Рябиченко Антон Викторович: другие произведения.

Наследник самозванца

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 7.26*566  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Что нужно попаданцу для счастья? Дайте угадаю: очнуться в теле сына местного правителя, обучиться магии или боевым искусствам у супер наставника, обзавестись питомцем - драконом, совершить эпический подвиг и завоевать сердце красавицы принцессы. Всё это ждёт Айвери, но не так как обычно. Спросите как? Да вот так:

#1 - Наследник самозванца

 []

Annotation

     Что нужно попаданцу для счастья? Дайте угадаю: очнуться в теле сына местного правителя, обучиться магии или боевым искусствам у супер наставника, обзавестись питомцем - драконом, совершить эпический подвиг и завоевать сердце красавицы принцессы. Всё это ждёт Айвери, но не так как обычно. Спросите как? Да вот так:


#1 - Наследник самозванца

Аннотация

     Что может быть интереснее мира магии? Мира, в котором действия совершаются силой воли, по мановению жеста. Мира, где растут диковинные растения и обитают фантастические животные. Мира, в котором вечно соперничают расы людей, гномов, эльфов, орков, троллей и гоблинов. Наверное, интереснее может быть лишь мир, где магия сосуществует с технологией, иногда взаимно усиливая друг друга, а иногда противоборствуя. Интересно? Добро пожаловать на планету чудес - Антро.
     Что нужно попаданцу для счастья? Дайте угадаю: очнуться в теле сына местного правителя, обучиться магии или боевым искусствам у супер наставника, обзавестись питомцем - драконом, совершить эпический подвиг и завоевать сердце красавицы принцессы. Всё это ждёт Айвери, но не так как обычно. Спросите как? Да вот так:

Заклинание призыва души

     - Как ты себя чувствуешь? - услышал я голос.
     Этот голос был неприятным, было в нём что-то от скрипа старой двери на сквозняке. Двери с ржавыми, не смазанными петлями. Я открыл глаза и удивился. Да что там удивился, пришёл в полное замешательство. Я лежу на деревянной лавке в абсолютно незнакомой комнате. Вокруг ничем не прикрытые стены из камня. В углу стоит деревянный сундук, на котором навален ворох грязной одежды. Через небольшое окно, закрывающееся только деревянными ставнями, ярко светит солнце.
     На единственном табурете напротив меня сидит бородатый старикашка с красным носом в видавшем виды халате с уймой карманов и ещё большим количеством заплаток. Борода у старика седая, редкая и грязная, впрочем как и сам старик. Запах от него хуже, чем от полного мусорного бака, три дня простоявшего на солнце. Лицо испещрено множеством морщин, а волосы на голове растут редкими кустами. Но глаза абсолютно не соответствуют внешнему виду. Ясные и чистые глаза, а взгляд, кажется, насквозь пронизывают меня, открывая потаенные мысли и чувства. Такого взгляда не может быть у простого бродяги или местного алкоголика.
     - Я что вчера употреблял спиртное в клубе Толкиенистов и подружился с его председателем? - промелькнула мысль, а голова отозвалась дикой болью и головокружением.
     - Где я? - мне удалось лишь слабо прошептать вопрос.
     - В замке Вель, - сухо ответил старик.
     - Странно, нет в нашем городке никаких замков. А может так называют психушку? А что, антураж подходящий, вряд ли их хорошо финансируют, - от мыслей голова разболелась ещё больше.
     Старик, заметив ухудшение моего самочувствия, приложил горячую ладонь к моей голове и что-то забормотал. Как будто читал какое-то заклинание.
     - Странный доктор, - подумал я, - хотя, какой он доктор? Халат-то не белый. Скорее всего, пациент, а с психами нужно вести себя поаккуратнее, не спорить, побольше соглашаться.
     От жара ладони старика голова стала болеть ещё больше и я попытался скинуть руку и приподняться. Напрасно, напрасно я вчера столько выпил. Ведь не пью почти, а тут такой поворот.
     - Что со мной случилось? - спросил я осипшим голосом.
     - Камень на тебя свалился, прямо на башку, - проскрипел старик, - три дня провалялся без движения, а я как раз мимо замка проходил. И нахрена я сюда поперся? - он нахмурился, - меня как заметили, так сразу и схватили, а барон приказал тебя вылечить. И если не вылечу - обещал повесить.
     - А Вы кто?
     - Я-то? - старичок скривился, - колдун я бродячий. Погоду ворожу, скотину по деревням лечу, иногда людям помогаю. Но на одном месте не прокормиться, вот и брожу от деревни к деревне.
     - А что Вы со мной сделали, что я очнулся?
     - Заклинание призыва души произнес. Камень душу твою выбил из тела, а я обратно призвал.
     - Ну дела, это и правда псих, - подумал я, а вслух сказал, - А Вы уверены, что правильно призвали?
     - Да не очень, - хмыкнул старик, - сомневаюсь, что сынок этого борова такой вежливый был. Но мы же не будем об этом никому рассказывать, да? Не то и меня вздернут и тебя на костре сожгут. Так что помалкивай, да посматривай вокруг.
     - Вот жжёт тип! Значит призвал мою душу в чьё-то тело. Интересно! И чьё-же тело?
     Я посмотрел на свои руки и чуть не свалился с лавки, увидев руки четырнадцатилетнего пацана. Потрогал голову и обнаружил на затылке огромную шишку.
     - У тебя тут два братца имеются. Постарайся выглядеть как они - идиотом и грубияном, по крайней мере, до тех пор пока я не уберусь отсюда.
     - Или я такой же псих, как этот дедок. Или то, что он говорит - правда. Что-то мне подсказывает, что верно второе. Вот чёрт, и угораздило мне сюда попасть! Вряд-ли тут жизнь комфортная. Лавка мне уже не нравиться.
     - Как тебя зовут? - если нужно стать грубияном, то нечего откладывать.
     - Горм.
     - Ну, и скоро я поправлюсь?
     - Да откуда мне знать, - снова фыркнул старик, - может и не поправиться вовсе. Камень тебе на башку не просто так свалился. Скинул его кто-то. Скорее всего братец. Это же обычное дело - избавляться от родственников. Так что жди еще один камень. Главное протяни пару дней, пока я подальше не уйду.
     - Так помоги мне протянуть подольше.
     - Как ты себе это представляешь? Ты протянешь подольше только если я твоего братца укокошу, но зачем мне это надо? За это меня точно вздернут. Нет, справляйся сам как-нибудь.
     - Да я не об этом.
     - А о чем?
     - Научи какому-нибудь заклинанию.
     - Хи-хи-хи, - противно рассмеялся старик, - да ты знаешь, что нужно чтобы инициировать дар?
     - Что?
     - Ох и остолоп, зелье пробуждения нужно, а оно столько стоит, что тебе и не снилось. Его только богачи себе позволить могут, ну, или маги столичные. Конечно, в королевской академии магии его студиозам бесплатно дают, но ты поди туда доберись. Да и не всех маги принимают, а только тех у кого потен... - старик запнулся, - потенция большая.
     - Может потенциал?
     - Кому за потенциал, кому за потенцию, - отмахнулся старик, - маги, они такие извращенцы.
     - А как у тебя инициация прошла?
     - Приходил в нашу деревню бродячий маг, - старик уставился в одну точку, вспоминая молодость, - всем мальчикам давал по глотку разбавленной эссенции пробуждения, чтобы определить способных. У меня способностей оказалось побольше, чем у других, но недостаточно, чтобы стать магом. Так и мучаюсь с тех пор. Ни туда, ни сюда.
     - А как она выглядит, эта эссенция?
     - Серая, и воняет тухлыми яйцами. Это я ещё разбавленной её пил, а маг говорил, что студиозов заставляют флакон неразбавленной выпивать. Вот это испытание!
     - А какие ещё эссенции есть?
     - Есть ещё одна - эссенция здоровья, - старик усмехнулся, - только её заполучить у тебя шансов ещё меньше. Она же все болезни лечит и так тело укрепляет, что порезы вмиг сами затягиваются, а переломы сростаются. Она, считай, вся для высших магов и аристократов предназначена, причём не таких самозванцев как твой папаша, а настоящих.
     - А она как выглядит?
     - Красная и пахнет розами, её же не безродные студиозы глотают, а богачи. Ну что, всё расспросил? - старик поднялся не дожидаясь ответа, - пойдём уже. Сдам тебя барону и пойду пока тебя такого умного на костёр не потащили.
     - Погоди, - придержал я его, - скажешь барону, что говорить я не могу, что мне нужно неделю отдыха и усиленная кормёжка.
     - А бочку вина тебе не надо?
     - Не надо, а будешь ерепениться, я в обморок при папаше шлепнусь.
     - Валяй, он тебя такого хилого сразу и прикажет закопать, - равнодушно заявил старик, но глаза выдали его волнение.
     - А тебя повесить, - напомнил я ему.
     - Ладно, будь по твоему, - процедил старик сквозь зубы, - пойдём.
     - А где сейчас мой отец?
     - Дрыхнет после вчерашней попойки. Третий день со своими ратниками пьёт, тебя поминает.
     - И как его зовут?
     - Ури Бешеный.
     - Действительно бешеный?
     - Хуже не бывает, - кивнул старик, - причём с похмелья ещё и безмозглый.
     - Ладно, а меня как зовут?
     - Айвери, но все кличут тебя Сморчком. Наверное, потому что из носа всегда течёт.
     - Какое приятное прозвище. А...
     - Всё, я больше ничего не знаю ни про тебя, ни про твою семейку, ни про Ваш прекрасный замок. Пойдём!
     - Помоги одется, - кивнул я, с трудом поднимаясь с кровати.
     Старик помог мне встать и надеть рваные штаны и дырявую рубаху. Одежда оставляла желать лучшего. Похоже, предыдущий владелец тела не имел никакого понятия о гигиене и носил одни и те же штаны годами, а до этого их носил его старший брат. Но деваться некуда, нужно идти знакомиться с отцом.
     Спуск на кухню дался с трудом. Все таки душа ещё не очень прочно укрепилась в теле и время от времени порывалась вернуться обратно. Наверное, чувствовала, что жизнь тут будет не очень приятной. Моя комната располагалась на третьем этаже. Судя по всему, отцу на меня наплевать, так как комната оказалась очень маленькой и рядом со мной никто не жил. В коридорах и на винтовой лестнице не было никаких изысков. Каменные стены, каменный пол и изредка держатели с факелами на стенах.
     Спустившись с лестницы, мы оказались в широком коридоре. Слева виднелся большой зал, из которого раздавался многослойный храп двух десятков троллей. А справа, судя по характерным запахам и звукам, была кухня.
     - Пить хочу, - прошептал я, - давай зайдём на кухню. Может и выпивки для папаши раздобудем.
     На кухне была суета. Огромный толстый повар в засаленном фартуке грязно-неизвестного цвета махал огромным половником и гонял двух поварят и кухарку.
     - Я говорил, эля принести, что ты мне вина притащил! Его светлость вино только по праздникам пьют! Хочешь, чтобы меня выпороли?
     - Простите, мастер, эль закончился, его светлость с ратниками вчерась предпоследний бочонок выжрали, а последний разбили случайно. Его светлость весь так и вымок в эле, с ног до головы. Нету эля!
     - А сегодня как раз праздник, - проскрипел старик, - сынок у барона поправился.
     - Очухался! - немного разочаровано пробурчал повар под нос и угодливо добавил, - что надо?
     По всему было видно, что повар не очень рад моему выздоровлению, а поварята и вовсе попытались спрятаться за спину кухарки, которая нервно дергала передник. Ну и имидж у меня!
     Я молча зачерпнул воды из большой бадьи и вдоволь напился, а затем забрал бутыль с вином у поварёнка и, не говоря ни слова, пошёл в обеденный зал.
     - Эй, куда вино потащил? - запоздало очнулся повар.
     - Отца будить пошёл, - цикнул на него колдун, - не мешай.
     - А чего он молчит?
     - Тебе бы камень на башку упал, ты бы тоже молчал. Заговорит через недельку.
     Войдя в зал я немного растерялся. Как же узнать своего папашу. Точно, поварёнок сказал, что он в эле вымок. Вот и ориентир!
     В зале было грязно, воняло мочой, блевотиной и прокисшим элем. Повсюду на полу валялись обглоданные кости и черепушки разбитых глиняных кружек и тарелок. Часть дружинников спала на столах, часть под столами. Вчера была грандиозная гулянка.
     - Прямо как у нас в студенческом общежитии, - подумал я, - весёлые были деньки, слава богу давно закончились. Разве что у нас почище было, по крайней мере до тех пор, пока в соседнюю комнату Санька не подселили. Ну и запаха у нас такого, конечно не было. Мы же не средневековые варвары, а современные, к гигиены приученные. Впрочем, чего ещё ожидать, если комендант этой общаги возглавляет дебош, а не борется с ним.
     Я пробирался между тел к главному столу, расположенному на небольшой возвышенности. Там в глиняной миске с какими то клубнями храпел рыжебородый гигант в одежде, изрядно пованивающий элем. Подойдя вплотную, я осторожно потряс его за плечо.
     - Отец, проснись, - мне пришлось резко отскочил в сторону, так как гигант пришёл в ярость и стал махать своими огромными кулачищами.
     - Меня будить!!! Прибью!!!
     Я дождался когда гигант остановит упражнение мельница и посмотрит на меня своими красными от трехдневного запоя глазами. Как только его взгляд сфокусировался на мне, я наполнил первый попавшийся под руку кубок вином и протянул ему.
     Рыжебородый дрожащими руками принял кубок и одним махом опорожнил его. Вытерев рот рукавом, он удовлетворенно рыгнул и на минуту прикрыл глаза. Я молча стоял рядом, ожидая, пока вино подействует и настроение алкоголика улучшится. Гигант обвел зал вокруг мутным взглядом и, обнаружив на столе большой кувшин, удовлетворенно крякнул. Развязав шнурок на своих штанах, он извлек внушительный инструмент и принялся наполнять кувшин прямо посреди зала. Закончив это, несомненно приятное, занятие он расплылся в блаженной улыбке и сразу же пнул ногой кучу грязного тряпья на полу. К моему удивлению, куча зашевелилась, оказавшись тощим горбатым карликом.
     - Шут, выпей вина, - прорычал Ури и протянул карлику только что наполненный кувшин.
     Карлик дрожащими руками взял кувшин и приложился к нему в долгом глотке, но через несколько секунд закашлялся и принялся плеваться.
     - Гы-гы-гы! Тебе что, мое вино не по нраву? Пшел вон отсюда! - папаша пнул карлика, от чего тот расплескал половину содержимого кувшина на себя.
     Карлик молча направился к выходу, а я, опасаясь следующей шутки, сделал пару шагов назад.
     - Очнулся, паршивец! А я уж думал не очухаешься! Это мне камень по башке нипочем, а ты весь в мамашу, худосочный. Ей вон, один раз в ухо попал, так она и окочурилась. И что я в ней нашёл? Воровать пришлось у соседа, насилу ноги унес. И через пару лет она дуба врезала! А ты хлюпиком вышел, пришлось вон колдуна заставлять душу твою вертать!
     Я молчал и тут заговорил колдун.
     - Слабый он ещё и говорить пока не может. Нужно ему недельку отдохнуть и есть побольше. Тогда точно поправится.
     - Жрать побольше? - сдвинул брови барон и неожиданно заорал, - Тук! Где ты жирный ублюдок?
     - Чего изволите? - тут же выглянул из кухни повар.
     - А ну-ка накорми его от пуза, и с собой еды сложи. Жрать ему побольше надо, чтобы выздороветь, - барон обернулся ко мне, - если через неделю не очухаешся, я тебя сам прибью! Всё, валите отсюда, а ты пожрать принеси и ещё вина.
     - Ваша светлость, - колдун склонился в поклоне, - прикажете стражникам пропустить меня. Мне в Белый Порт успеть нужно до праздника летнего солнцестояния.
     - Ещё чего, выздоровет - отпущу, не поправится - повешу. А пока сгинь.
     Настроение барона стремительно ухудшилось, поэтому никто не решился остаться в обеденном зале. На кухне меня ждал праздник желудка, но вспомнив, что моё тело провалялось без сознания три дня, я не стал много есть, ограничившись жидкой похлёбкой. Повар лишь равнодушно пожал плечами, мол дело твоё, я тебе предлагал, а вот колдун заупрямился.
     - Нужно есть больше!
     - Да я сейчас не могу.
     - Собери ему еды с собой, - заявил он повару и, наткнувшись на презрительно взгляд, добавил, - ты что, забыл приказ барона?
     Повар не стал отпираться, достал из под стола небольшую котомку и, нагрузив туда хлеба, сыра и мяса, протянул мне. Я сам взял со стола пустую флягу и, наполнив её водой, закинул в котомку.
     - И меня накорми, - потребовал колдун.
     - А про это барон ничего не говорил, - повар растянул губы в мстительной ухмылке, - вали отсюда, придёшь со всеми на завтрак.
     Мне не хотелось слушать их перпалку и я решил осмотреть замок. Закинув котомку за спину, я направился к выходу в замковый двор. По крайней мере, именно из этого прохода раздавались крики стражников и лязг оружия. Я прошёл через кухню и попал в коридор, оканчивающийся тяжёлой деревянной дверью, укреплённой металлическими полосами. Эта дверь, способная выдержать удар небольшого тарана, выглядела монументально, но сейчас была открыта настеж. Прямо около выхода тёмным провалом зиял спуск в подвал. Судя по отсутствию пыли на полу,этой лестницей часто пользовались. Должно быть, там хранили припасы для кухни.
     Я остановился у выхода и засмотрелся на замковый двор. Зрелище было удручающим. От недавнего дождя по всему двору остались грязные лужи и замкоавя челядь месила коричневую жижу, каждый раз выходя во двор. Напротив кухни располагался сарай, в котором обитали куры и свини. Парочка огромных свинтусов как раз валялись в луже неподалеку.
     Справа была расположена тренировочная площадка с деревянными манекенами, на которой косматый однорукий дядька гонял десяток мальчишек. Они усердно колотили деревянными мечами деревянные манекены, а когда дядька сомневался в прилежности учеников, он колотил деревянной палкой уже их. Ещё чуть дальше парочка стражников отрабатывали друг на друге удары. Встречась, их мечи и издавали тот лязг, который я слышал из кухни.
     Неожиданно я получил сильнейший боковой удар в челюсть. Я потерял сознание, а когда очнулся ощутил, что меня куда-то несут. Голова нещадно кружилась, тело слушалось из рук вон плохо. Я с трудом различил разговор своих обидчиков.
     - А вдруг кто-то узнает, что мы его того? - неуверенно прошептал кто-то над моим ухом.
     - Да кто узнает? - уверенно ответил ему тот, кто тащил меня за ноги, - Никто не видел, что мы его в подвал затащили. Сейчас сбросим в дыру и всё. Хватит отцу и одного наследника.
     - Но подумают-то на тебя, - не сдавался незнакомец.
     - Заткнись Гнус и тащи. Подумают, не подумают, какая разница? Из дыры ещё никто не выбирался. А если он не выбереться, то и вопросов не будет. Пропал и пропал, кому он нужен? Пихай его, вот так.
     Я почувствовал как мои ноги просунули в какую-то шахту, а затем мой желудок резко подскочил к горлу, потому что руки, держащие меня подмышки разжались и я провалился в бездонную дыру.

