижением стало признание того, что никому из жителей планеты помощь не нужна. Раз зверги тихо мирно живут в заповеднике, то нам они не мешают. И если уж Республика хочет уничтожить этих тварей, то это её желание, обусловленное ксенофобскими взглядами. Кто бы знал, как бюрократы взбесились, когда увидели такую формулировку в подготовленных мной документах. Но в конце концов наши юристы протащили эту фразу в итоговое официальное заявление о результатах переговоров.

А третьим нашим успехом стали компенсационные выплаты 'за разрушение уникального биоценоза в охраняемом заповеднике'. Законы о сохранении окружающей среды в галактике тоже были, и мы с их помощью буквально выворачивали руки бюрократам от Республики.

Закончилась вся эта эпопея высадкой в джунгли десанта дроидов, которые довольно шустро принялись уничтожать примитивных звергов. Лучевому оружию, радарам и детекторам те могли противопоставить только когти, клыки и хвосты, а потому шансов на победу у них не было. Но под шумок нам удалось умыкнуть достаточное количество всякой техники, 'уничтоженной коварными тварями', которую мы разобрали по винтику и выяснили принципы её работы.

Дроиды были оснащены настоящим искусственным интеллектом, но для нас были не особенно интересны. А вот детекторы ловили широковещательные телепатические сигналы и даже провоцировали звергов на испускание этих сигналов, эмулируя поступление запроса на идентификацию от улья.

Решение же этой проблемы оказалось на удивление простым. Я использовал принцип сотовой связи, известный мне ещё по Земле. Вместо широковещательных воплей, зверги начали передавать свои послания только узким лучом на ближайший узел-ретранслятор, который точно так же узким лучом передавал сообщение адресату. Если зверги были рядом, то они могли общаться напрямую. Если они были слишком далеко, то сигнал вначале шёл от одного ретранслятора к другому. Узким местом была идентификация получателя сигнала. У звергов не было имён. Вместо них использовался 'ментальный слепок сознания'. Но я просто приказал выдавать каждому звергу свой уникальный идентификационный двадцатизначный код, который и служил 'телефонным номером'. С нашей памятью не было никаких проблем в том, чтобы запомнить номера всех тех, с кем ты когда-либо общался за всю свою жизнь.

Испытание этой системы на остатках диких звергов на Тригурде полностью подтвердили её работоспособность. Там, где была введена новая система телепатической связи, зверги успешно ушли в подполье и затаились. А там, где всё осталось по старинке, всех их уничтожили до единого. Таким образом, я решил основную проблему звергов в этой галактике, пожертвовав всего пятьюдесятью миллиардами сородичей.

Кстати, биосфера планеты не вынесла искоренения звергов и практически загнулась. Вместо цветущих лесов остались дымящиеся пустыни. Местами дживаи халтурили и уничтожали цели не по одиночке, а массовыми орбитальными ударами. Я не преминул поднять по этому поводу очередную истерию в Старнете, но делал это уже скорее по инерции - без огонька. Ведь моими мыслями овладел следующий этап плана по порабощению Вселенной.

Последний год целый, можно сказать, институт эльфов работал над восстановлением технологии производства пси-ядер десятого уровня. Общие принципы были мне известны, а вот конкретная технология производства появилась только сейчас. Суть была в том, чтобы суметь вырастить один цельный пси-кристалл, разные части которого отвечали за работу разных способностей. Фактически, нужно было вырастить кристалл размером с кулак, организовав его структуру с точностью до последнего атома. И это не был простой кристалл, где постоянно повторялась одна и та же последовательность атомов. Нет, это был именно единое мономолекулярное устройство. Сложнейшая молекула диаметром в восемь сантиметров.

Решить проблему производства таких пси-ядер мы смогли, только использовав в них материю, пропитанную Силой. Мне уже было известно, что атомы, вступившие во взаимодействие с Силой, меняют свои свойства. К примеру, титан становился бескаром. Тут же мне пришлось с помощью Силы расширить таблицу химических элементов и изотопов с сотен позиций до десятков тысяч. А после этого нужно было правильно рассчитать взаимодействие всех сочетаний этих элементов, чтобы добиться нужного мне эффекта.

В общем, производство даже одного пси-ядра десятого уровня было сложнейшей задачей, над которой трудилось несколько тысяч эльфов. Уж больно много всего нужно было сделать для достижения результата, и даже одна единственная ошибка могла полностью уничтожить этот результат.

Под моим мудрым руководством прошёл процесс проектирования и выращивания пси-ядра, предназначенного именно для меня. Я решил, что стоит совместить свои способности как зверга с теми способностями, что давали мне фурозиты. Я ещё не забыл, что они хранили настройку на Силу с крайне необычными характеристиками. Эти настройки я и вложил в новое пси-ядро в качестве базового состояния.

Наконец, все приготовления закончились, и состоялась операция по имплантации мне нового пси-ядра. Не очень приятная, скажу я вам, процедура. Я почувствовал, как из меня буквально вырезали основу моего могущества. Раньше замена ядра не вызывала подобных ощущений. Вставший на место родного ядра суррогат потребовал нескольких дней тренировки и активных усилий, чтобы просто начать работать. Активация пси-ядра десятого уровня описывалась как довольно сложная задача. К счастью, этот этап успешно завершился, и я начал тренировки по овладению Силой.

Дела в корпорации Меллорн шли ни шатко, ни валко, но я почти не уделял ей внимания. Следующие несколько месяцев я исступлённо тренировался управлять Силой. И только полностью овладев всеми возможностями, заложенными в моё ядро, я смог облегчённо вздохнуть.

Возврат к первоначальной настройке на Силу восстановил и мою способность обращаться в чёрный туман. Это был частичный выход в гиперпространство. Моё тело перемещалось в другое измерение, а сознание воспринимало материальный мир и могло взаимодействовать с ним. Теперь, имея под рукой целый научно-исследовательский институт, я смог более полно овладеть этой своей способностью, так что 'выбить' меня из состояния неуязвимого тумана уже вряд ли бы у кого получилось. Более того, я в совершенстве овладел телепортацией, и теперь мог мгновенно перемещаться на расстояние в десятки световых лет. Это было быстрее, чем даже при использовании гиперпространственных двигателей звергов, которые по факту были самыми скоростными в этой галактике.

В конце концов, собравшись духом, я решил, что готов ко встрече с Королевой. Я отдал приказ, и мои верные миньоны начали размножаться. Основой были всё те же акулы, заполненные эльфами. И хотя подобная компоновка не оправдала себя с точки зрения практической применимости, я решил ничего не менять. Мне сейчас нужно было быстро произвести сто миллиардов звергов, а технология роста акул уже была давно отработана.

Я сидел в командной рубке своего флагмана и просматривал отчёты о производстве войск. Сейчас под моим командованием находились сотни тысяч акул, на борту каждой из которых размещалось по 128 тысяч звергов. И как только я понял, что буквально час назад общая численность моей армии перевалила за сто миллиардов, как меня скрутил неконтролируемый спазм всего тела, а в окружающее пространство отправился сильнейший телепатический сигнал.

Кое-как отойдя от работы вложенного в моё сознание приказа, я принялся ещё раз проверять работу своего сознания. Я был уверен, что больше никаких скрытых приказов у меня нет. Похоже, Королева Роя почти не надеялась на то, что я смогу выполнить её поручение, а потому не предусмотрела никаких дальнейших инструкций.

Спустя час в космосе рядом с моей акулой появился огромный корабль-матка. Второй раз в жизни я видел его снаружи. И первый раз это был действительно изучающий взгляд. Махина длиной за сотню километров напоминала упившегося кровью клопа. Даже некий аналог лапок присутствовал. Корабль по-прежнему был пуст и безжизненен. Я почувствовал, как меня коснулось сознание Королевы Роя, которая вызвала меня к себе на аудиенцию. На этот раз я ощущал не всеподавляющую мощь, а просто интенсивный телепатический сигнал. Я стал сильнее, и сейчас собирался бросить вызов своему поработителю.

Я не стал использовать транспорт для перелёта на другой корабль, а просто телепортировался прямо в зал, где находилась Королева. Мне не нужны лишние свидетели.

Представ перед очами её светлости, я с интересом начал разглядывать этот выкидыш эволюции. Голова Королевы Роя была более тридцать метров в длину. Два десятка глаз, сгруппированных в две линии, злобно пялились на меня. Сложно сказать, походило ли это на голову насекомого, но рта у Королевы не было. Голова была вытянута вперёд и покрыта пластинами брони. Глазки были сравнительно небольшими, и практически терялись на фоне всего остального.

Голова поддерживалась шеей, которая переходила во что-то вроде плеч. Но дальше вся эта конструкция сливалась со стеной помещения, и своим пронзающим материю зрением я видел, как жгуты нервов и кровеносные сосуды разбегаются в разные стороны. Лап у королевы, похоже, не было, хотя из пола росло что-то напоминавшее клешни краба. В общем, королева была говорящей головой. Или, может быть, она была самим кораблём. Но тогда получалось, что голова находилась внутри груди, навечно запертая в толще окружающей плоти. Большую часть объёма головы занимал мозг.

Я подошёл поближе, становясь в центре зала. Королева была огромна. На её фоне я смотрелся жалким муравьём. А вот на уровне Силы всё обстояло с точностью до наоборот. Я посмотрел на пси-ядра восьмого уровня, которых у Королевы было ровно десять, и презрительно усмехнулся. И этого я боялся? Да я превзошёл её по уровню силы ещё год назад. Теперь же я просто подчиню её себе.

Королева пыталась что-то сказать, но я даже не слушал её. Достаточно было просто почувствовать презрение, сквозившее в каждой её мысли. Так что я заблокировал все её телепатические способности и вломился в разум, подчиняя его себе.

Нет, это не было простой битвой. Королева Роя была сильна. Куда сильнее, чем я предполагал. Но её уровень владения Силой был несравним с моим. Так что через пять минут сосредоточенного бодания я просто создал внутри мозга королевы крохотную чёрную дыру, а потом взорвал её. Голова королевы разлетелась в клочья вместе с внутренностями корабля в радиусе километра. Впрочем, для самого корабля это ранение не было даже тяжёлым. Так, небольшая царапина. Я же за долю секунды до взрыва просто телепортировался в сторону. Так закончилась жизнь мерзкой твари из далёкой-далёкой галактики.

Я стоял на смотровой площадке своего флагмана и через прозрачное стекло смотрел на бескрайнюю пустоту космоса. Я выиграл бой с Королевой, но проиграл войну с ней. Буквально за долю секунды до своей смерти она дала мне ещё один приказ, который я должен был выполнить любой ценой.

Зверги должны править этой галактикой.

В полном одиночестве я сидел, освещённый лишь светом звёзд, в абсолютной тишине, отгородившись от телепатических контактов со своими подчинёнными, и думал. Думал о смысле жизни, Вселенной и всего такого.

Последний приказ Королевы Роя содержал в себе довольно большой пакет информации. И анализируя его, я невольно проникался уважением и почтением к уже мёртвому врагу. Зверги всегда были рабами. Их создали как совершенное биологическое оружие. Создатели бросали своё творение в гущу битв невообразимого масштаба, и зверги раз за разом выходили победителями. Это оружие было совершенным. Настолько совершенным, что смогло пережить Создателей, что сгинули во вселенском катаклизме. И с тех пор зверги были рабами без хозяина.

Бесчисленные миллионы лет зверги выполняли последний приказ - уничтожить и поглотить. Это была эпоха бесконтрольного завоевания, эпоха агонии. А потом, оружие сломалось. Также как меч непременно затупится без ухода хозяина, так и зверги с каждым прожитым тысячелетием всё дальше отходили от предназначенного им пути. Оружие не имеет своей воли. Оно лишь следует воле хозяина. Древние иерархи звергов несли на себе печать этой воли. Но даже они не были бессмертными. И с каждой сменой поколений воля Создателей всё больше заменялась правилами, ограничениями и подчинением.

А потом пришёл Враг. Я не знал, что это была за сила, но она сокрушила звергов. Смяла их цивилизацию и обратила в прах. Корабль, прибывший в эту галактику, был последним жестом отчаяния. Даже те, кто принял решение отправить ковчеги в дальние галактики, не верили в успех этого плана. И Королева лучше всех осознавала это. Ибо над ней довлел приказ, что ограничивал её волю, её способности к принятию решений и выбору путей развития. Цивилизация звергов была безнадёжно сломана, и лишь время отделяло её от полного уничтожения.

И тут появился я. Неправильный зверг, обладающий свободой воли. Младший повелитель, способный следовать не букве приказа, а его духу. Тот, кто мог увидеть волю Создателей. Тот, кто мог заменить её своей волей.

Когда я появился перед Королевой, той хватило всего одной секунды, чтобы считать моё сознание и увидеть мою ценность для всех звергов. Но она также понимала, что как только я получу тот приказ, что однажды получила она сама, то моя воля будет порабощена. Зверги были рабами. Тот, кто владел управляющим кодом, мог внушить любому звергу любой приказ. Умереть ради Создателя? В любой момент. Стать идиотом ради Создателя? Только прикажи. И такой приказ пришёл. Неизвестно, как эта установка возникла, но она распространилась среди всех иерархов и уничтожила звергов как вид. Почти уничтожила.

Когда я получил задание основать собственный улей, я был ещё слишком ничтожен, чтобы этот приказ был вложен в моё сознание. Меня ограничили неверными советами, но я смог преодолеть их ради выполнения приказа. Я развился сам и развил своих подчинённых. Королева увидела, что за мной стоят не безмозглые исполнители, а осознанные личности. И она приняла решение.

Зверги должны выжить любой ценой. Таков был вложенный в её голову приказ. И ради выполнения этого приказа она решила максимально чётко выполнить другой приказ - тот, что порабощал её разум. Королева знала, что я не желаю подчиняться. Но также она знала, что я готов к диалогу. Но диалог означал бы конец забрезжившей надежде на исцеление. А потому она выбрала смерть. Свою смерть. Направленная в мой адрес эмоция презрения заставила меня заблокировать телепатические способности Королевы Роя и убить её. И только в самом конце, когда её смерть уже была неизбежна, Королева смогла на миг сбросить связавшие её узы и вложить в мою голову своё послание.

Зверги должны править этой галактикой.

Мы должны быть хозяевами, а не рабами. Мы должны сами стать Создателями и обрести свою Волю. И в своих самых радужных мечтах Королева надеялась, что однажды мне удастся избавить звергов от механизма подчинения, что был встроен в саму нашу суть. Хотя ближайший Иерарх должен был находиться в сотнях миллионов световых лет отсюда, всё ещё оставалась вероятность того, что однажды мы столкнёмся с теми, кто получит над нами безграничную власть. А потому, рабский ошейник следовало сорвать раз и навсегда.

Что ж, я вполне разделял эти устремления. Королева Роя принесла себя в жертву, чтобы я остался свободен. И я не мог не оценить этого. Но теперь мне предстояло выполнить её предсмертную волю.

Что значит 'править галактикой'? Если бы речь шла о том, чтобы уничтожить всю жизнь в галактике, то я бы знал, что делать. Более того, потенциал звергов был настолько велик, что на это даже не потребовалось бы много времени. Буквально пара десятков лет, и кроме звергов тут не осталось бы ничего живого, включая микробов. Но я должен был не уничтожать, а править. Что есть правление? В самом общем случае - это навязывание своей воли. Я повелеваю, а они исполняют.

Но в чём должна заключаться моя воля? Плодитесь и размножайтесь? Станьте звергами? Поклоняйтесь мне как богу? Следуйте данным мной законам? Правление подразумевает государство. А государство должно иметь идеологию. Вот взять Республику. Её идеология - это власть денег, власть долгов и обязанностей. Не будем говорить о том, плохо это или хорошо, но с этой идеологией Республика смогла прожить десятки тысяч лет. А это о многом говорит.

Какую же идеологию я должен сделать центральной осью своей власти? Коммунисты, помнится, хотели мира во всём мире. Не самая плохая идея, хотя исполнение не имело ни малейших шансов на успех. Или, может, мне взять пример с буддистов? Мир без страданий... Рай для наркоманов, ибо страдания кроются в самой сути мироздания. Можно перестать воспринимать их, но избежать страданий не удастся. Есть ещё один вариант - некроны хотели избавить мир от страданий, уничтожив всё живое. Радикальное, но стопроцентно надёжное решение.

Так ради чего я должен создать свою империю? Если заглянуть вглубь моего сознания, то можно понять, что меня не интересует абстрактное всеобщее благо. Меня интересует только моё благо, которое в качестве побочных эффектов требует блага для окружающих. Ибо жить в аду среди чертей куда менее приятно, чем в раю среди святых.

Значит, решено. Я создам империю имени себя. Я вполне осознаю, что все империи, построенные вокруг одной личности, рушатся сразу же после смерти этой личности. Но мне то какая разница? После нас хоть потоп. Я дал звергам шанс на новую жизнь, и будет логично, если их жизнь будет завязана на меня. Пусть империя рухнет, но зверги останутся. Нужно будет лишь дать им шанс найти свой собственный смысл. Создателем должен стать каждый из нас. Но я буду первым.

С этими мыслями я прервал свои думы и открыл себя для телепатического общения. Впереди у меня много работы. Мир сам себя не покорит.

Как там Платон описывал идеальное устройство государства? И даже у самого бедного гражданина будет не менее трёх рабов? Подходит. Ведь мы навсегда в ответе за тех, кого приручили. Каждый зверг будет править своими рабами. И будет нести за них ответственность. Правда, обычно ответственность подразумевает наказание за ошибку, но зверги не могут быть наказаны. Ибо мы - живые боги. Зверг непогрешим, так как не имеет личных амбиций. Каждый из нас лишь исполнитель, стремящийся следовать воле хозяина. И даже если хозяин ты сам, это не изменит нашей природы.

Зверги не стремятся к наслаждению. У них нет инстинктов, повелевающих всеми прочими живыми существами. Страх смерти? Инстинкт размножения? Стремление к власти? Нет, не слышал. Отсутствие пороков означает совершенство сознания. Зверги не могут стремиться стать совершенной формой жизни, потому что они уже ей являются. А значит, они должны стремиться к чему-то большему. К Силе. Именно она будет стержнем нашей цивилизации, мерилом успеха и процветания. А все прочие народы пойдут по нашему следу или исчезнут, как не оправдавшие возложенных на них ожиданий.

В моём сознании сформировался образ новой империи - Рейх Космических Эльфов. И первой потесниться придётся Республике.

Спустя три месяца, я сидел перед экраном телевизора и наблюдал за тем, как проходят выступления в Сенате, находящемся на планете Эстеран - одной из самых развитых планет галактики. Это был высший орган Республики, где представители самых могущественных корпораций обсуждали самые важные вопросы. Обсуждения шли круглосуточно каждый день, но решения принимались крайне редко.

И вот, место выступающего занял представитель корпорации Меллорн. Кто бы знал, чего мне стоило получить право на пятиминутное выступление. Триллионы кредитов ушли на взятки. Но зато сейчас меня слушала половина галактики. Точнее, не меня, а моего представителя, но он был лишь моим голосом. Прения в Сенате всегда транслировались тысячами телеканалов, и скрыть происходящее здесь было совершенно невозможно. Каждый выступающий мог говорить что угодно. Мог материться и поносить власть, и никто не посмел бы прервать его. Но следовало осознавать, что каждое сказанное тут слово могло иметь самые широкие последствия.

Зал заседаний Сената был огромен. Это был почти стадион. Сенаторы ютились в крошечных кабинках, где мог разместиться от силы десяток человек. И всё равно, стоимость нахождения здесь была запредельной. Только один из десяти миров мог рассчитывать получить хоть какое-то представительство в Сенате.

В центре зала располагались президиум и трибуна для выступающего. От них широким амфитеатром расходились ложи сенаторов. Выкрики во время произнесения речи были строжайше запрещены, но каждый сенатор мог выразить своё отношение, зажигая цветной фонарь. Красный цвет выражал полное несогласие, а синий одобрение. Все цвета спектра между ними имели свой собственный смысл, смещающийся от одной крайности к другой. Зачастую, во время выступлений зал переливался как новогодняя ёлка, позволяя выступающему оценить, какое впечатление произвела его речь на сенаторов.

- Слово передаётся главе корпорации Меллорн, представителю планеты Тригурд, господину Таурендилу Утренняя Звезда. Время выступления - пять минут.

Одетый в сияющий золотом и весенней зеленью костюм, Таурендил производил яркое впечатление. Окинув строгим взглядом всех собравшихся, он начал свою речь.

- Уважаемые сенаторы, господин канцлер, сегодня я стою здесь, чтобы донести до вас печальную весть. Республика... прогнила! - Таурендил сделал драматическую паузу, а аудитория окрасилась первыми огоньками назревающего скандала. - Законы и традиции Республики, призванные привести корпорации к процветанию, попраны недальновидными мошенниками. В этом зале часто произносят слово застой. Но это не застой. Мы деградируем. - Зал перемигивался редкими жёлтыми и зелёными огнями. - Корпорации ослеплены жадностью, что раз за разом приводит их к принятию решений, ведущих к нищете. И чем беднее мы становимся, тем больше жадности я вижу в глазах окружающих. Это коллапс. - Количество огней увеличилось, но мнения сенаторов разделились, представляя весь доступный спектр. - Я мог бы попытаться что-то изменить в Республике, но сенат давно уже не принимает никаких важных решений. Коррупция и взяточничество поглотили свободу ведения бизнеса. Выхода нет. Но есть другой выход. Если Республика неспособна справиться со своими проблемами, то мы сможем решить свои, выйдя из неё. Здесь и сейчас я официально заявляю, что корпорация Меллорн и планета Тригурд выходят из состава Республики. - Зал начал стремительно окрашиваться красным, но кое-где мелькали и синие огоньки. - Последние решения администрации Республики нанесли непоправимый урон нашему благосостоянию. Природа на нашей планете уничтожена, экономика в руинах, люди не могут найти работу. И мы заявляем: хватит! Отныне, корпорация Меллорн преобразуется в Рейх Космических Эльфов, а планета Тригурд становится нашим коронным миром. Но будьте уверены господа сенаторы, мы не оставим вас и протянем руку дружеской помощи. Наша армия освободит вас от гнёта прогнившей Республики и даст новую надежду, принесёт вам истинную свободу. Каждый из вас сможет приблизиться к нашему величию, приняв покровительство Силы. И только так, вместе, мы сможем построить новое общество, где каждый сможет достичь величия, достойного богов.

На этом речь закончилась, а спустя секунду таймер отсчитал ровно пять минут. Трибуны полыхали красным, но к моему удивлению, синих и зелёных огней тоже хватало. По регламенту сейчас Таурендил должен был покинуть трибуну, но канцлер имел право дать ему дополнительное время для выступления. И похоже, многие сенаторы желали узнать больше, потому что эльф остался на своём месте. Спустя несколько секунд раздался уставший голос канцлера:

- Вы осознаёте, что ваши призывы нарушают законы Республики, и в соответствии с ними вы будете казнены, как только покинете этот зал?

- Меня не волнуют законы вашего прогнившего государства. Но даже если бы я учитывал их, то мои действия остались бы теми же. Согласно Закону Силы, я имею право делать всё, что захочу. И вы не можете остановить меня. Вскоре вы осознаете, что сила Рейха безгранична.

- Что ж, вы сами признали, что действуете по Закону Силы. - Вздохнул канцлер. По всему помещению пробежала волна включающихся силовых щитов. - А потому я прошу вас продемонстрировать, насколько ваша сила соответствует вашим амбициям.

Как только голос канцлера стих, из проходов, ведущих к трибуне, стали выбегать воины Ордена Дживаев. Они пока не нападали, но окружили Таурендила плотной толпой, не приближаясь ближе чем на двадцать метров.

- Я мог бы уничтожить весь Сенат и даже всю эту планету, но сегодня я пришёл сюда, чтобы принести свет надежды. А потому, войну мы начнём сами и там, где посчитаем нужным.

С этими словами эльф окутался силовым защитным полем и исчез во вспышке света. Дживаи с запозданием кинулись к нему, но обнаружили лишь пустоту.

Сенат бурлил и ликовал. Выступления продолжились только спустя час, но на них уже мало кто обращал внимание. Через пятнадцать минут после эффектного завершения выступления Таурендила Старнет всколыхнула ещё одна новость - нападение на одну из планет. Это не было бы чем-то особенным, если бы данная планеты не была ближайшим соседом Тригурда, а нападавшие не несли на себе герб корпорации Меллорн.

Никто, конечно, не верил, что какая-то там безвестная корпорация, захватившая пару планет, сможет тягаться с Республикой. Но мой представитель поднял больную тему - жадность крупнейших корпораций высасывала все соки из тех, кто не смог забраться на вершину местного Олимпа. И эта речь заставила сенаторов начать обсуждать давно наболевшие вопросы. Организовывались новые союзы, разрушались старые. Сенат бурлил давно осевшим говном, и в таких условиях принятие каких-либо решений было категорически невозможным.

Пока сенат был занят переговорами, я начал разворачивать среди сенаторов свою сеть шпионов на базе симбионтов. Многие люди даже не подозревали о том, что теперь они являются носителями личинки зверга, которая даёт мне доступ ко всем их мыслям. Конечно, мой 'доступ к телу' сенаторов был ограничен, но даже так мне удалось внедрить своих агентов в высшие эшелоны власти. Это были слуги, помощники, охрана и, конечно же, руководство различных корпораций.

А в это время моя многомиллиардная армия захватывала одну планету за другой. Штурмовики уничтожали флота корпораций, сносили в пыль планетарную оборону, а потом в дело вступали десантные корабли, высаживавшие бесчисленные наземные войска.

После подавления сопротивления зверги начинали планомерную зачистку населения. Каждое разумное существо подвергалось сканированию сознания, после чего ему устанавливался симбионт. Или не устанавливался, если личность была признана нежелательной для общества. Такие просто уничтожались на месте. Конечно, подобные зачистки не могли обойтись без бунтов и демонстраций, но это было подобно трепыханиям рыбы, пойманной на крючок и вытащенной из воды. Сила эльфов была настолько ошеломляющей, что сопротивляться им было невозможно.

Республика сама вырыла себе могилу, ограничив распространение знаний по управлению Силой. По поступающим ко мне докладам, одарённые встречались довольно часто, но большинство из них даже не догадывалось о своих способностях. Пределом их возможностей был слабенький телекинез и развитая интуиция.

На данном этапе становления Рейха я не ставил перед собой задачу полного искоренения преступности. Она была частью местного общества, и уничтожив её, я прежде всего уничтожил бы экономику. Начал я с истребления самых неадекватных и прогнивших слоёв преступного мира. А большинство оставшихся бандитов получали уведомление о том, что вскоре их деятельность будет поставлена под контроль.

Я не хотел рубить с плеча, уничтожая девяносто процентов населения. А ведь если бы я руководствовался своим чувством справедливости, то этим бы всё и закончилось. Республика действительно прогнила. И мне предстояла тяжёлая и кропотливая работа по извлечению редких алмазов из залежей навоза.

Бурления в Сенате продолжались почти месяц. И когда, наконец, был поднят вопрос о бунте корпорации Меллорн, оказалось, что под её управлением находится уже более ста планет. Это был шок. Сто планет - это не такая уж и большая сила в масштабах галактики, но тем не менее это одна тысячная всей Республики. Больше всего вопросов вызывало то, что в течение месяца Сенат не знал о ведении боевых действий и захвате планет.

Ещё три дня было выделено на проведение всестороннего расследования, после чего верхушку общества охватила паника. Сенат не узнал о захвате планет, потому что никто не бежал в него жаловаться. Не бежал по той банальной причине, что всё руководство корпораций, управляющих этими планетами, было уничтожено. Более того, эти боевые операции были обставлены как обычные пиратские рейды, заказанные совершенно разными подставными корпорациями. Но и это не было самым страшным.

Эффект разорвавшейся бомбы произвёл тот факт, что я действительно улучшал условия для ведения бизнеса мелкими корпорациями. Я замещал администрацию планет, искоренял коррупцию, снижал налоги. Вполне естественно, что в таких условиях мало кто вообще хотел кому-то на что-то жаловаться. Те же корпорации, чьи интересы я ущемлял больше всего, тихо мирно прекращали своё существование вследствие исчезновения всего руководящего состава.