Бенджамин Бом - знаток жизни

     Очнулся я в кромешной темноте. Всё тело нещадно болело, а голова кружилась так, что я сразу же отбросил мысль подняться. Пошевелил сначала одной рукой, затем второй, затем ногами и, лишь потом перевернулся на спину. Тело слушалось, плохо, но слушалось, а это значит, что кости целы. Но на этом хорошие новости закончились. Я нахожусь глубоко в подземельях замка. Путь, которым я сюда попал, не годится для того, чтобы выбраться на поверхность. У меня есть немного еды и воды, но кто знает сколько мне придётся бродить в темноте?
     Кстати, о темноте, когда я укладывал флягу с водой в котомку я видел на дне металлический стержень и кусок кремния. У меня же есть кресало, а значит можно попытаться соорудить факел. Я пошарил руками вокруг себя, нащупав какую-то тряпку и несколько сухих палок. С трудом подтянув ноги, я уселся и принялся наматывать тряпку на палку. Я очень замёрз и пальцы слушались плохо, но иного выхода не было. Нужно было как можно скорее выбираться отсюда. Спустя пять долгих минут, факел был готов и я начал его подпаливать. Процесс розжига, больше напоминающий шаманский ритуал, отнял у меня ещё пятнадцать минут, но в конце-концов факел разгорелся. Я поднял его повыше и осмотрелся.
     Вокруг было небольшое помещение, примерно два на три метра. Вдоль стен стояли пустующие столы, позади меня в стене зияла дыра, уходящая вверх, а прямо передо мной была массивная дверь. Именно через эту дыру, более всего похожую на шахту лифта, я сюда и свалился.
     Я опустил взгляд на пол и вздрогнул от неожиданности. Рядом со мной лежал скелет. Скорее всего мужчина, так как вряд-ли женщины бывают столь рослыми. Вся его одежда пришла в негодность, но вот меч и кинжал сохранились в целости и сохранности. Я пристально взглянул на факел и понял, что для его создания использовал берцовую кость и полуистлевшую рубаху своего менее удачливого соседа.
     - А не охренел ли ты, салага? - неожиданно раздался голос слева от меня.
     От неожиданности я дернулся и, схватив первое, что попалось под руку, ударил наотмашь в сторону звука.
     - Ай, - удивлённо воскликнул голос, - это конечно неприятно, но неужели ты думаешь, что можешь убить этим призрака?
     Передо мной действительно возвышался призрак. Высокий мужчина могучего телосложения, в кожаных штанах и фланелевой рубахе. Абсолютно лысый, с пышной бородой и серьгой в ухе. К его поясу были пристёгнуты полуторный меч и кинжал в ножнах и, как ни странно, деревянная кружка.
     - Как ты держишь меч, сосунок? - нахмурился призрак, - и кто тебя, безрукого, учил обращаться с оружием?
     - Никто не учил, - напряжённо ответил я, - но тебя ведь и рубить не надо. Достаточно засунуть меч внутрь, чтобы причинить боль.
     - Ха, что ты знаешь о боли, сопляк? - дух обнажил свой призрачный меч и шагнул ко мне, - сейчас я заставлю тебя страдать!
     На меня обрушился стремительный удар, под который я неуклюже подставил свой меч, но призрачный клинок прошёл сквозь свою физическую копию, а затем и сквозь меня. Грудь обожгло холодом, но больше никаких неприятностей мне это не доставило.
     - Неплохой удар, - улыбнулся я, - но недостаточный чтобы убить меня. Всё таки в том, что ты призрак, есть плюсы.
     - Для тебя, может и есть, - дух в сердцах сплюнул на пол, - а для меня нет! Сижу тут уже пару сотен лет. И поговорить не с кем. А знаешь как выпить хочется?
     - Как же, - хмыкнул я, поудобнее усаживаясь, - за общением он соскучился. Из-за этого ты первого за два века собеседника своей железякой проткнуть попытался?
     - Сам виноват, ты зачем мои кости на факел пустил?
     - Да откуда я знал, что это чьи-то кости. Я же в темноте не вижу. И вообще, многие народы своих героев не в землю закапывают, а на костре сжигают. Как по мне, так даже лучше.
     - Вот пусть твои кости и сжигают, а мои не тронь! - гаркнул бородач, - никакого почтения к покойникам.
     - Да ладно тебе, а хочешь, я тебя похороню? - попытался я привлечь призрака на свою сторону, - а ты поможешь мне выбраться.
     - Ты что, идиот? - хмыкнул призрак, - Сидел бы я тут, если бы мог выбраться?
     - А что тебя не пускает?
     - Да откуда мне знать? Я честный вор и пират, а не святоша или маг.
     - Может ты привязан к какой-то вещи? - предположил я, - К мечу или кинжалу, например?
     - Ха, эти железки ни на что не годятся, - бородач снова сплюнул на пол, - абордажная сабля - единственное оружие, которое я признаю!
     - Что же ты вооружён этими железяками?
     - Так вышло, - неохотно буркнул дух.
     - Ну, раз это не оружие, то может что-то другое? Какая-то ценность. Может серьга?
     - Ты и вправду идиот! Мы, моряки, не очень то и любим свои серьги. Это, видишь ли, плата нашедшему останки моряка за его погребение. Не могу я быть привязан к этой висюльке!
     - Подумай сам, может это то, с чем связаны приятные воспоминания?
     - Приятных моментов в моей жизни было хоть отбавляй, - отмахнулся призрак, - богатые призы, красотки и выпивка рекой - вот мои приятные воспоминания. К чему из этого может быть привязана моя душа?
     - Призы, красотки и выпивка, - я осмотрелся вокруг и поднял с пола деревянную кружку, - может к ней?
     - Хмм, я действительно с ней не расставался, - пробормотал пират, - но как-то не верится, что мой дух привязан к деревянной кружке.
     - А как ты погиб?
     - Как, как, в дыру свалился, в ту же, что и ты. Напился хорошо, добавки захотелось. Пошёл в подвал за вином, а тут ночная тревога. Я - бежать на стену, да в поворот не вписался и со всего разгону в дыру и нырнул. А потом очнулся уже призраком, а пить всё так же хочется.
     - Так может и правда ты к своей кружке привязан? Ты далеко от этой комнаты отойти можешь?
     - Шагов на двадцать.
     - Давай так, я сейчас кружку поставлю около двери, а ты попробуешь пройти по коридору. Если пройдёшь дальше, то ты привязан к кружке и я смогу тебя отсюда вывести.
     - А ну-ка, двигай её быстрее, - воодушевился призрак.
     Я с трудом поднялся и передвинул кружку к двери. Призрак тут же скрылся в коридоре, пройдя сквозь закрытую дверь, а я вернулся к останкам и принялся их внимательно осматривать. Кроме кинжала и меча мне удалось найти лишь одну ценную вещь - серьгу пирата. Вся одежда пришла в негодность и больше поживится было нечем.
     - Работает, - вынырнул из стены призрак, - представляешь, я помер прямо около винного погреба. Тут рядом полно бочек и в них есть вино! Две сотни лет сидел около такого богатства и даже не знал об этом.
     - Как будто теперь это знание поможет тебе напиться, - хмыкнул я, - ну что, согласен покинуть это подземелье?
     - Спрашиваешь, конечно согласен! - радостно воскликнул призрак, - но сначала пойдём на вино посмотрим. Попробуешь и расскажешь какое оно на вкус.
     - Скоро пойдём, - кивнул я, - но давай сначала вопрос с твоими похоронами решим. Серёжку я уже забрал, так что должен тебя как-то упокоить. Где тебя сложить?
     - Где, где, возле винных бочек, конечно, а ещё лучше внутри.
     - Да ну, как я тебя в бочку запихаю? Давай рядом?
     - Ладно, рядом тоже неплохо, там есть огромный кувшин для вина. В него и сложишь.
     - Ну, пойдём.
     Я поднял кружку и навалился на дверь. К счастью, она была не запрета и поддалась, хотя и с большим трудом. Мне открылся длинный коридор, уходящий в темноту. Призрак излучал слабый рассеянный свет, которого мне хватало, чтобы прилично видеть на несколько шагов. Пятнадцать шагов до винного погреба я преодолел быстро, но тут уже упёрся в запертую дверь. Призрак ни на секунду не задерживаясь прошёл сквозь неё, а я стал ощупывать огромный замок. Через минуту из двери выглянуло хмуро лицо пирата.
     - Где ты застрял? - буркнул он раздражённо.
     - Тут замок, - ответил я просто, - а ключа нет.
     - Кому нужны ключи? - фыркнул он, - смотри!
     С этими словами он полез кошель, пристёгнутый к поясу и выудил оттуда длинную проволочку. Согнув её причудливым образом, он вставил в замочную скважину и смачно выругался.
     - Всё время забываю, что я призрак, - он глянул на меня, - у меня в кошеле лежит отмычка. Тащи её сюда, будем замок вскрывать.
     Пришлось возвращаться назад и искать отмычку, но уже через полчаса я удачно открыл замок, попутно узнав много интересного о взломе.
     - Чтобы ты без меня делал? - с видом превосходства заявил пират.
     - То же, что и ты без меня, - сидел бы в подвале двести лет. Хватит трепаться, давай тебя хоронить.
     На то, чтобы перенести кости и сложить их в кувшин много времени не понадобилось. И вот стоим мы вдвоём с призраком над его новой могилой в стиле протестного авангардизма и молчим.
     - На похоронах обычно речи про покойника говорят, - попытался я сгладить неловкий момент, - я тебя ещё не очень хорошо знаю, чтобы что-то сказать. Может ты сам?
     - Да что тут сказать? - задумчиво пожевал губу призрак, - прекрасный я был человек, весёлый и щедрый. Красотки меня обожали, особенно после удачных набегов, сухопутные крысы - боялись и ненавидели, а настоящие морские волки - уважали. Жаль, что помер я слишком рано. Не всех врагов на тот свет отправил, не всех красавиц приласкал, не всё вино попробовал. Вот и не успокоюсь, пока дела свои бренные не закончу.
     - Хорошая речь.
     - Я готовился, - ухмыльнулся призрак, - двести лет. И вообще малыш, держись меня, лучшего знатока жизни, чем я, не сыскать, я тебя многому могу научить. Знаешь как охмурить красотку?
     - Как?
     - Дай ей золотой, и она вся твоя!
     - Действенно, - кивнул я, - а звали-то тебя как, знаток жизни?
     - Капитан Бенджамин Бом, - подбоченился призрак.
     - Значит Бен. А прозвище было?
     - Конечно, - усмехнулся Бен, - у каждого уважаемого пирата есть прозвище. Меня звали Трезвый Бен.
     - Как я сразу не догадался, - хмыкнул я, - ну что, пойдём?
     - Погоди, - остановил меня призрак, - а выпить за упокой меня?
     - Рано тебе на покой, - отмахнулся я, - ты меня ещё на поверхность должен вывести.
     - Так надо, - настойчиво пробурчал дух, - или ты меня не уважаешь?
     - Я ещё мал вино пить, опьянею, в дыру какую то свалюсь, - попытался я отказаться ещё раз.
     - Пока не выпьешь, никуда не пойду, - упёрся он.
     - Ладно, выпью, - нехотя согласился я и набрал в кружку вина из бочки.
     Осторожно принюхавшись, я сделал маленький глоток и тут же выплюнул кислющий уксус.
     - Ну и гадость, - гаркнул рядом бородач, кривляясь и переворачивая кружку, - не могли тут рому поставить.
     На этих словах он осёкся и уставился на кружку в моих руках. Призрачное вино не желало покидать призрачную кружку, а уровни в физическом и призрачном сосудах в точности совпадали. Я медленно перевернул свою кружку, выливая уксус на пол и увидел, что призрачная кружка тоже пустеет.
     - Не видать мне сокровищ, ты понял? - потрясённо прошептал он, - Я могу пить то, что налито в эту кружку. Поднимайся, паршивец, мы идём за нормальной выпивкой!
     - Ещё раз обзовешь меня и я тебя тут брошу! - мне порядком надоели его оскорбления.
     - Ладно тебе, юнга. Не злись на старого волка, просто выпить очень хочется. Две сотни лет на сухую. Пойдём, а?
     - А ты можешь становится невидимым?
     - Это ещё зачем?
     - А как ты представляешь себе? Вылез я из подвала с призраком. Что со мной сделают?
     - Что?
     - На костре спалят, вместе с твоей кружкой. Из чего тогда пить будешь?
     - А, так бы сразу и сказал. Не бойся, если нужно, я могу быть невидимым.
     - Ну, тогда пойдём. Ты, кстати, поглядывай вокруг. Вдруг сокровища какие найдёшь или обмундирование. У меня ведь денег нет, а за выпивку платить нужно.
     - Хорошо, поищу, - охотно согласился пират.
     Похоже я нащупал его слабое место, так как призрак резко сорвался с места и начал нарезать вокруг меня круги в поисках тайников. Так и двигались - я по коридору, а призрак совершал круги вокруг меня, заглядывая во все помещения. Я не слишком доверял пирату, справедливо полагая, что он вполне может и не обратить внимание на обычные, но так необходимые мне вещи. Поэтому просил рассказывать что находится за запертыми дверями и, при возможности, сам заглядывал внутрь.
     - Нашёл, - радостно воскликнул призрак, вынырнув из очередной двери, - нашёл сокровища. Давай, вскрывай дверь.
     И снова я застрял около двери. Несмотря на кое-какой опыт с открытием предыдущего замка, возиться пришлось дольше, потому что эта дверь была запрета гораздо лучше винного погреба. По крайней мере, замок тут был на порядок сложнее. Но дельные советы призрачного наставника, неограниченное количество попыток и огромное желание разжиться чем-то ценным сделали своё дело - дверь поддалась.
     - Смотри, - пират устремился к небольшому сундуку, запертому ещё на один замок, - я заглядывал внутрь. Там золото!
     Я осмотрел небольшую комнату. Вдоль стен стояло три сундука, украшенный замысловатыми рунами, причём все они были заперты. А это означало лишь одно - во всех сундуках должны находится ценные вещи. Вряд-ли кто-нибудь стал бы запирать пустые сундуки.
     - А что в остальных сундуках?
     - Да хлам какой-то, - отмахнулся призрак и настойчиво скомандовал, - вскрывай!
     Пятнадцать минут мучений принесли мне туго набитый монетами кошель. Но когда я высыпал его содержимое в сундук, чтобы пересчитать, пират не сдержал возгласа разочарования.
     - Да этого и на не неделю нормальной жизни не хватит! Я всегда знал, что маги - жмоты. Если не найдём ещё сокровищ, придётся кого-то ограбить. Ну что расселся? Собирай монеты и пойдём дальше. Тут ещё полно неизученных комнат.
     - Погоди, нужно открыть и эти сундуки, - остановил я его, - если заперли, значит там что-то ценное.
     - Да что там может быть ценного? Это же кладовая магов, а им кроме свитков и книг почти ничего не интересно. А мне бумага не нужна, я же призрак.
     - Мне нужна, - оборвал я его, - давать открывать!
     - Эй, юнга, поосторожнее со свитками. Ими задницу подтирать опасно, ладно если просто спалишь, а может ведь и хобот вырасти или лишний глаз. Оно, конечно, хорошо глаз со спины иметь, но только подумай, что будешь им видеть когда на толчок пойдёшь?
     - Да не собираюсь я их так использовать, - отмахнулся я, - лучше скажи, ты знаешь как стать магом?
     - Ты что с мачты свалился? На кой тебе становится магом? Они же полжизни заклинания учат и ничего из себя не представляют. Ты знаешь скольким ученикам магов и колдунам я шею свернул?
     - Скольким?
     - Это не важно, - скривился пират, - главное, пока они научатся чему-то полезному - состарятся. И бесятся потом, что молодость профукали. Все такие из себя важные, а денег в сундучок положить пожалели.
     - А ты видел магов?
     - Великий Кракен миловал, не попадались.
     - Так скольких учеников магов ты победил?
     - Много, - уже неохотно ответил призрак, - хватит трепаться, пора сокровища искать.
     - Ну что-же, давай вскрывать сундук.
     Ещё полчаса возни с замками и оба сундука раскрыли передо мной своё содержимое. Вещей там оказалось немного, да и выглядели они невзрачно. Пустой заплечный мешок из грубой ткани, в котором было три отделения. Два пыльных флакона с цветными жидкостями внутри. Какая-то толстая тетрадь с рукописным текстом и рисунками. Я показал её пирату, но он лишь отмахнулся.
     - Убери, не хватало ещё мне пялиться на эти закорючки!
     - Тут что на каком-то магическом языке написано?
     - Почему на магическом? - фыркнул он, - на обычном имперском, но честному пирату не пристало опускаться до чтения. Наше дело - разбой, грабеж, ну или на крайний случай, воровство. А чтение - мерзость.
     - А ты умеешь читать? - спросил я его, предвидя ответ.
     - Нарываешься? - грозно пророкотал он вместо ответа.
     - Да ладно тебе, - попытался я его успокоить, - может он написал там куда остальные деньги сложил. А что это? - я указал на флаконы, в каждом из которых было около полу литра жидкости.
     - Тебе всё-таки не удобно без глаза на жопе. Зелья это магические. А для чего только этот хорёк и знает, - он указал на дневник, - но можешь рискнуть.
     - Зачем рисковать? Я его на ком-то испробую сначала.
     Я сложил флаконы в кармашки бокового отделения, а дневник и кошель с монетами поместил в центральное. К моему удивлению, мешок потолстел незначительно, а флаконы, которые должны были выступать из мешка, были совершенно не заметны.
     - Хм, хоть одну полезную вещь нашёл, - нехотя признал пират.
     - Что это?
     - "Лёгкий мешок". Места в нём гораздо больше, чем кажется, - и видя, что я собираюсь продолжить расспросы, он предупреждаю в кинул руку, - только не спрашивай как это работает, я не знаю. Знаю только, что это очень редкая и полезная штука. А то, что выглядит так потрепано - это очень даже хорошо. Спереть такую котомку даже нищий не захочет. Попробуй поиграться ремешками. Обычно такие штуки даже глаз отводить могут. Смотришь внутрь, а там нет ничего. Застегнешь ремешок - появится.
     Несколько минут экспериментов дали понимание, что свойствами уплотнения обладают только боковые карманы и только тогда, когда декоративные ремешки по бокам рюкзака завязаны определённым образом. Выходило, что в мешке можно было надежно спрятать практически любые ценности, существенно увеличив вес переносимого груза, но быстро извлечь их не представлялось возможным. И ещё одним ограничением чудо-мешка было то, что для скрытия вещь должна была помещаться в отделение целиком. Так что запихать в рюкзак меч не вышло. Я тут же спрятал книгу, флаконы и кошель, оставив себе лишь несколько медных монет, да переложил вещи из своей котомки.
     - Ну вот и обзавёлся рюкзачком, - подумал я и скомандовал призраку, - я готов, идём дальше.
     Следующие пять часов блужданий по подземельям не принесли почти ничего, кроме усталости. Я поднаторел во вскрытии замков, но всё найденное давно пришло в негодность. Единственное, что представляло хоть какую-то ценность - это несколько ножей и кинжалов. Все они отправились в потайное отделение рюкзака. Хорошо ещё, что призрак освещал путь. Не будь у меня такого светильника, я бы уже давно заблудился, так как ни единого факела за весь путь мне не попалось. За это время я поднялся на два уровня, полностью их исследовав, но за очередным поворотом лестницы меня ждало огромное разочарование в виде завала. Несколько полётов лестницы обрушились, полностью перегородив проход и похоронив мои надежды на скорый выход из подземелья.
     - Не повезло, - призрак задумчиво почесал затылок, - тут не пройти. Придётся возвращаться.
     - Куда?
     - Да был там один тайный проход, - немного смутился пират, - на нижнем уровне.
     - И ты не сказал мне?
     - Конечно не сказал. А то бы мы до сих пор там торчали. Сколько можно сокровища искать? Давно пора выпить!
     - И много комнат мы пропустили?
     - Да ни одной не пропустили. Ты же во все ломится, только этот проход и не заметил. Потому что дверь в него как стена, а может и вовсе замурована, - он нахмурился, - если так, то я и не знаю когда получится выпить. Ты ведь без воды долго не протянешь и будем ждать следующего счастливчика вдвоём.
     - Хватит меня расстраивать, - оборвал я его размышления, - веди к этому проходу.
     Через десять минут мы вернулись обратно к тупику. И тут пришлось повозиться. Более часа я простукивал стены, пытаясь найти пустоты, нажимал на все выпуклости и впадины, но так и не добился ничего. Ситуация становилась критической. Я уже съел половину своих припасов и выпил почти всю воду. С момента моего пробуждения в этом мире прошло уже около десяти часов, наполненных неприятностями и переживаниями, отчего я буквально валился с ног от усталости. Жутко хотелось спать, но я гнал от себя это желание. Уснув сейчас, можно было остаться тут навсегда. Конечно Бен неплохой собеседник и знает кучу забавных историй из своей прошлой жизни, но провести с ним пару сотен лет мне не улыбалось.
     - Бен, выпить хочешь?
     - Издеваешься? - нахмурился призрак.
     - Да нет, я сам не могу разобраться с этой задачей, нужна твоя помощь.
     - Я капитан, а не волшебник. Как я тебе помогу?
     - Ну ты же призрак, а значит можешь через стены проходить. Поищи в стене пустоту и покажи где она. Должен же тут быть какой-то механизм.
     - Механизм, шмеханизм, - пробурчал призрак и скрылся в стене.

Кракен ловкач

     - Какого хрена ты остановился? - прорычал призрак.
     Нам повезло. Я говорю нам, потому что желание Трезвого Бена выпить было чуть ли не больше моего желания выбраться из подземелья. Может, только благодаря этому он не бросил искать пустоты в стене и вывел таки меня к потайной плите, открывающей замаскированную дверь. Без призрака я бы ни за что не смог её открыть, поэтому я был благодарен ему настолько, что клятвенно пообещал себе напоить нового товарища до беспамятства как только предоставится такая возможность.
     После того, как мы вошли в потайную дверь, мы попали в длинный коридор без ответвлений и изгибов. Он плавно спускался вниз и, по моим прикидкам, должен был вывести нас куда-то к реке, хотя проверить это пока не получилось.
     И не получалось по той простой причине, что выход из тайного хода надёжно охранялся. Нет, не было духов и смертоносных ловушек, не стояли у выхода стражники с копьями, требующие "ключ". Всё было гораздо проще. Пещеру, которой оканчивался коридор, заняла лесная рысь. Причём не одна, а с котёнком. И как раз сейчас она валялась на куче сухих листьев и вылизывала своего малыша.
     Хорошо ещё, что я не открыл дверь сразу, как того требовал Бен, а заглянул в смотровую щель, оборудованную рядом с механизмом отпирания.
     Было понятно, что просто пройти мимо не получится. Может рыси на Земле и не нападают на людей, но тут у них может быть совершенно другой характер, да и мать будет защищать детёныша, а значит гарантировано нападёт. Поэтому я, как известный персонаж, чего-то очкую около даери, а пират меня чуть ли не пинками на выход гонит. Конечно, он же призрак, рысь ему ничего не откусит!
     - Слушай, помолчи-ка ты, - цыкнул я на него, - разве не видишь рысь? Только выйду - сразу кинется.
     - А меч тебе зачем? - презрительно скривил губы пират, - Вжик и нет башки. И иди куда хочешь.
     - Забыл как я с тобой воевал? - хмыкнул я, - Из меня мечник как из тебя святоша. Я пока эту кошку зарублю, она мне все выступающие части тела поотрывает.
     - Так что теперь, сидеть тут?
     - Конечно сидеть, сидеть и ждать когда рысь на охоту уйдёт. Вот тогда и выберемся.
     - А ты дотянешь? - скептически хмыкнул пират, - Выглядишь не очень, а вон там заяц валяется. Как мне кажется, свежепойманный.
     - Дотяну, - ответил я, не раздумывая, хотя у самого такой уверенности не было. Уж очень плохо я себя чувствовал.
     Но пока я препирался с призраком, ситуация в пещере кардинально изменилась. Я услышал грозный рык и шипение рассерженной кошки. Тут же прильнул к смотровой щели и увидел, что у входа в пещеру находится крупный волк серого окраса, угрожающе оскаливший пасть. Похоже, серому пришлась по душе эта пещера и он собирается выжить отсюда кошку. Но рысь с детёнышем и вряд ли сдасться без боя. Вон как подобралась для прыжка.
     - Приготовься, - повернулся я к призраку, - как только кто-то из них начнёт побеждать, отвлечешь его внимание. Нужно, чтобы они как можно больше друг друга подрали, тогда легче будет справиться с победителем. Я выйду в самом конце.
     - Ха, любишь делать дела чужими руками?
     - Не люблю рисковать понапрасну. Не отвлекайся, они уже начали, - я снова прильнул к смотровой щели.
     А ситуация в пещере из напряжённой фазы перешла в критическую. Волк кинулся на рысь, но кошка с лёгкостью отпрыгнула в сторону и атаковала серого с боку, вцепившись когтями ему в спину и пытаясь перегрызть шею. Тщетно, шкура на загривке волка была плотной, он бешено метался из стороны в сторону, не давая кошке развить свой успех. После того, как клубок животных сделал один круг по пещере, волку удалось сбросить с себя рысь и он тут же уцепился ей в бок.
     - Давай, - скомандовал я призраку, - подморозь ему хвост, пусть он отпустит кошечку.
     Бен проскользнул сквозь дверь и погрузил свои руки прямо в волчий зад. Хищник дёрнулся от неожиданности и выпустил рысь. Конечно, ведь прикосновение призрака было морозным и очень неприятным. Рысь воспользовалась передышкой и снова оседлала противника, причём в этот раз гораздо удачнее. Она смогла порвать шкуру на холке и подрать когтями бок, да так, что у волка началось кровотечение.
     От этого серый будто сошёл с ума. Он сорвался с места и врезался в стену пещеры. Удар был очень сильным и неудачным для рыси, так как она оказалась между волком и стеной. На мгновение потеряв ориентацию, кошка выпустила противника и тут же проиграла схватку. Волк вцепился ей в шею и начал душить, совершенно не обращая внимания на прикосновения призрака.
     Пришло время вступить в схватку и мне. Я обнажил меч и нажал на панель открытия дверей. К счастью, древний механизм не подвёл и дверь открылась. Волк был настолько занят своей жертвой, что не обратил внимания на шум позади себя. Подойдя сзади, я вонзил меч прямо ему в бок, да так и удерживал, не давая подняться. Уже через пару минут волк затих.
     Я осмотрел его противницу и понял, что рысь также мертва. Волку всё-таки удалось задушить её.
     - Ну что, пойдём уже, - отозвался неугомонный призрак, - сколько можно возиться?
     - Сегодня уже никуда не пойдём, - ответил я ему устало, - переночуем тут.
     Вдруг в углу пещеры раздался жалобный писк. Я подошёл поближе и увидел, что схватка не прошла бесследно и для котёнка. Волк наступил ему на переднюю лапку и вывернул её под неестественным углом.
     - Не повезло, - отозвался рядом призрак, - хотя без мамки он бы и так сдох.
     - Может не всё ещё для него потеряно, - задумчиво ответил я.
     Мои мысли крутились вокруг флаконов, лежащих внутри моего рюкзака. Уж очень они были похожи на зелья, описанные Гормом. Красное и серое. Я ещё не нюхал их, но готов поспорить, что пахнуть они будут точь в точь как сказал колдун. А значит можно попробовать исцелить котёнка, а заодно и испробовать зелье.
     Но для того, чтобы напоить животное, нужно зелье разбавить. И я знал где мне взять воды, так как через узкий лаз, являющийся единственным выходом из пещеры, отчетливо слышался шум реки. Я выбрался из пещеры и кружкой зачерпнул из реки воды. Сразу же утолил жажду сам и вернулся в пещеру.
     Прежде, чем поить котёнка, я наложил на лапу шину из крепкой ветки. Детёныш слабо пытался вырваться, но силы были неравными. Через минуту, я влил несколько капель зелья прямо в горло котёнка, заставив его проглотить. Спустя несколько мгновений котёнок стал активнее, его температура резко поднялась, а его попытки вырваться обрели силу.
     - Везучий ты сукин сын, - прошептал призрак, - нашёл зелье королей.
     - Что ты о нём знаешь?
     - Тот, кто его выпьет, становиться здоров и живуч. Раны сами заростают, болезни не цепляются. Слыхал, что если смешать его с чьей-то кровью, то можно взять чужую силу. Правда, после того, как выпьешь, нужно месяц пахать как проклятый, чтобы успеть развить тело, но это же того стоит! Раньше им всех имперских магов поили, а как империя распалась, готовить разучились. В моё время такой флакон стоил как корабль, да не речной, а морской трехмачтовик. Только я не знаю ни одного идиота, который согласился бы его продать. Пей!
     Я с сомнением посмотрел на призрака, затем на неожиданно окрепшего котёнка и решился. Подошёл сначала к волку и, сделав кинжалом надрез на шее, нацедил половину кружки крови. Смешав кровь с зельем, я залпом выпил его, а остатки залил в котёнка.
     Ощущения были удивительными. Пищевод обожгло кипятком, в желудке начался пожар, растекаясь по всему организму огненными потоками, температура резко подскочила, но уже через несколько десятков секунд пришла в норму, хотя в животе осталось ощущение работающего атомного реактора.
     Я прислушался к себе. Обоняние определённо улучшилось. Вокруг меня была такая какофония запахов, что я удивился, насколько информативен этот орган чувств. Осталось только привыкнуть к такой чувствительности. Мышцы, казалось налились силой.
     - Конечно не ром, но тоже ничего пробирает, - с видом знатока заявил призрак, - давай вторую половину пить.
     В этот раз я сцедил в кружку кровь рыси. От повторного приёма зелья ощущения были на порядок слабее, но вот последствия отличались. Если после волчьего коктейля улучшилось обоняние, то после кошачьего обострилось зрение и слух.
     - А это не такое забористое, - прокомментировал призрак, - я тебе говорю, что без нормальной выпивки не обойтись.
     Поить котёнка кровью матери я не стал. В конце концов, он тоже рысь, так зачем повторяться. Вместо этого я порезал себе руку и сцедил прямо в опустевший флакон немного своей крови. Зачем такие жертвы? Потому что я решил приручить этого котёнка, а значит попытаемся добавить ему немного своих качеств. Надеюсь, он не станет хуже видеть и слышать, а станет сообразительнее. Пусть я и дурак, раз согласился пить незнакомое зелье, не будучи уверенным в результате, но всё равно буду поумнее рыси или волка. Скорее всего.
     Израсходовав всё красное зелье, я снова прислушался к себе. Проснулся жуткий голод. Я глянул на котёнка и увидел, что он тоже беспокоится, тыкаясь в поисках мамаши. Видно ему тоже хочется есть и это проблема. Как накормить себя я прекрасно представлял. Рядом лежал почти целый заяц, в пещере и около неё было достаточно сухих веток для костра, так что вскоре меня ждёт прожаренный кусок мяса. А вот малышу требуется молоко. Может попробовать его приложить к мамке?
     Так я и сделал, и котёнок с жадностью присосался к сиське. Ну что же, хоть на сегодня проблема его питания решена. А завтрашний проблемы будем решать завтра.
     - Смотри как присосался, - заинтересованность уставился на рысёнка пират, - как осьминог. Будешь Кракеном, а что, морской бог любит, когда в его честь называют хороших бойцов.
     - Может как-то по другому назовём? Ловкач, к примеру. Ему же на суше жить.
     - Цыц, салага, - шикнул на меня призрак, - я уже назвал, если хочешь поссориться с морским господином, то валяй, называй по другому, но я тогда за твою жизнь и ломанного гроша не дам.
     - Ты хочешь сказать, что боги есть?
     - Откуда ты свалился? Конечно есть, а зачем, по твоему, люди столько храмов понастроили?
     - Ну ладно, - спорить я не стал. Я раньше и в призраков не верил, так вот он, стоит передо мной. Может и бог есть, зачем ссориться? - А Кракен Ловкач подойдёт?
     - Так пойдёт, - после минутного размышления ответил пират, - ладно, я выйду наружу, надоели эти подземелья.
     Я подхватил зайца и тоже выбрался наружу. Около пещеры я развёл костёр, затем споро ободрал с зайца шкуру, выпотрошил его и, нанизав тушку на длинную палку, подвесил её над костром.
     Я немного опасался что меня кто-то заметит, но есть хотелось жутко, так что я рискнул. Кроме того, запах крови мог привлечь других четвероногих хищников, так что я решил поддерживать костёр. Всё таки для людей я не очень интересен, так как отбирать у меня нечего, а вот волкам на ужин вполне сгожусь.
     Как только заяц оказался над костром, я принялся за волка. Мне не очень улыбалось спать в одной пещере с трупами, поэтому я вытащил серого наружу. Прекрасно осознавая, что волчья шкура может тут неплохо цениться я принялся её сдирать. Вы когда нибудь сдирали чью-то шкуру? Для меня это было впервые. Не очень лёгкий для неподготовленного человека процесс, а если учесть, что этот человек обладает нюхом собаки, то ещё и неприятный.
     - И зачем ты с ним возишься? - хмыкнул призрак, наблюдая за моими потугами.
     - Пригодится, - ответил я ему, - обменяю шкуру на что-нибудь полезное.
     - Выпивку лучше за медь покупать, а красоткам шкуры и вовсе не нужны, - отмахнулся призрак, - только время теряешь.
     Но я не сдавался и через полтора часа, в которые вошли и полчаса перерыва на ужин, стал обладателем волчьей шкуры. Тушу волка я скинул в реку и направился в пещеру за рысью.
     Котёнок высосал всё молоко и мирно спал. Я осторожно перенёс его в логово и вытащил наружу большую кошку. Во второй раз снимать шкуру вышло гораздо быстрее. Сказывался приобретённый опыт и на рысь я потратил чуть меньше времени. Отправив тушу рыси в реку вслед за волком, я занёс шкуры в пещеру и улёгся спать рядом с малышом.
     * * *
     - Подъём, салага! Сколько можно спать? Давно пора промочить горло, а ты валяешься.
     Призрак еле дождался утра. Вот это горят трубы у старого морского волка.
     - Не ори, ты двести лет ждал, а теперь не можешь пару часов подождать? - осадил я его, - скоро пойдём, дай только подумать куда идти.
     - Нашёл о чём думать, в трактир идти надо!
     - Да нет тут трактиров поблизости, а выпивку можно достать или в деревне, или в замке. Но я себя ещё не очень хорошо чувствую, чтобы возвращаться в замок. Братец мне точно не обрадуется и снова попытается укокошить меня, а я ещё не готов с ним драться. Пойдём в деревню.
     - В деревню, так в деревню. Главное, чтобы там выпивка была и бабы.
     А об этом я как-то не подумал. Ведь если призрак напьётся и начнёт приставать к местным красоткам, в которых превратятся все бабы после пары бокалов эля, тут и до костра недалеко. Не нужно быть следователем по особо важным преступлениям, чтобы увязать моё появление с появлением призрака. С такой логической задачей и необразованные крестьяне справятся.
     - Как только пойдём в деревню - скроешься. И не показывайся, пока не позову, а не то твою кружку ждёт не выпивка, а костёр.
     - Ладно, понял, - мрачно кивнул Бен, - ну что пойдём?
     - Да отстань ты, - я даже топнул ногой, - мне поесть надо, помыться, одежду постирать и вещи сложить. Ещё раз вякнеш - нахрен утоплю твою кружку на середине реки. Будешь рыбам мозги выклёвывать.
     Призрак ничего не ответил и исчез, а я, наконец-то, занялся своим новым телом. Пятнадцати минутная разминка принесла понимание, что всё не так уж и плохо. Координация движений была на высоте, силой я не блистал, но это как раз дело поправимое, а гибкость порадовала - я почти что сел на шпагат. Хотя, может это на меня так вчерашнее зелье подействовало?
     После разминки я скинул одежду и забрался в реку. Была неподалёку неглубокая заводь с тихим течением. Там я и выстирал, как смог, штаны и рубаху, а затем вымылся и сам. Оттирать грязь пришлось речным песком, а волосы вообще пришлось коротко обрезать, так как отмыть эти грязные патлы не было никакой возможности, но уже через час я чувствовал себя гораздо чище и лучше.
     Досыта наевшись, я надел ещё не до конца высохшую одежду, приладил спереди свою старую котомку с ещё спящим котёнком, закинул за спину рюкзак со шкурами и направился в сторону деревни. По крайней мере, в ту сторону где она могла быть. Горм заикнулся, что перед тем, как его схватили дружинники барона, он хотел остановится на ночлег в селении, расположенном ниже по течению реки.