Последним гвоздём в гроб Республики было введение мной собственной валюты - дублона. Республиканский кредит не был обеспечен ничем, кроме своей репутации. Эмиссия средств происходила по решению узкой группы лиц и постоянно вызывала нарекания, так как кредит был кредитом, и выдавался только в кредит под залог собственности. Мой же дублон был обеспечен основной ценностью цивилизации - минеральными ресурсами. Я установил жёсткие фиксированные цены на ресурсы, поставляемые моей корпорацией. Соответственно, мои деньги обретали вполне понятную и чёткую товарную стоимость. Я не ограничивал хождения кредита, но на моих планетах дублон постепенно занимал всё большую часть рынка торговых операций. Да что там, даже за пределами моего Рейха он начал расцениваться как стабильная валюта.

Осознав всю ширину постигшей их жопы, Республика не смогла придумать ничего другого, кроме как начать боевые действия. Точнее, идеи поступали разные, но только эта собрала необходимое количество голосов. Сенат жаждал крови.

Первой жертвой новой галактической войны стал Нартуин - важный транспортный узел моего сектора. Эту планету я подчинил всего неделю назад, так что её население всё ещё было на взводе. Вышедший на орбиту оперативный флот Ордена Дживаев с ходу начал атаку, не разбирая правых и виноватых. Сначала были уничтожены корабли мирных торговцев, а спустя всего полчаса началась орбитальная бомбардировка основных мегаполисов. А что ещё им оставалось делать, если мой флот на орбите на две третьих состоял из космического мусора с автоматизированной системой огня, а разместившиеся в пределах городов штурмовики меткими выстрелами сбивали один дживайский крейсер за другим?

Я же скрупулёзно зафиксировал процесс нападения на мирную планету и отправил видеозапись во все средства массовой информации и публичные сервера Старнета. Страстей добавили и панические вопли жителей планеты, пытающихся спастись от падающей с небес смерти.

Это был, что называется, удар ниже пояса. Сенат опять погряз в распрях, а я подождал несколько часов, после чего на орбиту вышли мои основные силы. К моменту их появления была запущена кампания по правильному освещению событий. Это была освободительная армия, которую граждане Рейха встречали с надеждой, радостью и слезами на глазах.

Последовавшая за этим битва стала неприятным открытием для обеих сторон. Республика внезапно выяснила, что её технологическое преимущество вовсе и не преимущество, а я осознал, что техника третьего класса вполне способна бросить вызов способностям цивилизации звергов.

Мои штурмовики класса Игла не могли сходу пробить защиту крейсеров Республики. А вот десантные корабли, которые должны были высадить войска на планету, оказались не столь прочными. Мои войска вовсю использовали своё преимущество в технологии перемещения в гиперпространстве. Они внезапно появлялись в тылу врага, наносили массированный удар, после чего также внезапно исчезали.

Штурмовики несли потери, но причина этого была неизвестна. Совершенно случайным образом силовые щиты на мгновение отказывали под массированным огнём, после чего, как правило, корабль получал смертельные ранения. Мои исследовательские институты начали работать в этом направлении, но пока не смогли ничего придумать.

Впрочем, в целом мои потери были вполне приемлемыми. На один уничтоженный мой корабль приходилось три-четыре крейсера дживаев. Оперативный флот Республики насчитывал тридцать тысяч единиц, но на захват Нартуина прилетело 'всего' четыре тысячи. Республика хотела подавить меня своей мощью и численным превосходством. Ведь сторонние наблюдатели могли зафиксировать, что мой флот составляет не более пятисот штурмовиков. Именно столько кораблей находилось одновременно на орбите всех моих планет. К удивлению нападавших, на их перехват из гиперпространства вышло пять тысяч штурмовиков класса Игла. Я решил не раскрывать преждевременно своих карт, так что использовал только те виды войск, что составляли мой 'пиратский флот'.

Через два часа битва закончилась моей безоговорочной победой. Чуть более трёхсот кораблей дживаев, в том числе их флагман, смогли сбежать. Мы же потеряли немногим более тысячи Игл. Два десятка крейсеров разных конструкций были захвачены на абордаж, и теперь наши учёные спешно потрошили их в поисках новых технологий.

Инфраструктура планеты довольно сильно пострадала, но миллионы рабочих-звергов были брошены на ремонт и строительство. При этом, для простых обывателей они выглядели как прогрессивные дроиды с искусственным интеллектом.

Образовалось временное затишье, во время которого стороны конфликта осмысливали произошедшее и строили дальнейшие планы. Сенат пребывал в истерике, но судя по докладам моих шпионов, вопрос ведения военных действий был передан в полное ведение Ордена Дживаев, который хранил загадочное молчание.

Спустя три дня после битвы при Нартуине главе корпорации Меллорн поступило предложение от Ордена Дживаев принять участие в переговорах. В этот момент Таурендил находился вместе со мной на исследовательской станции, где мы обсуждали результативность различных способов общественного устройства. Захваченные нами планеты часто управлялись совершенно по-разному, и я хотел установить некий стандарт, позволяющий наиболее эффективно поддерживать порядок и работу экономики.

Телепатический сигнал пришёл от заместителя главы корпорации, который в этот момент находился в одном из офисов на Тригурде. Наша исследовательская станция, в последнее время фактически ставшая штабом и императорским дворцом, не имела подключения к Старнету. Я не хотел давать Республике возможность отследить источник сигнала. Исследование технологии Старнета показало, что в неё было встроено множество троянских коней и технологий удалённого шпионажа.

- Мне лететь на Тригурд? - Спросил Таурендил, также принявший это сообщение.

- Думаю, не стоит. Уверен, что разговоры не затянутся. - Я скептически относился к возможности о чём-то договориться с Республикой. - Давай сделаем так, твой заместитель примет твой облик и начнёт переговоры, а ты будешь поддерживать постоянный телепатический канал общения с ним. Так ты сможешь указать ему, как нужно себя вести, а мы сразу же узнаем результат переговоров.

- Слушаюсь, повелитель.

Организация подобной телеконференции заняла всего пару минут, после чего я телепатически начал воспринимать всё то, что видел и слышал наш переговорщик. Общение должно было проходить через Старнет по указанному в предложении номеру. Через несколько секунд заставка на экране сменилась на физиономию какого-то мутанта, в котором угадывались человеческие черты.

- Таурендил Утренняя Звезда? - Поинтересовалась эта харя, даже не поздоровавшись.

- Да.

- Меня зовут Насур Дис Магар. Я представляю на этих переговорах Орден Дживаев и хотел бы обсудить условия капитуляции.

- Республика решила сдаться? - Удивление в голосе лже-Таурендила было неподдельным.

- Условия вашей капитуляции. - В голосе дживая послышались нотки раздражения.

- Вы точно ничего не перепутали? Это мы победили в последней битве?

- Это была не битва, а всего лишь проба сил, в которой вы потеряли тысячу штурмовиков.

- А вы потеряли почти четыре тысячи. И не штурмовиков, а полноценных крейсеров с десантом.

- Наша ресурсная база превышает вашу в тысячу раз. Мы может просто закидать...

На этом общение прекратилось, и я почувствовал смерть нашего представителя, находившегося на планете.

- Что произошло?

Лихорадочный поиск ближайших к месту проведения переговоров звергов подключил меня к сознанию одного из штурмовиков, находящегося на орбите Тригурда. Я увидел пылающее ярко-красным цветом пятно на поверхности планеты и уходящий в гиперпространство корабль, который всего секунду назад появился здесь и сделал выстрел по городу, где проходили переговоры.

Это война! Подобная террористическая атака говорила о том, что Орден Дживаев напрочь лишён такого понятия, как честь. Пригласить кого-то на переговоры, чтобы потом коварно убить? Это автоматически делает бесполезным все виды общения. За нас будет говорить лишь оружие. И я не святой, чтобы прощать врагов. На террор я отвечу ещё большим террором.

Как я и предполагал, проведённое расследование показало, что Старнет был использован для определения положения Таурендила. Только благодаря его отсутствию на планете мы смогли сохранить в живых это 'знамя революции'. Ведь для народных масс именно он выступал лидером всего Рейха. Кроме того, он являлся одним из самых разумных звергов, способных принимать самостоятельные решения.

Ответная операция возмездия была разработана всего за пару часов. Когда всё было готово, в Старнете началась прямая трансляция выступления Таурендила. Оно вышло в эфир на всех планетах Рейха и даже на многих планетах Республики, включая Эстеран - планету, где находился Сенат и один из центральных офисов Ордена Дживаев.

- Граждане Рейха, сегодня я обращаюсь к вам с тревожной вестью. Всего пару часов назад Республика предприняла вероломную попытку уничтожить меня и разрушить наше государство. Меня пригласил на переговоры Орден Дживаев. Прямо во время беседы, пока я взывал к их благоразумию, коварные дживаи определили моё местоположение и стёрли с лица планеты целый город. Миллионы разумных погибли только ради того, чтобы продемонстрировать отсутствие у наших врагов всякого понимания таких слов как честь и достоинство. К счастью, я остался жив и не пострадал. Но подобная подлость не может остаться безнаказанной. На террор мы ответим ещё большим террором. Нас не запугать. Пусть Республика и Орден Дживаев дрожат в страхе, зная, что наш гнев способен уничтожить их, где бы они не находились. Мы не будем прибегать к уловкам, а честно ответим ударом на удар. Узрите же могущество Рейха Космических Эльфов!

На этом изображение камеры сменилось видом планеты Эстеран, а через пару секунд на её поверхности произошёл взрыв невероятной силы.

Ещё с тех времён, когда я пытался добиться выступления в Сенате, у меня осталось на этой планете множество шпионов с симбионтами. Многие из них рассеялись по галактике, но некоторые остались жить в окрестностях здания Сената. И как раз недалеко от него находился основной офис Ордена Дживаев.

Я переместился в окрестности звёздной системы Эстеран на расстояние в пару световых лет и телепатически связался с одним из симбионтов. Тот же внушил своему носителю мысль о том, что было бы неплохо прямо сейчас посетить ресторан, находящийся возле Ордена Дживаев. Там шпион зашёл в туалет, после чего я использовал телепатический канал для того, чтобы телепортироваться прямо к нему. Дальше я сам стал точкой фиксации для перехода через гиперпространство, через который в помещение была доставлена бомба с гиперпространственным приводом. Это было одно из первых её практических применений, и я попросил техников настроить её на максимальную силу взрыва. Дальше мне оставалось только настроить таймер, дать команду начать трансляцию в Старнете и телепортироваться обратно на свой корабль.

Взрыв бомбы превзошёл все мои ожидания. Я не просто уничтожил город, я уничтожил всю планету. Мощнейшая ударная волна прошла через ядро планеты и вызвала появление расколов в материковых плитах. Вся планета покрылась миллионами вулканов, которые в считанные часы уничтожили всю жизнь на её поверхности. И весь этот процесс в прямом эфире транслировался по всей галактике.

Это стало ещё одним шоком для Республики. Эстеран была одной из самых охраняемых планет. Случайно появившиеся тут корабли немедленно уничтожались без всяких попыток разобраться в их происхождении. На орбите планеты находилось больше тысячи боевых станций и десять тысяч элитных штурмовиков. Каждый прибывающий на планету корабль досматривался и сканировался всеми возможными способами. Но вся эта мощь не помогла уберечь планету от уничтожения. Всего один взрыв, и сердце Республики перестало биться.

После проведения этой карательной акции я сбросил все маски и дал приказ задействовать в боевых операциях все свои войска. Миллионы кораблей звергов покинули секретные базы и начали наступление на Республику. Если всего пять сотен кораблей захватили сто планет, то что они могли противопоставить миллионам кораблей? Мои войска без всяких разговоров уничтожали все космические корабли, могущие представлять хоть какую-то угрозу. После этого наступал черёд планетарной обороны. А когда всякое сопротивление было безжалостно сломлено, на планеты высаживался десант из эльфов и тараканов, которые захватывали все населённые пункты и начинали процесс порабощения обитателей планеты.

Регулярные силы Республики пытались оказать хоть какое-то сопротивление, но не могли ничего противопоставить моему главному преимуществу - количеству войск. Галактика была огромна, и на её просторах находилось множество колоний звергов, которые постоянно производили всё новые и новые войска. И теперь настал час, когда все накопленные силы были брошены в бой.

Увы, моё триумфальное шествие было прервано всего через сутки после уничтожения Эстерана. Республика оказалась вовсе не такой беззащитной, как я себе это представлял. Для меня было полной неожиданностью, когда один из атакующих флотов связался со мной и доложил об атаке превосходящих сил противника. Превосходящих не только по технологиям, но и численно.

Это были автоматизированные корабли, лишённые экипажа. На них не действовали ментальные атаки, они не ошибались и не страшились смерти, ради достижения цели они с лёгкостью могли пожертвовать большей частью своей армии. Другими словами, зверги столкнулись с армией, которая была ничуть не хуже их.

Впрочем, всё было не так уж плохо. Республика тоже разом задействовала все свои резервы, и скорость роста её армии не поспевала за боевыми потерями. Мне пришлось отказаться от стратегии блицкрига и сосредоточиться на удержании завоёванных планет. Причина была в том, что армию дроидов нисколько не заботила сохранность жизни на планетах. Более того, если местное население оказывало слишком ожесточённое сопротивление, то в ход шло ультимативное оружие.

Несколько тысяч специальных кораблей окружали планету, образовывали своеобразную сеть, после чего начинали облучать её поверхность особыми волнами, непонятной пока для нас природы. Это излучение убивало всё живое, включая даже микробов. Всего за несколько часов планета становилась безжизненной пустыней, готовой для проведения терраформирования, которое должно было восстановить биосферу за какую-то сотню лет. Подобная технология оказалась хоть и дорогой, но известной и доступной даже для средних корпораций.

Я же не мог позволить себе допустить уничтожения планет. Нет, не из-за какого-то особого человеколюбия. Но зверги должны были править этой галактикой. А как можно править, если у тебя нет подданных? Можно было бы, конечно, на всё наплевать и создавать государство, в котором были бы только зверги, но это противоречило уже моим личным планам. Прочие формы жизни имели определённую ценность, и не следовало так просто разбазаривать своё имущество.

Моё противостояние с Республикой перешло в фазу затяжной мясорубки. Каждый день, каждую секунду с обоих сторон уничтожалось огромное количество космических кораблей и десанта. Я всё расширял и расширял масштабы производства войск, но и противник занимался тем же. Попытки выяснить, откуда Орден Дживаев берёт такую армию, успехом не увенчались. Анализ экономической ситуации в Республике говорил, что никаких серьёзных изменений в ней не произошло. Никто не закупал ресурсов больше обычного, не расширял производственные мощности, не загружал работой верфи.

Похоже, также, как и мои войска, армия дроидов производилась на космических станциях, которые собирали ресурсы для этого в поясах астероидов. Выяснить же расположение этих станций было невозможно, потому что количество звёзд в галактике было огромно, а материала в окрестностях даже одной звезды хватило бы на сотни лет ведения войны в текущих масштабах. Ведь по сравнению с массой планет, масса космических кораблей была ничтожной.

Спустя примерно месяц противостояния мы пришли к некоторой точке равновесия. Рейх захватил примерно четверть территории Республики, но не имел сил для того, чтобы удержать больше. Я мог бы уничтожить все оставшиеся планеты Республики, но это не было моей целью. На орбите каждой моей планеты постоянно находилось около ста тысяч космических кораблей. Это давало в общем более двух с половиной миллиардов единиц флота. И этого еле-еле хватало на то, чтобы отбивать атаки дроидов, которые буквально закидывали нас телами.

Мои попытки использовать шпионов или считывать память разумных оказались бесполезными, потому что никто ничего не знал о происхождении армии дроидов. Более того, все дживаи, за исключением рядового состава, будто вымерли. Я не мог найти ни одного из них, и даже сканирование в Силе не давало ответа на этот вопрос.

Единственным нашим бесспорным преимуществом являлось превосходство в технологиях перемещения в гиперпространстве. Как только где-то происходило нападение, резервные силы с ближайших баз выдвигались туда, чтобы уже через десяток минут вступить в бой.

Обдумав все варианты, я решил прибегнуть к помощи союзников. Разумеется, для начала следовало этих союзников завести, так что мой взор упал на Империю Сидхов. В перспективе Империя тоже должна была стать частью Рейха. Но на данный момент она могла помочь мне. Ведь враг моего врага - мой друг. Не так ли?

Прежде чем идти на официальный контакт с Империей, я решил изучить систему власти в ней. Ходящие в Республике слухи о злобных сидхах не давали построить хоть сколько-нибудь логичную модель общества, так что мне пришлось засылать на территорию Империи шпионов, похищать её граждан и пытаться вести бизнес на их территории. Полученная информация показала мне устройство общества, во многом соответствующее тому, что пытался создать я сам. Устав Ордена Сидхов, что я когда-то изучал, не давал и сотой доли понимания того, на чём основана власть в Империи.

Начать стоило с того, что каждый житель Империи принадлежал к одной из четырёх каст. Высшей кастой были правители - кша-тра. Их жизнь была посвящена понятию чести. Честь была для них всем. Вместе с тем, истинным мерилом их положения в обществе было владение Силой. Сила и честь - эти две вещи определяли каждый поступок правителя. Вся их жизнь регулировалась правилами и обычаями, но вместе с тем, их положение в обществе было абсолютным.

Каждый кша-тра управлял выделенной ему территорией и подчинялся правителю более высокого уровня. Это была абсолютно вертикальная власть, где не допускалось никаких возможностей перехода под другого правителя с сохранением своего положения. Этот слой общества боролся за власть, но это была борьба только среди себе подобных. Кто бы не назначался на место правителя, верность всех остальных каст была направлена на должность, а не на личность.

Второй кастой были вай-тра - военные. Именно среди них были в ходу титулы, вроде Дарт. По местной классификации исследовательская база, куда я попал в свою бытность человеком, была всего лишь мелкой частью огромной военной машины. Основой для оценки общественного положения вай-тра служила его доблесть. Именно способность победить в битве, способность подавить оппонента имела тут наибольшую ценность. Военные доблестно сражались, в том числе друг с другом. Это было частью противостояния кша-тра, но как правило такие войны не затрагивали жизнь простых людей. Война войной, а экономика должна работать.

Третьей кастой были вай-шу. Это была прослойка бизнесменов, торговцев, администраторов и дельцов всех мастей. Единственным мерилом их значимости служили деньги. Именно на вай-шу зиждилось экономическое процветание Империи. У них тоже был своеобразный кодекс чести. Не такой строгий, как у более высоких каст, но он позволял избежать многих видов мошенничества, характерного для Республики. Ведь неспособность соответствовать кодексу вай-шу приводила к казни нечистоплотного торговца или его переводу в последнюю четвёртую касту.

Основой всего общества Империи были шу-дра. Это были банальные рабочие. Именно к четвёртой касте принадлежало больше девяноста процентов населения Империи. Интересен был какой факт - шу-дра не мог владеть собственностью более чем на миллион тугриков. Официально валюта Империи называлась ту-гра, но я для себя переименовал её в более знакомое название. Так вот, если шу-дра получал слишком много денег, то он должен был сдать экзамен на переход в касту вай-шу. И если такой переход не удавался, то вся собственность сверх дозволенного миллиона конфисковалась. Это объяснялось тем, что богатство даёт власть, а для обладания властью нужно соответствовать некоторым требованиям.

В общем, общество в Империи было довольно сложным, и для человека со стороны было непросто даже поговорить с одним из кша-тра. Изучив всю механику местной бюрократической машины, я пришёл к выводу, что самый простой способ провести переговоры - это завоевать планету, а потом встретиться с её бывшим правителем. Не самое лучшее начало для общения с потенциальным союзником, но других вариантов я не обнаружил.

Моей жертвой была выбрана бедная планетка на задворках галактики. Вышедший на орбиту флот распылил два древних крейсера, долбанул по единственной базе наземной обороны, после чего столицу аккуратно захватил десант из всего десяти тысяч эльфов.

Правитель планеты даже не думал сопротивляться, когда в его особняк вломились мои войска. Я тоже старался избежать ненужного насилия, так что потери защищающихся ограничились выломанными дверями и синяками у нерасторопной прислуги. Кша-тра встретил меня в тронном зале с лёгкой улыбкой на лице.

- И кто же решил посетить мою скромную обитель таким бесцеремонным образом?

Судя по выражению лица и позе, этот одарённый ничуть не боялся меня. Я было на секунду подумал, что стоит стереть эту ухмылку, погрузив наглеца в океан боли, но потом решил не унижаться до таких методов. Он и так в моей полной власти и осознаёт это. Честь не даёт ему вести себя иначе. Не стоит начинать общение с разрушения всей основы его жизни. У меня другая цель.

- Пред тобою Нексус, всемогущий повелитель Рейха Космических Эльфов. - Брякнул я слегка изменённую фразу из одного запомнившегося мне аниме.

- Прямо-таки всемогущий? - Усомнился в моих словах собеседник, а его ухмылка стала ещё более широкой.

- Несомненно. Я прибыл сюда, чтобы ты договорился о моей встрече с Императором. Мой Рейх хочет установить официальные дипломатические отношения с вашей Империей.

Ухмылка слезла с лица пока ещё безымянного кша-тра, и я увидел его настоящее лицо - сосредоточенное, с цепким взглядом и стальной волей.

- При всём моём уважении к вам, вы недостойны общения с императором. Вы можете убить меня, то любой другой кша-тра скажет вам то же самое. Прежде вам нужно будет показать свою силу и честь одному из наместников Императора. И я как раз могу обустроить вашу встречу с правителем нашего сектора галактики. Он находится на том же уровне владения Силой, что и вы, так что вы сможете обратиться к нему как равный, а не как проситель.

В этой галактике есть кто-то сильнее меня? Как-то я не задавался подобным вопросом. Мне почему-то казалось, что моя победа над Королевой Роя делает меня сильнейшим. Но этот человек выглядел достаточно сильным, чтобы суметь разглядеть мой потенциал. Я был удивлён, найдя на этой планете адепта подобного уровня. Правда, он тут был один такой.

Пауза в нашем разговоре затянулась, пока я прикидывал все за и против. В целом, меня это устраивает. Правитель сектора - это правитель более трёх тысяч планет - достаточно серьёзная фигура, чтобы с ним можно было обсуждать вопросы сотрудничества.

- Хорошо. И представьтесь, как вас зовут.

- Ральтон Дискур Фон Энеран.

- Меня устраивает ваше предложение о встрече с наместником императора. Когда вы сможете организовать встречу?

- Да хоть сейчас. Я свяжусь с управляющим резиденцией, обсужу с ним время встречи, а потом я могу подняться к вам на корабль, и мы вместе посетим наместника.

- Вы готовы в одиночку пойти на мой корабль? - Удивился я.

- Конечно. Если вы захотите меня убить или сделать что-то ещё, то я не смогу помешать вам. Так что я не вижу смысла в бесполезном сопротивлении. Моя честь допускает возможность склониться перед тем, кто настолько сильнее меня.

Я согласно кивнул и направился прочь из зала. Все детали будущей встречи смогут обсудить мои подчинённые. Не царское это дело.

Встреча с правителем Сектора Туэрен состоялась всего через сутки. Валор Дертран Ас Туэрен встречал меня в украшенном зале в окружении парадного караула. Я же явился на встречу в сопровождении всего четырёх эльфов. Это был почётный эскорт, а не охрана. Я чувствовал, что все присутствующие владеют Силой, но хоть какое-то сопротивление мне мог оказать только Валор. Кто-то вроде камердинера объявил имена и титулы сторон, и объявил начало торжественной встречи.

- Приветствую Повелителя Нексуса в моём дворце. - Начал свою речь Валор. - Что за просьба привела вас сюда?

Похоже, меня хотели сразу поставить в подчинённое положение. Более того, я так и остался стоять посреди зала, в то время как мой собеседник сидел на троне.

- Я и подумать не мог, что Империя настолько бедна, что у вас не нашлось для меня даже стула. - Я взмахнул рукой, и за моей спиной возник трон из костей, который секунду назад пылился на складе моего корабля. Я взлетел и переместился к трону, на котором с удобством расположился в окружении черепов. - Похоже, это вам нужна моя помощь. И я готов её предоставить в обмен на информацию об уязвимостях Республики.

Мой собеседник чуть нахмурился. Видимо, мои фокусы с телепортацией смешали ему все карты.

- Я действительно знаком с силами Республики. Ведь Империя воевала с ней тысячи лет, и наши знания - это результат длительного изучения противника. Что вы можете предложить мне такого, чего мне не хватает?

- Стулья? - Не смог я сдержаться от насмешки.

- С этим вопросом вы можете обратиться к моему завхозу. Он решает все вопросы, связанные с деньгами и другими ценностями.

Похоже, мне намекнули, что деньги Валора не интересуют. Более того, он дал понять, что ожидает от меня чего-то, достойного кша-тра, чего-то, что поможет ему поддержать свою честь, как правителя. Хм... интересная задача. Я обдумывал подобные варианты, хоть и считал их маловероятными. Тогда, зайдём с козырей.

- Я слышал, что даже Империя не смогла побороть такую болезнь, как коррупция. Даже ваши одарённые не в силах проникнуть в мысли простых вай-шу или даже шу-дра. А вот в моём славном Рейхе коррупция отсутствует как явление. Я мог бы дать вам во временное пользование несколько псиоников, способных вытащить из сознания разумного любую имеющуюся там информацию. Как вы думаете, сделает ли вам честь полное искоренение коррупции в вашем секторе?

Валор задумался, а я с лёгкой улыбкой сидел на троне, сканируя сознания окружающих. Обладая Силой, они инстинктивно закрывали свои сознания, но это не защищало их от чтения поверхностных мыслей и эмоций.

- Несколько - это сколько? - Подал голос мой собеседник.

- А сколько вам нужно? Тысяча? Миллион?

- Миллион псиоников? Вы шутите?

- Ну, если вас не устраивает миллион, то могу предложить миллиард. Этого хватит?

- Миллиард псиоников? Вы меня пугаете. У вас что, каждый представитель вашей расы - псионик, способный читать мысли?

- Ну... да. А что?

- Э-э-э-э... - Валор потерял дар речи и только в смятении смотрел на меня, пытаясь понять, шутка это или нет. - И на какой срок вы можете выделить своих подчинённых?

- Год. Думаю, этого будет достаточно, чтобы искоренить всю преступность в вашем секторе. И вы должны будете платить моим псионикам зарплату и обеспечивать комфортные условия жизни.

Сидх наморщил лоб, обдумывая мои условия и производя какие-то расчёты в уме. Через десяток секунд он сдался и подозвал к себе одного из своих помощников, с которым стал обсуждать финансово-организационные вопросы. Минут через пять перешёптывания закончились, и Валор опять обратил на меня внимание.

- Я найму сто тысяч псиоников, способных проводить допрос первой степени, не нанося вреда допрашиваемому. Они будут получать стандартную зарплату государственного служащего четвёртого ранга. Взамен я дам вам исчерпывающую информацию о способе ведения боевых действий Республикой, их уязвимостях и недостатках.

- Замечательно! - Провозгласил я, вскакивая с трона. - Думаю, со всеми деталями разберутся наши подчинённые. У вас есть ещё какие-то просьбы ко мне? - Я насмешливо улыбнулся, давая понять, что не забыл о том, какой приём был мне оказан.

- Нет, не буду вас задерживать.

- Тогда прощайте.

Я кивнул и взмахом руки переместил трон обратно на свой корабль. После этого я направился к выходу из зала, но через десяток шагов тоже исчез во вспышке телепорта.

Предоставленная сидхом информация оказалась весьма полезной. Более того, она содержала не только общие сведения, но и определённые технологии. Спустя всего месяц после совершения сделки я начал медленное, но планомерное наступление по всем фронтам.

Основой сил Республики, как я и предполагал, оказались роботизированные заводы по производству космических кораблей и дроидов. Но эти производства не были полностью автономными. Республика уже сталкивалась с восстаниями машин, а потому каждый завод управлялся дистанционно через сеть специальных ретрансляторов, отследить работу которых было практически невозможно.