Старый трухлявый пень

     Путь до деревни я преодолел всего за два часа быстрого бега. Помня слова пирата о том, что в первый месяц после приёма зелья нужно нагружать себя сверх меры, я не останавливался ни на секунду. Удивительно, но хотя мои лёгкие горели огнём, а мышцы ног налились тяжестью, как только я собирался остановиться передохнуть, мне становилось немного легче. Как будто организм преодолевал какой-то барьер и открывалось второе, затем третье, а позже и десятое дыхание. Результат этих нагрузок проявлялся предельно просто - диким голодом.
     За все два часа призрак ни разу не появился. Я даже не задумывался насколько я к нему привык за прошедшие два дня. Стало даже немного скучно без его комментариев, но я не спешил звать пирата. Во первых, пока я его не напою, он от меня не отстанет со своим вечным вопросом: "Когда мы уже выпьем?", а во вторых, деревня была уже близко и появляться в ней в компании призрака было верхом глупости. Сомневаюсь я в толерантности местных жителей.
     Кстати, а вот и они. Я вышел из леса и наткнулся на клубок из трёх мальчишек. Я даже не сразу понял, что происходит. А оказалось, что два парня побольше колотят одного парня поменьше. Причём мелкий, несмотря на тотальный проигрыш в весе и количестве, умудряется уворачиваться от града ударов.
     - Эй, а ну хватит, - гаркнул я и двое хулиганов мгновенно бросили свою жертву, и бросились наутёк.
     - Живой? - спросил я оставшегося пацанёнка, который смотрел на меня настороженно, готовый сорваться вслед за своими обидчиками, - чего это они к тебе пристали?
     - Да кто их знает? - как-то очень уж равнодушно ответил он.
     - Вот так просто взяли и напали?
     - Да нет, померещилось им, что я их рыбу стащил, вот и решили меня наказать.
     - А ты рыбу не трогал?
     - Да нет, конечно, что мне своей рыбы мало?
     - Ну хорошо, я тебе помог, теперь помоги мне ты.
     - Ещё чего, я тебя не просил мне помогать. Ещё пару минут и я бы им сам бока намял. Так что задаром не помогу.
     - И что же ты хочешь?
     - Пожрать! Одной рыбой не наешься, тем более, если она такая мелкая, как у этих безруких идиотов.
     - Ну хорошо, - я сделал вид, что не заметил его оговорки и достал из рюкзака последний кусок жареного зайца, - это сойдёт?
     Вместо ответа пацан схватил кусок и запихал его в рот целиком.
     - Что ж ты его целиком запихал. А если подавишься?
     - Не подавлуусь, - пробормотал он с набитым ртом, - зато не отбероот никто.
     - Значит слушай, мне нужно: бутылей пять молока, пару бутылей вина или эля, и еды на неделю. Хлеба, мяса, сыра и яиц. Где это всё достать и сколько будет стоит?
     - А ты мне дашь ещё поесть, ну, когда еды наменяешь?
     - Дам, - согласился я без раздумий. Несмотря на волчий аппетит, размерами мальчишка не вышел, так что не объест меня.
     - Достать это можно у старосты, да вот денег он не возьмёт. Негде их тут тратить. Чем ещё богат?
     - Может он шкуру волчью возьмёт?
     - Та не, что он с ней делать будет? Шкуры вычинять у нас только Аким умеет, но он уже давно ничего полезного не делал. Никак не напьётся. А невыделанная шкура никому не нужна - пропадёт, - мальчишка окинул меня взглядом и горестно вздохнул, - можно на кинжал выменять, да ты ж не идиот такое сокровище за кучку еды отдавать.
     - Могу такой предложить, - я достал из рюкзака самый старый и ржавый нож из найденных в подземелье, - что нам за него предложат?
     - За такой нож можно троих мужиков неделю кормить, - повеселел паренёк, - ты тут надолго?
     - На недельку задержусь, - ответил я.
     - Тогда проси в день по пять бутылок молока, по три бутылки эля, по буханке хлеба и головке сыра, и про мясо не забудь. Свинью, не меньше.
     - А не много это за один нож?
     - Не много, у нас на всю деревню три ножа: у старосты, у его брата Викула, да у рыбака Параса. А есть ещё один у Акима, но он в лесу живёт, так что не считается. Так что эти трое передеруться, чтобы ещё один нож достался им, а не кому-нибудь из деревни. Проси всё что я назвал и не стесняйся.
     - Да уж, я не ошибся? - подумал я про себя, - Это средневековье, а не каменный век? Обычный нож - дороже золота. И к кому идти? Впрочем старосту наверняка поддерживает брат, а значит у них двоих платежеспособность выше. Нужно только нож в порядок привести.
     Я достал точило и уселся счищать ржавчину и точить клинок.
     - Веди меня к старосте, - скомандовал я спустя десять минут.
     Проход по деревне вызвал настоящий фурор. На новое лицо, то бишь на меня, собрались посмотреть все, кто мог ходить. А что, с новостями и развлечениями у них тут должно быть туго. Вот и развлекаются люди как могут. Выглядели деревенские жители неважно. Мужчины были одеты в грубые домотканые рубахи и штаны грязно-серого цвета, а женщины в платья той-же расцветки. Причем почти все они были плохо вымыты и нерасчёсаны.
     - Добрый день! - поздоровался я первым, как только мы приблизились к здоровому мужику, стоящему около центральной избы деревни.
     - И тебе не хворать, - ответил он, ощупывая меня взглядом и особенно задержавшись на мече в руках, - чего тебе?
     Не понравился мне его взгляд. Так смотрят на свинью, проверяя достаточно ли она жирная перед тем как зарезать.
     - Молока, мяса, хлеба, сыра и эля, - перечислил я список потребностей, - на троих мужчин на неделю.
     - А где эти три мужчины? - обеспокоенно спросил староста.
     - Да в лесу остались неня ждать, - неопределенно махнул я рукой, - сказали, что не хотят народ пугать своими зверскими рожами. А то, говорят, разбежаться все из деревни, лови их потом, чтобы поесть собрали. Вот меня за едой и послали одного. Да не бойтесь, мы люди смирные. Если нас не трогать, то и мы по людски.
     - И что ты нам дашь взамен еды? - настороженно спросил староста.
     - Да вот этот прекрасный нож дам, - я вытащил из рюкзака недавно наточенный нож, - нам нужно отдохнуть недельку перед дальним походом, так что нужно пропитание и припасы с собой. Каждый день по пять бутылей молока, по три бутыля эля, по буханке хлеба и головке сыра. Семь дней. И свинью, какую я сам выберу.
     - А не многовато будет за ножик? - нахмурился староста.
     - Если тебе дорого, то я могу кому-то ещё продать, - фыркнул я, - может мне к Парасу сходить или ещё кому нож нужен? - добавил я уже громче.
     - Что ты орёшь, - тут же сдулся староста, - будет тебе всё как хочешь. Пойдём в дом.
     - Только запомни, если со мной что случиться, эти психи в лесу всю деревню изведут.
     - Чур тебя, - испуганно отмахнулся староста, - не тронет тебя никто, нам проблем не надо.
     Войдя в дом, староста наказал жене приготовить для меня еду, а я принялся освобождать рюкзак.
     - Что это? - испуганно указал мужчина на окровавленные шкуры.
     - Ты что не видишь? Шкуры. Вчера волка поймал, а потом на рысь натолкнулся. Красивая да?
     - Ты их что сам?
     - Да нет, дядьки загонять помогали. Сам бы я не догнал.
     - Ааа, - проблеял староста, побледнев.
     Похоже, я даже перевыполнил задачу. Теперь этот деятель настолько боиться меня, что вряд-ли решиться причинить вред или обмануть. И тут мяукнул проснувшийся рысёнок.
     - Что там, - подскочил и так испуганный староста.
     - Да котёнок мой проснулся, - как можно равнодушнее ответил я, доставая малыша размером с крупного кота из котомки, - есть ему пора. Где там молоко?
     - Параска!!! - не своим голосом заорал мужчина, - где ты пропала, дура?
     - Да не ори! - цикнул я на него, - Испугаешь, он ведь ещё маленький.
     Через десять минут рысёнок вылакал бутыль молока и снова уснул, свернувшись клубочком. Я уложил его обратно в котомку, а затем принялся укладывать припасы. Девять бутылей молока, шесть бутылей эля, хлеб и сыр едва поместились в рюкзаке. Естественно, я не стал демонстрировать чудесные свойства рюкзака, поэтому выглядел он как настоящий туристический рюкзак - переполненным. Придётся тащить всё это добро на своём горбу, ну ничего, мне бы только подальше отойти, а там я всё перепрячу. Мы договорились, что свинью заколют на следующий день и приготовят, а я прийду за мясом к вечеру. А пока я собрался навестить местного скорняка и обработать шкуры. Уж очень заманчиво получить одежду из шкуры волка и рыси. Тем более, что когда-то тут может и зима наступить. Кстати, нужно как то узнать, а близко ли зима?
     - Ну, до завтра, - кивнул я старосте и направился к выходу. Остановившись на самом пороге, я взглянул ему в глаза и угрожающе добавил, - не надо за мной никого посылать, не то худо будет.
     * * *
     Я тащил тяжеленный рюкзак и матерился про себя. Это же надо так вляпаться. Можно разгрузиться каждую минуту и переложить всю эту тяжесть в потайные карманы рюкзака, но рядом идет пацан, которому никак нельзя показывать чудеса. И отправить этого пацана прочь никак нельзя, потому что именно он ведёт меня к дому скорняка. Да и тащит он мои шкуры, так что даже когда мы доберёмся к месту назначения, остаться одному не получится. Придется терпеть. И почему этот специалист поселился так далеко?
     Мальчишка прицепился ко мне сразу же, как только я вышел из дома старосты. Тот так зыркнул на него, что даже мне, незнакомому с местными раскладами, стало ясно, что парню не сдобровать. Вот я и попросил его показать где живёт скорняк.
     - Всё, почти дошли, - остановился мальчишка, - вон за тем холмом его дом. Давай передохнём, а то я сейчас сдохну.
     Я не возражал, потому что чувствовал, что я сдохну сразу вслед с мальчишкой.
     - Как тебя звать? - спросил я его.
     - Мать назвала Коди, а в деревне все кличут Плутом.
     - С чего это?
     - Да кто их разберёт? - отмахнулся мальчишка.
     - Ты с родителями живёшь?
     - Да не, померли они давно. Я с дедом живу, да только он пьёт постоянно, а если я выпивку его спрячу, чтоб не пил, колотит меня смертным боем. Вот я раньше полуночи домой и не возвращаюсь.
     - Как деда звать? Может поговорить с ним?
     - Так сейчас и поговоришь, Акимом его зовут. Мой дед - скорняк.
     - Ну дела, - усмехнулся я, - но ничего, есть у меня одна идейка как твоего деда пить отвадить. Только для этого мне нужно его напоить и остаться с ним наедине. Ты сможешь переночевать в деревне?
     - Смогу, - кивнул мальчишка, - а ты деду ничего плохого не сделаешь?
     - Напугаю чуть-чуть, но и только. Ну так что, договорились?
     - Ладно, пойдём.
     * * *
     Дед оказался не в духе. Ну а как ещё должен себя чувствовать алкоголик, которому нечего выпить.
     - Где наливки? - накинулся он на мальчишку.
     - Откуда я знаю куда ты их спрятал, - мальчишка укрвлся за мою спину, - к тебе гость.
     - Ты почто чужих в дом водишь, - неудовольствие деда перекинулось на меня.
     - И вовсе он не чужой. Это мой друг, он меня накормил сегодня.
     - Это что-же, теперь всяк, кто тебя накормит тебе друг? - нахмурился дед.
     - Конечно, ты же обо мне не заботишься, - обиженно воскликнул мальчишка, - старый трухлявый пень, всё пьёшь! И когда ты только напьёшься?
     - Да что о тебе заботиться, здоровый лоб уже, сам о себе беспокойся. Чего надо? - это он уже мне.
     - Шкуры нужно обработать.
     - Я этим больше не занимаюсь, - буркнул старик, - проваливай.
     - Я ж не просто так, я же за плату. Выпить хочешь?
     - Выпить я всегда хочу, - старик оживился на глазах.
     - Не буду я на это смотреть, надоело, - паренёк скинул шкуры на пол и, топнув ногой, выбежал из дома.
     - Ничего, жрать захочет - вернётся, ну так что ты говорил про выпить?
     - Э нет, так не пойдёт, сначала на шкуры посмотри, скажи что с ними делать нужно.
     - Да что на них смотреть, - разраженно буркнул старик, - волка и рысь убили вчера. Сначала звери сцепились между собой, а потом ты их и добил. Шкуру снимать ты совсем не умеешь, теперь с ней придётся помучится, но не порезал и на том спасибо. Завтра мы их хорошо выскоблим и засолим, а дня через два, как подсохнут, я ими займусь.
     - Ну уж нет, так не пойдёт. Хочешь выпить - нужно выскоблить и засолить шкуры сегодня.
     - Поздно уже, - попытался отнекаться дед.
     - Ну так поспеши, - оборвал я его и помахал перед носом бутылем с элем.
     Видя, что меня не уболтать, дед принялся за свою работу. По всему было видно, что он знает в ней толк. Скребок мелькал бабочкой, очищая внутреннюю сторону шкуры от мяса. Я понаблюдал около десяти минут и отошёл в лес, якобы, чтобы отдать еду своим спутникам, а на самом деле, чтобы уложить еду в потайные отделения. Ещё одним плюсом уплотняющих отделений было то, что еда в них совершенно не портилась, а это значит, что я могу создать для себя и рысёнка стратегический запас.
     Уложив продукты, я выпустил своего проснувшегося зверя на траву и поиграл с ним. От вчерашней травмы лапы не осталось и следа, котёнок просто лучился энергией и бодростью. Более двух часов мы резвились с ним на поляне. Недостаток внимания матери накрепко привязал его ко мне. Наигравшись, рысёнок напился молока и снова уснул, а я направился обратно к дому.
     К моему возвращению старик уже закончил первичную обработку шкур и с нетерпением выглядывал меня.
     - Наконец, - угрюмо пробурчал он, - я уже думал за тобой по следам идти. Сколько можно бродить?
     - Всё получилось? - вместо ответа спросил я.
     - Да всё, всё, - пора и выпить.
     - Ты мне напоминаешь моего дядюшку. Он тоже сильно хотел выпить. Так сильно, что свалился в подвал и сломал шею.
     - Хватит мне заливать про родственников, давай эль.
     - Э нет, - покачал я головой, - наливать тебе я буду сам.
     С этими словами я до краёв налил эля в деревянную кружку Бена и протянул старику.
     - Пей до дна!
     - Это я умею, - повеселел старик и разом осушил сосуд с живительной влагой.
     - Хорош эль, - с удовольствием рыгнул он.
     - И не говори, - раздался позади старика голос пирата.
     От неожиданности старик свалился со стула.
     - Что с тобой, деда? - обеспокоенно спросил его я.
     - П-п-п-п, - беззвучно открывал рот старый мастер, силясь что-то сказать.
     - Ещё пить хочется? - я забрал из трясущихся рук старика кружку и снова наполнил её до краёв, - Держи.
     Старик судорожно ухватился за кружгу, не отрывая взгляда от призрака.
     - Да что ты смотришь, пей, - посоветовал ему пират.
     Аким зажмурился и залпом осушил вторую кружку.
     - А вторая пошла даже лучше чем первая. Давай ещё!
     - Т-т-ты тоже его видишь? - заикаясь спросил старик.
     - Кого?
     - П-п-п, - снова забуксовал скорняк глядя на коллоритного пирата.
     - Ещё выпить?
     - Нет, - помотал головой Аким, - не надо. Ты видишь призрака?
     - Какого призрака? Что-то ты дедушка выдумываешь, нет тут никаких призраков. Может тебе пить больше не надо?
     - Что значит не надо, - возмутился Бен, - я только начал. Дед, а ну быстро пей, а не то я тебя...
     - Налей мне ещё, - поспешно попросил дед.
     Я наполнил кружку до краёв и снова протянул её деду. Он осушил её одним глотком, с ужасом косясь на привидение.
     - Молодец, и ещё! - насел на него Бен и старик тут же протянул мне кружку.
     Так, всего за полчаса старик выпил два полуторалитровых бутыля крепкого эля. Когда же к концу подошла вторая бутылка, старик начал кунять носом. Судя по зеленоватому оттенку лица, принятая доза была ему великовата.
     - Ничего старый трухлявый пень, через пару дней ты у меня пить бросишь, - улыбнулся я.
     - Эй я хочу продолжения, - пьяным голосом заявил пират, - пошли баб искать.
     - Я же не пил, что мне с тобой там делать, - отказался я, - деда с собой бери.
     - Эй, старый пень! - пристал к старику пират, - У тебя сучок не засох ещё? Шишки на месте? Пойдём по бабам? Ну, что ты смотришь на меня? Скажи, да или нет? Ну, ты меня разозлил. Где тут твоя кровать?
     - Ладно дедушка, - я пойду спать, - ты посидишь ещё или как?
     - Н-н-не уходи, - жалобно проблеял старик, - я с ним один боюсь.
     - Да с кем? - я посмотрел сквозь пьяно качающегося у стены Бена и тайком улыбнулся.
     Пират спустил штаны и пытался справить малую нужду на кровать собутыльника.
     - Будешь знать как играть со мной в молчанку. А, дьявол, - месть пирата не удалась и он пришёл в бешенство, - а, дьявол тебя дери, ни баб, ни выпивки! И рожу некому набить. О, дед, иди сюда! Куда ты собрался, я тебя всё равно догоню и морду набью. Стоять!
     Но пятки деда уже сверкали во всю. Похоже, не только его внук сегодня будет спать на улице.
     - Бен, ещё выпить хочешь?
     - Идиотский вопрос, - уставился на меня мутными глазами пират, - а что есть?
     - Мальчишка перпрятал дедовы запасы. Найдёшь - будет тебе выпивка.
     Бен сразу же сорвался с места и приступил к поискам. Хорошо ещё, что призраки не могут мебель ломать, штормило пирата изрядно.
     - Нашёл, - вылез из пола призрак, - у него в подвале целых десять бутылок стоит.
     - Молодец, - похвалил я призрака и задумался.
     Утихомирить моего призрачного дебошира будет сложно. А оставлять всё как есть - нельзя. Вдруг односельчане деда прибегут спасать пьяницу от духов. Конечно, это очень маловероятно, но чем чёрт не шутит. Надо угомонить товарища. Но как? А спрячу я его в потайной отдел рюкзака.
     Ведь если предмет привязки скрыть из этого мира, то и призрак должен последовать за ним. Только помещать кружку нужно не в тот отдел где лежит эль, зелье и кинжалы, а в тот, где сложен хлеб и сыр. Вдруг призрак сможет взаимодействовать с предметами внутри? Подопьет ещё, снова возжелает красоток и порежет мне рюкзак кинжалами. Нет, только в безопасный отдел.
     О чудо, как только кружка пирата исчезла в потайном отделе, исчез и сам призрак.
     Осталось экспроприировать у деда запасы алкоголя, подменив их на бутылки с водой, и можно ложиться спать. А что? Я вовсе не ворую, я исполняю договор с внуком о кодировании алкоголика.

Возвращение блудного сына

     День не задался с самого утра. Сначала рысёнок, который проснулся раньше меня, решил поиграть с моей правой рукой, свисающей с лавки, и так цапнул меня зубами и когтями, что я подскочил на метр. Представьте, снится, что ко мне подкрадывается мамаша - рысь, и вот именно в тот момент, когда она совершает убийственный рывок, котёнок хватает меня за руку. Да я чуть штаны себе не испортил.
     Затем я полез в потайной отдел за едой и обнаружил, что призрак таки добрался до хлеба и сыра, и утоптал большую часть припасов. Выходило, что если я собираюсь прятать его там, то один отсек будет пустовать. Совмещать еду с прожорливым пиратом было глупо и ещё глупее было давать ему доступ к каким-бы то ни было ценностям.
     Вынув кружку из рюкзака, я вызвал призрака.
     - Хорошо погулял, только жратвы маловато, - пожаловался пират.
     - Рад, что ты в хорошем настроении, - сухо ответил я, - ты уж извини, мне придётся тебя время от времени прятать, особенно после попойки. Уж больно ты буйный.
     - Правда, - пират почесал затылок, - не помню ничего.
     - Ну, сначала ты пил, - начал я просвещать его по поводу вчерашних похождений.
     - И это чертовски приятно, - улыбка на лице пирата растянулась до ушей, - после двухсотлетнего перерыва любая бурда пойдёт за милую душу.
     - Ну да, потом тебя потянуло на женщин.
     - Узнаю себя, - улыбка растянулась ещё шире, - ну, и как мои успехи?
     - Да никак, где ты в лесу женщин найдёшь? Да чтобы ещё и на призрака согласились.
     - Хмм, - нахмурился призрак, - ну ладно, а рожу хоть кому-нибудь набил?
     - Порывался, но дед сбежал от тебя.
     - Вот урод! - пират окончательно расстроился.
     - Ладно, основное я тебе рассказал, а сейчас мне нужно разобраться с зельями.
     - Валяй, - буркнул призрак, - а я пока выпивку поищу.
     Пират исчез за стеной, а я задумался. Пить или не пить? Уж кому-кому, а Бену задавать этот вопрос было глупо. Если речь о спиртном, то ответ однозначен - наливай, а если о зелье, то вариативен, но сводится к оскорблению моих умственных способностей. А посоветоваться больше не с кем. Если цена на зелье такая, как озвучил вчера призрак, то даже упоминать о том, что знаешь про него опасно. Нужно принимать решение самостоятельно.
     От тяжёлых раздумий меня отвлёк шорох около лавки старика. Я обернулся на звук и увидел, что рысёнок всем телом забрался в лапоть скорняка и пытается что-то достать из него.
     - Что ты там делаешь? - я решил немного отвлечься и подошёл к котёнку.
     - Что, что, пытаюсь обучить Кракена хоть чему-нибудь полезному, - выглянул из пола призрак, который и заманил котёнка в лапоть своим светящимся пальцем, - он ведь ещё маленький, а если врага не победить силой, нужно удивить его неожиданностью.
     - И чем ты решил удивить старика?
     - Чем, чем, - нахмурился пират, глядя на игры котёнка в лапте, - сейчас мы с Кракеном нагадим этой старой сухопутной крысе в калошу, будет знать, как бросать собутыльников. Ну, давай малыш, постарайся.
     - Не выйдет, - рассмеялся я, - Ловкач уже сходил на улицу. Так что не пыжься. А деда мы уже наказали. Мы ведь все его наливки экспроприировали.
     - Экспро... что? - нахмурил лоб призрак.
     - Отобрали, - пояснил я.
     - И ты молчал? У меня в брюхе засуха с самого утра, а ты не признаёшся! Срочно пихай меня в сумку вместе с наливной, да не забудь сыра положить.
     - Погоди, есть важный вопрос. Ты можешь становиться невидимым?
     - Да откуда мне знать? - воскликнул пират, - А ну, проверь.
     - Не вижу, ты где?
     - Прямо перед тобой, но непонятно как говорить, чтобы никто кроме тебя не услышал.
     - Значит молчи, когда я тебя вытащу в следующий раз.
     - Да понял я, понял. Давай уже, ложи меня рядом с выпивкой.
     - Ладно, держи, - я сунул в отделение кружку, одну из бутылок с наливкой деда и четверть головки сыра, - только сразу всё не пей, - с этими словами я завязал ремешки и призрак исчез.
     Далее я решился на зелье инициации. Всё равно не удержусь, уж больно хочеться стать магом. Чем постоянно мучиться, уж лучше решиться сразу. Тем более, что красное зелье сработало точь в точь как предсказал призрак и колдун.
     Рысёнок пить субстанцию, воняющую тухлым яйцом, категорически отказывался и исцарапал мне все руки. Сил у малыша заметно прибавилось и справится с ним стало гораздо сложнее, но, наконец, мне удалось влить в него пару глотков. Ничего необычного не произошло. Пофыркав минут десять, котёнок успокоился и принялся играть с яблоком на полу, а я приступил к экзекуции над собой.
     Пить зелье инициации после того, как получил нюх волка, оказалось почти невыносимо. Я несколько раз подносил флакон ко рту, но не выдерживал запаха. Наконец, заткнув одной рукой нос, я влил в себя омерзительную жидкость.
     Вряд-ли вы пробовали тухлые яйца. Я тоже не пробовал, но абсолютно уверен, что дрянь, которую я выпил в сотню раз гаже. И эта мерзость внутри меня перекрыла все остальные ощущения. Не чувствовалось жара как от красного зелья, не горели огнём внутренности, не наливались тяжестью мышцы. Приём прошёл практически бесследно, не считая того, что противное послевкусие во рту держалась более часа.
     К обеду вернулся злой дед. Он сразу же полез в подвал, и уже через минуту вылез оттуда с бутылкой.
     - Не соврал, паршивец, - пробухтел он, - попробовал бы не сказать куда спрятал наливочки, я бы ему всю жопу розгами исхлестал. Иш чего удумал.
     Не обращая на меня внимания, он откупорил пробку и жадно присосался прямо к бутылке, но уже через несколько глотков прозрел.
     - Что это?
     - Да почём я знаю? - деланно удивился я.
     - Это вода! Где мои настойки?
     - Дедушка, - я говорил как можно спокойнее и ласковее, - это твой дом и твой подвал. Откуда мне знать что ты там хранишь? Может тебе плохо? Я вот видел пару раз как пьяным людям всякая нечисть мерещилась.
     - Призрак, - прошептал дед.
     - Что призрак?
     - Вчера призрак был?
     - Не было никакого призрака. Тебе пить нельзя, а то совсем умом тронешься. Вон и воды зачем-то в бутылки поналивал.
     - Это всё ты!
     - Что я? Зачем мне это?
     - Ты мои настойки украл, - дед угрожающе навис надо мной.
     - Да зачем они мне? И куда я их спрятал? Ты лучше проспись и шкуры мои доведи до ума, а я вернусь через пару дней.
     Конечно, жаль было покидать уютный домик скорняка, но слушать претенщии деда и вызывать дополнительные подозрения не хотелось. Да и пора было уже в деревню идти за мясом.
     Как оказалось, спешил я зря. Выбранная мной вчера свинья бодро бегала по двору. На мой вопрос почему её ещё не разделали, этот плут не ответил, а начал увиливать. Мол забойщик вчера перебрал, но уже пришёл в себя и они вот-вот собираются начать. При этом его глаза метались между мной и дорогой.
     Я сообразил, что это не спроста и он кого-то ждёт, но не успел ничего предпринять. Из лесу показался десяток конных стражников во главе с бароном.
     - Сейчас ты расскажешь барону и про своих дружков, и про то где они укрываются, и что вы тут делаете, - мстительно заявил он, - и мясо тебе уже не потребуется.
     К его удивлению я не попытался сбежать, не стал его проклинать и совершенно не испугался. А чего мне боятся собственного отца? Пусть он и Ури Бешеный, но сомневаюсь, что он меня убьёт за то, что я пропал из замка. А за то, что его без причины в деревню вызвали, достанется, скорее, самому старосте.
     - Как ты тут оказался, паршивец, - взревел барон, едва увидев меня, - слуги весь замок вверх дном перевернули пока искали тебя!
     - В подвал провалился, - ответил я полуправду, - меч нашёл, кинжал и рюкзак. Потом ещё раз в темноте провалился, прямо в сливной канал. Насилу из реки вылез. Только не спрашивай где проход, всё равно не смогу показать.
     - А чего в замок сразу не вернулся?
     Барон лишь мельком взглянул на моё оружие из чего я сделал вывод, что оно не очень ценное. Будь это что-то стоящее, папаша бы вмиг отобрал.
     - Сначала столкнулся с волком и рысью, - я показал ему рысёнка, - вот, кошку себе завёл. А потомо погулять захотелось, на округу посмотреть. А что тебе этот, - я кивнул на старосту, который начал заметно волноваться, - нарассказывал?
     - Сказал, что завелись в округе бандиты. Хотят деревню разорить и на замок напасть.
     Попытка перевести тему удалась. Нужно усугубить ситуацию.
     - Ну конечно, морда у меня зверская. Только за бандита и можно принять.
     - Ты что, пёс, моего сына от бандита отличить не можешь? - прошипел барон и староста весь сжался, - поднял меня ни свет ни заря. Выпороть, тебя что-ли?
     - Не надо, отец, - попытался я успокоить барона, - он мне две свиньи задолжал. Если ты его выпорешь, то как он долг в замок доставит?
     - А, ладно, некогда тут с тобой возится, там караван на подходе, - махнул барон рукой и приказал мне, - садись к Джимми на лошадь, мы возвращаемся.
     - Первую свинью пригонишь в замок сегодня, - внимательно посмотрел я на старосту, - а вторую - через неделю. И не забудь всё остальное принести!
     - Слышал, пёс, что тебе сказали? - гаркнул барон, - только попробуй что не так сделать. Запорю. Поехали!
     * * *
     Едва въехав в замок, я столкнулся взглядами со своим братом. Столько концентрированной злобы и ненависти я ещё никогда не встречал. Если до этого я думал поговорить с ним и объяснить, что не собираюсь надолго задерживаться в замке, то именно сейчас понял - ничего из этого не выйдет. Замок слишком тесен для нас двоих и в живых может остаться лишь один. И выхода у меня лишь два: либо немедленно покинуть замок, либо избавиться от соперника.
     Как назло, я не мог сейчас уйти. Слишком мало я знаю об окружающем мире, куда идти, что искать? Слишком мало умею, как добывать себе пропитание , какую профессию избрать? Я совершенно не подготовлен к дальнему переходу. Из одежды у меня лишь штаны да рубаха, а ведь нужна ещё обувь и какая-никакая защита. Да и тёплые вещи не помешают. А главное - я слишком слаб, чтобы защитить себя. Противники за стеной гораздо серьёзнее злобного братца. Так что никуда я пока не уйду.
     - Хозяин, всё готово, - подбежал к барону один из стражников.
     - Что готово? - удивился он.
     - Ну как же, виселица, верёвка. Колдуна вешать будем?
     - А, нет. Нашёлся оболтус. Здоровый, так что гоните этого старика взашей.
     А вот это в мои планы не входило. Колдун ещё должен передать мне все свои знания, причём лучше всего добровольно.
     - Не гони его, отец. Мне его ворожба помогает поправиться. Пусть поживёт в замке неделю - другую. Вреда от него нет, а польза имеется.
     - Ладно, пусть остаётся. Выпустит его из подвала.
     - А можно я его выпущу?
     - Да выпускай, - он кивнул стражнику, - дай ему ключ.
     Колдун представлял собой жалкое зрелище. Избитый, голодный и замёрзший старик в порванном халате сидел на полу, охватив ноги руками, и тихо скулил.
     - Эй, Горм, - я осторожно потряс его за плечо и протянул бутыль с элем, - хлебни немного.
     Старик сделал жадный глоток и закашлялся.
     - Воды, - просипел он.
     Я протянул ему флягу с водой и он осушил её чуть ли не залпом.
     - Куда ты пропал? - тихо спросил он.
     - Братец с дружком меня в подземелья сбросили.
     - И как ты оттуда выбрался? - старик снова кашлянул, - Этот замок пол тысячи лет назад строили, ещё при последнем императоре. С тех пор, как маги приняли тут последний бой с шаманами орков и гоблинов, в подземелья никто не спускался.
     - Повезло, - попытался я отмахнуться от скользкой для меня темы.
     - Да вижу, что повезло, ещё как повезло! Аура твоя сияет на версту. Ты что целый флакон зелья инициации вылакал?
     - А что, это может быть опасно?
     - Это не опасно, дурья твоя башка, это смертельно. Целый флакон можно пить только тогда, когда тело укреплено зельем здоровья. Ученики магов по наперстку в день принимают и то их корёжит, а ты сразу флакон. Сегодня ночью сдохнешь. Слушай, отпусти меня пока не поздно, меня же твой папаша точно повесит.
     - Не переживай Горм, и я не сдохну, и тебя не повесят. Я ведь оба зелья нашёл и оба выпил.
     - А у тебя ничего не осталось? - с надеждой спросил старик.
     - Только на стенках сосудов.
     - Да это же сокровище! Дай мне его выпить и я буду твоим самым верным слугой.
     - Держи.
     Я достал сначала флакон с красным зельем, в который старик долил воды, тщательно взболтал и выпил. Процедуру он повторил три раза, убедившись, что на бутылке не осталось и следа зелья. Затем присмотрелся к пробке и вмиг сгрыз её.
     - А пробку-то зачем? - удивился я.
     - Ты что, дурак? Она же за столько лет парами зелья пропиталась!
     - Ну, ну, держи второй, - я протянул ему второй флакон, воняющий тухлыми яйцами.
     Старик споро выглушил и этот флакон, ни на секунду не поморщившись, и закусил второй пробкой.
     - Ну как, наелся, напился? - не упустил я случая поиздеваться над колдуном, - может пойдём уже отсюда?
     - Погоди, - старик закрыл глаза, будто прислушиваясь к себе, - ты что, добавлял в зелье собственную кровь?
     - Ну да, добавлял, - согласился я.
     - Ну и вляпался, - обессилено пробормотал старик.
     - Да что случилось?
     - Что случилось? Ты хоть понимаешь идиот, что ты привязал меня к себе? Я теперь хуже слуги! Я твой раб, потому что зелье не даром называют зельем королей! Если его смешать с кровью мёртвого, то получишь его силу, а если с кровью живого, то попадешь в пожизненное услужение! Я теперь твой раб до самой смерти!
     - Да не ори ты так, услышит кто-то нас обоих спалят, - попытался я успокоить старикашку, - так это что, мне теперь не только братца стоит опасаться, но и тебя.
     - Нет, идиот, меня можно не опасаться, я не смогу причинить тебе вред. Да и все свойства, полученные от этого зелья, развеются после твоей смерти.
     - Ну и чего переживать, - отмахнулся я, - кем ты раньше был? Бродячим колдуном, врачевателем собак и доктором свиней. А теперь ты личный слуга великого мага!
     - Это ты то великий маг, - презрительно фыркнул старик, - да ты ни одного заклинания не знаешь! Тоже мне маг.
     - Не велика беда, узнаю. В любом случае, быть моим слугой лучше чем мерзнуть в подвале в сырости и голоде. Держись меня, не пропадём.
     - О горе мне, и зачем я только попёрся в Белый Порт?
     Слух мой действительно стал кошачьим, так как даже на фоне причитаний старика я уловил тихий шорох да дверью. Я неслышно подкрался ближе и рывком распахнул её, и в камеру провалился Гнус, который нас подслушивал. Не долго думая, я со всего размаху приложил его ногой в голову. Мальчишка потерял сознание.
     - Жаль, не хотел я о тебя руки марать. И что мне с тобой делать? - задумчиво пробормотал я, глядя на него, - Скинуть в ту же шахту куда ты с братцем меня сбросил? Эй Горм, ты можешь ему память стереть?
     - Да двинь его ещё пару раз по затылку, у него память и так отшибёт, - отмахнулся от меня старик, - а ещё лучше прирежь и скинь в ту же шахту, откуда сам еле выбрался, - старик явно не испытывал трепета по отношению к чужой жизни.
     - Нужно его убрать отсюда, пока стражники не вернулись.
     - Правильно, где эта дыра? - оживился старик, - кстати, мне бы ещё и подлечиться не мешало.
     Он наклонился над Гнусом и что-то зашептал. На лице у парня тут же появилось несколько красных точек.
     - Через пару часов он таким красавцем станет, что от него все шарахаться будут, а мне здоровья прибавиться. Хотя о чём это я, мы же его в шахту.
     Мы вытащили Гнуса из камеры и потащили к лестнице. Я был в растерянности. Вроде и не за что Гнуса жалеть, ведь давеча он меня отправил на смерть ничуть не сомневаясь, но моя цивилизованная половина сопротивлялась хладнокровному убийству. Не дорос я ещё до персонажа дедушки Мартина, и как тут выживать с таким слюнтяйским характером? Так что пока я тащил парнишу из камеры, пытался найти выход, чтобы и не убивать, и закрыть этому уроду рот.
     Неожиданно на лестнице послышались шаги. Мы со стариком мгновенно свернули в боковой проход и спрятали бессознательное тело в нише, а сами как ни в чём не бывало вернулись на лестницу. Шаги начали удаляться, похоже кто-то попросту проходил мимо.
     - Далеко ещё, - спросил запыхавшийся старик.
     - Не знаю, меня туда самого тащили без сознания, - пожал я плечами, - пойдём?
     Мы вернулись в боковой коридор и замерли с открытыми ртами. Гнуса не было в нише, лишь на полу, в пыли, остался след от тела, которое волокли за ноги, да следы когтистых лап, число которых явно превышало четыре.
     - Так они всё же существуют, - радостно заявил колдун.
     - Кто они?
     - Архониды, - ответил старик, внимательно рассматривая следы, - не очень крупные особи. Чтобы утащить парнишу понадобилось четыре штуки. Прекрасно.
     - Что прекрасно?
     - Я нашёл очень дорогие ингредиенты, - радостно потёр руки старик, - нужно будет сходить на охоту.
     - А с Гнусом что будет?
     - Да ничего страшного, сожрут его и всего делов, - старик развернулся и улыбнулся, - ну вот, и тащить его никуда больше не нужно, пойдём. Тут сыро, а я ненавижу сырость.
     Я с сомнением посмотрел в тёмный зёв подвала. Брр, не завидую я Гнусу, но не лезть же за ним в подвал? Спасать человека, который вчера пытался тебя убить, а завтра может отправить на костёр - глупо. Вот и не будем совершать глупости. Прощай, Гнус.
     * * *
     На следующий день проснулся я очень рано и, первым делом, забрался на смотровую башню. Я уже немного попутешествовал в окресностях замка, а сейчас хотел получить общую картину. Замок располагался на небольшой возвышенности на берегу широкой реки. В месте расположения замка река имела небольшую излучину. Так что с трех сторон замок был окружен водой. Скалистый берег, изрезанный многочисленными оврагами и расщелинами, щедро усыпанный мелкими и крупными камнями, затруднял движение со стороны реки и делал невозможным использование осадных орудий и лестниц с трех направлений. По этому малому хаосу и пешком бродить не очень удобно, не говоря о том, чтобы тащить что-то громоздкое. С четвертой стороны замок был прикрыт четырьмя рвами. Судя по их виду, раньше эти рвы были наполнены водой. Но сейчас на дне полу-осыпавшихся ям виднелись лишь небольшие грязные лужи. Я еще раз присмотрелся к скалистому берегу ниже по течению реки и нашёл то место, куда выходил подземный ход из замка.
     Примерно в двух километрах от замка, ниже по течению реки, виднелись деревня домов на пятьдесят. Та, в которой я вчера был, а выше по течению, обугленным остовом, чернели остатки водяной мельницы. Вдоль реки тянулась хорошо утоптанная и наезженная дорога. Она лишь немного отдалялась от берега, по дуге огибая замок, и приближаясь обратно к реке прямо позади деревни. Скорее всего, тут пролегал один из оживленных торговых маршрутов, иначе объяснить такое состояние дороги было невозможно.
     Осмотревшись, я не заметил на других башнях ни одного наблюдателя. Похоже, что папаша считает достаточным закрытых ворот, а встречать караваны предпочитает днём, хорошо выспавшись. Заглянув во двор, я увидел, что там зарождается жизнь. Поварята таскают воду из колодца, а из печной трубы кухни показался первый дымок.
     Закончив осмотр окресностей, я спустился во двор. Тело просто излучало энергию, а полуторачасовая тренировка лишь добавила бодрости. Так что на завтрак я шёл голодный, как волк. Впрочем, есть я мог сколько желал, так что ухошёл из обеденного зала с трудом.
     Мои старшие братья сразу после завтрака отправились на охоту, хотя мне кажется, что ушли они вовсе не за дичью, а за слухами обо мне. По крайней мере направились они в сторону деревни.
     После завтрака я пристал к Горму с просьбой научить меня читать и писать. Оказалось, что если ты овладел этим искусством на одном языке, второй усваивается практически мгновенно. Уже через два часа я уверенно мог прочитать "Мама мыла раму".
     После того как я добился значительного прогресса в чтении и вывел из себя колдуна неправильным написанием букв, я решил потерроризировать другого наставника. Однорукий Лейн, который самозабвенно издевался над замковыми мальчишками, с радостью принял ещё одного ученика. Так что всё моё время до обеда и после него было занято тренировкой бою на мечах. Начинать пришлось с самых азов, так как про меч я знал только то, что с одной стороны у него рукоять, а с другой он острый. Но упорство, помноженное на придирчивость тренера, уже к концу первого дня позволило мне овладеть первым видом рубящего удара и победить манекен с разгромным счётом пятьсот - ноль.
     В обед староста деревни пригнал свинью, а вместе с ней принёс и всё остальное. Попробовал бы он ослушаться приказа барона! Так что мой рысёнок был надолго обеспечен молоком, а у меня появилась валюта для обмена со стражниками. Дело в том, что время от времени с караванщиками не удавалось договориться и барон со своими стражниками попросту грабил караван. Товары шли в сокровищницу барона, а вот личные вещи охранников и погонщиков распределялись между стражниками. И не всегда они им подходили.
     Так что вечером я практиковался в торговле. На эль, принесённый старостой, мне удалось выменять у одного из стражников старые, но вполне ещё прочные сапоги для верховой езды. У другого стражника я выменял на остатки эля кожаные наручи с металлическими заклёпками и боевые перчатки. Ни то, ни другое не налазило на взрослых мужчин, поэтому и досталось мне так дёшево.
     Мой рысёнок весь день пропадал в подвале, охотясь за мышами, крысами и, похоже, за другими котами. Не знаю ел он их или куда-то прятал их тушки, но котов в замке изрядно поубавилось, а может они просто попрятались. Употребление зелья инициации не прошло бесследно ни для меня, ни для рысёнка. У нас появилось некое подобие телепатической связи. Я мог чувствовать его эмоции, иногда пробивались ощущения питомца, причём с каждым часом эта связь крепла. Поэтому я всегда знал, где находится он, а он, соответственно, без труда мог найти меня. Так как мои главные враги покинули замок, я мог расслабиться и не переживать за зверя.
     Что-то подобное связывало меня и с Гормом. Хотя старик не читался настолько легко. Но всё, что я хотел узнать у колдуна, я попросту спрашивал. А перед сном у меня был урок географии. И узнал я на нём много интересного.
     Занесло меня ни много ни мало в самую дыру, именуемую Приграничьем. Тут были уделы вольных баронов, никому не подчиняющихся и ведущих постоянные маленькие войны друг с другом. Частенько в результате такой войны сменялись и владельцы замков. Да мой папаша, бывший сотник герцогской стражи, захватил замок Вель совершенно случайно. Вылетев со службы за пьянство, он сколотил небольшую ватагу и занимался разбоем, грабя караваны. Предыдущему барону очень не нравилось, что кто-то еще, кроме него самого, занимается разбоем на его землях и он попытался устроить охоту на ватагу Ури Бешеного, но не рассчитал своих сил. Разбойники перебили людей барона в лесу, а затем заняли и замок, оставшийся без надежной охраны.
     Западнее, в трех днях пути от замка Вель, возвышались Красные Горы. Красными их называли из-за цвета. Они были очень богаты металлами и, зачастую, руда выходила на поверхность, окисляясь и окрашивая склоны в красный цвет. По ту сторону гор располагалось герцогство Ингрия, под горами обитали гномы, а наша, восточная сторона была практически необитаема. Горы были довольно высоки и считались практически непроходимыми. Через них существовал лишь наземный один путь, ныне непроходимый из-за обвала навесного моста через глубочайшую пропасть. Мастеров, способных восстановить его с восточной стороны не находилось, а гномы чинить мост совершенно не желали, так как имели огромный доход от перемещения товаров по своим подземным тоннелям.
     Река Оньбу, огибающая наш замок, брала начало в Красных горах, делала небольшой крюк и текла на север, где впадала в море Туманов. В неделе пути на север, вниз по течению реки располагался Белый Порт - город, являющийся столицей герцогства Наск. Это был крупным торговый центр, соединяющий торговыми маршрутами Империю, герцогство Ингрия и королевство Фарси. Натоптанная тропа, которую я видел со смотровой башни как раз и являлась торговым трактом из Белого Порта в Фарух — столицу королевства Фарси.
     Восточнее реки Оньбу тоже была степь, но ближе к морю она сменялась болотами. Для жизни эти земли были почти непригодны и по большей части пустовали.
     В целом, расположение замка было достаточно выгодным. Наличие оживленного торгового тракта давало возможности зарабатывать как традиционным для этой местности путем, взимая пошлины с проходящих караванов, так и гораздо менее опасным, обслуживая их. И до этого, почему-то, не додумался ни один из соседей моего папаши.
     Во времена, когда герцогства Наск и Ингрия входили в состав Империи, наш замок был самым южным. Долгое время он был главным форпостом, защищающим Империю от набегов орков и гоблинов. Во время последней войны, именуемой "Нашествием мрака", замок держал шестимесячную осаду, не давая ордам орков и гоблинов продвинуться вглубь герцогства. Маги уверенно контролировали из замка бутылочное горлышко между горами и рекой, уничтожая крупные отряды противника. Тем самым они выиграли время и позволили Империи переправить на эту сторону моря Туманов армию, которая через полгода наголову разбила орду. Во время той войны, когда маги столкнулись с шаманами и жрецами орков и гоблинов, образовалась великая пустыня, ныне надежно отделяющая мир людей от мира зеленокожих.
     Но в той большой войне, случившейся пятьсот лет назад, погибло слишком много верных Империи нобелей, слишком много магов, а главное, в решающей битве погиб Император. Знать, жаждущая личной власти, не удержалась от соблазна и империи разлетелась на кусочки. Стоит ли говорить, что замок утратил своё значение, затем утратил свой гарнизон и из грозной крепости превратился в приют разбойников. Впрочем, такова была участь всех замков Приграничья, всех замков долины, именуемой Сумрачной.