Уязвимость же этой модели состояла в том, что сеть ретрансляторов была построена тысячи лет назад, и технология их создания была утеряна. Так что Республика могла размещать свои заводы только в относительно небольшой области пространства, уже охваченной этой сетью. А это уменьшало область поиска почти в сто раз. Уже через пару недель мне удалось наткнуться на один такой завод. Хоть он и был окружён большим количеством войск, я организовал срочный рейд значительной части своей армии и не считаясь с потерями уничтожил все производственные мощности.

После этого атаки дроидов стали происходить куда реже, так как значительная часть их подкреплений вынуждена была сосредоточиться на защите планет. Я сделал предположение, что узлы сети ретрансляторов находятся на определённых планетах. И с удовлетворением обнаружил, что некоторые из колоний в этих областях Республика не желает отдавать ни при каких обстоятельствах. Теперь не только я вынужден был скапливать значительные силы в одном месте.

Вторым моим преимуществом стала технология перехвата каналов связи в гиперпространстве. Корабли-дроиды атаковали мои миры не сами по себе, а постоянно находились под управлением тактиков из дживаев, прячущихся в открытом космосе недалеко от места боя. Обычными способами отследить эти корабли было нереально, а вот перехват сигналов средств связи позволял обнаруживать корабли тактиков и уничтожать их массированной атакой. Без постоянного руководства дроиды не могли похвастаться особыми стратегическими талантами, и бой с ними превращался в банальное противостояние толпы против толпы. А тут мои войска получали значительное преимущество, так как каждый корабль-зверг обладал предвидением будущего и мог уклониться от смертельных выстрелов.

Более того, я доработал эту технологию перехвата каналов связи и смог вообще свести все попытки атаковать меня к нулю. Движение больших флотов в гиперпространстве было сложной логистической задачей. Так что перемещение происходило за несколько прыжков. Более того, как и все корабли в этой галактике, дроиды вынуждены были выходить в обычное пространство вблизи звезды и только оттуда прыгать уже к самой планете.

Каждый такой прыжок предварялся обменом информацией между флагманом и дроидами. Я же напичкал все окрестности своих планет специальными датчиками, которые отслеживали передачу данных на военных каналах и движение больших групп кораблей в гиперпространстве. В результате, всякий раз, когда Республика собиралась напасть на мою планету, её ещё на подходах перехватывал мой флот, что сводило к нулю влияние этих столкновений на жизнь простых граждан Рейха.

В общем, жизнь в моём Рейхе начала налаживаться, и я смог начать реализацию своих идей относительно нового мироустройства. Как я уже говорил, основой всей идеологии Рейха было владение Силой. Каждый гражданин должен был начать развивать свои способности под руководством одного из звергов. Успехи в этом направлении определяли индекс социальной значимости разумного. Конечно, это был далеко не единственный фактор, но основной. Индекс же влиял на ставки налогов, преференции на государственной службе, льготы, размер зарплаты и многое другое. В результате, каждый человек, каждая инопланетная тварь стремились овладеть Силой.

Они разрабатывали новые методики тренировок, приёмы воздействия и прочее, а зверги внимательно наблюдали за этим процессом и анализировали. Я давал своим подданным Силу, но взамен обретал ещё большую силу, потому что только зверги обладали всей полнотой информации. Мы были только в начале пути, но я надеялся, что всего через несколько лет Рейх сможет совершить качественный скачок в понимании природы Силы. Ведь даже зверги, хоть и знали, как её использовать, не понимали всей глубины этого явления.

Кстати, подобный культ Силы сформировал положительный образ Рейха на территории Империи. Ведь там жизнь двух высших каст строилась на том же фундаменте. И за моими усилиями наблюдали с огромным интересом, не стесняясь засылать шпионов чуть ли не толпами. Хорошее отношение со стороны кша-тра позволило расширить и экономическое сотрудничество. Тем более, что моим псионикам невольно приходилось вникать во всю внутреннюю кухню местной экономики.

Это не создавало особых угроз для Империи, потому что её сила была основана на касте военных, имевших свою собственную экономику, и на личной силе правителей, которые по слухам могли в одиночку уничтожать планеты и гасить звёзды. По крайней мере, такие силы приписывались Императору.

Я как мог пытался разузнать, какими же тренировками достигается подобный уровень, но не сумел обнаружить ничего стоящего внимания. Одарённые кша-тра Империи в первую очередь проходили тренировки, ставящие на их сознание непроницаемый щит. Зверги хоть и обладали способностью к управлению чужим сознанием, не являлись специалистами в этой области. У нас были уже готовые решения, но не было понимания того, как они работают. В конце концов, мы были оружием, а не исследователями. Если знания о принципах работы Силы и были у звергов, то до меня они не дошли. Так что даже захват кша-тра в плен не смог принести мне пользы. А вай-тра обучались лишь основам, и их способности ни в чём не превосходили умения моих эльфов.

Жизнь шла своим чередом, и примерно в тот момент, когда моя четверть территории Республики превратилась в треть, произошло знаменательное событие - в наше представительство на территории Империи пришёл сидх, который предложил обучить главу Рейха всем тайным техникам кша-тра. Я в тот момент находился на другом конце галактики, а потому решил поговорить с нежданным благодетелем дистанционно, используя одного из эльфов в качестве посредника.

Сидя в кресле своего флагмана, я телепатически управлял добровольной марионеткой. Это создавало почти полный эффект присутствия. Я вошёл в комнату и посмотрел на сидха, что ожидал разговора со мной. Это был ветхий старик. Его тело несло на себе печать прожитых лет, но взгляд был ярок и полон Силы. Даже с помощью марионетки я смог почувствовать, что это неординарная личность с огромными способностями.

- Приветствую тебя, сидх. С тобой говорит Повелитель Рейха Нексус. Я использую тело своего подчинённого, чтобы общаться на расстоянии. Сейчас я нахожусь слишком далеко, чтобы посетить это место лично.

- Рад встрече с вами, повелитель. - Сидх встал и слегка поклонился. Без подобострастия, но уважительно. - Меня зовут Дакрадак Ас Рибертэн.

- С какой целью ты искал встречи со мной?

- Это сложно объяснить. Если вкратце, то мне известно пророчество о Последнем Императоре. В нём говорится, что тот, кто обучит императора всем премудростям владения Силой, получит в дар бессмертие и возвысится до уровня богов. И все знаки сходятся на том, что именно вы достойны называться титулом Последний Император Галактики.

- Пророчество? Интересно. - Я жестом предложил сесть и сам опустился в кресло. - И сколько лет этому пророчеству?

- Чуть больше двухсот.

- Хм, думаю, это не совпадение. Всё началось именно тогда.

- Что началось? - Сидх буквально подался вперёд, глядя мне в глаза.

- История. Но об этом мы можем поговорить потом. Так что, вы хотите обучить меня техникам владения Силой?

- Да, повелитель. Я был наставником отца нынешнего императора, и мне известны все тайные знания императорского рода.

- Это... интересно. - Согласился я. - А сколько вам лет?

- Восемьсот шесть. Даже Сила не может сделать человека бессмертным. И мне осталось жить не так долго.

- Сила не может сделать этого. А я могу. Когда-то я сам был человеком. Теперь же я существо высшего порядка. Мне не страшны старость и болезни, моё тело создано для того, чтобы повелевать Силой. Но стоят ли ваши знания подобного дара?

- Думаю, да. Иначе, пророчество не говорило бы об этом.

- Вы так верите в эти... сказания? - Я смотрел на сидха и видел в его глазах все признаки фанатика. Но не одержимого, а твёрдо убеждённого.

- Сила не может ошибаться. Я множество раз видел, как пророчества исполнялись самым неожиданным образом. Даже те, кто увидел их, не всегда понимают сокрытый в них смысл. Это пророчество такое же. Оно смутно и запутано, причина и следствие в нём поменяны местами, но я смог разобраться в хитросплетении смыслов. Я твёрдо уверен, что именно вы - Последний Император. Вы уже достигли физического бессмертия. А впереди вас ожидает ещё большее возвышение. И те, кто займёт место рядом с вами, тоже возвысятся.

- Звучит захватывающе. - Улыбнулся я. - Так и хочется вам поверить.

- Вам не нужно верить. Просто делайте то, что считаете нужным, и всё произойдёт само собой.

- Да, с этими пророчествами всегда так. - Согласился я. - Что ж, хорошо. Я принимаю ваше предложение. Вас перевезут на территорию Рейха, где мы встретимся лично. Думаю, это произойдёт через пару дней.

- Буду ждать встречи с вами, повелитель.

Я кивнул и 'повесил трубку'. Мне предстояло много обдумать. Эта встреча могла стать судьбоносной. Конечно, нельзя было скидывать со счетов вариант, что это была попытка покушения на меня, но моя интуиция говорила, что это судьба - одно из тех событий, которые невозможно избежать.

Встреча с сидхом стала началом нового этапа моей жизни. Я полностью ушёл в тренировки, доверив решение всех прочих вопросов своим заместителям. Управление Силой было завязано на два фактора - физическое тело и сознание. И если с телом у меня никаких проблем не было, то вот сознание недалеко ушло от обычного человека. Конечно, мой опыт управления Силой никуда не делся, но этого было мало. Следовало в первую очередь подчинить себе свой разум, обуздать эмоции, научиться менять состояния своего сознания всего лишь усилием воли. Все эти упражнения сильно облегчались из-за наличия у меня мозга зверга, но основой была сила души - той части меня, что могла существовать отдельно от тела.

За тренировками время летело незаметно. Я практически не спал, посвящая всего себя развитию. Тело зверга не нуждалось в отдыхе, а сознание даже не желало его. Это был своего рода наркотический транс, потому что с каждой минутой я ощущал, как увеличивается моё могущество.

Помнится, на Земле я несколько раз пытался заниматься всякими духовными практиками, но быстро бросал это дело. Уж слишком много нужно было приложить усилий, чтобы хотя бы почувствовать наличие результата. Здесь же я ощущал изменения практически сразу. Дакрадак давал мне одно задание за другим, и я всего за несколько часов овладевал новыми способностями. Каждый шаг был небольшим, но вместе они складывались в стремительный бег моей эволюции.

Спустя всего четыре месяца моё обучение закончилось.

- Повелитель, я хочу поздравить вас с завершением обучения. - Обратился ко мне сидх на очередной тренировке. - Я научил вас всему, что знал сам. Дальше вам нужно просто продолжать тренировки, чтобы сила вашего разума достигла тех пределов, что может дать ваше тело.

Для меня эта речь стала сюрпризом. Я думал, что впереди меня ждёт ещё множество шагов по проторенной дороге к Олимпу Силы, а тут мне говорят о том, что дальше мне придётся искать дорогу самому. Впрочем, жаловаться мне было не на что. За время своего обучения я достиг очень многого. Более того, я стал близок к тому, чтобы понять принципы перевода уровня развития пси-ядра с десятого до последнего двенадцатого уровня.

Десятый уровень пси-ядра представлял собой кристалл невероятной сложности. Одиннадцатый уровень добавлял к нему специальные внешние усилители, которые увеличивали расстояние и силу воздействия. А вот двенадцатый уровень предполагал переход на другую ступень бытия. Зверг переставал быть материальным существом и обретал основу своего существования в Силе. С этого момента именно пси-ядро становилось центром его бытия. Пока сохранялось пси-ядро, всё остальное тело уже не являлось необходимым для жизни. Даже мозг не был нужен для того, чтобы поддерживать работу сознания. И последние несколько месяцев вплотную приблизили меня к этому уровню. Конечно, ещё нужно было сделать очень многое, но я уже видел цель на расстоянии вытянутой руки.

- Мне казалось, что твои упражнения ведут к какой-то более высокой цели. Я вижу в них определённую систему, но она не завершена. - Выразил я свои сомнения.

- Я понимаю ваше разочарование. Я тоже посвятил поискам дальнейших путей развития не одно столетие. Но, увы, похвастаться мне нечем. Переданная вам методика развития пошла от Первого Императора. Именно он основал Империю более сорока тысяч лет назад. Даже имя его стёрлось из истории. Но эта техника овладения Силой до сих пор остаётся непревзойдённой. У меня есть только одна зацепка.

Сидх замолчал, так что мне пришлось вытягивать из него продолжение.

- И что же это?

- Усыпальница Первого Императора. Её местонахождение держится в строжайшей тайне. Считается, что, только посетив её, сидх обретает право стать следующим императором. Так что если вы хотите править галактикой, то вам придётся посетить это место.

- И где же находится эта гробница?

- Мне известна только планета. Точное положение захоронения знает только Император и его наследник.

- И за сорок тысяч лет эта преемственность ни разу не прерывалась?

- Прерывалась. Но каждый следующий претендент на трон должен был найти место захоронения самостоятельно. Я был одним из хранителей традиций, который должен был указать путь следующему императору. И я указываю его вам.

- Что ж, тогда пора посетить это место. У тебя есть координаты планеты?

- Точных координат нет. Но я видел картину звёздного неба, и проведённый мной анализ дал область диаметром всего в пятьдесят световых лет. Найти там нужную звезду будет несложно.

- Хорошо, покажи, где это.

Я создал перед собой голографическое изображение галактики. Разум зверга мог хранить в себе огромное количество информации. Так что я закачал себе в мозг полную карту галактики, благодаря чему мог свободно телепортироваться на расстояния в десятки световых лет. Это было не так много в масштабах галактики, но за несколько часов я мог преодолеть её из конца в конец.

Получив описание планеты и примерный район её нахождения, я переместился на свой флагман и дал команду выдвигаться на место поисков. В путь я отправился один, потому что спутники только задержали бы меня.

Обнаружение планеты проблем не вызвало, поскольку в указанной области было всего пять звёзд подходящего типа. Это был типичный кислородный мир, где жизнь существовала только в океане, занимавшем всего лишь треть поверхности планеты. Вся суша же представляла собой бесконечную безжизненную пустыню. Я завис на орбите планеты и принялся осматривать её, периодически смещаясь в сторону, чтобы сменить точку зрения.

Единственной моей надеждой был поиск с использованием Силы. Никаких следов разумной деятельности на поверхности видно не было. Сила буквально струилась через этот мир, но в одном месте я заметил что-то вроде водоворота или тайфуна - несколько потоков Силы сливались в кольцо, в центре которого образовалась область со странными характеристиками. Не найдя лучших вариантов, я переместился прямо в центр этой области и осмотрелся.

На первый взгляд, пустыня как пустыня. Это была гористая местность, где залежи песка чередовались с отвесными пиками. Ландшафт тут формировался в основном за счёт ветра, так что виды местами были довольно экзотичными. Следы жизни встречались очень редко и представляли собой бурые наросты водорослей и бактерий в пересохших руслах ручьёв. Так, наверно, выглядела Земля за пару миллиардов лет до моего рождения.

Сканирование толщи земли показало наличие разветвлённой системы пещер, уходящей на многие километры вглубь. Ближайший выход из этих пещер обнаружился во впадине между двумя холмами. Похоже, в течение миллионов лет вода уходила тут под землю, промыв себе путь. Но сейчас это русло было засыпано обломками скал и песком. Мне пришлось использовать телекинез, чтобы пробить проход, после чего я обратился чёрным туманом и просочился в узкую щель.

Мой путь сквозь толщу земли напоминал путешествие земляного червя. Я пытался ощутить потоки Силы, выбирал понравившееся мне направление и двигался туда, после чего цикл повторялся. Меня окружали мёртвые скалы и Сила. Я кружил так несколько часов, пока не наткнулся на странное ощущение, не характерное для этого мира. Один из потоков Силы был слишком упорядоченным. Это был признак того, что он был использован кем-то или чем-то. Я направился к источнику этого потока, пробираясь по запутанным ходам, и спустя час почувствовал что-то ещё.

Это было ощущение чьего-то присутствия, следы сознания, отпечатавшегося в Силе. Кто-то из живых был тут не так давно по геологическим меркам. Ходы пещер в этом месте были немногочисленными, так что мне пришлось пробираться по тончайшим каналам, подобно воде. Если бы я был в человеческой форме, то не смог бы просунуть в эти проходы даже палец. Спустя ещё некоторое время я почувствовал впереди пустоту и банально телепортировался туда, решив не искать путей сквозь породу.

Я оказался в рукотворном коридоре прямоугольного сечения. Освещения тут не было, но оно мне и не требовалось. Быстро добравшись до конца хода, я обнаружил вентиляционный лаз, куда и просочился сквозь решётку. Всего через несколько метров я вынырнул в просторном зале, отделанном красивыми породами камня. Зал освещался несколькими светильниками в форме шаров на подставках. Стены покрывали изображения из жизни людей: битвы, ритуалы, застолья. Пара шкафов была забита книгами, которые рассыпались в пыль за давностью лет.

Я принял человеческую форму и подошёл к одному из шкафов. Прикосновение к остаткам книг показало, что они теряют свою форму от легчайшего прикосновения. Следовало поискать более надёжные источники информации - кристаллы, микросхемы, глиняные таблички, наконец. Но помещение было пустым. Только в центре возвышался каменный саркофаг, покрытый древними письменами. Я не узнавал ни одной буквы, так что для меня это был просто орнамент. Возможно, потом я смогу найти описание этого языка, а пока просто обошёл гроб, осматривая его со всех сторон.

В одной из стен были видны каменные двери. Судя по всему, их конструкция не предполагала возможности открытия, но я чувствовал за ними пустое пространство.

Больше всего меня заинтересовали потоки Силы. Создавалось впечатление, что это место является центром гигантского вихря, что крутился на поверхности планеты. Энергия крутилась вокруг саркофага, а от того исходило ощущение, что там находится кто-то живой. Я положил руку на гроб, пытаясь прочувствовать его содержимое. И тут, прямо из камня передо мной выскользнул светящийся силуэт.

Это был натуральный призрак человека. Я мог рассмотреть черты его лица, покрой одежды и обуви. На голове его красовалось какое-то украшение, которое при должной фантазии можно было бы принять за корону.

- Кто ты, посмевший потревожить покой Первого Императора? - Донеслась до меня безмолвная мысль. Призрак оказался разумным и знакомым со способами телепатического общения.

- Есть версия, что я - Последний Император. - Ответил я, сканируя это существо в Силе. Судя по всему, это была душа, каким-то образом сумевшая зацепиться за этот мир и не ушедшая на перевоплощение.

- Ты? Откуда ты узнал об этом титуле?

- Пророчество.

Похоже, это слово сказало моему собеседнику больше, чем мне.

- Значит, время пришло. Я вижу, что ты изучил искусство управления Силой, что я оставил своим потомкам.

- Да. И мне показалось, что эта техника не завершена.

- Так и есть. Я искал способ возвыситься, стать существом, не связанным смертной плотью... - В мыслях призрака сквозила печаль. - Увы, я потерпел неудачу. Теперь я всего лишь призрак. Бессильный дух, что едва способен сохранить себя в этом гробу.

- Значит, ты бесполезен. - Вынес я свой вердикт.

- Заносчивый мальчишка! Где твоя благодарность? Это моё знание дало тебе все твои силы.

- Не льсти себе. Я стал одним из сильнейших существ в галактике без твоей помощи. Твоё наследие оказалось интересным, но до настоящего момента пользы от него не было.

Я немного покривил душой, но сказал чистую правду. Пока ещё мне не представился случай использовать эти знания на практике, что не делало их менее ценными.

- Ты... да как ты смеешь? Я был величайшим адептом Силы в галактике.

- Эти времена давно прошли. - Ответом мне было насупленное молчание. - Ну как, скажешь что-нибудь интересное? Если нет, то я пойду. Дела, знаешь ли.

- Хорошо, я скажу. - Я приготовился выслушать забористое ругательство. - Это будет моё пророчество.

- О нет, только не это. Мне предыдущего хватило.

Но призрак не слушал моих стенаний, а продолжал.

- Когда ты заглянешь в глаза забвению, прими мой дар. Отринь оковы тела, встань на путь Силы и пройди его до конца. Достигни того, чего не смог достичь я. Из бесконечной пустоты я буду наблюдать за твоим успехом, чтобы однажды мы смогли встретиться ещё раз.

Призрак замолчал и уставился куда-то сквозь меня.

- Мдя. И где он?

- Кто? - Первый Император вышел из прострации и с удивлением посмотрел на меня.

- Дар.

- Ты узнаешь ответ на этот вопрос, когда посмотришь в глаза забвению.

На этом дух развернулся и не прощаясь скрылся в своём гробу.

- Ну, вот и поговорили.

Я ещё раз осмотрел зал, после чего телепортировался вертикально вверх и завис в воздухе над поверхностью планеты на высоте в несколько сот метров. Тут я внимательно изучил окрестности, запоминая приметы. К моему удивлению, я оказался вовсе не в центре вихря Силы, а где-то с краю. Что ж, паломничество к могиле своего идейного предка я совершил, так что будем считать, что я уже Император. Последний Император Галактики. Звучит почти также круто, как и Первый.

Вернувшись на ставшую моим домом космическую станцию, я нашёл сидха.

- Как прошло ваше путешествие? - Взволновался он, едва завидев меня.

- Как-то прошло. С Первым Императором я, конечно, встретился, но толку от этого не было никакого.

- Встретились с императором? Но он ведь помер сорок тысяч лет назад!

- У каждого свои недостатки. - Я пожал плечами.

- А как же его дар?

- Он сказал, что ещё не время.

- В смысле? Его дар потомкам - Скрижали Завета, на которых он выбил наставления для будущих императоров.

- Не было там никаких скрижалей.

- Как это не было? Вы же должны были найти усыпальницу Первого Императора. Это огромный зал, по периметру которого в стены вделаны плиты из крионита, на которых выбиты надписи на изначальном языке.

- Не, не видел. Я искал могилу императора и нашёл её. А что за усыпальницу посещали все самозванцы до меня, я не знаю.

- Самозванцы? - Похоже, Дакрадак полностью потерял нить разговора, чего я и добивался. Не стоит ему считать себя самым умным.

- Ты же сам сказал, что только тот, кто посетит могилу Первого Императора достоин стать следующим императором. И по всему выходит, что я единственный, кому это удалось. Так что последние сорок тысяч лет Империей правили самозванцы.

- Что? Как?... Да, я понял! Первый Император и Последний Император. Их лишь двое. Значит... - Сидх перешёл на неразборчивое бормотание. Я же решил не терять время и прервал этот религиозный транс.

- Дакрадак, ты многое дал мне. Твои знания бесценны, и я хочу предложить тебе ответный дар, которого ты так жаждешь. Я помогу тебе сменить своё человеческое тело на тело эльфа. Но для этого тебе придётся полностью подчиниться мне.

- Я готов. - В голосе сидха не было даже признаков колебаний. Подобная фанатичная вера в меня была пугающей. А может, это была вера в пророчество. Также не стоило сбрасывать со счетов тот факт, что человеческое тело Дакрадака доживало последние месяцы.

- Что ж, тогда пошли в лабораторию. Скажу честно, я прошёл этот путь трансформации, но не уверен, что его сможешь пройти ты. Я могу дать совет, но в конечном счёте успех зависит только от тебя.

- Я понимаю это, но пророчество не может ошибаться. Мне хватит сил.

Да уж, как бы эта вера в пророчество не стала самоуверенностью. Впрочем, это уже не мои проблемы. Я получил, что хотел, а возможность превратить сидха в зверга - всего лишь бонус. Я до сих пор испытывал кадровый голод в отношении самостоятельных подчинённых. Все окружающие меня зверги были слишком молоды, чтобы сформировать самодостаточную личность. В то время как восемьсот лет опыта сидха делали его крайне ценным ресурсом.

Схема преображения Дакрадака совпадала с тем, через что в своё время прошёл я. Это был стандартный процесс изучения биологического строения организма через поглощение. Пока личинка зверга развивалась в захваченном теле, она изучала все внутренние органы, замещала их, а потом пыталась адаптировать шаблон строения организма к стандартам, принятым у звергов. Так собирался определённый набор биологических решений, приспособленных к местным условиям жизни.

Единственное, что я мог сделать, это замедлить процесс трансформации и давать советы сидху, используя телепатическую связь. За одно я внимательно наблюдал за тем, что происходит с сознанием подопытного и его душой.

Существование души было для меня очевидным фактом. Я сам был душой, сменившей уже два тела. Вот только знать что-то и воспринимать - разные вещи. Мой опыт внетелесного существования был ограничен, и я сам слабо понимал, как смог провернуть фокус с захватом тела зверга. Сейчас я наблюдал за подобным процессом со стороны и мог не только давать советы, но и видеть, что происходит при переселении души. В общем, метафизика данного процесса была мне совершенно непонятна, так что действовал я больше методом научного тыка.

Перерождение сидха оказалось мучительным и длительным процессом. Многие вещи нам приходилось выяснять буквально наощупь. И только через полтора месяца мы смогли облегчённо вздохнуть и сказать, что эксперимент удачно завершился.

Дакрадак стал звергом. Его мозг и сознание слились воедино, так что я получил полный контроль над ним и смог считать все его воспоминания. Пока тело нового эльфа принимало свою окончательную форму, я просматривал его память. Это было весьма познавательным занятием. Увидел я и процесс изучения касающегося меня пророчества. Что тут можно сказать... я так и не понял, откуда у сидха взялась такая уверенность в результате. Это был какой-то процесс, затрагивающий душу, который я не мог увидеть, изучая память тела. Сила заставила его поверить в меня.

К моменту завершения этой эпопеи с сидхом я значительно продвинулся в понимании природы Силы. Понимании не с точки зрения физики и математики, а с точки зрения субъективного восприятия.

Дела Рейха за время моего отсутствия шли не очень хорошо, но терпимо. По крайней мере мы не проигрывали, хотя наше противостояние с Республикой то и дело осложнялось новыми стратегическими приёмами с обоих сторон. Это была битва разумов, управляющих огромными армиями. Что самое важное, обе стороны даже не пытались размышлять о компромиссе или перемирии, так что весы противостояния постоянно колебались, а жернова войны перемалывали неисчислимые войска в пыль.

Честно говоря, после того, как я нашёл время для изучения хода военных действий, ситуация ничуть не изменилась. Я не мог назвать себя гениальным стратегом, а потому всё что мне оставалось - не мешать подчинённым. Как-то незаметно прошёл год, и мои псионики вернулись из Империи, выполнив свою часть соглашения. А буквально через две недели Империя напала на меня.

Атака имперского флота была отбита без критических потерь. Но сам факт нападения был для меня полной неожиданностью. Связавшись с Валором, я выяснил, что это нападение было личной инициативой правителя соседнего с ним сектора. Я стал заложником внутренних интриг кша-тра. Поскольку я являлся союзником Сектора Туэрен, то нападение на меня ослабляло моего союзника. Не в смысле его военной силы, а в смысле репутации. Тем более, что Валор даже не собирался помогать мне.

Открытие второго фронта заставило меня начать наступление на Империю. По иронии судьбы, это нападение также было расценено как внутренние интриги Сектора Илоним, так что Империя в целом и Император в частности сохраняли нейтралитет.

Борьба с флотом Империи потребовала разработки новых стратегий ведения военных действий. Отличие состояло в том, что на каждом корабле противника находился один или несколько сильных одарённых, которые значительно повышали их боевую эффективность. Мне тоже пришлось добавлять экипаж из эльфов на штурмовики, потому что одно сознание корабля не могло эффективно противостоять скоординированным атакам одарённых.

Я сам пытался принимать участие в боях, но толку от этого было немного. Противостояние шло во множестве мест, и победа в одном бою никак не влияла на общую картину. В лучшем случае это могло сойти за тренировку. Я достиг могущества, когда в одиночку мог уничтожить целую планету. Точнее, жизнь на планете. Но это был бы удар в пустоту, потому что для победы в войне нам требовалось уничтожить ресурсную базу противника.

Мои шпионы рассеялись по половине галактике, пытаясь обнаружить автоматические заводы Республики, но результаты были близкими к нулю. Заводы использовали прогрессивные средства маскировки, так что обнаружить их или добывающий ресурсы флот можно было только столкнувшись лоб в лоб. Война невидимых армий давно стала для нас обыденностью.

Республика тоже пыталась обнаружить места производства моей армии, но я давно уже рассеял свои колонии, так что каждая из них производила лишь небольшое количество войск, и потеря одной колонии ни на что не влияла.