Удар молнии

     Следующий день начался так же, как и предыдущий, за исключением того, что к колдуну я пристал не за знаниями, а за умениями. Магическими умениями, конечно.
     Остановите на улице первого попавшегося школьника и спросите как создавать заклинания. Вам сразу же посоветуют помедитировать, чтобы накопить маны, затем пробормотать фразу на давно забытом языке, совершить невероятно бессмысленные телодвижения и крикнуть "Удар лунного кулака". Запомнили? А теперь запретите школьнику смотреть аниме и отправьте его в библиотеку, потому что всё, что он Вам насоветовал - бред.
     Магия - это не что-то необъяснимое, это всего лишь навсего надстройка над наукой, а заклинание - это всего лишь технологическая карта процесса. Неважно какого: физического, химического, биологического или какого иного. Главное, что маг в точности воспроизводит этот процесс, воздействуя и управляя им при помощи своих внутренних сил. И от того, насколько их много, зависит насколько сильного эффекта можно добиться.
     Именно из-за того, что магия требует фундаментальных знаний, маги и разделены на разные классы. Ведь очень сложно, а главное, долго овладеть всеми науками. Легче всего стихийным магам, так как законы физики в области температуры и давления наиболее очевидны. Магов, оперирующих электричеством поменьше. А вот лекарям приходиться вообще туго. Конечно, подстегнуть регенерацию или причинить вред может любой недоученик, но вот заклинания более сложного лечения требуют знаний анатомии, биохимии и всей остальной лабуды, которой пичкают студентов медуниверситета.
     Прибавьте к этому то, что условия, в которых творятся заклинания, каждый раз разные и вы поймёте почему для создания качественного волшебства нельзя обойтись стандартным алгоритмом. Умелый маг точечно воздействует на окружающую среду, вливая лишь необходимый и достаточный минимум магической энергии. Оттого умелый маг гораздо опаснее сильного.
     Так что до великого мага мне ещё далековато, хотя некоторая фора в виде школьного курса физики и математики у меня есть. Университетской то курс я благополучно забыл.
     С колдовством дело обстоит гораздо проще и сложнее одновременно. Колдун ничего не знает о процессе, он лишь воспроизводит по памяти его описание. И вот тут в ход идёт бормотание, пассы руками и ногами, а иногда даже ингредиенты. Заклинания колдунов более простые и универсальные, так как колдуны не подстраивают их под текущие условия.
     Вроде бы и не сложно, но требуется филигранная точность повторения заклинания. Любое отклонение может привести к непредсказуемым результатам. Согласитесь, обидно, если вместо чирья на заднице Вашего соперника в сердечных делах, Вы испортите личико возлюбленной, случайно оказавшейся рядом.
     Отдельно от магов и колдунов существуют шаманы. Эти вообще не запоминают никаких заклинаний, работая на голых чувствах и интуиции. Впрочем, запоминать им ничего не нужно, так как всю работу за шамана выполняют призываемые им духи. Но за это нужно расплачиваться жертвами.
     Подобно шаманам действуют священники и жрецы. Только кредиторы магических сил у последних гораздо солиднее и не требуют немедленного жертвоприношения. Боги терпеливы и могут подождать оплаты заимствованой силы, хотя всегда взимают долги.
     Да, оказывается, боги тут существуют и достаточно активно взаимодействуют со своими адептами. Нужно присмотреться кто из них подходит мне по характеру и не очень дорого берёт за свои услуги. Хотя, может и не стоит, вход в храм наверняка бесплатный, а вот выход...
     - Ладно, с теорией всё ясно, - прервал я колдуна, когда он начал повторяться, - а что с практикой?
     - Чего? - не понял меня старик.
     - Как мне великим магом стать?
     - Ясно как, в магическую королевскую академию поступить, - фыркнул старик.
     - Так до неё ещё добраться надо. Сейчас что делать?
     - Бежать отсюда, - завёл старую песню колдун, - братцы твои вернуться - поздно будет.
     - Погоди бежать, расскажи лучше как маги тренируются?
     - Да почём мне знать? Слышал что они энергию внутри себя гоняют, чтобы чакры развить и каналы расширить. Но как они это делают, где эти чакры и куда ведут каналы мне не ведомо.
     - Ладно, какие ты заклинания знаешь?
     - Заклинание малого исцеления. Укрепляет жизненные силы и ускоряет самолечение организма. Им всех лечить можно, и людей, и животных, и тварей вроде орков.
     - А Гнусу рожу чем испортил? - в первую очередь меня интересовали наступательно-боевые заклинания, - можно чем-то врага удивить?
     - Да тем же заклинанием. Просто немного меняешь рисунок и вместо лечишь, получаешь калечишь. Тут можно фантазировать что испортить, только оно медленно действует. В бою не поможет.
     - Ладно, что ещё знаешь?
     - С погодой немного управляюсь. Могу дождь вызвать или, наоборот, тучи отогнать. Но слишком сложное заклинание, ингредиентов дорогих требует и работает не всегда.
     - Не густо!
     - А что ты хотел? - я же колдун, а не маг.
     - Ладно, колдун, показывай своё заклинание малого исцеления.
     * * *
     Потратив два часа на расспросы колдуна, я так и не добился практических рекомендаций как развивать свой магический дар. Нет, заклинание малого исцеления я учить начал, вот только на его произнесение требовалось больше минуты, причём требующей моей абсолютной концентрации, так что применить его в бою я смогу, в лучшем случае, через пару месяцев упорных тенировок. Да и то, только для лечения врага, потому что на себе и друзьях такие эксперименты не ставят.
     Возможно, у меня получиться найти какие-нибудь методики в дневнике из подземелья, но я очень не хотел светить остальные свои находки перед колдуном. А следовательно оставался путь проб и ошибок. Не очень, смею заметить, безопасный путь для мага невежды. В общем и целом, поиск путей использования своих магических способностей занимал мои мысли всё время.
     Я выбрался на тренировочную площадку и принялся за отработку рубящих ударов. Минимум импровизации, сейчас важно поставить удары и наработать мышечную память. А это чисто механическая работа, требующая минимальных мозговых затрат. И так как мозг был почти не занят, я продолжал размышлять о магии.
     Что я могу придумать сам? Жар или холод. Просто, понятно, изменение температуры возможно ощутить, а значит эксперименты будут наглядными, а результаты заклинаний осязаемыми. Можно подогревать воду при купании или охлаждать доспех в солнечный день. Весьма удобно, но как это применить в бою?
     Швырнуть в противника огненный шар? Не смешите мои тапочки, это сколько энергии нужно вкачать в заклинание, чтобы получить плазмоид? Вряд ли у меня сейчас столько найдется.
     Дистанционно нагреть противнику голову? Можно, усилий минимум, а эффект смертельный. Только неизвестно насколько шлем помешает такому воздействию, так что против врагов в доспехах это, скорее всего, не эффективно. Но нужно сначала научиться менять температуру на расстоянии, а я её покаместь и контактно менять не умею. Вот с чего нужно начинать - учиться работать нагревателем и холодильником.
     А что, идея! Обжечь противника прикосновением? Хотя приём тоже с изъяном, до противника нужно сначала добраться, да и отметины остануться, а мне желательно не светить свои магические таланты.
     Что еще? Электричество. В принципе, я знаю, что электрический ток течёт между точками с разными потенциалами. Последствия удара током не так заметны, конечно, если не вгатить в противника амперным разрядом. При умелом дозировании можно вполне незаметно для окружающих обездвиживать врагов на время. Могу я это организовать? Возможно. Стоит попробовать. А в качестве развития можно и о дистанционной атаке подумать. Бьёт же молния через воздух, чем я хуже?
     Идея меня увлекла и я принялся представлять, что на кончиках моих пальцев формируются разные потенциалы. Напрягал мышцы, прожигал руки взглядом, морщил лоб, высовывал язык, в общем, почти что повторял заклинание малого исцеления в неправильной последовательности. Хорошо хоть однорукого Лейна сегодня одолел понос и он смотался с тренировочной площадки по нужде, не то бы я точно схлопотал деревянным мечом по горбу.
     Минут через пятнадцать после третьего часа мучений у меня, наконец-то, почти получилось. Почти получилось загнать себя в гроб. Дело в том, что ток действительно течет между точек с разностью потенциалов, но, как и многое в нашем мире, течёт он по пути наименьшего сопротивления. И этот путь оказался внутри моего тела.
     Вы знаете смертельный для человека путь прохождения тока? Через сердце, а оно расположено как раз между рук. Спасло меня лишь то, что как только мои мышцы дёрнуло разрядом, концентрация вмиг слетела и заклинание прервалось. Но заряд бодрости я получил на неделю, чуть не свалился в обморок.
     Дальше опыты стали более безопасными. Я начал создавать разность потенциалов на конциках пальцев одной руки. Значительно снизил мощность заклинания и долго экспериментировал с изменением сопротивления кожи, чтобы бить не себя, а кого-то снаружи. А потом на площадку вернулся Лейн и мне пришлось вернуться к отработке ударов мечом, а не током. Но начало было положено, я нащупал первую тропинку на пути мага.
     * * *
     После обеда вернулись братцы. Как я узнал из разговоров замковых мальчишек, мать у них была общая, причём отец избавился от неё как только завёл новую игрушку - мать моего нового тела. Именно ненависть ко мне, как к живому символу позора их матери, объединяла этих соперников за наследство. Не будь меня, они бы давно строили друг другу козни, но пока перед глазами была более ненавистная цель, они сотрудничали.
     Похоже, ничего компрометирующего меня они не узнали. Не нашли и место, где я выбрался из подземелья. Но набродились они по лесу знатно. Были уставшими, грязными и злыми. И это можно было использовать к собственной выгоде.
     Конечно, с семнадцатилетним старшим я ничего не смогу поделать. У него даже по очкам не выиграть, раз попадёт по мне и похоронит. А вот со средним, который старше меня всего на год, потягаться можно. Причём это неизбежно случиться в ближайшем будущем, так что лучше самому затеять драку пока противник устал, а я чувствую себя прекрасно.
     Я дождался пока старший брат расправятся с обедом и покинет кухню, подошёл ко входу и как бы ненароком, но громко спросил поварёнка:
     - А где мой вонючий косолапый братец?
     Если вонючий могло быть истолковано как оскорбление обоими братцами, то эпитет косолапый годился лишь для одного - среднего. Кроме того, я не зря караулил когда старший уйдёт. Мне нужно было разозлить лишь среднего.
     - Что ты там вякнул? - рявкнул Вокер.
     - О ты тут, - ухмыльнулся я, - это ты брату всю дичь распугал? Лучше бы он взял с собой свинью на охоту, и то проку было бы больше. А от такого помощника как ты даже кабан нос воротит. Воняешь за версту, что мешок с дерьмом.
     Я не стал дожидаться ответа и выскочил на улицу. Позади раздался звук падения лавки и звон бьющейся посуды. Похоже, Вокер сильно разозлился. Я не стал задерживаться и быстрым шагом направился к тренировочной площадке. Лучше успеть и вооружится деревянным мечом до того, как Вокер меня нагонит.
     - Стоять ублюдок, - заорал позади меня брат, - сейчас я тебе башку разобью!
     А вот это уже очень хорошо. Акт агрессии зафиксирован окружающими, нужно его ещё больше разозлить его и добиться прилюдного признания в прошлых покушения.
     - Да ты же рукожопый, у тебя ничего не выйдет. Сколько раз ты уже пытался? Один раз камень на меня сбросил да так и не смог прибить, - я взял в руки деревянный меч, - второй раз в шахту подземелья меня самого сбросил. Только у тебя ничего не получается. Ты неудачник, а значит не достоин быть наследником барона.
     - На этот раз всё получится, - прорычал Вокер, хватая тренировочный меч, - наконец-то ты сдохнешь.
     Я специально вёл его к тренировочной площадке. Во первых, тут было только тренировочной оружие. Несмотря на то, что Вокер очень устал и объелся, он мог преподнести достаточно сюрпризов. Поэтому я решил подстраховаться. Все-таки ушибы и переломы на мне сойдут быстро, а вот раны от настоящего меча так просто не срастуться.
     Фехтовать с обученным человеком было глупо. Что я ему могу противопоставить? Ни блоков, ни финтов я не знаю. Единственный выход - подловить на самоуверенности и гневе, которые должны были лишить брата остатков осторожности. Он меня ни во что не ставит, а значит полезет напролом. Вероятность, что мне удастся увернуться - высока. За пару дней мои реакция и скорость возросли существенно. Вот и будет у меня шанс использовать свой наработанный рубящий удар по диагонали, а если добавить к нему разряд тока, то можно закончить бой одним ударом.
     Но нужно его ещё позлить, а заодно и свернуть на него пропажу Гнуса. Вокруг нас уже собралось достаточно народа, чтобы слухи разошлись по всему замку.
     - А почему ты сам нападаешь? Где твой гнусный дружок? - я начал двигаться влево от противника, закручивая его, - Без него тебе со мной не справиться. Ты же рукожопый.
     - Аааа, - заорал Вокер и ринулся на меня.
     Я остановил движение влево и замер на месте, а когда он приблизился вплотную, сделал шаг вправо, уходя от удара, и атаковал сам. Мой меч описал кривую дугу и врезался прямо в голову противника. Раздался глухой, но донельзя противный звук удара и Вокер рухнул как подкошенный. Только очень внимательный наблюдатель смог бы заметить слабую голубую искру, проскочившую между кончиком меча и головой моего противника. Сформировать потенциал дистанционно оказалось ничуть не сложнее, чем используя собственное тело, а деревянный меч ещё и прекрасно изолировал меня самого.
     Во дворе наступила оглушительная тишина. Всё замерли в недоумении, поочерёдно глядя то на меня, то на лежащего без сознания Вокера. Лишь два человека безотрывно смотрели на меня: колдун Горм с тревогой и удивлением, да мой старший брат с ненавистью. И взгляд братца мне очень не понравился. Теперь нужно запирать двери своей комнаты на ночь.
     - Что Вы стали как бараны, - неожиданно рявкнул барон, неизвестно как попавший во двор, - тащите его в замок! Колдун, если он не встанет... - он грозно глянул на Горма, - я тебя вздёрну. А ты, - он посмотрел на меня взглядом, обещающим сплошные неприятности, - ты...
     - Караван, - неожиданно раздался сверху крик наблюдателя, - тридцать повозок!
     - А, дьявол, - заорал барон, - выступаем. А с тобой позже разберусь...
     Во дворе начался бедлам. Из конюшни выводили и седлали коней, стражники в спешке надевали доспехи. Отряд лихорадочно готовился к преследованию и бою.
     Во всей этой кутерьме обо мне забыли и я проскользнул на кухню. Не понравились мне ни взгляд братца, ни обещание папаши. Лучше подготовиться к бегству, по крайней мере, как смыться из замка через подземелье мне известно, но нужно запастись припасами. Конечно, было бы неплохо стащить папашины сбережения, но я даже не представляю где он их хранит. Да и вряд ли туда так просто попасть.
     На кухне никого не было. Повар разделывал свинью во дворе, а поварята либо помогали ему, либо и вовсе смылись на стены, чтобы посмотреть как барон будет взимать дань.
     Пользуясь случаем, я полностью загрузил потайные отсеки. Кружку призрака пришлось вытащить, так как прожорливый пират наверняка употребит всё, что я запихаю к нему в отделение.
     Бен, как всегда, хотел поговорить, но я цыкнул на него, заставив скрыться и замолчать. Дураком пират не был и не возражал, оставив меня в мнимом одиночестве.
     Решив вопрос с припасами, я отправился на стену. Там уже собрались все, кто мог себе позволить отучиться от дел ведь не каждый день караван приближался так близко к замку.
     Обычно караван огибали замок по широкой дуге, стараясь пройти незаметно, но именно этот караван был настолько велик, что его охрана лишь немногим уступала дружина барона.
     Взобравшись на стену я застал кульминацию процесса взимания пошлины. Барон в гневе разразился бранью, выхватил меч и слитным движением снёс голову караванщику. Тут же завязалась беспорядочная свалка, которая с самого начала распалась на одиночные поединки. Исключение составила лишь пятёрка охранников каравана, которые действовали сообща, как единый организм.
     Именно они и решили исход всего сражения. Выстроив непреодолимую стену щитов, они шаг за шагом теснили стражников барона, объединяя вокруг себя остальных охранников. Заметив опасную тенденцию, барон с пятеркой своих самых сильных воинов бросился им навстречу, но из-за спин охранников каравана неожиданно вынырнули четверо с арбалетами.
     Выстрел арбалета в упор броня барона не выдержала и он медленно завалился на бок. Как только пал предводитель, вся баронская ватага ринулась обратно в замок, оставив на милость победителей и мёртвых, и раненных. А впереди всей этой обезумевшей толпы нёсся мой старший брат.
     Не раздумывая ни секунды, я бросился бежать вниз со стены. Без папаши мне не жить, братец живо вздёрнет меня как только попадёт в замок и закроет ворота. Нужно бежать!
     Перепрыгивая по три ступеньки, я слетел на второй этаж, где Горм возился с Вокером и с порога крикнул ему:
     - Барона убили, скорее бежим.
     Нужно отдать должное старику, он не сомневался ни секунды. Задержался лишь на мгновение, чтобы подхватить свой заплечный мешок, и помчался за мной. Я и не представлял, что старики могут так бегать.
     На входе в подвал, я подхватил на руки рысёнка и продолжил спуск. Моей целью была заброшенная шахта. Но вот возле шахты старик заупрямился.
     - Куда ты собрался?
     - Там есть выход из замка, - спешно начал я объяснять ему, попутно сбрасывая в шахту факелы и привязывая к кольцу в стене длинную верёвку, - а через ворота нам не выйти.
     - И что ты собираешься делать дальше?
     - Присоединюсь к каравану, - пожал я плечами, - у них там сейчас жуткие проблемы с кадрами, так что меня должны взять.
     - А мне что делать? - спросил колдун.
     - Дальше жить как жил. Всё же лучше, чем висеть. Ладно, я пошёл, а ты как знаешь.
     С этими словами я ухватился одной рукой за верёвку, прижал второй рукой рысёнка к груди, опустил в тёмную пропасть ноги и, на секунду повиснув на руке, заскользил вниз. Ну посмотрим, насколько глубока пропасть, в которую меня завела судьба.