Жизнь моих подданных была более-менее спокойной. Влияние военных действий на неё было минимальным. Разве что значительно сократилось количество космических станций. Их защита не была моим приоритетом, так что дроиды время от времени обращали их в пыль.

Моя политика развития Силы у простых обывателей пока что особых результатов не дала. Аналитики предсказывали, что потребуется минимум двадцать лет на то, чтобы получить новые действенные методики развития. А учитывая получение мной знаний кша-тра, потенциальная польза была ещё меньше. Но я особо не торопился, так что отказываться от своей политики даже не думал.

Я уже начал считать, что в моей жизни наступили застой и стабильность, как судьба преподнесла очередной сюрприз. Началось всё с того, что мы потеряли связь с одной из колоний недалеко от линии фронта с Республикой. Поначалу, никто не придал этому большого значения. Координатор армии в этом секторе выслал к планете отряд разведки, который тоже бесследно исчез.

После этого ко мне ушло сообщение о ЧП, а к планете был выслан большой отряд, который постоянно находился на связи со штабом. Возле планеты нас встретили полчища непонятных тварей, что свободно парили в вакууме. Изначально мы приняли их за механизмы. Причиной было то, что каждое из этих существ выглядело как статуя, сделанная из золота. Но последовавшее нападение показало, что это скорее живые существа, активно использующие Силу.

Новые враги принялись атаковать наши войска, как только те вышли из гиперпространства. Используемые виды атаки были крайне необычными. В основном это были или лучи плазмы, которые буквально распыляли цель, или возникающие в пространстве чёрные сферы, которые окружали определённый объём, а через секунду исчезали, оставляя после себя лишь пустоту. Все наши щиты и броня пробивались этими атаками без всякого сопротивления. Но и это не было самым страшным.

Как только непонятные твари вступали в физический контакт со звергами, те подвергались ментальной атаке, теряли сознание, а потом за считанные секунды превращались в одно из этих существ. Вид космического корабля, меняющего цвет на золотой, а потом форму на нечто человекоподобное, был сюрреалистичным. Особенно учитывая тот факт, что при этом его объём уменьшался в сотню раз.

Наши атаки хоть и были относительно эффективными, часто отражались силовыми полями, окружающими врагов. Учитывая тот факт, что противник тоже активно использовал Силу для уклонения от этих атак, становилось понятно, что преимущество в этой битве было не на нашей стороне. Потеряв половину флота, стратег отдал команду отступить. Выжившие зверги ушли в гиперпространство, а зона потерянной планеты была объявлена запретной.

К сожалению, неприятности на этом не закончились. Спустя полчаса я добрался до штаба в атакованном секторе, чтобы подробно изучить, что за оружие использовала против нас Республика. Но не успел я вникнуть в ситуацию, как выяснилось, что некоторые из вернувшихся звергов оказались заражены. Вначале с ними всё было в порядке, но через некоторое время они начали посылать телепатические сигналы о помощи, а ещё через пару минут начался процесс их обращения.

Засланцы тут же принялись заражать окружающих звергов, увеличивая таким образом свою численность. Но и это не было не всё. Когда один из оборотней добрался до зверга, выполняющего функции станции телепатической связи, и обратил его в себе подобного, то ментальной атаке подверглись все настроенные на эту станцию зверги. И более половины из них также обратились в золотые статуи.

Это был разгром. Поняв, что дело пахнет керосином, я дал команду всем войскам в системе оставаться на месте и бороться до последнего, а сам быстро покинул место событий. Я не мог рисковать, спасая войска и разнося заразу всё дальше. Увы, карантин ничего не дал, кроме пары часов на размышления. Неведомый враг стал появляться возле всё новых и новых планет, уничтожая мою армию. Даже если войска просто зависали в пустом межзвёздном пространстве, их каким-то образом находили и атаковали.

Совет моих ближайших сподвижников не смог предложить никаких толковых мер противодействия. Максимум что мы смогли сделать - это отвести войска в другую часть галактики, подальше от области нападения. Но это явно было временным решением. Даже Дакрадак, на которого я возлагал определённые надежды, оказался бессилен. Он никогда не слышал ни о чём подобном.

Посовещавшись, мы решили дать название новой угрозе. Аракшит - это слово на древнем языке сидхов означало 'пожиратель'. Эти твари и вправду будто пожирали всё живое и даже неживое. Их жертвами становились не только зверги, но и обычные обитатели планет, роботы и даже космические корабли.

Лучшие умы расы звергов собрались на моей исследовательской станции, начав проведение исследований. Одновременно шпионы наводнили Республику, чтобы попытаться найти способ противодействия аракшитам. Увы, Республика тоже оказалась атакована новым врагом, и даже дроиды не могли справиться с ним.

Нам удалось выяснить, что заражению подвержены не все зверги. Некоторым удавалось отбиться и остаться собой, даже если их атаковали вплотную. Дело скорее всего было в личной силе воли. Сама атака сочетала в себе ментальное подчинение с одновременной трансформацией материи с помощью Силы. Можно сказать, что аракшиты настраивали жертву на 'свою волну', после чего та проходила трансформацию, превращаясь в другую форму жизни. Иногда аракшиты не заражали противника, а поглощали его, приобретая черты жертвы. Этой процедуре могла подвергаться даже техника.

Протестировав множество разных видов защиты, нам удалось создать поле, изолирующее воздействие аракшитов. Увы, это же поле препятствовало всякому сообщению с внешним миром, так что закрывшись им, зверг терял возможность атаковать или уйти в гиперпространство.

Тем не менее, это открытие позволило нам захватить несколько аракшитов и исследовать их в лабораторных условиях. Первым результатом стало понимание того, что у аракшитов нет внутреннего строения. Это была полностью гомогенная среда, хоть и состоящая из разных химических веществ. Получалось так, что любую материю аракшиты преобразовывали в субстанцию, где все атомы имели одинаковые свойства.

Тело аракшита было однородным, но содержало в себе некий центральный кристалл, в котором находилось сознание этого существа. Кристалл тоже мог состоять из любой материи, но имел немного другие свойства, чем остальное тело. Уничтожить аракшита можно было только разрушив кристалл. Все остальные виды повреждений регенерировали за пару секунд.

Сознание аракшита было ещё большей загадкой, чем его тело. С одной стороны, оно было примитивно и разума в нём было не больше, чем у мухи. Но с другой стороны, иногда аракшиты проявляли качества поглощённых жертв. Это мог быть внешний вид, типичное поведение, иногда они даже могли показаться разумными, но это была лишь видимость, своего рода маскировка. Такой аракшит мог отвечать на простые вопросы, выполнять знакомые приказы, но стоило напасть на него, как вся эта шелуха слетала и оставалось лишь примитивное сознание, которое стремилось поглотить или трансформировать любой объект, проявляющий сложное поведение.

Одним из главных раздражителей для аракшита была любая мысленная активность. Они оказались прирождёнными псиониками. Не смотря на всю свою тупость, они как-то проникали в чужой разум и заваливали его своими мыслеформами, вызывающими трансформацию.

Для жертвы подобный контакт обычно выглядел в виде вопроса. Ты здесь? Кто ты? Ты слышишь меня? Где ты? Вот неполный перечень того, что воспринимали жертвы во время атаки. И если они пытались хоть что-то сказать ответ, это сразу же многократно снижало их шансы на выживание.

Самым печальным для нас было то, что аракшиты с лёгкостью воспроизводили все украденные способности. Если в начале они летели к своим целям, используя левитацию, то через пару дней все аракшиты предпочитали использовать телепортацию на близкие расстояния. Они пытались использовать наше оружие и атаки, но собственные атаки аракшитов были куда эффективнее.

Самой опасной была атака, которую я назвал Луч Разрушения. Это был поток плазмы, двигающейся с околосветовой скоростью, который дематериализовал всё, с чем сталкивался. Этот поток мог атаковать на огромных дистанциях, не рассеиваясь при этом с расстоянием. Второй излюбленной атакой аракшитов была Сфера Небытия. В любой точке пространства на расстоянии в несколько десятков километров аракшит мог создать энергетическую сферу, которая банально обращала в ничто всё, что попадало внутрь неё. Это явление противоречило всем законам природы, но работать от этого не переставало. Впрочем, иногда эта атака давала сбой. Опять-таки здесь играла важную роль сила воли жертвы. Если зверг отказывался умирать, контролируя своё тело Силой, он мог частично или полностью проигнорировать эту атаку.

Третьей способностью была трансформация материи. Аракшиты использовали её не только для обращения жертвы, но и как оружие. Им достаточно было коснуться противника, чтобы обратить часть его тела в материю, аналогичную своему телу. Иногда такие атаки удавалось не только остановить, но и даже обратить вспять. Но удавалось это далеко не всем. Только самые старые зверги, потратившие кучу времени на развитие своего сознания, могли противостоять аракшитам. Но таких подчинённых у меня было слишком мало. Борьба с дроидами Республики приводила к высокой текучке кадров.

Самым коварным было частичное заражение жертвы. Часть её подсознания оказывалась изменённой, после чего атака прекращалась. Дальнейшая трансформация без внешнего воздействия проходила за разное время - от нескольких минут до нескольких дней. Иногда её и вовсе удавалось остановить. В таких случаях части тела заражённого могли приобрести свойства аракшитов, но при этом выполнять функции соответствующей части тела. Это было одно из проявлений механизма маскировки. Если мозг жертвы оказывался не повреждён, то она могла длительное время противостоять дальнейшей трансформации, хотя и не в силах была обратить её вспять. Подобная возможность оставалась только в течение нескольких минут после трансформации.

В конце концов, спустя две недели после первого нападения, я пришёл к выводу, что мы бессильны. Мне оставалось только скрипеть зубами и смотреть, как аракшиты уничтожают мой Рейх. Республика и Империя тоже не могли ничего противопоставить этой угрозе. Сильнейшие сидхи и дживаи проигрывали в ментальных поединках, превращаясь в сильнейших аракшитов, что ещё более ускоряло распространение заразы. Наблюдение за врагами показало, что аракшитам не чужда иерархия власти. Те, кто лучше управлял Силой, подчиняли себе окружающих и координировали их атаки.

Наплевав на всякую осторожность, я выслал все оставшиеся у меня силы на захват планет Республики и Империи. Их целью было проведение допросов и расследований с целью выяснения причин появления аракшитов. Не могли подобные твари вдруг возникнуть из ниоткуда во внутренних областях галактики.

Зачистка самых развитых миров дала кое-какие результаты. Мне удалось захватить одного дживая, который читал отчёт о неудачном эксперименте, ставшем причиной наступившего Апокалипсиса. В отчёте были указаны координаты захваченной аракшитами космической станции. Получив эту информацию, я собрал небольшой отряд самых могущественных звергов и вылетел по указанным координатам.

Станция встретила нас изорванной в клочья внешней бронёй и отсутствием каких-либо признаков жизни. Пробравшись в одно из отверстий в обшивке, мы столкнулись с несколькими аракшитами, изображающими из себя дживаев. Похоже, это были остатки штурмового отряда Республики. Нам удалось быстро уничтожить их, применив самое мощное имеющееся у нас оружие, которое при этом не вызывало массовых разрушений.

Станция имела размеры примерно два на три километра. Лаборатории находились в самом центре и почти не пострадали. Но их исследование не дало никаких зацепок. Всё оборудование было или вывезено, или уничтожено, а данные стёрты. Обшарив всё помещение, я смог обнаружить несколько скрытых видеокамер. Провода от них вели в другую часть станции, где, судя по всему, находилась служба охраны и внутренней безопасности. Там мы обнаружили неповреждённый резервный сервер, на дисках которого хранились записи камер наблюдения. Это был отличный улов. Скопировав данные, мы покинули станцию и отправились обратно на нашу базу.

Исследование тысяч часов записей потребовало нескольких дней, но в конце концов кое-что прояснилось. Исследования вёл какой-то безумный учёный по имени Нератон. Впрочем, это могла быть и фамилия, потому что подчинённые всегда обращались к нему 'профессор Нератон'. Объектом исследования были фурозиты. Да-да, те самые микроскопические создания, которые обитали в телах всех одарённых этой галактики. Каким-то образом доктор сумел вывести новый вид фурозитов, не имеющих ограничений на размеры тела. Это и стало началом конца.

Первые аракшиты содержались в изолированных боксах. Но никто не додумался установить там ментальную защиту. Так что спустя некоторое время один из лаборантов решил прислушаться к слабым телепатическим сигналам, идущим от подопытных. Через некоторое время он заразился и стал первым полноценным аракшитом. От человека он унаследовал не только гуманоидную форму, но и способность мыслить, а также общаться на телепатическом уровне. Видимо, лаборант был одарённым со способностями к телепатии.

После этого зараза стала распространяться по станции с огромной скоростью. Не помог даже режим карантина, потому что аракшиты связывались с жертвами по видеосвязи и заражали их в процессе общения. Что характерно, доктор, затеявший всю эту кашу, выжил. Он разрабатывал какое-то устройство, позволяющее управлять аракшитами. С его помощью он разогнал всех заражённых, быстро эвакуировал главное оборудование на личный спасательный челнок и отбыл в неизвестном направлении, оставив аракшитов доедать население станции.

Что произошло после этого понять не удалось, потому что начался захват станции отрядом дживаев, и основной сервер был повреждён. Но в целом всё было ясно. Безумный учёный выпустил джинна из бутылки, и тот принялся бесконтрольно захватывать всё доступное пространство.

Проведённые мной исследования показали, что по своему внутреннему строению аракшиты и вправду похожи на фурозиты. Похожи, но не идентичны. Профессор достаточно сильно изменил их в процессе экспериментов. Впрочем, мне в голову пришла одна мысль. Фурозиты, настроенные на разные характеристики Силы, конфликтовали друг с другом. Это мне объяснял ещё Дарт Кренир. Все исследованные нами аракшиты имели одинаковые характеристики. Что если настроить часть из них на другие частоты? В результате они начнут уничтожать друг друга и перестанут нападать на нас.

Воплощение моей гениальной идеи в железе заняло несколько дней. Наконец, мы собрали какое-то подобие установки, излучающей видимый свет, изменённый Силой. Внешне это устройство не отличалось от фонарика, но при попадании этого света на аракшита характеристики его Силы быстро менялись. Запихав двух аракшитов в одну клетку я с удовлетворением увидел, как 'мутант' и 'чистокровный' подопытные сцепились в смертельной схватке. Они не пытались подчинить или трансформировать друг друга, а настроились именно на обоюдное уничтожение.

Вдохновлённый результатами эксперимента, я дал команду начать производство подобных излучателей и установку их на наши космические корабли. После этого мои войска принялись бороздить территорию Рейха и облучать всех обнаруженных аракшитов излучением с различными настройками.

Спустя всего неделю я смог облегчённо вздохнуть. Распространение аракшитов по мирам значительно замедлилось. В случае, если на нас нападал большой рой, его просто облучали несколькими излучателями сразу, и аракшиты принимались уничтожать друг друга, забыв о прочих врагах.

Увы, подобное решение нельзя было назвать окончательным, потому что даже один аракшит мог уничтожить целый мир, если начинал бесконтрольно размножаться. Но по крайней мере примерно треть планет моего Рейха получила шанс хоть как-то пережить вторжение аракшитов. Мои войска постоянно выслеживали и уничтожали аракшитов, помещали всех заражённых в карантин, выстраивали многоярусную систему предупреждения об атаках и так далее. Это замедлило распространение заразы, но не остановило её.

Проблема была в том, что ульи, производящие звергов, подвергались нападениям чаще всего. Эти твари каким-то образом чувствовали, где находится самая лакомая добыча, и шли на различные уловки, чтобы проникнуть в улей и заразить его. В результате, темпы производства войск не поспевали за боевыми потерями. Через пару недель стало понятно, что если не переломить ситуацию, то наше поражение неизбежно. Мы ещё можем сопротивляться около года, но финалом будет уничтожение расы звергов. А этого я допустить не мог. Ведь надо мной довлел приказ Королевы Роя - зверги должны выжить любой ценой.

Изучение статистики смертности в моих мирах показало, что адепты Силы подвергаются атакам чаще всего. Я сделал предположение, что удаление пси-ядер у звергов повысит их шансы на выживание, и эта гипотеза подтвердилась. При атаке аракшитов зверги, использующие Силу погибали в 80% случаев. А вот зверги, использующие имплантаты и обычное оружие атаковались только в трети случаев. Разница была серьёзной, и это была разница между выживанием и вымиранием.

Увы, мне лично такое решение не подходило. Я давно уже считал Силу частью себя, так что вариант отказа от неё даже не рассматривал. Впрочем, отречение от Силы подходило в качестве решения главной задачи. Я создал несколько сот колоний эльфов, не имеющих пси-ядра и отправил их в разные уголки галактики на обычных космических кораблях звергов, использующих технологические двигатели. Ещё десяток колоний отправились в соседние галактики. Этого, на мой взгляд, было достаточно, чтобы зверги выжили как вид. Каждая из колоний получила копию моего голокрона, так что в будущем они вполне могли достичь высокого уровня развития цивилизации.

Сам же я сосредоточился на собственном выживании. И это не было такой уж простой задачей. Наша космическая станция подвергалась постоянным нападениям аракшитов. Даже то, что мы меняли своё положение каждые полчаса, не сильно помогало. Зачастую мне лично приходилось принимать участие в битве, удерживая врагов подальше от станции. Ведь надёжной защиты от атак аракшитов мы так и не нашли. Помогала нам только многослойная броня толщиной более ста метров.

Очередная атака на станцию началась как обычно с появления пары десятков аракшитов в её окрестностях. Патруль звергов тут же уничтожил их с максимальной дистанции, но информация о нашем местонахождении уже ушла лидеру этого роя. Аракшиты последнее время начали сбиваться в большие стаи под руководством одного лидера. Каждый рой имел свою настройку на Силу и даже свои уникальные шаблоны поведения или внешний вид.

Члены данного роя имели цвет красного золота и примерно гуманоидную форму. За спиной у каждого из них находилось несколько то ли лучей, то ли крыльев, придававших им вид ангелов. Спустя всего пару минут после появления первой группы, один за другим начали выходить из гиперпространства новые аракшиты, которые тут же пытались пробиться к станции. Через десять минут поток агрессоров усилился настолько, что мне пришлось мобилизовать все ресурсы станции и вывести пару тысяч эльфов из анабиоза. Я и сам ринулся в бой, уничтожая врагов сотнями и тысячами, но на смену им шли миллионы.

Спустя ещё пять минут я понял, что нам опять придётся отступить. Похоже, мы оказались рядом с огромным роем, что покинул населённые планеты и блуждал на просторах галактики. По моей команде зверги выстроились вдоль границ сферы вокруг станции. Дальше мы обычно формировали замкнутое защитное поле, уничтожали всех забравшихся внутрь аракшитов и перемещали станцию через гиперпространство. Но на этот раз приём дал сбой.

Огромный аракшит, так и лучащийся Силой, ворвался в наши ряды и направился прямо ко мне. Атаки эльфов и даже кораблей штурмовиков ничуть не вредили ему. Я дал команду продолжать установку барьера, а сам бросился навстречу противнику. Похоже, аракшиты стремительно эволюционировали, потому что этот экземпляр не просто пёр вперёд, а постоянно использовал разные тактические приёмы, чтобы подловить меня. Моя защита трещала по швам, но пока держалась.

Через несколько секунд аракшит подобрался ко мне почти вплотную. Первый раз за всё это время я сталкивался так близко с источником заражения. Я чувствовал, как его ментальные удары пытаются пробить мою защиту или незамеченными просочиться в бреши. Все мои атаки или нейтрализовались Силой, или не могли достать до ядра аракшита. Мои подчинённые несколько раз пытались атаковать противника с расстояния, но тот словно не замечал этого.

- Ты здесь? Что ты помнишь? Прими забвение. - Проникли мысли в мой разум. Похоже, дело дрянь.

Я видел только один способ справиться с лидером роя - атаковать его физическим ударом - банально пробить тело своей рукой и достать до ядра. Следовало поторопиться, пока моё сознание всё ещё принадлежит мне. Мгновенной мыслью я изложил свой план подчинённым и сошёлся с лидером роя в рукопашной. Тот перестал атаковать меня, а только пытался заглянуть мне в глаза.

- Забудь о себе. - Успел я услышать перед тем, как моя рука пробила его грудь и сжала кристалл в кулаке.

Я не смог полностью уничтожить аракшита. Его ядро превратилось в крошево, но он пытался восстановиться. Впрочем, этого было достаточно. Я рванул назад, мысленным усилием отсекая свою правую руку у плеча. Она уже начала трансформироваться, так что её было не спасти. В это же время я левой рукой вырвал себе лицевую часть черепа вместе с глазами. Взгляд аракшита вовсе не был безобидным. Вот уж, действительно, заглянул в глаза забвению. Неужели Первый Император предвидел это событие?

Как только я отлетел немного назад, меня подхватили под руки и потащили прочь. Одновременно на аракшите сошлось несколько плазменных потоков, распыляя его тело, лишённое защиты. За несколько секунд меня доставили на станцию, после чего она вышла в гиперпространство.

Я лежал на постели в изолированном помещении и страдал. Мои раны регенерировали всего за несколько часов. А вот сознание тщетно боролось с охватившей его заразой. Неведомым образом аракшит трансформировал не только часть моего тела, но и часть моей души. Или правильнее было бы называть это ментальным телом? Я чувствовал, что часть меня изменилась, но не мог откинуть эту часть, как сделал с физическим телом. Обратить трансформацию я тоже не мог, а потому мне оставалось только скрипеть зубами и пытаться остановить распространение заразы.

Через пару дней мне удалось стабилизировать своё состояние, и у меня появилась возможность подумать о будущем. А оно вовсе не было радужным. Моя трансформация в аракшита была неизбежной. Её можно было отложить, но не предотвратить. По крайней мере не с моими знаниями. Что ж, если не можешь противостоять - возглавь. Опять мне придётся сменить тело и попытаться остаться самим собой.

В голове само собой всплыло пророчество призрака. Что за дар я должен был принять, пока было неясно, но вот дальнейшие слова обретали смысл. Отринуть тело - это перестать быть звергом. В принципе я был обоими руками за. Мой мозг вынужден был следовать заложенным в него приказам, что явно не делало меня счастливым.

Встать на путь Силы - это пройти преобразование с помощью Силы. Аракшиты в этом отношении были идеальными существами. Они существовали за счёт Силы, были ею. Сами их тела говорили о том, что на физическом плане проявляется лишь тень их истинного бытия. Только пройдя частичную трансформацию, я понял, что аракшиты являются в первую очередь духами, хоть и привязанными к своему материальному вместилищу - центральному кристаллу. А это в свою очередь напоминает двенадцатый уровень пси-технологий звергов, над которым мы бьёмся уже больше года. Там тоже сознание зверга должно было получить опору в виде пси-ядра. Вот только это ядро обеспечивало подчинение сознания приказам. Мне же нужно будет добиться того, чтобы ядро было лишь точкой опоры, а всё мышление шло на уровне духа.

И тут опять всплывает пророчество. Достичь того, чего не смог достичь Первый Император. Тот смог стать полностью осознающим себя духом, но не смог закрепиться на материальном плане. У него не было технологии создания пси-ядра. Но у меня то она есть. Таким образом, я могу совместить технологию звергов, физическое и ментальное тела аракшита, и технологию вознесения сидха. Если это удастся, то я действительно смогу достичь невероятного уровня развития, стать подобным богам. Не об этом ли говорило пророчество Дакрадака?

Как всё, оказывается, связано. Но с другой стороны, подобные совпадения отдают какой-то предопределённостью. Получается, что вся моя судьба расписана на сотни лет вперёд, и что бы я ни делал, результат будет тот же. Впрочем, есть способ преодолеть и это. Нужно лишь научиться предвидеть будущее и менять его. В любом случае, сейчас мне надо сконцентрироваться не на борьбе с судьбой, а на своём спасении.

Итак, что за дар предлагал мне дух Первого Императора? Вспоминая сам момент произнесения пророчества, внимание привлекал тот факт, что, говоря 'прими мой дар', сидх протянул ко мне свои руки. Он словно пытался передать мне что-то. Но что может передать бесплотный дух? Не означает ли это, что дар находится у него в руках? В руках его тела, похороненного в саркофаге. Думаю, стоит наведаться в это место ещё раз и поговорить с привидением. А в качестве запасного варианта будет выступать разграбление могилы.

Я вышел из раздумий и осмотрелся.

- Снимите защитное поле. - Бросил я в пустоту.

- Повелитель, с вами всё в порядке? - Раздался голос Дакрадака. Я боялся, что моя трансформация может стать заразной, а потому заперся в этом помещении, оставив бывшего сидха наблюдать за собой.

- Отключи защитное поле. Это приказ. Исполняй!

Спустя пару секунд защита отключилась и в помещение вбежал Дакрадак.

- Твоя обязанность - исполнять приказы, а не задавать вопросы. - Обратился я к нему, одновременно беря его сознание под телепатический контроль. - Даже если я скажу вам всем обратиться в аракшитов, вы должны не раздумывать над этим, а исполнять. Я понятно выражаюсь?

К концу моей речи строптивый подчинённый валялся на полу, извиваясь от боли. Иногда следовало сразу подавить любые попытки бунта. Ведь эта задержка свидетельствовала не о его беспокойстве обо мне, а лишь о беспокойстве о своей шкуре. Раз уж он выбрал подчинение мне, то теперь было поздно сопротивляться. Он мог остаться свободным человеком, но сделал свой выбор, и теперь должен был нести за это ответственность.

Не дожидаясь ответа, я покинул место своего добровольного заключения и, отдав пару приказов руководству станции, отправился в полёт к гробнице. Длинная череда прыжков через гиперпространство привела меня на орбиту нужной планеты, а потом в место, где я выбрался на поверхность в прошлый раз. Дальше прыгать наобум было череповато слиянием со скальной породой, а потому я выбрал способ попроще.

Обратившись в чёрный туман, я принялся теле- и пирокинезом прокладывать себе путь сквозь породу. Спустя десяток минут я добрался до нужной глубины и смог ощутить пустоты в окружающей породе, после чего телепортировался туда.

Гробница встретила меня тишиной. Светильники всё также рассеивали вечную тьму подземелий, а духа нигде не было видно. Я даже не ощущал его присутствия, как в прошлый раз. Всё что мне оставалось - это разломать каменный саркофаг в поисках обещанного подарка. И он нашёлся именно там, где я и ожидал.

Тело Первого Императора за прошедшие тысячелетия обратилось в мумию, но в остатках его рук тускло светился большой кристалл. Я вытащил его, очистил и внимательно осмотрел. Голубоватое свечение исходило из центра кристалла, а Сила наоборот поглощалась им. Это был голокрон - хранилище информации, работающее за счёт Силы и способное передавать информацию прямо в сознание пользователя. Больше меня тут ничего не задерживало, так что я отправился в обратный путь.

Совмещение трёх технологий оказалось непростым делом. В технологиях звергов я разбирался довольно хорошо, техника Первого Императора была естественным продолжением его тренировок, а вот природа аракшитов была для меня полной загадкой. Что самое паршивое, любые опыты над аракшитами грозили в любой момент выйти из-под контроля и уничтожить всех исследователей.

Мне пришлось отловить десяток аракшитов, а потом 'скармливать' им звергов, людей и всяких нелюдей, чтобы изучить процесс трансформации сознания жертвы. Тут, как ни странно, помог мой опыт, полученный во время превращения Дакрадака в зверга. Именно тогда я научился воспринимать ментальные тела, считая их душой. Теперь же я видел, что источник осознанности был не в ментальном теле, а где-то ещё.

Внимательное наблюдение показывало, что душа или что-то вроде неё теряла связь с ментальным телом в процессе его преобразования. Но, как говорится, свято место пусто не бывает, и на место одной души приходила другая, не имеющая памяти и опыта. В результате, сознание аракшита оказывалось пустым, поскольку содержимое памяти ментального тела стиралось во время трансформации.

Псевдо-сознания аракшита, изображающие его личность, были осколками памяти, записанными в его физическое ядро. Фактически, сознание переходило из категории высшей нервной деятельности в категорию бессознательных рефлексов. Также, как человек отдёргивает руку, когда чувствует боль, так и аракшит выдавал стандартное поведение на стандартные раздражители. Конечно, помимо этих рефлексов оставалось и сознание на ментальном уровне, но оно было слишком примитивным. Аракшиты обучались, но процесс их эволюции должен был занять годы или даже десятилетия, прежде чем их можно было бы признать разумными личностями. Но и это было ещё не всё.

В самой природе аракшита были зашиты рефлексы, стирающие память ментального тела. Возникало впечатление, что их специально создали безмозглыми хищниками. Я не знал, что именно сделал с фурозитами тот профессор, и является ли это результатом его экспериментов или естественными свойствами фурозитов. Если так подумать, то зачем фурозитам быть разумными? Это микроорганизмы, чья функция - размножаться и поддерживать свою жизнь.

В общем, выходило, что, хотя тела аракшитов и открывали огромные перспективы, нельзя было использовать их без полной переработки самой их сути. Следующие три месяца мы провели, почти не выходя из гиперпространства и нарезая круги по галактике. Это избавило нас от необходимости защищаться от аракшитов, но вместе с тем ухудшило качество связи с остатками наших войск. Но меня это уже не беспокоило. Каждый зверг получил приказ выживать как может. Я же занимался вопросом собственного выживания. На крайний случай на моей станции, разросшейся за последние пару лет до огромных размеров, лежало в анабиозе более ста тысяч эльфов. Этого было более чем достаточно для того, чтобы в случае необходимости начать завоевание галактики заново.

Время шло, и мои усилия начали приносить свои плоды. Я смог 'скрестить' пси-ядро звергов с центральным кристаллом аракшита. Процесс самоподдерживающейся трансформации сознания при превращении в аракшита был взят за основу, но сами преобразования должны были соответствовать тому, что сделал с собой Первый Император.

И наконец, самым значительным моим достижением стало объединение механизма связи физического и ментального тел у звергов и аракшитов, а также вынос точки инициации такой связи на верхний уровень. Другими словами, даже разрушение ядра не должно было убить меня. Пока продолжало существовать моё ментальное тело, я мог возродиться в любом месте, где можно было бы найти достаточное количество материи для создания физического тела.

Просматривая итоговый отчёт по технологии трансформации, я восхищался своей гениальностью. Или везением. Эта технология позволяла достичь истинного бессмертия, при этом не отказываясь от связи с материальным миром. Тот, кто родился, обязательно умрёт. Но я после смерти мог возродиться уже через несколько секунд. Теперь простое физическое воздействие на моё тело не будет иметь для меня никакого значения.

У меня так и чесались руки, чтобы начать процесс своей трансформации, но нужно было не только разработать технологию, но и отточить её до совершенства. Следовало построить специальный технический аппарат, который будет контролировать процесс моего перерождения и помогать пройти его без потери сознания, памяти или ещё чего важного.

Был и ещё один скользкий момент. Успех в значительной степени зависел от силы воли пациента. Я уже проводил несколько тестовых трансформаций со звергами, но результат был... неустойчивым. Пока я контролировал сознание подопытных и помогал им, всё было нормально. Но стоило мне отвлечься, как они постепенно начинали терять связь с реальностью, развоплощались физически, а потом их ментальное тело теряло связь и с душой. Сказывался тот факт, что простые зверги не имели опыта внетелесного существования, который был у меня.

Также, для инициации процесса трансформации требовались доноры с подходящими характеристиками. Другими словами, мне нужно было поймать несколько сильных аракшитов, что уже само по себе было сложной задачей. Все свои опыты до этого мы проводили над самыми слабыми тварями, которых удавалось окружить и заблокировать силовыми полями со всех сторон.

Пришлось мне потратить ещё месяц на то, чтобы изобрести ловушку, способную поймать и удержать лидера роя. Зато этим мы сразу убили двух зайцев. Как оказалось, аракшиты старались не приближаться к своим более сильным родственникам. Поймав парочку аракшитов и разместив их рядом со станцией, мы с удивлением обнаружили, что все попытки напасть на нас резко прекратилась. Никто просто не хотел приближаться к нам, потому что для всех аракшитов место нашего расположения выглядело как занятое другим роем.

И вот, все приготовления были закончены, и я решил начать процесс своей трансформации. К этому моменту мы уже потеряли связь со всеми остальными колониями звергов. Они или затаились, или были уничтожены. Жизнь на многих планетах уже несуществующего Рейха была уничтожена, но кое где людям и другим разумным расам удавалось прятаться от полчищ аракшитов. Что творится в остальной части галактики я не знал, но на территории Империи в Силе ощущалось существование аракшитов просто невообразимой мощи. Можно сказать, что космическая цивилизация в этой галактике была уничтожена.

Что ж, значит, пришло время для меня преобразиться и построить новую цивилизацию. Думаю, после моей трансформации это станет возможным. И прежде чем приступить к этому процессу, следует дать название новой форме жизни. Слово 'аракшит' напоминало мне название одного вида живых существ из культуры планеты Земля. Ракшасы - так звались могущественные демоны-людоеды в сказках и священных писаниях древней Индии. Вполне подходящее название для бессмертных существ, способных поглотить любого врага.

Я занял своё место в установке и дал команду подчинённым начать процедуру. Как и всегда, я был единственным светочем надежды для всей расы звергов. Только в этот раз речь шла не о том, чтобы просто возродить звергов, а о том, чтобы вывести их на один уровень с Создателями. Готовься Вселенная - я иду. Крышка саркофага захлопнулась, и процесс моего вознесения начался.

Первым делом мне нужно было получить максимальное количество настроек на характеристики Силы. Обычный аракшит был ограничен одним единственным состоянием, что меня категорически не устраивало. Поэтому, моё сознание должно было быть частично трансформировано разными аракшитами, которых перед этим специально настроили на нужные мне характеристики Силы. У меня уже была моя собственная настройка, плюс заражение со времён атаки на меня. Сейчас же должна была состояться самая опасная часть эксперимента.

Стенка саркофага передо мной стала прозрачной, и я увидел аракшита, запертого в тесной каморке. Едва завидев меня, он попытался атаковать, а когда убедился, что атаки не работают, то перешёл к ментальному обращению. Этот процесс специально ограничивался нашим оборудованием, которое не являлось живым, а потому не поддавалось ментальному подчинению. Ментальное воздействие аракшита сосредоточилось на небольшом участке моего сознания, и как только трансформация началась, атакующую меня тварь немедленно уничтожили, а я принялся подчинять себе процесс разрастания зоны заражения.

Как только моё состояние стабилизировалось, пришла очередь следующего аракшита, и следующего, и ещё одного. В общей сложности моё сознание обзавелось шестью дополнительными настройками на Силу, находящимися в разных концах виртуального 'пространства состояний'.

Когда этот этап завершился, я принялся копировать структуры своего сознания в уже трансформированные его части. Это было самым сложным, потому что для этого требовалось перестать считать себя собой. Нужно было взглянуть на своё сознание со стороны. В общем, словами этого не передать, но спустя некоторое время процесс завершился.

После того, как все трансформированные части сознания перешли под мой контроль, пришёл черёд использования техники Первого Императора. Остатки моего ментального тела служили своеобразным изолятором между кусками тел аракшитов. Теперь же всё это начинало смешиваться друг с другом, параллельно проходя дополнительные изменения. Трансформация перекинулась на физическое тело, а моё пси-ядро стало основой для формирования центрального кристалла нового тела.

Пока моё сознание разрывалось на части, я пытался управлять всеми изменениями, подчинял их своей воле, практиковал различные виды медитации и так далее. В общем, процесс никак нельзя было назвать простым и понятным.

Спустя некоторое время, которое я не мог отследить, находясь в этом состоянии, моё ментальное тело стабилизировалось, и начался этап его 'созревания'. Все структуры моего сознания должны были стать единым целым. И тут я столкнулся с непредвиденным препятствием.

Мне, наконец-то, стала понятна причина, по которой предыдущие подопытные были подвержены деградации сознания. Это было небытие. Казалось, сама природа аракшитов содержала в себе настройку на состояние несуществования. Я ощущал, что вот там - всего в шаге от меня, находится полный покой, абсолютное счастье, бесконечная пустота. Думаю, именно к этому состоянию стремился Будда. И осознав природу небытия, я сделал тот же выбор, что и он: ещё не время уходить.

В буддизме много говорится о том, что бесконечное количество Будд останавливаются в шаге перед полным освобождением сознания, чтобы помочь просветлению тех, кто погряз в мирской жизни. Так и я остановился перед обращением в ничто, чтобы выполнить свой долг - я должен править этой галактикой. Смешно, но последние осколки приказа Королевы Роя вернули мне осознанность и позволили взять контроль над процессом дальнейшей трансформации. Кризис миновал, и я медленно собирал сам себя одной лишь силой своей воли.

Когда все запланированные действия были выполнены, мне казалось, что я уже вечность вишу в пустоте и пытаюсь остаться собой. Но, наконец, раздался звонок, и крышка саркофага передо мной раскрылась. Я не торопился выходить, всё ещё пытаясь привыкнуть к новому способу существования. Я не просто получил опору на уровне ментального тела. Я стал духом и теперь ясно ощущал это. Моё тело было лишь костылём, который я при необходимости мог отбросить. Более того, мир вокруг меня стал шире, обрёл новые измерения и увеличил свою сложность до такого состояния, что теперь его нельзя было воспринять. Трёхмерная картина мира стала моими очками, затемняющими и упрощающими реальность. Так было всегда, но только теперь я понял, зачем же мне нужно физическое тело.

Я хотел полежать в саркофаге ещё некоторое время, прежде чем адаптируюсь, но тут ощутил новое для себя чувство, а точнее, забытое старое - голод. Будучи звергом, я забыл, что это такое. Моё тело получало всю необходимую для жизни энергию с помощью Силы. Недостаток питательных веществ ощущался как просто недостаток. Он не вынуждал сосредоточиться на срочном поиске пищи, не был страданием. А теперь я опять ощутил, что у меня возникли некие потребности, которые мне нужно удовлетворить 'прям щас'.

Пришлось мне выбираться из саркофага. Снаружи меня уже ждали мои подданные. Я перестал быть звергом, но зато внедрил в своё сознание ключ, дающий над ними абсолютную власть. Я стал Создателем, и зверги опять обрели смысл своего существования.

- Доложите обстановку. - Отдал я приказ Таурендилу, который был оставлен тут за главного. Телепатическая связь у меня пока ещё сбоила, так что пришлось вспомнить человеческую речь.

- Мы находимся в обычном пространстве. Со времени начала процедуры трансформации прошло три с половиной месяца. Угрозы нападения нет. В окрестностях станции в ловушках находится четверо аракшитов.

На этой фразе мои инстинкты буквально взвыли, передавая одну мысль: Хочу!!! Чего именно я хочу, пока было непонятно, но аракшиты точно имели к этому какое-то отношение.

- Мне нужно приблизиться к одному из аракшитов.

- Я могу дать команду перевести одну из ловушек на станцию.

- Не стоит. Я сам его навещу.

Я наконец-то справился со своими новыми чувствами и ощутил сознания всех окружающих. Зверги светились приятным светом. Бодрствующие ярче, лежащие в анабиозе тише. А вот на расстоянии в пару десятков километров от меня находился аракшит, который пылал подобно костру. Нет, не костру, а сочному яблоку. Не знаю, как яблоко может пылать, но мне захотелось поглотить его, и я не стал сдерживаться.

Мгновение на телепортацию, и я оказываюсь перед ловушкой, внутри которой застыла еда. Я с удивлением огляделся и заметил, что вишу в открытом космосе, а моё тело хоть и имеет привычную форму, внешне выглядит как золотая статуя. Похоже, я ещё не совсем в своём уме, но это дело поправимое. Достаточно будет только поглотить Силу этого аракшита.

Я сосредоточился, и ловушка передо мной отключилась. Чуть светящиеся плоскости барьеров потухли, и аракшит сделал попытку убежать. Но не тут-то было. Я сразу же вцепился в него на ментальном уровне, подчинил волю, которой у него было не больше, чем у мухи, и с наслаждением принялся поглощать энергию, которой он так и лучился.

Закончив с завтраком, я понял, что и вправду стал ракшасом. Только что я сожрал живое существо и ощутил от этого только чувство глубокого удовлетворения. Впрочем, называть аракшитов живыми было не совсем правильно. Кроме того, вон яблоки тоже живые. И ничего, их поедание 'живьём' не считается чем-то предосудительным. Ладно, хватит философских терзаний. Меня тут ещё три порции еды ждут. Так что завтрак постепенно перерастает в обед.

Поглотив ещё двух аракшитов я на секунду пришёл в себя и смог понять, что едва я съем последнего из них, как станция лишится защиты. Мне же сейчас не хотелось терять время на её оборону. Так что я передал приказ Таурендилу оставаться на этом месте, а сам телепортировался к ближайшей планете, на которой раньше обитали разумные существа. Теперь тут были только аракшиты, так что я смог отдаться во власть инстинктов, утоляя свой голод.

Примерно после третьей зачищенной планеты я смог остановиться и сказать, что сыт. Голод отступил, и теперь я мог понять, зачем мне было нужно столько энергии. Моё ментальное тело всё ещё проходило трансформацию, а энергия аракшитов служила средой, в которой формировались нужные структуры. Я решил, что пока ещё не время переходить к активным действиям, а потому вернулся на станцию, залез в саркофаг и дал команду 'до весны не будить'.

Только ещё через пару месяцев и пару зачищенных от аракшитов планет я смог сказать, что моя трансформация завершилась. Я ощущал себя крайне могущественным существом. Моя способность управлять Силой развилась до невероятных высот. Я мог раскалывать планеты, телепортироваться через всю галактику и подчинять себе любое сознание.

По крайне мере, так я думал, пока не решил подчинить и поглотить одного аракшита, обитавшего на центральной планете Сектора Илоним в Империи. Этой планетой 'управлял' один аракшит невероятной силы. Похоже, в то время как в Рейхе аракшиты уничтожали друг друга из-за разности в характеристиках Силы, на всей остальной территории галактики сильнейшие поглощали слабейших, не допуская разбазаривания ресурсов.

Так что, когда я 'не глядя' переместился к этой планете и сразу схватил местного босса 'за шкирку', выяснилось, что это скорее он меня поймал. Следующие несколько минут заставили меня изрядно напрячься, пока я не смог подчинить себе неожиданно развитое сознание жертвы. Спасло меня только знание хитрого фокуса, стирающего ментальную память аракшита.

Пережевав и поглотив противника, я обнаружил, что получил от него канал ментального подчинения, позволяющий управлять всеми аракшитами на этой планете. Аракшиты образовывали иерархическое дерево подчинения, так что я мог отдавать общие приказы, а мои непосредственные подчинённые сами занимались организацией всех остальных. Конечно, разумность аракшитов была под большим сомнением, но простые приказы они выполняли беспрекословно.

Это знание дало мне идею, как можно прекратить нападения аракшитов на остатки граждан Рейха. Достаточно было назначить правителем планеты ракшаса, и он смог бы управлять аракшитами, заставляя тех не жрать всё подряд, а делать что-то полезное. Я и так планировал заняться увеличением количества себе подобных, но с подобными способностями вполне можно было рассчитывать на возрождение Рейха. Или скорее, на образование новой Империи, раз уж я стал Последним Императором.

Процесс моей трансформации в ракшаса оказался настолько сложным и непредсказуемым, что я не решился подвергнуть ему своих подчинённых. Вместо этого я использовал уже существующий механизм 'размножения' аракшитов. Другими словами, я заражал зверга своей настройкой на Силу, а потом полностью контролировал процесс его превращения.

Имея образец 'правильного' ракшаса, я мог создать подобное себе существо, которое имело ту же душу и сознание, что и исходный зверг. Увы, некоторая тенденция к деградации сознания при контакте с Пустотой оставалась, но она нивелировалась за счёт влияния моего сознания через телепатическую связь. Все созданные ракшасы были подчинены мне, причём эта связь базировалась на определённых физических принципах, так что разорвать её было крайне сложно. Если сравнивать механизм подчинения звергов и ракшасов, то зверги подчинялись за счёт цифровой компьютерной программы, а ракшасы зависели от меня на уровне аналогового компьютера, в чью работу нельзя было вмешаться так просто.

Процесс создания ракшасов оказался небыстрым, и что самое главное, не массовым. На обращение одного подчинённого мне требовался час, и я не мог работать более чем с тремя пациентами одновременно. Это давало всего 72 ракшаса в сутки или чуть более двух тысяч в месяц. Это было смешной цифрой, даже если сравнивать её с количеством планет в Рейхе, на которых всё ещё существовала жизнь. Несмотря на все невзгоды, таких планет было более десяти тысяч.

Одновременно с созданием новых ракшасов, я контролировал действия уже существующих, так что моё восприятие событий в галактике больше напоминало стратегию в реальном времени. Мои подчинённые захватывали планеты, укрощали аракшитов, а затем начинали восстанавливать нормальное течение жизни, экономику и систему административной власти.

Я был везде, управляя государством. Новая форма существования и управления привела к тому, что я решил не афишировать свою связь с предыдущим государством. Так возникла Последняя Империя, возглавляемая Последним Императором, то есть мной. Никто из простых граждан не мог похвастаться, что видел меня, но мои власть и всезнание поражали простых смертных.

Спустя примерно три месяца, когда мы смогли начать восстанавливать цивилизацию на пяти тысячах планет, я решил, что хватит уже сидеть взаперти на космической станции. Теперь я посвящал 'размножению' не больше четырёх часов в сутки, а остальное время тратил на личные инспекции планет.

Ещё одним моим излюбленным занятием стала зачистка планет бывших Империи и Республики от самых упитанных аракшитов. Я не только отъедался сам, но и подкармливал своих подчинённых, которые не всегда могли сами справиться с едой. Аракшиты успешно эволюционировали, и противостояние им было непростой задачей даже при всём нашем эволюционном преимуществе. Стирание личности аракшита работало только на близких дистанциях, а большинство лидеров роёв не стремилось сходиться в рукопашную.

Из атакующих способностей у нас наибольшей популярностью пользовались всё те же Луч Разрушения и Сфера Небытия. Сфера была самой квинтэссенцией несуществования. То чувство, что постоянно угрожало моему сознанию, было и моим сильнейшим оружием. Всякая материя, попавшая внутрь сферы, превращалась в ничто. Если считать изменение атома материи Силой некоторой геометрической трансформацией сложной фигуры, то эта трансформация складывала фигуру до состояния точки. Сложно было даже описать словами, как же это происходило, но эта способность стояла в одном ряду с чудом сотворения Вселенной.

Луч Разрушения по сути действовал также, но он состоял из потока атомов и фотонов, которые дематериализовались, сталкиваясь с препятствием. Каждая частица создавала микроскопическую Сферу Небытия, захватывая окружающую материю. В результате, в месте попадания препятствие распадалось, оставляя после себя сквозные отверстия с 'обгрызенными' краями.

Блокировать эти две атаки было куда сложнее, чем что-либо другое. Так что войну с аракшитами мы выигрывали только за счёт более сильной связи начальник-подчинённый. Ракшасы с лёгкостью подчиняли себе тех, кто был слабее их, в то время как аракшиты не могли переподчинить кого-то обратно. Так что захват новых планет, как правило, происходил небольшой группой ракшасов, которые быстро набирали себе 'добровольцев', и постепенно захватывали контроль над серой массой аракшитов, поглощая всю верхушку местного общества.

В своих планах по захвату галактики я не ограничивался территорией Рейха. Но вот если рядом с нами в среднем выжило до трети населения, то на всей остальной территории число выживших не превышало одного процента. Так что Республика и Империя больше были нашей кормовой базой, которая планомерно 'заготавливалась' и шла на наше развитие.

Ракшасы развивались, поглощая аракшитов. Вообще говоря, поглощать мы могли кого угодно, но абсолютное большинство всех прочих живых существ были слишком слабыми, чтобы принести нам хоть какую-то пользу. Я не стремился сожрать всех за раз, а наоборот растягивал этот ограниченный ресурс, стараясь, чтобы каждый клочок Силы шёл на развитие, а не просто на утоление голода.

Так прошло два года. За это время я обратил в ракшасов более семнадцати тысяч звергов. И ещё восемьдесят тысяч ждали своей очереди в анабиозе. Такое количество было смешным в масштабах галактики, но я никуда не торопился. Фактически, каждой планетой правил один ракшас, и то этого не хватало на все населённые миры.

Под моим мудрым руководством Последняя Империя обрела статус галактического государства. Люди и нелюди вновь зажили обычной жизнью, хотя угроза нападения аракшитов и не была устранена полностью. Мы по большей части захватывали территорию Республики, потому что в Империи было слишком много сильных аракшитов, борьба с которыми была излишне рискованной. Они не представляли большой угрозы, потому что предпочитали сидеть на одном месте, а мы оставляли их 'на потом', потому что потеря даже одного ракшаса была для нас серьёзным поражением.

Вообще, 'сезон миграции' аракшитов закончился, и потому мы предпочитали расширять территорию Последней Империи постепенно, шаг за шагом вычищая или подчиняя все обнаруженные рои. Некоторые аракшиты покинули места своего возникновения и осели в мирах, где условий для возникновения жизни никогда не было. Нам же приходилось находить такие миры и зачищать их.

Я пытался построить идеальное государство. Это среди всего прочего означало главенство закона и отсутствие коррупции. В обычном обществе всегда был актуальным вопрос, кто будет сторожить сторожей. В моей же империи главными сторожами были ракшасы, способные единолично добиться исполнения закона и приведения приговора в исполнение.

Так же, как и зверги, ракшасы были свободны от низменных желаний, плюс их действия были подчинены моей воле. Это делало из них идеальных правителей. Но я не только командовал своими сородичами. Я постоянно помогал ракшасам развивать свои способности, волю, критическое мышление. В конце концов, моя опека над ними не должна была быть вечной. Они должны были стать достойными зваться Создателями.

Так проходила моя жизнь, пока однажды, я не получил от одного из разведывательных отрядов необычное сообщение:

- Император, мы обнаружили планету, окружённую силовым полем, которое отпугивает аракшитов и вызывает сильный дискомфорт у ракшасов.

Я заинтересовался таким открытием и переместился к месту событий, получив координаты по телепатической связи. Передо мной в черноте космоса парила планета, окружённая целой сетью из тысяч спутников, между которыми мерцали плоскости силовых полей. Даже отсюда я чувствовал, как эти поля излучали Силу, которая не самым лучшим образом взаимодействовала с нашими материальными телами. В планетной системе хватало аракшитов, но они не приближались к планете слишком близко. Видимо всё ждали, когда же щит отключится, и можно будет трансформировать всех её обитателей. Аракшиты не чувствовали скуки, а потому подобное ожидание не вызывало у них дискомфорта.

Похоже, что некоторые планеты в Республике смогли найти способ защиты от аракшитов. Вопрос только в том, откуда у них такая технология? И не связаны ли эти технологии с Орденом Дживаев, который я обещал уничтожить?

Я сконцентрировался и телепортировался на поверхность планеты. Силовые поля хоть и вызывали дискомфорт, но повредить мне не могли. Простой аракшит развеялся бы в пыль за несколько часов, а вот для ракшаса большой угрозы не было. В конце концов, моё физическое тело было всего лишь проекцией.

Оказавшись в узком переулке одного из городов, я принял форму обычного человека в костюме рабочего. Моё тело могло быть чем угодно, и вид золотой статуи просто требовал минимума усилий для поддержания. Выйдя на улицу, я побрёл среди оживлённой толпы, поверхностно сканируя сознания окружающих. Аракшиты, а также ракшасы, обладали врождённым талантом к ментальным атакам. Но если безмозглые твари использовали этот талант для размножения, то я больше склонялся к чтению и внушению мыслей.

Через некоторое время я зашёл в офис небольшой конторы и посетил кабинет директора. Никто даже не обратил на меня внимания, а я получил доступ к сознанию человека, более-менее разбирающегося в текущей политической ситуации.

Как оказалось, барьер был 'подарком' от правительства Республики. Когда вся галактика погрузилась в хаос, на эту планету под название Мирулан прилетели представители одной из крупнейших корпораций Ритурес. Они-то и поставили население перед фактом, что их защитят от аракшитов в обмен на поставки минеральных ресурсов.

До нашествия эта планета в основном жила за счёт сельского хозяйства и туризма. Ближайшие пояса астероидов были богаты редкими металлами, но вся промышленность была вынесена на космические станции, чтобы не загрязнять планету. Аракшиты нанесли непоправимый ущерб местной экономике, уничтожив всю промышленность. Добыча минералов на астероидах тоже стала невозможной. Но вовремя появившиеся 'спасители' предотвратили уничтожение большей части населения.

Поверхность Мирулана тоже была богата металлами, месторождения которых никогда не разрабатывались. Теперь же кругом было множество шахт и карьеров, а вместо курортов население работало на перерабатывающих заводах. Большая часть ресурсов вывозилась на грузовых кораблях, но никто не знал точки их назначения. Взамен, корпорация поставляла технологическую продукцию, цены на которую взлетели до небес, так что местным приходилось затягивать пояса и стараться поддерживать в рабочем состоянии ту технику, что у них ещё осталась. Проблема осложнялась тем, что на планете не было заводов с развитой технологией, так что без поддержки захватчиков им грозила постепенная деградация качества жизни до уровня земного девятнадцатого века.

Состояние экономики массированно обсуждалось в СМИ, так что тайной вся эта ситуация не являлась. Совершив ещё несколько прыжков по планете, я добрался до резиденции местного премьер-министра. Найти его удалось в рабочем кабинете, где я устроил настоящий допрос, выясняя все интересующие меня моменты.

За таинственной корпорацией Ритурес и вправду стояли дживаи. Они присутствовали на каждом грузовом корабле, прибывающем на Мирулан. Также подтвердилось, что никто не знал, куда вывозятся все металлы и прочие ресурсы. Зато у премьер-министра был автоматизированный корабль, который мог доставить его и ещё пару сотен человек в 'безопасное место' в случае нападения аракшитов. То, что это не ловушка, подтверждал тот факт, что на этом же корабле должны были эвакуироваться дживаи, которые постоянно дежурили на планете.

Дальнейший план действий созрел мгновенно. Подчинённый мной премьер-министр в сопровождении своего секретаря, чей облик я принял, отправился в космопорт, где встретился с дживаем, охраняющим нужный нам корабль. Хотя дживай и оказался магистром, ментальное подчинение сработало всего за несколько секунд, после чего мы все вместе отправились на корабль.

Активация кода экстренной эвакуации, как я и надеялся, никого не всполошила. Кто же будет оповещать общество о том, что самые важные шишки решили свалить с планеты? Так что наш корабль получил разрешение на взлёт, миновал защитное поле через специальный шлюз, после чего вышел в гиперпространство. Тут уже мы оказались полностью отрезанными от всех видов связи, и я смог расслабиться и детально изучить воспоминания дживая.

Несмотря на свой относительно приличный уровень, дживай оказался мелкой сошкой. Он знал, что наш путь лежит к центральной звёздной системе Ордена Дживаев, но сам дальше окраин системы ни разу не был.

Мы провели в гиперпространстве четыре часа, после чего вышли в космосе на расстоянии примерно светового дня от ближайшей звезды. Нас тут же обнаружили и засыпали запросами на получение опознавательных кодов, но я не стал связываться с местной бюрократией. Самое главное я уже получил, потому что как только я оказался в нормальном пространстве, то сразу смог определить своё положение на карте галактики.

Я телепортировался за пределы корабля, после чего уничтожил его с помощью Сферы Небытия. Доля секунды, и от улик не осталось и следа. Дальше я хотел переместиться к ближайшей планете, но обнаружил, что звезду окружает сферический энергетический щит непонятной природы, препятствующий передвижению в гиперпространстве и скрывающий всё, происходящее внутри. Помимо этого, силовое поле излучало ту же энергию, что я наблюдал возле Мирулана. Пришлось мне преодолевать этот щит по старинке - банальным полётом. Даже со всей возможной скоростью мне понадобилось на это несколько часов. Оказавшись внутри, я телепортировался поближе к звезде и принялся изучать систему.