Секрет колдуна

     Спустившись в подземелье, первым делом я предупредил призрака, чтобы он не появлялся. Не знаю почему, но не доверял я колдуну, а потому старался выдавать ему лишь минимум информации. И раз он не знает о призраке, то пусть и остаётся в неведении.
     Искра на кончиках пальцев дала достаточно света, чтобы найти один из факелов. К тому моменту, как стенающий старик спустился, факел уже горел задорным огоньком, отбрасывая на стены причудливые тени.
     - Поспешим, - отрывисто бросил я колдуну, - у нас мало времени, нужно выбраться отсюда до того, как догорят факелы.
     Старик не возражал, лишь с интересом смотрел по сторонам, следуя за мной. Несмотря на то, что я был тут лишь раз, я прекрасно запомнил дорогу. Впрочем, заблудиться в этом подземелье было сложно, так как оно представлял из себя один широкий коридор со множеством примыкающих комнат. Примерно через час быстрой ходьбы мы выбрались в пещеру, где я нашёл рысёнка.
     - Отлично, мальчик, - раздался позади меня неожиданно помолодевший голос колдуна, - я так счастлив, что призвал тебя!
     На меня неожиданно накатила усталость, ноги подогнулись и я упал.
     - Когда барон приказал мне тебя вылечить, у меня был выбор умертвить этого идиота и всю его стражу, или призвать в тело его исчадия чью-то душу. Разумеется, проще было бы всех убить, но мне нельзя оставлять следы, - колдун подошёл ближе и я почувствовал, как он снимает с меня одежду.
     - Зря ты пил эти зелья. Без них твоё тело не представляло никакого интереса. Очередной сопляк, который вряд ли доживёт до совершеннолетия, потому что его угробят собственные братцы. Но ты удивительно везучий, - колдун противно засмеялся, - или не везучий. Ведь теперь твоё тело стало идеальным. Здоровье, сила, ловкость, магические каналы и чакры. Потенциал твоего тела поистине впечатляет.
     - Ты же не можешь причинить мне вред, - еле слышно прошептал я, - зелье с моей кровью...
     - Не тебе, мальчик, не тебе, а твоему телу, - он закончил стаскивать с меня одежду и принялся наносить мне на тело какие-то рисунки, - поверь мне, твоё тело я буду беречь пуще своего нынешнего, ведь я собираюсь переселиться в него, - колдун рассмеялся, - кроме того, заклинание спокойствия не является угрозой телу. В магических академиях целый курс есть о потенциально опасных заклинаниях и методах противодействия им. Но ты ведь у нас не обучен.
     - Он что, насмотрелся фильмов про злодеев, - промелькнула неуместная мысль, - рассусоливает как лысый упырь в дешёвом сериале, - я тут же оборвал себя, - Соберись, не время зубоскалить, нужно что-то делать, иначе так и попрощаешься с новой жизнью.
     - Почему тебе в своём не живётся? - я говорил, а сам пытался создать между головой и ногами старика разность потенциалов.
     - Трюк с братцем был неплох, - снова рассмеялся колдун, - но неужели ты думаешь, что сможешь провернуть его со мной? Наивная ты обезьяна. Ты так ничего и не понял. Колдунам не под силу перемещать души, на это способны лишь мастера магии разума. А против мастера магии твои жалкие потуги, что укус муравья слону.
     С этими словами он что-то сделал и я потерял всякую возможность двигаться. Мною начала овладевать паника. Просить помощи не у кого. Призрак не поможет, я на себе убедился, что он не в силах причинить ощутимый вред даже мне, что уж говорить о маге. Мой кот ещё не дорос до размеров тигра, так что тоже вряд ли поможет. Буду пытаться вырваться из ментальных оков старика и приберегу всех своих союзников на последний момент. Может совместная синхронная атака даст результат.
     Тем временем колдун закончил меня разрисовывать, разделся сам и принялся украшать бодиартом самого себя. Хотя какое там украшать, краска даже подчёркивала изъяны старческого тела.
     - Ты ведь моё спасение. Никто и не догадается искать меня в теле мальчишки, - старик просто лучился от счастья, - братец твой примет меня как родного, скоро у него проснётся такая любовь к брату, что все удивятся. А лет через пять он подохнет от лихорадки и я стану бароном, а потом и герцогом. Вот жизнь настанет.
     Минут через десять рисования колдун улёгся рядом со мной.
     - Сейчас у тебя жутко разболится голова, - предупредил маг, - я буду проникать в тебя, заполнять своими знаниями твою тупую голову, так что счастливого тебе пути в неведомые дали, - усмехнулся он, - вылазь из тела, освободи мне место.
     Я почувствовал, что непреодолимая сила тянет меня из тела. Сопротивление на пределе сил лишь немного замедлило движение, но не остановило.
      - Молодец, удивительно сильная тяга к жизни, - похвалил меня колдун, который уже выбрался из своего тела и стоял рядом со мной, касаясь старой оболочки лишь одной ногой, - но это тебе не поможет. Тут важна не сила, а умение. Ну давай, я уже заждался нового тела.
     - Хрен тебе, старый хрыч, - заорал я, - бей его!
     Из тёмного угла выскочил рысёнок и впился зубами прямо в обнаженное мужское достоинство колдуна. От неожиданности и боли тот закричал, потеряв концентрацию. Мой разум прояснился, а тело обрело подвижность. В то же самое время позади Горма возник призрак пирата с обнаженным мечом в руках. Единым слитным движением он снёс призрачную голову злодея, а я, не теряя времени, подхватил трясущимися руками кинжал и вонзил его прямо в сердце физической оболочки противника.
     - Я же говорил, - ухмыльнулся Бен, - все маги хлюпики. Вжик и всё, нет башки. Не становись магом, иди лучше в пираты!
     - Спасибо Бен, - обессилено прошептал я, и погладил рысёнка, - спасибо Ловкач.
     - С тебя выпивка! - тут же заявил призрак.
     - Дай чуть в себя прийти и я тебя залью вином, - пообещал я ему.
     - Я хочу чёрное дионисийское пятилетней выдержки, - пират не любил упускать возможности, - бочку! Нет, две!
     - Хорошо, запиши на мой счёт, - кивнул я и принялся одеваться.
     Облачившись в свою одежду, я принялся обыскивать старика. На нём самом не было ничего, а вот в заплечном мешке обнаружились непонятные травы, несколько пузырьков с зельем и золотой перстень с рубином. Я переложил всё в свой рюкзак, не может же у мага быть ненужных ингредиентов, а перстень надел на большой палец. Вдруг он магический и увеличивает Интеллект на сто пятьсот.
     - Ну что ты возишься? - с нетерпением топтался рядом призрак, - идём?
     - Скоро пойдем, - согласился я, - нам ещё караван догонять. Только старика закопаем.
     Я подхватил тело колдуна за ноги и потащил наружу. Двигался спиной и потому вовремя не заметил опасности. Затылок внезапно обожгло болью и я потерял сознание.
     * * *
     Очнулся я от жуткой тряски. Тело моё, полусидело, полулежало надежно привязанным в седле лошади, которая бежала резвой рысью. Из-за того, что я неизвестно сколько времени провёл в седле без сознания, моя филейная часть ощущалась как сплошная гематома. На руках были оковы из странного черного металла с кристаллами. Похоже, это были магические оковы, так как ощущение наполненности магической энергией полностью исчезло, а вместо него появилось неприятное ощущение постоянной её потери. Жутко хотелось пить и есть.
     Я осмотрелся и обнаружил себя в середине конного отряда, состоящего из десятка странно одетых воинов. В том, что это были именно воины, причём с большой буквы, сомневаться не приходилось. Об этом просто кричала каждая мелочь, начиная от взгляда и заканчивая скупыми, но точно выверенными движениями. Да и экипировка у них была не чета той, что я видел у стражников барона. Серьёзные парни. Интересно, зачем им я?
     - Кто Вы?
     Мой вопрос так и остался без ответа, хотя моё пробуждение заметили. Едущие справа и слева бойцы впились в меня внимательными взглядами, а тот, что ехал позади произнёс что-то на незнакомом языке. Прозвучало как команда.
     - Зачем я Вам? - сделал я вторую попытку, которая также окончилась провалом.
     Я ещё раз осмотрелся и увидел, что мой рюкзак и оружие приторочены к седлу лошади воина справа спереди, а воин слева спереди везёт моего рысёнка. Кот был надёжно замотан в ткань и, казалось, крепко спал. Надеюсь он жив.
     - Куда Вы меня везёте?
     Молчание. Впрочем, вокруг степь, а это значит что двигаемся мы в сторону королевства Фарси. Хотя королевством его в Империи называли. Сами Фарси именовали свою страну эмиратом.
     - Вы меня хоть усадите по человечески, - ещё раз попытался я достучаться до них, - уже всю задницу себе отбил.
     Бесполезно. Как молчали каменными истуканами, так и молчат. Нужно хоть попытаться устроиться поудобнее. Боюсь с такими травмами пятой точки даже моя ускоренная регенерация не справиться.
     Скачка продолжалась до позднего вечера. Лишь тогда, когда солнце зашло за горизонт, отряд остановился на ночлег. Мгновенно возникло несколько шатров, меня сняли с лошади и укрыли в шатре. Через пятнадцать минут показался воин, который накормил и напоил меня, не снимая оков, а после этого меня неожиданно сморил сон. Похоже, они что-то подмешали в еду.
     * * *
     - Он сменил тело, но мы узнали его по перстню, - доложил сардукар, бросив меня на пол, прямо под ноги белобородому старику, вальяжно восседающему на троне.
     Бешеная скачка продолжалась целую неделю, причём всю неделю надо мною издевались весьма изощрённо. После того, как я достал своих пленителей бесконечными жалобами на боли в спине и позвоночнике из-за постоянного передвижения на лошади, меня стали привязывать к седлу длинной веревкой и заставлять бежать за лошадью. Уверения в том, что уж лучше я потерплю, ни к чему не привели. Примерно каждый второй час, когда весь отряд переходил на шаг, чтобы дать лошадям получасовой отдых, меня заставляли бежать. К вечеру я валился от усталости, едва вползая в шатёр.
     Не знаю, что за знания успел передать в мою голову колдун до того, как мы его завалили, но язык Фарси я освоил. По крайней мере, к концу недели я уверенно понимал своих надзирателей.
     - Он весь был разрисован рунами и хотел утопить своё старое тело, чтобы скрыть следы. С ним было это животное, - второй сардукар уложил рядом со мною рысёнка и мой рюкзак, - и этот мешок.
     - Ты думал, что умнее меня? - ласково спросил старец, - думал, сменишь тело и мои псы потеряют след? А ты будешь дальше поганить мир своей грязной душонкой?
     - Я не Горм, - сделал я слабую попытку оправдаться, - он напал на меня, но мне удалось его убить.
     - Ха-ха-ха, ты вправду думаешь, что сможешь выкрутится? - старик обернулся к молодому человеку, стоящему позади трона, - полюбуйся, сынок, насколько жалок и убог первый маг в своей попытке выжить. Ты правда думаешь, что мы поверим сказке о том, что безродный мальчишка смог одолеть подготовленного мага? Одного из сильнейших магов эмирата? Того, за чью голову назначена награда в тысячу золотых?
     - Не я, - ситуация стала критической и прятать призрака не имело смысла. Не знаю, чем появление грозит пирату, но если он не объявиться, мне грозит уменьшение роста. Ровно на голову, - колдун пытался завладеть моим телом и когда он вышел из своего тела, Бен отрубил ему голову.
     - Духу нельзя отсечь голову, - укоризненно покачал головой старик, - раньше ты врал более правдоподобно, неужели страх смерти настолько затмил твой разум?
     - Старое тело умерло от удара кинжалом в сердце, - невозмутимо прокомментировал сардукар.
     - Но Бен не обычный человек, он призрак, а призрак может отрубить другому призраку голову. А кинжал я всадил в него уже после. Для надежности.
     - Подожди, я позову писаря и он запишет эту сказку, - усмехнулся старик.
     - Да не вру я, Бен покажись, - крикнул я в отчаянии, - показывайся старый алкоголик, а то так и останешься до скончания веков без выпивки. Мне сейчас голову будут рубить.
     - Это чего это я старый, - раздался такой родной и знакомый голос, - мы призраки, не стареем вовсе. Не, ну Вы видели какие нынче юнги борзые?
     Едва появился призрак, сардукары ринулись вперёд и прикрыли правителя, а в руке юноши позади трона загорелся тёмный огонёк.
     - Не спеши, сынок. Похоже, не все сказки - враньё. Так что, ты действительно срубил голову Аль Салману? - старик даже подался вперёд от любопытства.
     - Ну срубил, - раздулся от важности пират, - не велика победа - мага укокошить. А что вы говорили за тысячу золотых награды?
     - Отец, не верь ему, я чувствую в мальчишке великую силу. Даже с оковами Квентина он умудряется накапливать ману.
     Конечно умудряюсь, первый месяц после употребления зелья идёт формирование энергетических центров и каналов. А сардукары мне на целую неделю оковы антимагии нацепили, которые магические силы из меня как насосом сосали. Вот и натренировал бешенную регенерацию.
     - Это так правитель, последние три дня мы не успевали кристаллы в оковах менять, - отозвался главный сардукар, - заряжает за час, я таких магов ещё не видал.
     - Ещё бы, - ещё более приосанился призрак, - это я его зельями напоил.
     - Какими зельями? - теперь вперёд подался и юноша.
     - Ну, теми, что я в подземелье замка Вель нашёл.
     - Так там есть зелья? - воскликнул маг, - я давно говорил, что нужно организовать туда экспедицию.
     - Ты прекрасно знаешь, что это грозит войной с герцогством, а возможно и королевством. Нам это не нужно, - ответил старик.
     - Да успокойтесь Вы, не за что больше воевать, - отмахнулся призрак, - малец всё вылакал. Не отвлекайтесь. Чем тысячу выдавать будете?
     - Что ещё ты там нашёл? - маг буквально сверлил меня взглядом.
     - Кошель с монетами, - ответил я полуправду.
     Незачем ему знать о дневнике, тем более, что я сам его ещё не читал. Маг потерял ко мне интерес. Золото его вряд ли интересует, ведь этого добра у него должно быть достаточно, раз папаша целую тысячу за голову преступника обещал.
     - Я к чему, - не унимался призрак, - нам, конечно, лучше награду получать в имперских дублонах. Нет, я ничего против монет эмирата не имею, просто дублоны тяжелее в полтора раза, а маг ведь гадючный был. Это же как хорошо, что я его вовремя прирезал.
     - Отец, его сила действительно отличается. Я думал, что так повлияло перемещение в новое тело, но сейчас понимаю, что это действительно не первый маг. Заклинание поиска указывало на него и предметы, ему принадлежащие. Так вот сейчас оно указывает на перстень и совершенно игнорирует мальчишку. Но всё равно, давай его вздёрнем, - тут юнец презрительно скривился, - а призрака развеем.
     - Правитель не должен карать невиновных, - пафосно ответил старик, но его взгляд не сулил ничего хорошего.
     - Тогда гони его взашей. Мальчишка не причём к победе над первым магом, а призраку деньги не нужны.
     - Как это мальчишка не причём? - возмутился пират, - а ради кого этот сморчок из своего старого тела вылез? Нет, не будь Айвери, колдун бы сейчас где-то в Королевстве был. А насчёт денег и вовсе чушь. Это какому уважающему себя пирату деньги не нужны? Очень даже нужны, я уже знаю куда потратить свою тысячу. Главное, отсыпьте монеток.
     - Сынок, правитель обещал, а значит обязан выполнить обещание, - старик посмотрел мне в глаза и произнёс с угрозой, - но, может, мальчику трудно будет нести такую большую сумму и он захочет обменять тысячу монет на просьбу к эмиру?
     - Ничего, - встрял пират, - он жилистый, он и две тысячи имперских дублонов утянет. Кивни башкой, оболтус!
     - Мне и вправду не унести такой груз, - я буквально кожей чувствовал угрозу, исходящую от эмира. Не стоит жадничать, расположение правителя дороже денег, особенно, если он в любой момент может укоротить тебя на голову, - а просьба у меня лишь одна - зачислите меня в Вашу магическую академию.
     - Неверным нельзя практиковать магию, - отрезал юнец, - отец, прикажи отрубить богохульнику голову.
     - Какой ты горячий, Аль Рияддин - усмехнулся старец, - успокойся. А ты подумай хорошенько, что ещё тебе нужно?
     - Значит магию практиковать мне нельзя, а как тогда на жизнь тут зарабатывать? - мысли завертелись колесом, - Интересно, тут вообще можно работать неверным или разрешения на работу и трудовые визы тут исключительно по религиозному признаку дают?
     - Разрешено ли мне заниматься ремёслами, торговлей и иной деятельностью, кроме магической, на территории эмирата?
     - Молодец, мальчик, - улыбнулся старик, - чужакам это запрещено, но если таково будет твоё желание, то ты получишь разрешение.
     - Пожалуйста, - я кивнул, - такова моя просьба.
     - Ну что же, не самая плохая просьба, - старик хлопнул в ладони, - снимите с него оковы, набейте красного дракона на правом запястье и проводите в город. И помни, призракам не место в моей столице. Если его заметят, то тебя казнят.
     - Ну ты и идиот, - пробурчал призрак, - да с тысячей монет тебе бы и работать не пришлось! Чтобы работать тут рабов заводят, а ты сам впахивать собрался. Салага!
     - Интересно, для чего он оставил мне жизнь, да ещё и разрешил работать в своём королевстве? - подумал я, пропустив слова пирата мимо ушей, - И призрака выпустил. Не спроста это. У дедули на меня планы и это мне ой как не нравится. Планы предыдущего дедули были очень неприятными, а этот только прикидывается добрячком, а на самом деле ещё опаснее. Побыстрее бы убраться из этой замечательной страны.
     * * *
      Уважаемые читатели, выразите, пожалуйста свое отношение к данному произведению. Подойдет любая форма: замечания, комментарии, пожелания, и, конечно же, оценка "Мне нравится". С нетерпением жду от Вас обратной связи.