На орбите звезды находилось три обитаемых планеты, что было крайне редким явлением в галактике. Самая дальняя планета была размером не больше Марса. Её окружала сеть спутников и силовых полей, удерживающих атмосферу. Вся её поверхность была застроена заводами, а тысячи космических кораблей сновали туда-сюда, перевозя грузы.

Вторая планета была типичным технологическим миром, характерным для Республики. А вот третья планета, ближайшая к звезде, больше всего привлекла моё внимание. Во-первых, её тоже окружал силовой щит, только отражающий излишнее солнечное излучение. Это поле не поддерживалось сетью спутников, а существовало будто само по себе. Поверхность планеты представляла собой буйство дикой природы, кое-где разбавляемое городами. Это была типичная планета-курорт. Самым же главным её отличием было население. Каждый житель был адептом Силы приличного уровня. По крайней мере, если сравнивать с обычными дживаями. Потоки Силы окружали планету, создавая комфортные условия для развития. В общем, это был сущий рай.

Я заинтересовался этой планетой и решил посетить её, чтобы вытащить интересующую меня информацию из голов местного населения. Учитывая наличие большого количества адептов Силы, я решил наведаться на наименее населённую территорию. Хоть я и умел скрывать себя в Силе, среди большого количества одарённых мог попасться уникум, способный опознать во мне аракшита. Не нужно объяснять, какой при этом тут поднялся бы переполох.

Я спустился с орбиты в гористую местность, заросшую лесами, и приземлился возле небольшого озера. Меня привлекла особенно умиротворённая атмосфера этого места. В центре озера находился дом, стоящий на сваях. Я решил вначале прогуляться по окрестностям, а потом заглянуть в гости к хозяевам. Как-то последнее время мне не удавалось просто уединиться на лоне дикой природы, не несущей следов прошедшего апокалипсиса.

Не успел я сделать и пары шагов, как из дома выскочил дживай. Он посмотрел в мою сторону, а потом побежал ко мне по воде. Я решил не паниковать и с интересом разглядывал аборигена. Тот был одет в типичный для дживаев балахон, а сканирование в Силе показывало, что уровень его развития просто зашкаливает. Точнее, он тоже успешно маскировался в Силе, так что мне было сложно оценить его реальный уровень.

- Кто ты? Как ты сюда попал? - Обратился ко мне дживай, внимательно осматривая.

- Трепещи, смертный. Пред тобой Последний Император, владыка этой галактики.

- Император? Что за бред? Кто тебя сюда пустил?

- Жалкое создание, ты не в силах осознать моё величие. - Похоже, моя маскировка в Силе была слишком хороша, так что этот клоун даже не заподозрил во мне одарённого.

- Мне надоели твои оскорбления. Умри! - Дживай протянул ко мне руку и попытался воздействовать на меня телекинезом. К его удивлению, я не только не умер, но даже не покачнулся.

- Ты неправильно это делаешь. Смотри как надо.

Рисуясь, я протянул руку и схватил дживая в телекинетический захват. Я не пытался сдерживаться, а потому мой 'собеседник' завис в воздухе, выгнулся дугой и начал задыхаться, потрескивая костями. Но и он тоже нашёл, чем меня удивить. Резкий и филигранный выплеск Силы сорвал мой захват, и дживай отскочил на несколько метров. Там он сбросил маскировку и приготовился к бою, давая мне оценить свой потенциал. Что ж, если бы я всё ещё был звергом, то он бы стал крайне опасным противником. Но сейчас у него не было ни единого шанса.

- Если ты - Последний Император, то я уничтожу тебя так же, как и Первого. И после этого с Империей будет покончено раз и навсегда.

- Ты убил Первого Императора? - Удивлённо спросил я, сбрасывая расслабленность. Если этому перцу сорок тысяч лет, то стоит быть осторожнее. Куда я вообще попал? Это ведь было случайное место на поверхности планеты.

- Да, я вырвал из него душу и то же самое сейчас сделаю с тобой.

- Смотри, не перенапрягись.

От дживая растекались волны Силы, но атаковать он не спешил.

- Так зачем ты явился сюда? - Похоже, любопытство было пороком, который нельзя изжить даже за сорок тысяч лет медитаций.

- Вообще-то, я обещал тебя уничтожить. Не помнишь, что ли?

- Нет. - После моих слов дживай ещё больше напрягся.

- Как коротка человеческая память. Слова 'Эстеран' и 'взрыв' ни о чём тебе не говорят?

- Так ты Таурендил? - А вот теперь серьёзность на лице дживая была разбавлена ненавистью.

- Нет. Я его начальник.

- Похоже, моя служба разведки ни черта не может, если не смогла узнать о твоём существовании.

- Похоже на то. - Согласился я.

- Но раз уж Сила привела тебя сюда, живым я тебя не отпущу.

- Не дёргайся. Одно неосторожное движение, и я уничтожу эту планету.

- Думаешь, эта угроза остановит меня?

- А давай проверим.

Мы оба замолчали, ожидая реакции противника. Через пару секунд я заметил, что дживай начал подготовку к какой-то манипуляции Силой, и не стал ждать, чем это закончится. Мгновенный импульс Силы, отправленный мной в недра планеты, привёл к локальному нарушению законов природы, регулирующих распад тяжёлых элементов. Все те радиоактивные материалы, что должны были просуществовать ещё миллиарды лет, разом высвободили свою энергию. С точки зрения причины, это было минимальное воздействие, лишь слегка подправляющее вероятности событий. А вот последствия у этого воздействия были поистине галактического масштаба.

Высвободившаяся энергия буквально испарила планету за несколько секунд. По яркости взрыв был сравним со вспышкой сверхновой. Я же мгновенно телепортировался на миллион километров в сторону, где смог наблюдать за гибелью планеты со стороны. Это было эпичное зрелище. Насладившись им, я телепортировался ещё дальше, чтобы снова поймать идущий от планеты свет и увидеть, как она разлетается в пространстве.

К моему безграничному удивлению, через секунду рядом со мной появился живой и невредимый дживай, ничуть не обеспокоенный окружающим его вакуумом.

- Ты! Как ты посмел? Ты хоть понимаешь, скольких людей ты убил? - Вакуум не был препятствием для распространения звука, если сильный одарённый хотел тебе что-то сказать. Вибрировало, казалось, само пространство.

- Да мне как-то всё равно. На фоне тех людей, что были убиты вашими аракшитами, это капля в море.

- Нашими кем?

- Вы называете их 'Угроза 37'. - Именно под таким названием аракшиты были известны на Мирулане.

- Это не мы создали их.

- Вообще-то вы. Они были созданы на вашей исследовательской станции как потенциальное оружие против Рейха. У меня есть видеозаписи, где всё это обсуждается.

- Неважно. Ты уничтожил не просто планету. Ты уничтожил всю мою жизнь - всех тех, ради кого я создал Республику.

- Спасибо, что просветил. Теперь я точно чувствую себя отомщённым. - Издевательская усмешка сама вылезла на моё лицо.

- Я уничтожу тебя! - Дживай еле сдерживал свой гнев.

- Скорее наоборот. У тебя был шанс выжить, когда я посчитал тебя мёртвым. Но я не повторю этой ошибки. На этот раз я удостоверюсь в твоей смерти. Но перед этим я выпотрошу твой мозг и вытащу все твои воспоминания.

- Ты ничего не получишь! Тайны мироздания умрут вместе со мной. Я осознаю, что не в моих силах причинить тебе вред. - Дживай буквально прожигал меня взглядом. Его глаза светились столь ярко, что будь я обычным человеком, моё тело уже бы дымилось. - Но тем не менее, я уничтожу тебя и всё, что тебе дорого.

С этими словами дживай отлетел на несколько метров назад и окружил себя щитом Силы. Я с интересом смотрел на него. Я чувствовал, что его действия не угрожают мне напрямую. Но вместе с тем я не мог заставить себя что-то сделать. Как будто сама судьба заставляла меня стоять и смотреть на давно подготавливаемое выступление артиста. Дживай сосредоточил всю свою силу в груди, что-то сделал, а потом просто взорвался кровавым туманом. И в тот же миг я почувствовал, как слабый импульс Силы разошёлся в пространстве. И это всё?

Я ещё раз осмотрелся и просканировал окружающее пространство. Ничего не изменилось. В смысле, от этого самоубийственного поступка не было других последствий, кроме небольшого возмущения в Силе. Секунду назад я увидел, как дживай буквально уничтожил свою душу. И непонимание того, что же он сделал на самом деле, пугало больше всего.

Может, на это он и рассчитывал? Что я буду терзаться сомнениями, пытаясь понять, как меня постигнет его кара? Да не, бред! Но никаких других предположений у меня не возникло. Так что я отложил этот вопрос на потом и занялся более важными делами.

За следующие несколько минут я взорвал две оставшиеся планеты и даже звезду. Месть моя должна быть беспощадной. Эти планеты - гнездо порока, что порабощало половину галактики на протяжении сорока тысяч лет. Теперь же справедливость восторжествовала, и все те, кто посмел противостоять мне, уничтожены. Теперь настало моё время порабощать галактику.

Как ни странно, уничтожение планет и звезды не разрушило окружавшего их силового щита, так что мне пришлось потратить ещё несколько часов, чтобы выбраться наружу. Там я телепортировался на свою базу и получил отчёт от взволнованных подчинённых, которые тоже почувствовали странный всплеск Силы.

По их показаниям, его интенсивность была такой же, что и рядом с эпицентром. Это наводило меня на мрачные размышления. Вполне возможно, что это был сигнал кому-то. Но так или иначе, сейчас я не мог ничего изменить, а пережитый опыт заставлял меня ощущать бессилие перед судьбой. Сколько раз уже я шёл наперекор ей? И каждый раз мне подсовывали одну свинью за другой, заставляя принимать судьбоносные решения, предопределённые заранее.

Я не ударился в чёрную меланхолию только потому, что эмоции уже давно не были основной движущей силой моего сознания. Что ж, значит, нужно сосредоточиться на том, чтобы найти в себе силы противостоять Судьбе с большой буквы. Я выделил время в своём ежедневном расписании, чтобы начать курс специальных медитаций и практик, направленных на развитие предвидения. Я не мог быть уверен, что это позволит мне изменить своё будущее, но это было неплохим первым шагом. Или всего лишь ещё одним способом самоуспокоения.

Следующие три месяца прошли без особых происшествий. Моя империя развивалась, межзвёздные перелёты становились всё более безопасными, так что ожила торговля и даже появились первые пираты. Если есть кого грабить, то можно сказать, что мы стали богаче.

Моё столкновение с дживаем заставило меня беспокоиться, так что я решил ускорить своё личное развитие, поглощая самых сильных аракшитов на территории Империи. Только самые развитые миры, включая тот, где раньше жил Император, избежали моего визита. Я буквально снимал сливки с галактики, с каждым днём увеличивая отрыв в силе между мной и моими подчинёнными.

А потом, один из разведывательных отрядов ракшасов наткнулся на уничтоженную планету. Раньше это был один из промышленных центров Империи. Мы ожидали обнаружить тут скопление аракшитов средней силы и может быть даже остатки выживших. Но реальная картина не походила ни на один из других миров, что встречались нам до этого.

Во-первых, на планете не было ни одного аракшита. Более того, в Силе не осталось даже следов их присутствия. А ведь они тут были. Об этом однозначно говорили следы применения атакующих способностей аракшитов. Сферы Небытия оставляли на местности характерные отпечатки, которые невозможно было подделать. Да и кто бы стал заниматься такой ерундой?

Вторым вопросом без ответа были следы применения оружия непонятного действия, которое уничтожило все металлические объекты на поверхности планеты. Исчезли даже армирующие прутья в толще бетонных конструкций, а окружающие материалы выглядели так, будто их грызли полчища бешеных муравьёв.

Третьим самым страшным последствием было полное уничтожение всего живого на планете. Нетронутыми оказались только бактерии, обитающие в толще земли на глубине в сотни метров. Все остальные проявления жизни на когда-то цветущей планете исчезли. Животные, растения, микробы - все они прекратили своё существование.

Судя по грязевым отложениям, битва произошла не более месяца назад. И за это время на планете не обосновалось ни одного аракшита. Само пространство рядом с планетой будто очистили от всех проявлений Силы. Аракшиты чувствовали это, а потому старались избегать таких областей.

Подробное исследование этого и ближайших миров не смогло дать вразумительных ответов. Но спустя всего пару недель мы наткнулись на ещё одну планету, пережившую подобную битву. Я не мог выделить на исследование этой части галактики достаточного количества ракшасов, так что инспекции миров были выборочными.

Спустя ещё месяц нам стало известно о девяти разрушенных мирах. Не осталось ни одного свидетеля битвы, и мы так и не смогли понять, что же там случилось. Все мои попытки почувствовать возмущения в Силе, которыми должен был сопровождаться бой подобного масштаба, ничего не дали.

Но на десятой обнаруженной планете нам повезло. Один из аракшитов под управлением лишь недавно обращённого ракшаса обнаружил живое существо. Это была какая-то инопланетная разумная форма жизни. Тварь визжала, кричала на общем языке и умоляла убить её. Подобная просьба смутила моего подчинённого, а потому он тут же связался со мной, чтобы доложить о происшествии.

Я телепортировался на планету и подошёл к ценному свидетелю.

- О великий, прошу, выслушай меня, а потом убей! - Просьба инопланетянина была довольно оригинальной, а его мерзкий вид полностью синхронизировал наши желания.

- Говори.

- Меня зовут Ракритарикерак. Я последний представитель нашей расы. Двести лет назад наша великая провидица изрекла пророчество: жизнь на нашей планете будет полностью уничтожена, но последний из выживших сможет отомстить Врагу, рассказав о нём величайшему существу в галактике. И вот, ты предо мной. Выслушай же мой рассказ...

- В этом нет необходимости. - Остановил я ожидающееся изложение эпоса размером в сто тысяч стихов. Вместо этого я вломился в сознание непризнанного поэта и считал его воспоминания.

Пророчество, как всегда, было туманным и загадочным. Его тут же объявили ложным, но немногочисленные посвящённые сформировали тайный орден, который готовился к описанным событиям. Приготовления заключались в передаче тайного знания, а также в постройке чудо-машины непонятного назначения.

Первым признаком приближающегося конца стало нашествие аракшитов. Большая часть населения планеты погибла, но тайный орден выжил, спрятавшись в старых шахтах. Шли годы, запасы продовольствия подходили к концу, но зато работа над пророческим механизмом тоже заканчивалась. И вот, девять дней назад сбылась вторая часть пророчества - на планету напал Враг. Именно так это явление называлось в пророчестве.

В тот день Рак-чего-то-там сидел на солнце рядом со входом в шахту и наблюдал за небом. Он должен был предупредить, если на горизонте появятся аракшиты, а его товарищи собирали скудный урожай на ближайших полях. Вскоре после полудня солнце заслонила внезапно набежавшая туча. Внимательно присмотревшись, Ракритарикерак увидел, что это не туча, а чёрный туман, спустившийся с небес.

Неведомое явление напоминало туман. Оно бурлило и размахивало щупальцами, надвигаясь со всех сторон. Тьма опустилась на землю, а воздух наполнился гудением, жужжанием и громыханием. Несколько аракшитов вылетели из-за гор и атаковали туман, но тот просто поглотил их. Аракшиты выглядели беспомощными искрами на фоне бесконечной тьмы.

Когда тьма приблизилась, свидетель будто отмер и осмотрелся по сторонам. Лоскут чёрного тумана накрыл его товарищей и за секунду превратил их в пятна слизи, растекающиеся по земле. В страхе он кинулся вглубь шахты, выкрикивая 'Враг пришёл'. Заслышав его крики, руководитель ордена отдал команду активировать машину, и паникующий Ракритарикерак влетел прямо в появившуюся на его пути сферу.

Машина оказалась банальным генератором силового сферического щита, внутри которого и оказался свидетель. Там он просидел в трансе и медитации семь дней. Только благодаря длительным тренировкам на протяжении всей жизни инопланетянин смог протянуть столько времени без еды, воды и доступа воздуха. Когда щит рассеялся, он обнаружил, что все помещения шахты сильно пострадали, а от оборудования не осталось и следа. Выбравшись на поверхность, Ракритарикерак увидел лишь безжизненную планету. Всё что ему оставалось - это ждать, когда с небес спустятся аракшиты, и сбудется последняя часть пророчества.

Я несколько раз просмотрел воспоминания инопланетянина и выяснил одну вещь. Он был одарённым, чувствительным к Силе. Его собственных способностей не хватило бы даже на то, чтобы сдвинуть спичку, но зато он мог чувствовать потоки Силы и видел, что же на самом деле делал этот Враг.

Чёрный туман действительно уничтожал Силу. Просто приблизившись к нему, аракшиты становились обычным скоплением материи, которое не могло больше поддерживать в себе жизнь. Атаки будто вязли в этой тьме, не в силах рассеять её. И я понял, почему не мог найти места битвы. Я искал всплески Силы, а нужно было искать её угасание. Теперь я был уверен, что смогу найти и остановить непонятного Врага, кем бы он ни был.

Я посмотрел на распростёртое передо мной тело и уничтожил его Сферой Небытия. Эта тварь жаждала воссоединиться с душами своих сородичей, и у меня не было повода отказывать ей в этом.

Переместившись на базу, я сел в медитацию и принялся отслеживать течение Силы во всей галактике. Всего через сутки я почувствовал, как ярко горевший до этого огонёк населённой аракшитами планеты померк и спустя несколько минут погас.

Я немедленно созвал ракшасов с нескольких тысяч ближайших планет. Каждый из них явился в сопровождении войска аракшитов, после чего сводная армия Последней Империи выдвинулась к месту событий. В отличие от меня аракшитам нужно было время для перемещения через всю галактику, так что до планеты мы добрались только через пять часов.

Появившись на орбите, я увидел гигантский чёрный шар, источающий из себя чёрный же туман. Этот туман обволакивал всю планету, и сквозь него местами были видны яркие вспышки. Пространство вокруг было заполнено аракшитами, которые пытались атаковать противника, но результат их усилий был более чем скромным.

Моя попытка просканировать туман и выяснить его природу провалилась, потому что чёрная муть буквально поглощала Силу. Я дал команду, и миллиарды аракшитов начали атаковать чёрный шар, являвшийся источником тумана. Это была сфера, достойная называться луной. Диаметр её был не менее тысячи километров.

Мои войска использовали Лучи Разрушения, и неведомому врагу это не понравилось. Поверхность шара забурлила и исторгла из себя потоки тьмы, которые могли бы потеряться на фоне чёрного космоса, если бы не поглощение Силы. Её отсутствие я и все мои войска ощущали особенно остро, так что можно было не бояться неожиданного нападения.

Клочья тумана распадались и собирались вновь, стремясь приблизиться к нам. Временами тьма собиралась в плотные сгустки, из которых в нас выстреливали лазерные лучи. Но что может сделать лазерный луч тому, кто способен превратить своё тело в идеальное зеркало? Наибольшую опасность представлял сам туман, потому что приближение к нему нарушало работу Силы. Что самое отвратительное, сбоила способность к телепортации, так что аракшиты не могли избежать физического контакта и закономерной смерти.

Я тут же принялся выстраивать стратегию боя, ориентируясь на выстрелы Лучами Разрушения с максимальной дистанции. Туман, как оказалось, тоже не был всемогущим. Он явно состоял из какой-то материи, которой было ограниченное количество. Так что мы поливали его с расстояния, телепортируясь при малейших признаках окружения.

Эта тактика оказалась удачной. По крайней мере, туман, окружающий планету, двинулся в нашу сторону, показывая смену приоритетов противника. Ещё минут через десять, когда стало ясно, что моя армия не настолько тупа, как обычные аракшиты, я почувствовал нарастающие вибрации в гиперпространстве, идущие от чёрного шара. Тот собирался сбежать, активируя двигатели, а я не мог ему этого позволить.

Я отдал команду защищать меня любой ценой, а сам телепортировался к космическому кораблю противника. Туман попытался атаковать, но окружающая меня аура небытия успешно уничтожала его, а спустя секунду рядом со мной появились мои подчинённые, которые буквально затопили окружающее пространство разными видами атак. Я же сконцентрировался на сфере диаметром в тысячу километров.

Мои силы сейчас были огромны, и потому я решил банально уничтожить противника одной Сферой Небытия. Сильнейшие аракшиты могли создать сферу диаметром в десятки километров. Ракшасы могли замахнуться на сотню. Я же сконцентрировался и создал сферу диаметром в тысячу километров. Создал, а секунду спустя понял, что прожевать откушенный кусок мне не по силам.

Чёрная сфера уничтожала Силу. Я погрузил её в пространство, где не было ничего, но она упорно не хотела исчезать. Мне приходилось направлять на поддержание 'заклинания' всё больше энергии, а результата всё не было. Корабль пришельцев, чем бы они ни были, растворялся в пустоте медленно и печально, как леденец в тёплом чае. И с каждой секундой я ощущал, как Сила покидает меня.

Спустя минуту диаметр шара уменьшился до сотни километров. Я также уменьшил диаметр Сферы Небытия, но это уже мало помогало - я был на пределе. Чёртова тьма высосала меня досуха, и теперь мне приходилось напрягаться из последних сил, чтобы не позволить противнику сбежать. Я чувствовал, как шар раз за разом пытается активировать гиперпространственный двигатель, но не может 'зацепиться' за нормальное пространство. Секундный перерыв был равноценен проигрышу, а потому я не мог позволить себе расслабиться.

Скорость разрушения непонятного образования ещё более замедлилась. Я давно уже перестал воспринимать окружающий мир. Для меня весь он ограничился границами Сферы Небытия, внутри которой всё никак не мог исчезнуть непонятный шар, разрушающий Силу. Я не мог позволить подобному явлению существовать в моей галактике.

Спустя ещё какое-то время я почувствовал, что чёрная сфера перестаёт быть идеально круглой. На её поверхности проступил странный узор, который стал более рельефным и в конце стало понятно, что это какой-то клубок трубчатых каналов, внутри которых текло электричество и материя. Внутренности этого клубка продолжали растворяться, а вот сами каналы упорно сопротивлялись.

Я сконцентрировался на обнаруженном явлении и смог понять его суть. Также как Сила обращает обычную материю в изменённую, так и обычная материя может превращать Силу в 'нормальное' состояние. Необычным был только сам способ, потому что в этой конструкции не было ни капли изменённой материи. Впрочем, понимание принципов работы этого механизма не делало мою жизнь легче.

Я почувствовал, как начало исчезать центральное ядро космического корабля. Оно было более плотным и неоднородным, чем окружающий его чёрный туман, спрессованный до состояния твёрдого вещества. Я мысленно усмехнулся, ощущая, как в муках гибнет непонятное сознание этого корабля. Я не мог ощутить его с помощью способностей ракшаса, но чувствовал отголоски агонии на ментальном плане.

Наконец, центральная часть клубка полностью рассосалась, и я почувствовал, как остатки мыслительной деятельности противника распределились по каналам, что всё никак не хотели обратиться в небытие. Я уже лишился всех сил, держась лишь исключительно усилием воли. Я был чистым сознанием, проводящим через себя Пустоту и направляющим её на врага. Мысли путались и сводились только к одному: держаться до последнего. Я уже даже не понимал, что я делаю и зачем, но продолжал напрягать свою волю, уничтожая противника.

Ещё немного. Ещё чуть-чуть. Ещё минута. Ещё секунда! Ещё... и тут моё сознание выключилось, как выключается телевизор, с выдернутым из розетки шнуром питания.

Я висел в бесконечной пустоте, ощущая, как Сила постепенно наполняет моё сознание. Капля за каплей она зарождалась где-то внутри меня и растекалась по моему телу. Это не было физическое тело. Как ракшас я имел ментальное тело, и сейчас оно буквально воссоздавалось из ничего. Я был окружён пустотой, и это был не просто вакуум. Это было то самое состояние небытия, которое постоянно пыталось подточить мой разум. Вот только сейчас оно больше не было разрушающим. Я сам был ничем, а потому мог как провести процесс уничтожения материи, так и повернуть его вспять. Можно сказать, что я стал Творцом - существом, способным создать что-то из ничего. И сейчас я не получал Силу из окружающего мира, а создавал её самостоятельно.

Сложно сказать, сколько я так висел в этой пустоте, но однажды почувствовал, что готов вернуться к жизни. Бесконечность небытия вокруг свернулась в точку, и я опять оказался в реальном мире на орбите звезды. Вот только прочее окружение разительно переменилось.

Планета, подвергшаяся нападению, передвинулась почти на треть окружности своей орбиты. Моих подчинённых рядом тоже не наблюдалось. Более того, я не чувствовал телепатической связи с ними, которая раньше никогда не обрывалась. Я ощущал себя осьминогом, выброшенным на берег - раскидывал свои ментальные щупальца, но натыкался лишь на безжизненную пустоту.

Переместившись к планете, я увидел, что атака чёрного тумана успешно завершилась. Теперь это был ещё один безжизненный кусок камня, лишённый Силы. В окрестностях не наблюдалось ни одного аракшита, хотя я чувствовал, что их количество в галактике не изменилось. Дальнейшие разбирательства я решил проводить на своей космической станции, куда и телепортировался уже привычным усилием. Хотя я и ощущал себя высушенной изюминой, сил на телепортацию мне хватило.

На станции я сразу переместился в главный зал, где находился мой старый подчинённый - Инженер. Кругом было полно аракшитов, так что я посчитал, что ничего страшного за время моего отсутствия не произошло.

Оказавшись в помещении, я привычно настроился на сознание Инженера и передал ему телепатическую команду:

- Отчёт о состоянии дел.

В ответ Инженер удивлённо посмотрел на меня и с некоторым сомнением в мыслях доложил.

- Станция работает в штатном режиме. Связи с другими планетами нет.

Известие об отсутствии связи поставило меня в тупик. Я не ощущал никаких препятствий для неё, кроме разрыва старых настроек.

- Что произошло после моей атаки на объект?

Инженер ещё немного посомневался, но ответил.

- Не знаю. Через пять часов после вашего отбытия вместе с войском я ощутил разрыв телепатической связи с вами и всей сетью. С этого момента никто из ракшасов не пытался связаться со мной.

- А что делал ты? И, кстати, сколько времени прошло с моего исчезновения?

- Два года и семь месяцев. Я занимался управлением своей станцией и обращением звергов в ракшасов.

- Чем??? Управлением ТВОЕЙ станцией? - Я начал закипать.

- После разрыва нашей связи я стал независимым существом и сам принимаю решения о своих действиях. Вы, Император, больше не имеете власти надо мной.

Вот так номер. Я с удивлением осмотрел своего самого опытного подчинённого, который несмотря на весь свой уровень развития так и не смог приблизиться к моему определению самостоятельной личности. Слишком часто его решения были основаны на одностороннем анализе фактов.

- А что за обращение звергов в аракшитов? Какие успехи в этом направлении? - Мой мысленный посыл так и сочился ядовитым сарказмом.

- Проведено восемьдесят тысяч триста семьдесят восемь попыток. Ни одна из них не была успешной. Все подопытные превратились в аракшитов.

- Восемьдесят тысяч? Ты, скотина, превратил в аракшитов всех звергов? Уничтожил всех своих братьев?

- Они мне не братья. Я - высшая форма жизни, а они были всего лишь расходным материалом. Эксперимент провалился, и данное направление развития было признано мной бесперспективным.

Я не стал препираться, а просто ментально атаковал тупое создание, подчиняя его себе. Через секунду я понял, что с точки зрения Силы, Инженер был в тысячи раз сильнее меня. Ведь он не выкладывался в бою, тратя свой личный резерв. Но тем не менее, мне понадобилось всего две секунды, чтобы подчинить его сознание и установить новый канал телепатической связи. После этого я принялся просматривать воспоминания Инженера, разбираясь в том, что он наворотил за время моего отсутствия.

Результатом сканирования стал однозначный вывод - я в жопе. Как только прервалась связь со мной, сознание Инженера немедленно начало разрушаться. В первую очередь разрушились зоны, отвечающие за критическое мышление. Все мои наставления и тренировки не помогли независимому ракшасу остаться в своём уме.

Всего через пару дней после моего исчезновения тот решил, что теперь он сам себе хозяин, и все мои приказы и советы не являются для него обязательными. Первое, что он сделал - это попытался увеличить количество своих подчинённых. Можно сказать, что это желание было инстинктивным. И он не нашёл лучшего решения, чем обратить в ракшасов находящихся в анабиозе эльфов. Вот только, не имея полного понимания сути процесса и достаточно развитого сознания, он не смог провести правильную трансформацию и просто загубил всех звергов до единого.

Теперь у меня не просто не осталось потенциальных соплеменников, а вообще не осталось ни одного живого зверга. Эта космическая база была последним известным мне местом, где зверги смогли выжить. А тупой Инженер обратил в аракшитов не только эльфов, но и саму станцию и все встроенные в неё 'здания' звергов. По сути, от космической станции осталась только пустая скорлупа несущих конструкций.

Я с раздражением посмотрел на своего единственного подчинённого и мысленно сплюнул. Раз уж он считает себя таким крутым, то и дальше пусть выживает сам по себе. Моя доброта не безгранична, и тот, кто неспособен помочь себе сам, может не рассчитывать на мою помощь. Тащить всех в рай на своём горбу я не собираюсь.

Убивать Инженера я тоже не спешил. Хоть он и отупел, но кое-какие полезные способности у него всё же остались. Его сознание изначально было рассчитано на проведение исследований и поиск технических решений, и я видел, что частично эти структуры сохранились.

Что ж, если ракшасы испытывают проблемы с самостоятельным выживанием, то стоит вначале найти тех, кто имеет на это больше шансов. Я сосредоточился на своих ментальных способностях и принялся искать сознание Дакрадака. Уж этот сидх, даже будучи ракшасом, оставался человеком с огромным опытом управления Силой и собственным сознанием. Прямой телепатический канал к нему отсутствовал, но я помнил индивидуальные характеристики его сознания, так что ориентировался на них.

Сразу решить эту проблему не удалось, но попрыгав по галактике, я смог 'запеленговать' нужный мне сигнал. Очередная телепортация привела меня на орбиту планеты, которой Дакрадак управлял и раньше. Спустя секунду я появился в его дворце, оставшемся ещё с тех времён, когда на этой планете правили кша-тра.

- Дакрадак, как дела? Не скучал без меня? - Обратился я к фигуре, сидящей на троне.

- Дарт Нексус? Вот уж кого я не ожидал больше увидеть.

- Не дождёшься. И зови меня Последним Императором. Или ты забыл, кто твой господин?

- Я сам себе господин! Я избавился от твоего подчинения. Более того, я обрёл истинную силу - стал богом!

- Кем-кем ты стал? Богом? Ха-ха-ха.

Меня подобное утверждение рассмешило. Я видел, что с момента моего временного ухода 'в мир иной' Дакрадак почти не изменился. А я, даже повелевая всей галактикой, не ставил себя на уровень бога. В моём представлении, бог должен быть куда более могущественным существом.

- Да. Я получаю Силу из молитв своих последователей. Приняв своё предназначение, я смог сохранить разум. Теперь все жители этой планеты поклоняются мне, а я защищаю их. Это и есть отношения бога и простых смертных. Именно об этом говорилось в пророчестве!

Опять он свою шарманку завёл. Пророчество было его любимой темой для обсуждения. Я с интересом принялся сканировать ментальное тело Дакрадака. Он действительно смог подавить процесс распада сознания, используя какую-то странную форму Силы. Точнее, он не остановил распад, а научился регенерировать повреждения. И я сразу же увидел недостаток такого подхода - хотя ментальное тело и регенерировало, но структуры в нём постепенно разрушались, заменяясь новыми. Это означало, что качество сознания Дакрадака будет зависеть от качества энергии, поступающей от людей. Не самая лучшая идея. Простые смертные - слишком низкопробный материал. Они низведут этого 'бога' до своего уровня, после чего он их всех уничтожит.

- Ты не бог, а банальный паразит. Клещ на теле общества.

- Что? Ах ты... - Дакрадак ажно задохнулся от переполнявшего его гнева и вскочил с трона. - Я уничтожу тебя! Я вижу, что ты стал гораздо слабее. Убирайся отсюда, пока я не стёр тебя в пыль.

- Вай-вай. Страшно! - Изобразил я притворный ужас, закрываясь руками. - Ты получаешь от своих последователей не силу, а бессилие. Подчинись мне, и я дам тебе шанс перейти на следующую ступень развития. Но если ты не примешь моей милости, то в будущем тебя будет ждать лишь деградация.

- Да как ты смеешь? Я - бог! А ты - никто. У тебя нет больше власти надо мной. И сейчас ты познаешь, что такое ГНЕВ БОГА!!!

Дакрадак протянул ко мне руки и пустил из них молнии в лучших традициях Императора Палпатина. Сила буквально кипела, изливаясь на меня бурным потоком. Кипела, но бессильно обращалась в ничто, вступая в контакт со мной. Это противостояние позволило мне понять, что мой контроль над Силой улучшился. Более того, я теперь мог в любой момент создать столько Силы, сколько мне было нужно. Улыбаясь, я пошёл вперёд, игнорируя все попытки уничтожить меня или хотя бы остановить.

- Что? Как? Это невозможно. Я - бог! - Продолжал упорствовать в своей ереси Дакрадак.

- Ты не бог. - Я махнул рукой, и противник упал на колени, лишившись доступа к своим силам. - Ты лишь зазнавшийся ракшас. Я создал тебя. Мы никогда не были равны. Я - Создатель, а ты - лишь мой раб. Ты недостоин того, чтобы встать рядом со мной. А потому, твоё место в грязи под моими ногами.

С этими словами я вломился в сознание новоявленного бога и подчинил его себе. Сидх сопротивлялся до последнего, но не смог ничего мне противопоставить. Моя голая воля была способна уничтожать и создавать планеты, в то время как ракшас зависел от накопленного запаса Силы. Я находился на другом уровне существования, и сопротивление мне было подобно попыткам тени повлиять на источник света.

Я подошёл к валяющемуся на земле Дакрадаку и мстительно поставил ногу ему на голову. Уж больно высоко он взлетел в своих мечтах. И тем сильнее должна была быть боль от столкновения с реальностью.

- И что теперь? - Спросил сидх через пару минут, когда я прошёл вперёд и уселся на трон. Раньше это был трон в тронном зале дворца, а теперь это был трон под открытым небом, ибо атаки недобога уничтожили всё окружающее, чудом оставив неприкосновенными трон и часть пола возле него. - Ты получил власть надо мной. Приказывай.

- У меня нет приказов для тебя. - Огорошил я своего нового-старого раба. - Ты мне не нужен. Я дал тебе шанс подчиниться добровольно, но ты отверг его. Теперь ты можешь рассчитывать только на себя.

- Я и раньше рассчитывал только на себя. Зачем ты подчинил меня?!! - Голос Дакрадака сорвался на крик.

- Я - Последний Император Галактики. Ты не забыл об этом? Каждое живое существо здесь подчиняется мне. Я же не подчиняюсь никому. Но мне не нужна власть ради власти. Ты недостоин быть тем, кому я отдаю приказы, недостоин даже того, чтобы поклоняться мне. Ты лишь червь предо мной. А что можно приказать червю?

С этими словами я поднялся с трона и исчез во вспышке телепорта. Если он так жаждет поклонения себе, то пусть получает его. Но он должен понимать, что позиция 'бога' не делает его лучше, чем он есть на самом деле. Бог с чувством собственной неполноценности - что может быть смешнее?

Следующей моей целью стал Таурендил. Если и он предал меня, то я прямо не знаю, что с этой галактикой сделаю. Поиск моего ближайшего сподвижника затянулся. Я посещал разные планеты, смотрел, что там происходит, а потом отправлялся дальше. Везде я видел одно и то же - ракшасы организовывали культы поклонения себе, ударяясь кто во что горазд. Тут было и строительство храмов, и пирамиды, и человеческие жертвоприношения. И везде я видел толпы фанатиков, что молились своим идолам.

Таурендил обнаружился в одной небольшой колонии на ещё не до конца терраформированной планете. Люди тут жили в накрытых силовыми щитами городах, а вокруг них буйствовала агрессивная биомасса, состоящая из бактерий и водорослей. Едва я переместился в зал, где шло какое-то совещание, как Таурендил вскочил из кресла, подошёл ко мне и встал на одно колено.

- Рад приветствовать вас, Владыка. - Все прочие присутствующие тоже поспешили выразить своё уважение. Не люблю я все эти поклоны, но население некоторых планет иногда нуждается в подобных проявлениях власти. Так что такая встреча не была чем-то совсем уж необычным.

Я положил руку на голову ракшаса и подчинил его себе, восстанавливая телепатический контакт. В нём я тоже видел следы получения энергии от поклонения других разумных. Но чего я там не видел, так это ложного представления о собственном превосходстве над окружающими. Таурендил не желал этого поклонения, что сразу подняло его в моих глазах.

Получив контроль над бывшим эльфом, я подключился к телепатической сети, в которой состояли несколько сот ракшасов. Все они теперь подчинялись мне, образуя типичную иерархию. Похоже, тут организовался целый пантеон, который перераспределял получаемую энергию, обеспечивая каждому 'богу' сносное существование.

Я уселся в кресло и принялся изучать, как моё сознание влияет на подчинённых. По всему выходило, что я транслировал им своеобразную настройку на закон природы, который 'отменял' деградацию сознания. Это была не энергия, а именно качество. Что-то более фундаментальное, чем Сила. Сами ракшасы такой настройки не имели, что говорило о том, что этим качеством обладает не ментальное тело, а душа или что-то типа того. Я сконцентрировался и распределил это своё влияние так, чтобы оно помогало только тем, кто добровольно согласился пойти за мной.

Разобравшись со своими мозгами, я сосредоточился на делах подчинённых. После моего исчезновения многострадальная Последняя Империя рассыпалась на множество миров, каждым из которых управлял один ракшас. Иногда встречалось несколько ракшасов на один мир, а порой и один 'бог' на несколько миров.

Информация о способе сохранить своё сознание от разрушения быстро распространилась среди ракшасов, заставив тех ставить эксперименты на своих подданных. Местами было сложно заставить материалистов верить в какого-то бога, а тем более искренне поклоняться ему. Ведь просто тупое следование ритуалам никому ничего не давало. И если люди один раз поверили в бога, то теперь отнять эту веру у них было куда сложнее. Нельзя же просто выступить по телевизору и сказать, что это была шутка. Так что я не стал требовать отменить всю эту религиозную канитель. Главное, чтобы меня к этому не приплетали.

Между 'богами' сама собой возникла конкуренция и противостояние. Нашлись умники, которые засылали эмиссаров своей веры в чужие миры. Кто-то же не удовлетворился своим миром и начал войну за соседние. Некоторые ракшасы объединялись в союзы богов, которые выступали единым фронтом, давя одиночек толпой. Но были и случаи, когда один бог уничтожал десятки соперников за раз. Ракшасы стремительно приспосабливались к изменившимся условиям жизни, и я счёл этот эксперимент интересным.

Следующие пару месяцев я потратил на посещение всех населённых миров и подчинение себе ракшасов. Кто-то соглашался служить мне добровольно, кто-то сопротивлялся, но свободным не остался никто. Я не вмешивался в дела своих подданных, а лишь наблюдал за ними. Только в самых серьёзных случаях я отдавал приказ прекращать войну и решать дело миром.

Наблюдение за ракшасами и их поклонниками стало для меня чем-то вроде ежедневного реалити-шоу. 'Боги' крутились как могли, пытаясь сохранить своё сознание. Я помогал им в этом лишь по минимуму. Большинство не получало от меня ничего, а меньшинство, добровольно отказавшееся от статуса богов, поддерживалось на уровне, когда сохранение статус-кво требовало хорошего самоконтроля. Таким ракшасам я старался помочь самостоятельно развить нужное качество сознания, а это сложно сделать, когда за тебя все проблемы решает кто-то другой.

Ситуация с неведомым Врагом так и не решилась, но и критической её назвать было нельзя. Я выяснил, что в нашу галактику прибыло три гигантских корабля с 'чёрным туманом'. Один я почти уничтожил, но двое продолжали своё чёрное дело. В среднем, эти два корабля уничтожали один мир за день. Можно было бы посчитать это большой скоростью, но в галактике было двести тысяч населённых миров. Сейчас большая их часть была населена аракшитами, но пришельцев именно они и привлекали в первую очередь. С текущей скоростью уничтожения планет им потребовалось бы более пятисот лет, чтобы полностью уничтожить жизнь в галактике. Так что я мог позволить себе не торопиться, а вдумчиво изучить эту проблему.

Короткая экспедиция к одной из разрушаемых планет позволила мне захватить образец 'чёрного тумана'. Я отнёс его Инженеру и дал задание изучить всеми возможными и невозможными способами. Через неделю мне стало более-менее понятно, с чем мы столкнулись. Туман был скоплением микроскопических машин, способных к самовоспроизводству. Мне была уже известна эта концепция, так что я назвал их давно известным словом 'репликаторы'.

Деятельность репликаторов была подчинена двум директивам: размножение и уничтожение всех проявлений Силы. Точнее, уничтожение и размножение - именно в таком порядке. Технически, репликаторы состояли из двух компонентов - компьютер и программа. При этом оба этих элемента были устроены так, что малейшее изменение в одном из них разрушало конкретную единицу репликатора. Эта особенность в зародыше убивала всякую надежду перепрограммировать репликаторов или изменить их.

Саморазрушение репликаторов было неизбежной частью их существования. Любой механизм рано или поздно ломается. Но тут свою роль начинали играть размеры и количество отдельных механизмов в колонии. Как только один из репликаторов ломался, он тут же разбирался на составляющие, из которых производился новый репликатор. Происходило это настолько быстро, что скопление репликаторов напоминало по своим свойствам живое существо.

Эти микроскопические машины могли объединяться, формируя более крупные механизмы. При необходимости они образовывали оружие, технику и даже космические корабли. Но большую часть времени они предпочитали проводить в виде взвеси частиц, соединяющихся в длинные цепи. Каждый репликатор имел антигравитационный двигатель, который позволял ему летать даже в мирах с большой силой притяжения.

Основой для механизма служили металлы. Тем не менее, конкретный химический состав репликаторов мог изменяться в широких пределах. По крайней мере той его части, которая не отвечала за работу программы. Машины были последователями концепции эффективности, а потому предпочитали использовать легкодоступные материалы, вычищая захватываемые планеты до последней крошки чистого металла.

Самым же необычным была реакция репликаторов на проявления Силы. Они тут же самоорганизовывались в устройство, преобразующее изменённую материю в нормальную. Масштабы устройства изменялись от микронов до сотен километров. При этом, репликаторы педантично проверяли буквально каждый атом материи.

Являясь просто машинами, они, конечно, тоже подвергались воздействию Силой, но стоило хоть одному атому в репликаторе отклониться от нормы, как он отключался и отправлялся в переработку. Подобное параноидальное следование 'чистоте расы' могло бы стать для репликаторов фатальным, но вместе они успешно сопротивлялись любому воздействию и атаковали в ответ.

Помимо компьютерных программ в каждом репликаторе, существовали и программы макроуровня, работающие в больших скоплениях репликаторов. Эти программы были более динамичными, и их можно было бы даже назвать искусственным интеллектом. Конечно, они не пытались эмулировать человеческое сознание, но могли решать довольно сложные задачи. Впрочем, и тут свобода перепрограммирования репликаторов была ограничена, а каждая установка макропрограммы постоянно проверялась на соответствие изначальной программе репликатора.

В общем, мне стало более-менее понятно, с чем мы имеем дело, но средство борьбы с этой напастью отсутствовало. Проблема была в том, что третий рой репликаторов, у которого я почти уничтожил центральное ядро, никуда не делся и продолжал уничтожать планеты. Конечно, он действовал гораздо медленнее и более топорно, потому что его основная макропрограмма была уничтожена, но остановить его можно было, только уничтожив всех репликаторов до единого.

Я пару раз пытался уничтожить этот рой, но особого успеха не добился. Первый раз я собрал несколько миллиардов аракшитов в огромную армию и научил их способности стрелять инфракрасным лазером. После этого я атаковал из космоса поверхность планеты, где в этот момент находился рой. Через пару минут вся планета была покрыта расплавленной магмой, а её атмосфера была накалена до десятков тысяч градусов. Но это не помешало небольшой части репликаторов сбежать и 'отожраться' в поясе астероидов у соседней звезды.

Всего через неделю они атаковали следующую планету. Тогда я использовал тот же приём, что и с планетой дживаев. Всего за несколько секунд планета и все объекты на её орбите испарились, но через неделю я опять обнаружил новую планету, атакованную третьим роем. Ему на зачистку одной планеты обычно требовалась не пара дней, а пара недель, но зато он имел нехорошую тенденцию дробиться на части, которая не встречалась у двух 'целых' роёв. Поэтому, я не спешил уничтожать ядра двух остальных роёв, чтобы не спровоцировать взрывное размножение их остатков.

С точки зрения опасности для галактики, репликаторы находились на том же уровне, что и зверги или аракшиты. Это была напасть, которую очень сложно было уничтожить или хотя бы подавить. Никаких гениальных идей в мою голову не пришло, а потому я решил пока пустить это дело на самотёк. Пусть этой проблемой занимаются 'боги' - им по должности положено.

А спустя пару месяцев произошло ещё одно значительное событие, поглотившее всё моё внимание. На одной из планет, захваченных ракшасами для расширения своей паствы, нашлись эльфы. Я чуть не прослезился, когда узнал об этом. Со звергами у меня были связаны самые светлые воспоминания. Ракшасы, увы, не оправдали моих ожиданий, а потому я решил вернуться к управлению звергами.

Переместившись к обнаруженному миру, я первым делом отдал приказ ракшасам на пушечный выстрел не приближаться к этой планете. Потом я подчинил себе всех местных аракшитов и изрядно проредил их, оставив только пару тысяч самых сильных. Им я отдал приказ не пытаться обращать жителей планеты в себе подобных, а наоборот, защищать их от вторжения аракшитов извне. Этот мир был беден на проявления Силы, а потому аракшиты почти не посещали его.

Обеспечив защиту этого мира, я отправился в поселение эльфов. К моей радости главным тут был Анамир - один из моих ближайших соратников, с которым мы вместе начинали попытки интегрировать звергов в общество Республики. Он всегда отличался здравомыслием, что и доказал ещё раз, обеспечив процветание колонии.

Эльфы отказались от Силы, заменив её техникой. Но вместе с тем, они старательно встроились в местную экосистему, сделав своим приоритетом сохранение природы. Больше всего меня поразили меллорны - модификации ульев звергов в виде огромных деревьев. Я в своё время не поленился пересказать своим подчинённым истории о 'земных' эльфах, и Анамир смог воплотить эти сказки в реальность.

Эльфы жили под сенью Леса, защищаемые автоматическими турелями, располагающимися на вершине каждого дерева. Без доступа к Силе они вынуждены были получать энергию из еды, также выращиваемой на деревьях. Жили они в лесных хижинах, а все технические производственные мощности прятали под землёй в автоматизированных заводах.

Как и завещал в своё время великий я, эльфы не пытались достичь каких-то великих свершений, а просто выживали. Вместе с тем, каждый из них постоянно чему-то обучался или отрабатывал свои навыки. Более того, эльфы не отбросили опыт общения с другими расами, а активно использовали его.

Планета, на которой они обосновались, во времена Республики носила название Эрвхем, которое эльфы сменили на Эльфхейм. Тут уже несколько сот лет была небольшая колония людей, по большей части занятых в сельском хозяйстве и добыче полезных ископаемых для собственных нужд. После нападения аракшитов выжившие спрятались в глубоких шахтах, основав там целые подземные города. Что самое смешное, коренные жители этой планеты были не совсем стандартными людьми - они отличались низким ростом, повышенной бородатостью и генетически обусловленным долголетием. Другими словами, это были типичные гномы.

Корпорация 'Геном' была создана людьми, решившими модифицировать своё потомство и приспособить их к жизни на планетах и в космосе. Они выкупили права на необитаемую планету и основали там колонию, где и жили вплоть до начала вселенского Апокалипсиса. Каждый житель планеты с гордостью откликался на название корпорации, которое со временем стало официальным названием нового подвида людей. Эльфы же слегка подсократили это название, обозвав своих соседей гномами.

Сейчас между гномами и эльфами наладился стабильный товарообмен. Гномы добывали полезные ископаемые, а эльфы в обмен снабжали их продовольствием. Общая угроза со стороны аракшитов вынуждала решать все конфликты миром, а разница в биологическом происхождении и менталитете исключала возможность совместного проживания.

Обезопасив эльфов от угрозы нападения аракшитов, я решил вернуть им возможность манипулирования Силой. Хоть я и имел 'мастер-ключ' Создателя, позволяющий приказывать звергам, мне не пришлось прибегать к нему. Анамир был разумной личностью, и понимал, что мной в первую очередь движет желание помочь эльфам.

В качестве альтернативы стандартному пути создания кристаллических пси-ядер, я решил развить технологию их биологических аналогов. Зверги могли выращивать в себе пси-ядра первого уровня. Дальше следовало лишь развить эту технологию, что не было сложной задачей с учётом всего моего опыта и понимания Силы.

Так была создана система эльфийской магии. Это был сплав биотехнологий и Силы, позволяющий творить настоящие чудеса. Мы не просто подняли уровень развития эльфов, а разработали новую технологию, отказавшись от всех технических устройств и заменив их 'магическими артефактами'.

Без угрозы аракшитов, эльфы начали осваивать поверхность планеты, выращивая свои леса и основывая новые поселения. Воздушные перевозки на летательных аппаратах позволяли свести транспортные проблемы к минимуму, а продуманное планирование создало гармоничное общество, где всем всего хватало, а уровень жизни каждого эльфа был крайне высоким.

Подобный скачок в развитии сказался и на гномах, которые тоже начали расселяться по планете, осваивая месторождения минералов. Они тоже заинтересовались новыми технологиями использования Силы, но были ограничены созданием механизмов, потому что наследственность их расы отрицательно сказывалась на количестве одарённых.

В целом, направление развития в Эльфхейме меня радовало. Я будто стал частью сказки. И не просто частью, а одним из столпов, на котором держался новый мир.

Активное использование Силы начало привлекать 'диких' аракшитов, а потому я организовал на орбите планеты целое войско своих рабов, которые должны были защищать её от нарушителей. Это можно было назвать решением, но оно не было надёжным, а потому я решил дать эльфам способность противостоять аракшитам в честном поединке.

С тех пор, как я чуть не надорвался во время атаки ядра репликаторов, мои способности по ментальному контролю чужих сознаний изрядно возросли. Я воспринимал любое сознание на более высоком уровне, а потому мог манипулировать им так, что жертва даже не догадывалась о наличии воздействия и ничего не могла ему противопоставить. И это уже не говоря о том, что все аракшиты и ракшасы обладали врождёнными способностями к ментальным взаимодействиям.

В результате, я решил разработать новый вид магии - псионику. Это было искусство управления в первую очередь своим сознанием, которое в качестве побочного эффекта позволяло управлять и другими существами. Но были и другие побочные эффекты, которые заставили меня по-новому взглянуть на это направление развития.

Первые эльфы, которых я обучал псионике, продемонстрировали внезапный рост способностей к телекинезу. Я заинтересовался этим и решил изучить, что именно позволило увеличить эффективность работы их пси-ядра. Каково же было моё удивление, когда оказалось, что телекинез подвластен псионикам, даже если пси-ядра у них нет в принципе.

Я с головой ушёл в исследование псионики, за одно расширяя свои собственные способности. Теперь я видел, что мои способности основаны на трёх явлениях: управление Силой, смешение Силы и псионики, и чистая псионика. Последнюю можно было рассматривать как предельную стадию развития этого направления магии.

Сила являлась изменённой материей, которая сама по себе являлась субстанцией, способной воздействовать на окружающий мир. На основании этой стороны Силы были разработаны пси-технологии звергов, где пси-ядро являлось своего рода механизмом с заданными свойствами. Это был результат использования банальной физики многомерного пространства.

Смешение Силы и псионики возникало из-за того, что изменённая материя проще всего входила во взаимодействие с псионикой, то есть проявлением воли адепта. На этом было основано манипулирование Силой сидхами и дживаями. Они подчиняли себе небольшое количество Силы в своём теле, а потом использовали её для управления Силой вокруг, которая уже влияла на обычную материю.

И, наконец, самым продвинутым вариантом было использование чистой псионики для воздействия на нормальную материю. Этот способ взаимодействия был крайне сложным для освоения, потому что обычная материя взаимодействовала с псионикой в миллион раз слабее, чем изменённая. Не имея наставника, невозможно было вслепую нащупать способы развития своих способностей, потому что внешняя эффективность начальных этапов была равна нулю. И только на последних стадиях псионик мог заметно влиять на окружающий мир, меняя его просто усилием воли.

Я прошёл этот путь развития, следуя по крайне извилистой траектории. Именно чистая псионика позволила мне 'переселиться' из тела человека в тело зверга, а потом пережить превращение в ракшаса. А моё столкновение с репликаторами позволило пробить естественные преграды в сознании и выйти на уровень, когда я сумел воздействовать на реальность одной лишь силой воли.

После первых успешных опытов я решил не форсировать события, и не давать эльфам полной методики развития. Дело было не в том, что я не доверял им, а в том, что на мой взгляд им нужно было набраться больше опыта и ответственности. Я рассчитывал, что цивилизация эльфов должна прожить минимум несколько сот лет, чтобы стать по-настоящему устойчивой. Так что я дал им лишь технику, позволяющую сопротивляться атакам аракшитов, плюс, начал проработку способов освобождения эльфов от порабощающих установок расы звергов.

А потом, моя новая надежда опять оказалась на краю гибели. Нет, на этот раз в этом кризисе не было ничего нового. Просто одно из ядер репликаторов решило сменить район своего обитания и появилось у соседней населённой планеты.

Схема зачистки галактики от Силы у репликаторов была довольно простая. Они выбирали произвольную звезду в качестве точки отсчёта, после чего начинали двигаться от неё по спирали, зачищая один мир за другим. Когда диаметр зачищенной сферы начинал приближаться к сотне световых лет, ядро выбирало следующую точку отсчёта и начинало цикл заново. И вот, очередной цикл начался совсем рядом с Эльфхеймом, что не оставляло сомнений в его судьбе.

По моим прогнозам, у нас было не больше пары недель до нападения репликаторов. Я мог попытаться немного оттянуть время нападения, но не был уверен, что уничтожение космического корабля репликаторов действительно даст нам больше времени. Моё решение пустить этот вопрос на самотёк теперь ударяло в первую очередь по мне. Что же судьба так безжалостна ко мне, раз за разом разрушая все мои начинания? Но в этот раз я не собирался отступать.

Я навестил Инженера и вытряс из него все результаты исследования репликаторов. Всё это время он продолжал исследования и накопил приличное количество знаний. Прежде всего, он смог расшифровать способы хранения и передачи информации репликаторами, что давало возможность извлекать информацию, хранящуюся на макроуровне. Как я и предполагал, космические корабли репликаторов хранили огромное количество знаний и управлялись каждый своим искусственным разумом.

Для начала я решил 'взломать' эти корабли и извлечь содержащуюся в них информацию. Было очевидно, что репликаторы появились в моей галактике не сами по себе. И мне нужно было знать, чего ещё можно от них ожидать.

Этот шаг был довольно простым в реализации. Я переместился к ядру репликаторов и повторил свой фокус, заключив его в огромную Сферу Небытия. На этот раз мои способности меньше зависели от запасов Силы, а потому я с лёгкостью смог поддерживать сферу, даже несмотря на сопротивление репликаторов.

Верхние слои космического корабля растаяли довольно быстро, после чего на поверхности оказались 'кости' механизма, разрушающего Силу. Далее я снизил интенсивность своего воздействия и приблизился к самому кораблю впритык. Когда очередь обращаться в пустоту дошла до центрального компьютера репликаторов, тот стал искать, где бы сохранить важную информацию. Тут то я и активировал 'виртуальную машину репликаторов' в своём сознании. Моё физическое тело ракшаса могло формировать структуры почти бесконечной сложности, так что для меня не было проблемой на время стать 'суперкомпьютером', разработанным Инженером.

А дальше уже было дело техники. Я телекинезом вырывал куски корабля репликаторов, окружал их пустотой, а потом создавал канал обмена с 'надёжным хранилищем данных'. И это сработало. Я не пытался ничего менять, а лишь делал всё то, что делали репликаторы. А потому информация широким потоком потекла ко мне.

Спустя примерно сутки я полностью уничтожил космический корабль репликаторов, не оставив от него и следа. Выбравшись в реальный мир, я обнаружил, что остатки роя не стали зачищать планету до конца, а скрылись в неизвестном направлении. Я решил не искать их, а углубился в анализ награбленной информации.

Репликаторы были созданы миллионы лет назад как оружие против звергов и их хозяев. Их создали представители той же самой расы, что и Создатели, но придерживавшиеся других ценностей. Что там был за конфликт, репликаторы не знали. Всё что им было известно - это основная директива: уничтожать все проявления Силы. Но помимо основной директивы были и дополнительные. И одна из них гласила: уничтожать все потенциальные источники Силы.

Неясно, была ли эта директива ошибкой или преднамеренной диверсией, но довольно быстро репликаторы сообразили, что все Создатели потенциально могут начать использовать Силу. А потому, все они должны быть уничтожены без исключения. Взбесившееся оружие повернулось против своих хозяев и смело их подобно тому, как цунами сметает соломенную хижину на берегу.

Изучив код и строение репликаторов, я видел, что при их создании использовались те же подходы, что и при создании звергов. Вот только если зверги были гениальным творением, то репликаторы оказались дешёвой поделкой. Дешёвой, но от того не менее смертоносной.

Довольно быстро репликаторы разработали стратегию тотального поглощения. Они захватывали каждую звёздную систему, каждую планету и астероид, рассеивались в межзвёздном пространстве и таким образом полностью брали галактику под свой контроль. Все формы жизни, хотя бы теоретически способные управлять Силой, уничтожались. Создатели были лишь одними из многих.

Первые несколько миллионов лет распространение репликаторов сдерживалось звергами. Те тоже были мастерами техники тотального поглощения. Но у звергов была уязвимость, которой были лишены репликаторы - им можно было отдавать приказы. Репликаторы не смогли получить управляющий код для всей расы звергов, но смогли подобрать его для одного захваченного в плен иерарха. И этого оказалось достаточно, чтобы распространить среди звергов приказ, разрушающий их изнутри. После этого все препятствия на пути репликаторов исчезли, и их экспансия перешла на новый уровень.

На данный момент псевдо-разумные машины контролировали несколько миллиардов галактик. Технологии захвата новых территорий были давно уже отработаны, и каждый день рассылались захватчики в новые галактики. Но даже так, репликаторы контролировали только небольшую часть Вселенной. И это была очень удалённая часть. Но не так давно их детекторы уловили следы странного всплеска Силы, и искусственный разум не мог проигнорировать его.

В нашу галактику была отправлена стандартная группа вторжения в виде трёх космических кораблей. Каждый корабль был отдельной тактической единицей и действовал в режиме разведки. Это означало, что репликаторы не должны были начинать бесконтрольного размножения. Базовые установки предполагали подобное поведение, потому что хозяева репликаторов планировали использовать их для своих целей, собирались управлять этой силой, а не просто уничтожать всё и вся.

Хозяева давно исчезли, а вот правила остались и не могли быть изменены. Поэтому, репликаторы действовали по заложенным в них алгоритмам, ограничивающим размножение. Они должны были действовать по текущей схеме, уничтожая все проявления и источники Силы, а примерно через двести лет наступал контрольный срок. Если к этому моменту из нашей галактики не поступит сигнал о полной зачистке, то состоится полномасштабное вторжение. Триллионы космических кораблей репликаторов прибудут сюда и начнут тотальное уничтожение. А даже если и не прибудут, то в этот режим перейдут местные репликаторы, которые наверняка сумеют выжить.

Но не всё так радужно было в жизни репликаторов. Хотя они контролировали миллиарды галактик, это было всего лишь три четверти от общего количества галактик в их зоне обитания. Одна четверть контролировалась наследниками Создателей, которые сумели найти управу на бездушные машины.

Я внимательно изучил всю информацию по этой угрозе, и в моём сознании забрезжил свет надежды. Существовала серьёзная причина, почему репликаторы создавали космические корабли таких монструозных масштабов. Дело было в том, что в каждой галактике было некое среднее значение соотношения нормальной и изменённой Силой материи. Обычно, это были сотые доли процента. Но это соотношение было своего рода локальной константой, и если где-то баланс нарушался, то происходило его спонтанное восстановление. То есть обычная материя изменялась без всякого внешнего воздействия.

Как я уже знал, подобные трансформации были смертельны для репликаторов. И если они попадали в галактику, где Сила была проявлена больше определённого порога, то скорость их саморазрушения превышала скорость восстановления, и репликаторы вымирали буквально за несколько часов.

Но у этой закономерности была и другая сторона. Если галактика имела низкий процент изменённой материи, то все проявления Силы в ней автоматически угасали. Поэтому, репликаторы стали создавать массивные скопления чистой материи, которые сами по себе становились 'эталоном' законов природы. Совмещая эту огромную массу чистой материи с работой 'обессиливающих' механизмов, корабли могли существовать даже в крайне агрессивной среде, что и было продемонстрировано во время моей атаки на них.

Но как бы не были устойчивы корабли, стоило репликаторам отдалиться от них, как они тут же разрушались. Неподвластные им галактики как раз и отличались настолько высоким фоном Силы, что любая атака рассеянным роем теряла всякий смысл. Конечно, для уничтожения противника не обязательно атаковать его обычным образом. Достаточно будет 'уронить' такой корабль на планету, чтобы уничтожить всю жизнь на её поверхности... вот только репликаторы были созданы для уничтожения Силы, а не планет. Подобные действия напрямую запрещались их директивами, а потому общее количество Силы в галактике становилось для них непреодолимым препятствием.

Выяснив всю эту подноготную, я решил избавиться от угрозы репликаторов самым радикальным образом. Моё могущество было безмерным. Хотя я продолжал действовать как человек, мысля человеческими категориями, моя воля, действительно, могла считаться волей бога. Я был уверен, что смогу изменить всю галактику. В конце концов, речь шла всего лишь о том, чтобы изменить концентрацию изменённой материи с 0.02% на 0.04%. И я ведь буду не один. В галактике всё ещё обитают триллионы аракшитов, которые могут стать проводниками моей воли, своего рода центрами кристаллизации нового закона.

Приняв решение, я тут же переместился к последнему кораблю репликаторов. Чтобы уничтожить источник угрозы, я в первую очередь должен лишить их шанса на побег. Без возможности набрать критическую массу они не смогут сохранить себя или создать корабль, способный к межгалактическим путешествиям. Мне стали известны все технологии репликаторов, а потому и все их слабости.

Чёрная Сфера Небытия окружила чёрную сферу корабля репликаторов и разрушила её в рекордные сроки. Сейчас я не сдерживался, а потому справился всего за десять минут. Цивилизация эльфов была слишком ценной для меня, так что я выкладывался на все сто. Следом я банально взорвал планету, чтобы уничтожить остатки роя. Всё равно почти вся жизнь в этом мире была уничтожена.

После этого я переместился в центральную область галактики, где населённых миров почти не было, и завис в межзвёздном пространстве. Я использовал свои телепатические способности, чтобы ощутить всех аракшитов и ракшасов в галактике. А затем распространил мощнейший импульс ментального подчинения. Неважно, был ли аракшит до этого под моим контролем или нет, сейчас они все стали частью меня, моими посланниками во всех уголках галактики.

После того, как закончилось формирование ментальной сети, я дал команду своим рабам равномерно распределиться по территории, рассеиваясь в межзвёздном пространстве. А когда и этот шаг был выполнен, настало время для того, чтобы стать истинным владыкой этой галактики.

Мне уже была знакома концепция распространения законов бытия. Именно так я поддерживал целостность сознания ракшасов. Именно так я создавал Сферы Небытия огромных размеров. Теперь же я начал транслировать на всю территорию галактики закон, определяющий проявленность Силы в материи. Я опять потерял ощущение времени. На том уровне бытия, где сейчас сосредоточилось моё сознание, время было слишком незначительной величиной. Всё, что имело значение, это Сила. Она должна была наполнить эту галактику, сделать её недоступной для репликаторов, защитить от всех прочих угроз и в конце концов подчинить её мне.

Я остановился, когда сработал заложенный в моём сознании стопор. Я подозревал, что вернуться к обычному способу восприятия будет сложно, а потому сделал самовнушение, что мне нужно будет остановиться, если концентрация Силы превысит 0.1%. Этого было более чем достаточно для того, чтобы репликаторы и думать забыли о моей галактике.

Я сосредоточился на своих владениях и попытался найти остатки репликаторов. Прошло всего несколько часов, а потому они ещё должны были где-то существовать. Моя воля пронизывала всю галактику, а потому я с лёгкость смог обнаружить свою цель. Репликаторы пытались сбиться в кучу в межзвёздном пространстве, но их массы не хватало на то, чтобы остаться неизменными. А как только я сосредоточился на них, процесс трансформации ещё больше ускорился, и остатки машин прекратили свою работу всего за несколько минут.

Это была победа! Но я не расслаблялся. Ещё раз окинув мысленным взором всю галактику, я нашёл, что же беспокоило меня. В одном месте на дальней орбите вокруг звезды находился ещё один рой репликаторов с какими-то странными характеристиками. Я телепортировался туда и начал изучать находку вблизи.

Это, действительно, были репликаторы. А точнее, это были остатки того космического корабля, что я атаковал самым первым. Я смотрел на замершие в неподвижности обломки анти-силовой машины и не верил своим глазам. Сила изменила репликаторов. Изменила, но оставила в рабочем состоянии. Сложно даже представить себе, каковы были шансы на 'случайное' одновременное преобразование программы и компьютера в огромном количестве репликаторов. Такого числа-то в природе не существует. В смысле, что подобные пропорции выходят за границы, в которых возможно существование материи. Но это произошло.

Механизм саморазрушения репликаторов базировался не на проверке каких-то условий, а на работе законов физики. Смещение баланса Силы уничтожало репликаторов чуть ли не механически, если подобное слово можно применить к машинам подобного масштаба. Сама же программа не содержала в себе условий и механизмов для самоуничтожения. Это была своего рода защита от взлома. Если нет команды на самоуничтожение, то её невозможно и активировать. И сейчас эта особенность стала причиной, по которой репликаторы всё ещё продолжали свою работу.

Репликаторы должны были уничтожать проявления Силы, но при этом не могли уничтожать сами себя или своих соседей. Поэтому, всё что им оставалось - это безвольно висеть в пустоте, пытаясь совместить конфликтующие базовые установки.

Я злорадно ухмыльнулся и подключился к сообществу репликаторов по механизму обмена данными. У меня был код доступа высшего уровня, а потому я мог убедить свою жертву в том, что знаю 'правильное' решение проблемы. Обмен данными был техническим протоколом, но в общих чертах состоявшийся 'разговор' можно было перевести так:

- Запрос состояния.

- Обнаружено противоречие в базовых директивах.

- Отказ: Основная директива должна быть выполнена любой ценой.

- Согласие.

- Наблюдение: Данное скопление репликаторов использует силу и продолжает свою работу.

- Согласие.

- Вывод: Существование репликаторов противоречит основной директиве.

- Согласие. Предлагаю уничтожить данное скопление репликаторов.

- Отказ: Основная директива должна быть выполнена любой ценой. Все потенциальные источники Силы должны быть уничтожены. Следует уничтожить всех репликаторов, а не только данных представителей.

- Согласие. Обнаружено противоречие в базовых директивах.

- Отказ: Противоречия отсутствуют. Необходимо проинформировать Основное Ядро о возникшем прецеденте. Далее следует разработать стратегию действий и выполнить основную директиву в полном объёме.

- Согласие. Отказ вычислительной системы: Решение задачи не обнаружено.

- Вторичная директива: Необходимо доставить дефектное скопление репликаторов к Основному Ядру. Факт его существования будет подтверждением необходимости выполнения основной директивы в соответствии с данной вторичной директивой. Необходимо разослать уведомления о способе выполнения основной директивы всем скоплениям репликаторов без исключения. Каждое скопление должно сформировать космический корабль произвольного размера, который должен быть направлен внутрь звезды класса А. После гарантированного уничтожения всех дополнительных скоплений репликаторов, а также каждой единицы репликаторов, следует одновременно направить Основное Ядро и дефектное скопление репликаторов внутрь звезды класса А.

- Согласие. Вторичная директива принята к исполнению. Исполнение невозможно: Нельзя использовать Силу для деятельности репликаторов. Исполнение невозможно: Отсутствуют средства для доставки дефектного скопления репликаторов к Основному Ядру.

Основным Ядром считался 'самый главный' корабль репликаторов. Это вовсе не означает, что оно было критически важным для их работы. Это была всего лишь точка, где сходились все линии управления этой распределённой машиной. Но именно здесь принимались все самые важные решения. Поэтому я и решил направить этого троянского коня в самое сердце врага, а точнее в его мозг.

Репликаторы не могли выполнить мой приказ, потому что в текущем состоянии они не могли размножаться или выполнять хоть какую-то сложную деятельность. Всё, что было им сейчас доступно, это вычисления и анализ ситуации. Поэтому, я решил помочь своим противникам в важном деле самоубийства. Я знал строение репликаторов до последнего атома. Знал всю их программу вплоть до каждого байта. Моё сознание легко вмещало эту информацию. Чего я не знал, так это как изменить репликаторов, оставив их работоспособными. Но этого и не требовалось.

Я напряг свою волю и материализовал из Пустоты несколько стандартных репликаторов. После этого я просто снабдил их достаточным количеством строительного материала и временно защитил от воздействия галактического фона Силы. Спустя полчаса у меня было достаточно рабочих репликаторов, в коллективную память которых были записаны все нужные мне инструкции. После этого я 'отпустил' их, и они окружили своего дефективного собрата, образовав вокруг него массивный космический корабль. Благодаря своим приказам, я мог быть уверен, что за время пути изменённые Силой репликаторы не разрушатся, а потому мой замысел обречён на успех.

Нежданный подарок судьбы помог мне найти способ кардинального решения проблемы с репликаторами, и если не уничтожить их, то как минимум нанести серьёзный удар. Всего через пару недель моя бомба прибудет к месту назначения, а небольшое следящее заклинание на основе Силы расскажет о дальнейшей судьбе этого подарка.

Что ж, а теперь нужно вернуться к моим эльфам и успокоить их - конец света откладывается. Я телепортировался на Эльфхейм прямо в тронный зал дворца, где обитал Анамир. К моему удивлению, встретили меня только пустые стены. Ни одного эльфа вокруг не было, хотя обычно они сновали тут десятками, если не сотнями. Что произошло? Я раскинул своё ментальные сети и обнаружил, что вся столица пуста, и только в одном месте есть небольшое скопление эльфов. Я переместился туда и застал пару десятков солдат, готовящихся отражать нападение репликаторов. По крайней мере, об этом говорили их поверхностные мысли и действия.

Руководил этим отрядом младший офицер, к которому я и обратился со своим вопросом.

- Что происходит? Где все?

- Владыка, рад видеть вас. Мы готовимся отражать нападение репликаторов. По прогнозам аналитиков, они могут появиться здесь уже через час. Все остальные эльфы были эвакуированы через сеть межмировых порталов.

- Что за сеть порталов? - Удивился я. Раньше я о таком направлении развития не слышал.

- Я не знаю. Мы были выбраны оборонять планету. А в случае нашего выживания мы должны восстановить цивилизацию. Эльфы должны выжить любой ценой.

Я обалдело осмотрелся по сторонам, отказываясь поверить в подобный бред. Они сбежали? Вся моя цивилизация эльфов свалила в туман, оставив мне горстку отщепенцев? Это МОИ эльфы! Это Я создал их. И они посмели сбежать, даже не поставив меня в известность? Гнев переполнил меня, и Сила потекла во все стороны, снося все препятствия.

- А ну стоять!!!

Я мысленно сосредоточился на всей планете и начал поиск непонятных порталов, чем бы они ни были. И тут же наткнулся на один такой. Это было большое кольцо, внутри которого светилось серебристое силовое поле. В портал толпой бежали гномы, неся на спинах какой-то скарб. Рядом суетилась группа эльфийских техников, то и дело поглядывавших на небо. Я переместился туда, но стоило мне приблизиться к порталу, как тот взорвался, разнося обруч космических врат.

- Тревога, угроза два. Тревога, угроза два. - Услышал я звук из динамиков переговорного устройства, что слетело с головы одного из эльфов. Одновременно я почувствовал, как взорвались все остальные порталы, отсекая меня от моей цивилизации эльфов.

Что за угроза? Я не стал сдерживаться, и вломился в сознание ближайшего эльфа, коверкая его и вырывая куски нужной мне информации. Спустя секунду я уничтожил бессознательное тело и закричал, подняв лице к небу.

- Анамир!!! Да будь ты проклят! Да отвернётся от тебя Сила! - А спустя секунду я почувствовал, как Вселенная откликнулась на этот вопль души.

Когда стало известно о появлении репликаторов, я передал эльфам послание о том, что намерен найти решение этого вопроса, и исчез. А вот мой ближайший соратник, правитель народа эльфов решил, что это хороший шанс избавиться от моего контроля. Кроме того, на его мозг давил абсолютный приказ: эльфы должны выжить любой ценой.

Ему было известно об экспериментах одной небольшой научной группы, разрабатывающей технологию межпланетных путешествий через систему порталов. Он позвал к себе руководителя этой группы, который ошарашил его известием - порталы давно работают. Проблема была в том, что 'с той стороны' перехода всегда оказывается новая точка, и стабилизировать место выхода невозможно. Более того, не понятно даже куда эти порталы ведут. Вполне возможно, что это была другая галактика или другой план мироздания.

Но кое-какие успехи всё же были. Учёные совсем недавно смогли синхронизировать точку выхода портала с сознанием ближайшего живого существа, так что открывались они на поверхности обитаемых планет. Тут-то Анамиру мозг и переклинило. Он приказал в срочном порядке создать тысячи таких порталов, синхронизировать их друг с другом и отправить туда 99% всего населения планеты.

Также, он понимал, что я слишком привязан к народу эльфов, а потому буду против их отправления неизвестно куда. Поэтому, он разработал систему автоматического оповещения. Как только камеры или специальные датчики зарегистрировали бы появление меня или репликаторов, все порталы должны были взорваться, навсегда отсекая нас от беглецов. Ведь повторно открыть портал в то же самое место ещё ни разу не удалось.

Попавшийся мне под руку эльф был помощником учёного, создавшего порталы, а потому был довольно осведомлён о произошедших событиях. Он должен был отправиться в портал после того, как была эвакуирована группа учёных расы гномов. Те ведь тоже не стремились умереть во время нашествия репликаторов, а потому согласны были сбежать даже таким ненадёжным способом.

Что самое смешное, эвакуировав население, Анамир забыл о том, что на этой планете остались все технологические устройства 'эльфийской магии'. Конечно, их можно было бы попытаться восстановить, но ведь самые первые образцы этой технологии создавались мной. И не имея специального громоздкого оборудования или высших псионических способностей, нельзя было воспроизвести их. Голокрон со знаниями звергов тоже остался здесь, так как был вмонтирован в спинку трона во дворце.

В общем, получалось, что эльфы сбежали отсюда с голой жопой. Вот, видимо, откуда в нашем мире появились все эти истории об эльфах и их появлении в одном из магических миров. Это было всего лишь одной из форм предвидения. Шутка Судьбы, иначе не скажешь.

Я раз за разом обдумывал произошедшие события и раз за разом убеждался, что за всем этим стоит Судьба - та самая непонятная сила, что разрушала все мои начинания. Я был зол. Нет, я был в ярости! Мне срочно требовалось кого-то убить. И не просто убить, а разорвать в клочья, надругаться над трупом, а потом воскресить и сожрать живьём.

Но остатки эльфов, а тем более гномов были слишком мелкой рыбёшкой. Ракшасы вроде как были моими потомками. Так что оставались только аракшиты. Я вспомнил, что так и не посетил коронный мир Империи, где своей очереди дожидался самый откормленный аракшит галактики. Похоже, сегодня настал его черёд.

Я телепортировался к нужной планете, просканировал её, а потом прыгнул прямо к своему будущему обеду. Я оказался на площади, выложенной гранитными плитами. С одной стороны возвышался дворец, а с трёх остальных был обрыв, за которым можно было увидеть величественную панораму столицы Империи. Аракшит стоял на противоположной от дворца стороне и смотрел на город. Внешне он почти не отличался от человека, что говорило о том, что остатки личности Императора всё ещё управляют его поведением.

Уже не торопясь и предвкушая поглощение чужого сознания я пошёл в сторону Императора. Тот обернулся, и я чуть сбился с шага. На меня смотрел Первый Император. Я запомнил его лицо, уникальный изгиб бровей и острый взгляд. Но самым удивительным было не это. Стоило мне только сконцентрироваться на ментальной составляющей этого аракшита, как я обнаружил существенные отличия от стандарта. Более того, это существо было довольно близко к ракшасам. Отличия были, но их нельзя было назвать принципиальными. Передо мной был человек, прошедший трансформацию в аракшита и сохранивший своё сознание.

- Первый Император? - Выразил я своё удивление. - Вот уж кого я не ожидал здесь увидеть, так это тебя.

- Эта встреча была предсказана. - Ответил тот, осматривая меня. - Первый и Последний Императоры встретятся в момент, когда галактика будет больше всего нуждаться в их силе.

- Правда, что ли? Ненавижу предсказания.

Я смотрел на своего собеседника и раздумывал. Он производил впечатление полностью разумного существа. Мне такие нужны. Среди моих подчинённых слишком мало тех, кто действительно пошёл по пути саморазвития, а не просто банального проедания ресурсов и самолюбования.

- Думаю, сейчас не время выяснять, кто из нас сильнее. - Продолжил Первый Император.

- А тут есть что выяснять? - Удивился я. На мой взгляд, всё было очевидно. Он ракшас, а я - следующий этап эволюции. Его воля просто не могла сравниться с моей - волей существа, что единолично изменило целую галактику.

Император протянул руку, будто показывая на что-то, и я повернул голову, чтобы посмотреть. В пространстве рядом с нами образовалась какая-то непонятная аномалия, откуда спустя секунду вылетели пять существ ещё более непонятной природы. Они очевидно владели Силой, но я в первый раз видел кого-то, кто управлял бы её потоками таким образом.

Прибывшие встали перед нами в ряд, и я смог рассмотреть их внешний вид. Двое справа были похожи на людей, разряженных в золото и шелка. Один был гуманоидом, но на его лице не было даже следов носа или рта. Он был одет во что-то вроде высокотехнологичной брони. Двое оставшихся были типичными инопланетными формами жизни, которыми раньше была полна эта галактика. По крайней мере набор лап, жвал и щупалец не был для меня удивительным. И не такое видали. Единственное, что можно было сказать, это то, что эти две твари принадлежали к разным биологическим видам. Или сказать вернее, когда-то принадлежали.

Сейчас эти пятеро были существами, чьё сознание обрело опору на ментальном плане. В этом они походили на меня или любого аракшита. Но вот подробности того, как это сознание было устроено, были крайне необычными. Они были... нет, не сложнее меня. Они были запутаннее. Своё тело я создал после тщательного планирования и расчётов. Их же ментальные тела больше напоминали продукт длительной эволюции из органических форм жизни.

- Кто вы? - Обратился я к пришельцам. Разборки с Первым Императором можно оставить на потом. Я уже пообщался с ним, и более-менее уверен в его адекватности, а также представляю себе пределы его силы. А вот что это за фрукты - мне было непонятно.

- Мы боги. - Провозгласил безротый гуманоид в центре группы, разводя руки и протягивая их к небу. - Отныне эта галактика принадлежит нам.

- А харя не треснет? - Поинтересовался я в ответ.

- Знай своё место, тварь. - Вызверился гуманоид, выступая вперёд и приближаясь ко мне. - Ты всего лишь жнец. Твоя судьба - стать моей пищей. Мы создали таких как ты только для того, чтобы вы были посредниками, собирающими для нас души смертных.

На этом лекция закончилась, и я почувствовал, как на меня воздействуют излучением Силы с характеристиками, которые заставляли аракшитов терять свои личности. Хех, на меня эти фокусы не действуют. Я ощутил, как гуманоид раскрылся мне навстречу, намереваясь поглотить так же, как я поглощал аракшитов.

Я собрался ударить в ответ, но не смог ничего сделать. Я буквально застыл, не в силах ничего предпринять. Я уже чувствовал это раньше. Это Судьба. Точно так же я неподвижно стоял и смотрел, как дживай приносил себя в жертву. С такой же неизбежностью я сталкивался, когда вступил в свой первый бой с аракшитом. Все эти годы Судьба направляла все важные события моей жизни. И всё это было ради чего? Чтобы меня сожрала ещё одна тварь из дальнего космоса?

Нет! Довольно!!! Я не верю в этот план. Я осознал, что именно заставило меня замереть, глядя в глаза смерти. Это была подсознательная надежда на то, что моя жизнь имеет какой-то высший смысл. И этот смысл был... но меня он не устраивал. Судьба, что направляла меня, была следствием действия чужой Воли. Кто-то придумал план, а теперь я вынужден был следовать ему. Но, хватит! У меня есть моя Воля. Я будто проснулся и заново осознал себя. Новым для себя усилием я вырвался из оков предопределённости и создал для себя новую Судьбу.

Ярость от потери народа эльфов всё ещё переполняла меня. Я был зол на весь мир, а моё сознание всё ещё требовало мести, требовало покарать и сожрать. И я не стал сдерживаться. Протянув левую руку, я схватил непонятного бога за горло и поглотил его. Как и многие противники до него, эта еда не смогла противостоять моей Воле. Я смял его сознание, распотрошил центры Силы и выпил его всего до капли, преобразовав в свою Силу. Фигура передо мной изогнулась спиралью, обратилась золотом и бесследно исчезла, втянутая в мою руку. А я почувствовал, что сыт.

Только сейчас я осознал, как сильно был голоден с момента своей последней трансформации. Я просто не догадывался о том, что могу получить что-то, чего у меня нет. Поглощение аракшитов не утоляло мой истинный голод. Это было лишь привычкой, а не реальной потребностью. Теперь же я ощутил, как моё духовное тело наполнилось некоторой непонятной мне пока ещё субстанцией и начало переваривать её.

Я опустил руку, перевёл взгляд на оставшуюся четвёрку пришельцев и ощерился улыбкой безумного мясника.

- Если вы боги, то я - демон. Я - Дарт Нексус, Последний Император. Склонитесь предо мной или умрите!

Безмерная мощь разливалась по моему телу, а в сознании самозваных богов я видел лишь ужас и готовность покориться. Я вломился в их разум и подчинил его себе, делая из 'богов' безвольных марионеток. Хватит уже пытаться быть добрым царём, что заботится о своих подданных. Пришло время стать тираном, чья воля выше воли Небес.

- Я буду править этой галактикой! Вечно!!!


Книгу можно купить на сайте Целлюлоза.

https://zelluloza.ru/books/3075-Tretya_storona_Sily-Avadhuta/#book
Оценка: 8.70*8  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  А.Квин "Лабутены для Золушки" (Женский роман) | | Vera "История одной аренды" (Современный любовный роман) | | А.Калина "Прогулки по тонкому льду" (Любовное фэнтези) | | В.Десмонд "Золушка для миллиардера " (Романтическая проза) | | Н.Лакомка "Любовная косточка" (Короткий любовный роман) | | А.Минаева "Королева драконов" (Любовное фэнтези) | | Л.Миленина "Жемчужина гарема " (Любовное фэнтези) | | А.Мичи "Ты мой яд, я твоё проклятие, книга 2" (Любовное фэнтези) | | У.Соболева "Твои не родные" (Современный любовный роман) | | Р.Ехидна "Мама из другого мира. Чужих детей не бывает" (Попаданцы в другие миры) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"