Чу'хра бадар

     - Ну и что дальше делать? - спросил я себя как только за мной сомкнулись ворота дворца эмира.
     С одной стороны, делать мне тут нечего. Я хочу стать магом, а тут не только не поступить в учебное заведение для магов, но и просто практиковать магию запрещено, причём по религиозному признаку. Конечно, можно пойти в храм и принять местную религию, но без знаний нюансов можно попасть в такую переделку, что все предыдущие покажутся лёгким недоразумением. Боги тут есть и шутить с ними не стоит, а значит не стоит и спешить. Нужно сначала изучить предложение, ознакомиться с ценовой политикой, узнать про бонусы и обязательно изучить пункты договора, написанные мелким шрифтом.
     К откровенным минусам относится и столь близкое знакомство с эмиром. Не верю я в добрых правителей. Там, наверху, выживают только самые хитрые и расчётливые. И они не дарят подарков просто так. Проще всего меня было тихо удавить, и сардукары под рукой были, и я в наручниках. Зачем ему в столице необученный недомаг, да ещё и с неуравновешенным призраком и рысью в придачу? Не собирается же он увеличивать туристический потенциал своей страны командой фриков. Я ему нужен для чего-то другого. Для чего?
     Вряд-ли это связанно лично со мной. Кому нужен четырнадцатилетний мальчишка без знаний, умений, денег и связей? Никому. Но вот первый маг в теле одарённого мальчишки заинтересует многих. Меня осенила догадка. Он же на живца решил половить. У первого мага наверняка была куча последователей. Вот для их поимки я и нужен.
     И что из этого следует? Что как только эмир поймает всех неугодных, необходимость во мне отпадёт и... И непонятно, что со мной будет. А я дурак себе ещё и разрешение на работу выпросил. Нет, нужно валить из этой гостеприимной страны как можно быстрее. Не хватало мне стать центром политических разборок. Как валить? Конечно с каким-нибудь караваном. Нанятся хоть заместителем помощника младшего погонщика в караван и как можно скорее убраться из столицы. Даже если предложат работать за еду. Где тут можно найти караванщиков? Скорее всего на рынке или около него.
     Я осмотрелся. Дворец располагался на возвышенности, поэтому мне открывался прекрасный вид на город и его окрестности. Картина была достаточно интересной.
     Вокруг дворца раскинулся квартал богачей. Дома в нём были каменные, иногда двух- и трех-этажные, с внутренним двориком и глухими наружными стенами. Не жилища, а крепости в миниатюре. Улицы были вымощены брусчаткой и, хотя не могли похвастать шириной, содержались в абсолютной чистоте.
     Далее, за внушительной крепостной стеной, лишь немногим уступавшей укреплениям дворца, начинался БАЗАР. Более менее упорядоченный около городских стен и абсолютно хаотичный ближе к окраинам.
     Похоже, близость к городским стенам тут была индикатором престижа. Лавки около стен были каменными, также как и дома в городе, они более походили на крепости. Чуть подальше были саманные мазанки, затем следовали навесы, а на периферии строения и вовсе отсутствовали. Там раскинулись походные лагеря караванов.
     - Бен, - тихо прошептал я, - ты случайно не в курсе, где тут караванщики наёмников ищут?
     - Ты где-то видишь океан? - недовольно пробурчал призрак, - если бы ты спросил где ищут команду в порту, я бы отправил тебя в таверну. Откуда я знаю какие обычаи у этих сухопутных крыс?
     Всё таки сильно он на меня рассердился, ну да ничего, отойдёт после кружки выпивки. А сейчас пора наведаться на рынок.
     * * *
     Рынок опьянял ароматами еды и пряностей, ошеломлял пёстрым разнообразием товаров, оглушал жаркими спорами торговцев и их клиентов. Кого тут только не было. И богато разодетые горожане со слугами и охранниками, и нищие в лохмотьях, и воины стражи эмира, и наёмники одиночки, и, конечно же, ватаги мальчишек, пришедшие на рынок в поиске впечатлений или пропитания.
     Торговались тут отчаянно, с экспрессией, заламыванием рук, призыванием в свидетели богов. Так, что, наверное, сам Станиславский бы поверил, что у этого жирдяя дети голодают, а вон тот дылда с золотыми перстнями на каждом пальце скоро обанкротится.
     А разнообразие товаров. Оно просто поражало. И ткани, и одежда, и оружие, и еда, и всё остальное, что можно найти на этой планете. Единственное, что не укладывалось в моё представление о рынках, это полное отсутствие какой бы то ни было системы. Лавки располагались хаотично, поэтому по рынку можно было бродить месяц и всё равно находить новых торговцев и товары.
     Тут можно было найти всё, но так же легко было всё потерять. На моих глазах пара мальчишек срезали кошель торговца тканями. Через несколько мгновений одного из них поймали охранники и запороли до смерти.
     Я начал присматриваться к людям и нравам, пытаясь выработать для себя линию поведения. И прежде всего обращал внимание на парней моего возраста. Таких было много. Сплошь и рядом они были одеты в какие-то лохмотья, зачастую не имели обуви и были до нельзя грязными.
     На рынке они работали. Кто-то спешил со срочным посланием, кто-то тащил за жирным торговцем тяжеленный тюк, кто-то шпионил, а кто-то облегчал карманы покупателей, но были и такие, кто взимал с остальных дань. От всей этой толпы меня отличали две особенности.
     Во первых, у меня был меч. Никто из рыночных мальчишек не мог похвастать оружием. Нет, я уверен, что оно было, особенно у тех экземпляров, что занимались вымогательством, но вот в открытую его никто не носил. Никто кроме стражников, наёмников и благородных господ. Скорее всего именно это и ограждало меня от нездорового внимания местных смотрящих.
     А вот внимания воров мне удалось избежать благодаря своему потрёпанному виду и тощему заплечному мешку. Никто и не подумал бы искать там даже намёк на ценности.
     Выбивался из общей картины и мой питомец. За час блужданий по рынку я видел лишь одного невероятно разряженного господина, чинно восседающего в паланкине и держащего на руках диковинного зверька. Так что рысь привлекала очень много внимания, не позволяя смешаться с толпой.
     Примерно через час блужданий я вышел к огромной площади, на которую прибывали, и с которой отправлялись караваны. Тут царил ещё больший бедлам, чем на самом рынке. Караванщики устраивали импровизированные лагеря, устанавливая повозки кругом.
     Я начал бродить среди этих многочисленных лагерей, пытаясь найти караванщиков из Королевства. Ведь именно в Королевстве есть академия магов, куда берут всех одарённых.
     Наконец, мне приглянулся один торговец. С не очень зверской, в меру хитрой, рожей, он был уроженцем Королевства и все наёмники в его отряде были оттуда. Понравилась мне и дисциплина в отряде. Ни одного выпившего, все при деле. Кто-то занимается лагерем, кто-то дежурит в охране, кто-то отдыхает. Если и вступать в отряд, то именно в такой - организованный и дисциплинированный.
     - Добрый день, - обратился я к наёмнику, скучающему около единственного прохода в круг повозок.
     - Здоров, - он равнодушно окинул меня оценивающим взглядом и, не найдя ничего опасного, впрочем, как и интересного, отшил, - иди мимо.
     - Я хочу попасть в Ваш отряд, - попытался настоять я.
     - Не нужен, - отрезал он, - мы не берём незнакомцев.
     - Может пустишь меня к своему командиру и я спрошу у него?
     - Может свалишь до того, как я сниму с тебя штаны и выпорю?
     - Может перестанешь меня пугать и позовёшь кого-то более сообразительного?
     - Ты решил разнообразить мой скучный день, малыш? Ну, тебя никто не заставлял грубить.
     Наёмник вальяжно встал и сделал в мою сторону несколько шагов, которые неожиданно переросли в стремительную атаку. Если бы не ускоренная реакция, я бы и не заметил размытого движения этого громилы, секунду назад казавшегося ленивым и неуклюжим. В самый последний момент мне удалось отскочить в сторону, уйдя от захвата.
     - Шустрый малый, - ухмыльнулся наёмник, - но ты нам всё равно не подходишь.
     - Да почему? - раздражённо выкрикнул я.
     - По той простой причине, - раздался позади меня спокойный голос, - что ты - чу'хра бардар, а значит тебе запрещено покидать столицу без письменного разрешения эмира.
     - Я кто? - обернувшись, я встретился взглядом с невысоким седовласым наёмником. Даже несмотря на мой кошачий слух, я не смог заметить как он подобрался.
     - Ты не знаешь что значит татуировка на твоей руке? - он расхохотался, - И ты обвинял в тугодумии Шарка? Мальчик, не трать моё время, тебя никто не возьмёт в отряд. Идти против воли эмира не решиться даже придурок.
     Вот это новость! Получается старикашка запер меня в городе. Что мне теперь делать? Как выбраться отсюда? Как зарабатывать на жизнь до тех пор пока не выбрался? И кто такой этот чу'хра бадар? Вопросы лавиной пронеслись в голове, но вслух я спросил другое.
     - Раз не возьмёте в отряд, может воспользуетесь услугами чу'хра бардара?
     - Услугами юноши из свиты эмира? - снова расхохотался старый наёмник, - Нет парень, мы к шлюхам ходим.
     - А он забавный, - отсмеявшись заявил Шарк.
     - Ты ещё тут? - сдвинул брови седовласый, грозно глянув на подчинённого, - после дежурства будешь зубоскалить, а сейчас займись делом, - наёмника как ветром сдуло, видно авторитет у начальника был непререкаемый, - и ты иди отсюда.
     - Уважаемый, - я уже понял, что от командира наёмников больше ничего не добиться, но можно попытаться поговорить с его подчиненным, - а позвольте угостить Шарка чаркой вина, после дежурства конечно.
     - И что ты хочешь у него выведать? - седовласый уставился на меня уже подозрительно.
     - Да разобраться мне надо куда я попал и что дальше делать. Схватили меня по ошибке и привезли сюда. А потом поняли, что я не тот кто нужен, да отпустили на все четыре стороны.
     - Никуда тебя не отпустили, - покачал головой наёмник и, кивнув на мою татуировку, добавил, - с этой меткой ты из города не выйдешь. А если выйдешь, маги тебя быстро найдут, а сардукары поймают. Да и отпустили тебя не случайно, был бы не нужен - нацепили бы рабский ошейник да отправили на невольничий рынок, - он нахмурился ещё сильнее, - от тебя несёт неприятностями, держись подальше от моего каравана, - и не дожидаясь моего ответа, он поспешил скрыться в своём лагере.
     Вот те раз, и что дальше делать? Сейчас бы с Беном посоветоваться, но не выйдет. Не будешь же бормотать в пустоту. Это могут расценить как колдовство, а наказание за несанкционированную магическую практику тут строгое. Может попробовать обратится к нему мысленно?
     - Эй, капитан, - подумал я, представив пирата.
     - Чего тебе? - раздался шёпот у самого уха.
     - Совет нужен.
     - Я тебе говорил, бери тысячу, - недовольно пробурчал пират, - нахрена тебе советы, если ты их не слушаешь?
     - Сейчас как раз слушаю, - примирительно подумал я, - как думаешь, где лучше всего раздобыть информации?
     - Где, где, ясно где, - всё так же недовольно ответил пират, - в таверне. Главное найти собутыльника поинтересней.
     - Да я же не пью.
     - А кого это волнует, - фыркнул призрак, - главное, чтобы угощал.
     - Ага, вечером угощаю я, а ночью грабят меня. Что я дурачок деньги светить?
     - Так угощай своей выпивкой, - не растерялся пират, - часа через два стемнеет, все соберутся у костров байки травить, вот ты и придёшься к месту с бутылью наливки. Главное выбрать к чьему костру пристать.
     - И как выбрать?
     - Так пойдём посмотрим кто тут есть.
     Следующий час мы бродили среди повозок, выбирая собутыльников. Искали, в первую очередь, наёмников без каравана. Как пояснил Бен, "команда при грузе" с подозрением отнёсется к угощению, а вот наёмники без работы не будут столь щепетильны.
     Вторым критерием была "правильность" команды. По каким признакам пират собирался оценить эту "правильность" мне было совершенно непонятно, но порядочный вид точно не относился к их числу. Порой он одобрительно кивал на такие зверские рожи, что мне становилось неуютно даже на расстоянии пятидесяти шагов от их обладателей.
     - Вон те, - наконец определился он и указал на колоритную тройку неподалёку.
     Я внимательно осмотрел их. Крепкий мужчина возрастом около сорока пяти лет. Явно уроженец эмирата. Экипировка выглядит просто, но содержится в идеальном порядке. А при нём двое молодых парней в схожей кожаной броне, причём один из них родом из Королевства. Внешний вид этой компании портило лишь состояние их лидера. Тому явно было плохо после вчерашней попойки.
     - И почему именно эти?
     - Видишь, человеку плохо. Он будет очень не против поправить здоровье твоей наливкой.
     - Тут половине людей плохо, - возразил я, - а выпить наливки будет не против каждый первый.
     - Но этот из эмирата, а в подчинении у него юнга из Королевства. Так что к тебе он отнесётся нормально и рассказать сможет многое. Дожил он до своих лет не просто так. Значит имеется что-то в башке.
     - Только рожа у него зверская.
     - Ты с ним разговаривать будешь или в койке валяться? Что тебе до его рожи?
     - Ладно, уговорил.
     - Ну вот и отлично, пойдём уже пить.
     - Э нет, друг. Тебе сегодня ничего не светит, я тебя напою в более спокойном месте. А сейчас ты мне нужен трезвый.
     - Нет у тебя ни совести, ни сострадания, - обиделся призрак.
     - Настоящий пират, - кивнул я.
     - Для пирата выпивка - святое, - пробурчал Бен, - а ты молокосос. Вот научу Кракена гадить тебе в сапоги.
     - Ладно тебе, потерпи чуть чуть. Выберемся отсюда - напою тебя от души. А сейчас помогай.
     - Поклянись попутным ветром, что поставишь мне бочку вина, как выберешься.
     - Клянусь, - охотно согласился я.
     - Ну ладно, - важно кивнул призрак, - тогда пошли.
     * * *
     - Уважаемый, - обратился я к старому наёмнику, - я потерял свой караван, дозвольте погреться у Вашего костра.
     - Поди прочь, - отмахнулся тот, запихнув в рот большой кусок варёного мяса из общего котла, - самим есть нечего.
     - Так я есть и не прошу, у меня самого и поесть, и выпить имеется, мне бы погреться.
     - Выпивка, которая не согревает, вовсе и не выпивка, - тоном знатока заявил старший.
     - Я же тебе говорил, - тут же отозвался призрак, - опытный человек. У такого есть чему поучиться.
     - Дедова наливка согревает хорошо, - я достал из заплечного мешка глиняный бутыль и потряс им, - только я от неё хмелею так быстро, что согреться не успеваю.
     - Настоящий молокосос, - не упустил случая поиздеваться старый пират.
     - Попробуете? - проигнорировал я выпад призрачного товарища.
     - Отчего же не попробовать, - приободрился наёмник, - садись.
     - Я же говорил, - продолжал комментировать Бен, - главное для компании - выпивка.
     Я присел у костра, откупорил бутыль и до краёв наполнил кружку хозяина. Хотел налить и его подчиненным, но старый наёмник меня остановил.
     - Им не наливай, - мрачно заявил он, - не заслужили.
     - Да разве мы виноваты, что Клык с дружками нас предал? - воскликнул один из молодых парней.
     - Заткнись, Исса, чего разорался на весь базар? Я тебе говорил приглядывать за ним? Говорил. Как прозевал, что он снюхался с Энзином?
     - Как мне было за ним уследить, если мы дежурили в разное время? - уже шепотом произнес парень, - И что ты на меня всё валишь? Сам зачем Корга выгнал, зачем напился? Скажи спасибо, что мы с Лимом не дали тебя прирезать.
     - Зато дали прирезать кузнеца. После такого нас никто больше не наймёт, - ещё мрачнее ответил старый наемник и залпом осушил свою кружку.
     - А у них тут весело, - прошептал пират, - умею я выбирать собутыльников.
     - Было бы кого нанимать, - мрачно заявил Исса, - половина ватаги ушла с Коргом, половина с Клыком, с тобой только я и Лим остались. Нет больше ватаги. И мы уйдём от тебя.
     - Да хоть сейчас идите!
     Повезло же наткнуться на чьи-то разборки. Хотя, скорее всего, тут такое происходит каждый день. Рынок огромен, конфликтов интересов хоть отбавляй, так что ничего особенного. Главное в них не встревать или всё же встрять? С одной стороны, чужие тайны иногда жизнь укорачивают, а с другой, опять же иногда, дают возможность подзаработать.
     - А кузнец живой остался? - осторожно спросил я, снова наполняя кружку старого наёмника
     - Утром живой был, - ответил за старшего Исса, потому что тот снова приложился к кружке.
     - Только лучше ему помереть, - старый наёмник снова протянул мне свою кружку, - безрукий кузнец на жизнь не заработает.
     - Не нужно было ему лезть в драку, - подключился к разговору второй парнишка, - что мы втроём могли сделать против девяти человек? Отдал бы меч, целым остался.
     - Что бы ты понимал, Лим, не надо, - ворчливо возразил старый наёмник, - кузнецу долг нужно через неделю отдать. Он этот меч два месяца ковал, надеялся им откупиться, чтобы в рабство не попасть.
     - Ну и что? - с вызовом ответил Лим, - лучше стать рабом - мастером, чем безруким калекой или трупом!
     - Лекарю его показывали? - прервал я их спор.
     - Нет, конечно, - отозвался Исса, - лекарю платить нужно, а кузнец сейчас беднее нищего. У того хоть долгов нет.
     - Да ему сейчас не лекарь, а маг нужен. Или зелье здоровья, - добавил Лим, - а это ещё дороже.
     - Ты бы ещё зелье королей вспомнил, - фыркнул Исса.
     - А где он сейчас?
     - Да валяется у себя в кузне, - ответил Исса.
     - Сам?
     - Конечно сам, рабов он давно продал, на слуг денег не было. Еле наскрёб на оплату охраны нашей ватаге, да кто же знал, что Клык нас предаст. Завтра Энзин продаст меч, а Клык заработает свой золотой.
     Всё замолчали, погрузившись в мысли. Задумался и я. Ну и что мы имеем? Человека при смерти, да ещё и в безвыходной ситуации. Можно попытаться его вылечить. Конечно, заклинание малого исцеления это не то, чем лечат ампутацию руки, но некоторые выздоравливают и без магической помощи вовсе. Так что вливание в раненого жизненной энергии резко увеличит его шансы.
     Тем более, что магической энергии у меня сейчас прорва. За неделю в плену у сардукаров антимагические наручники развили просто бешенную её регенерацию и сейчас я могу с точностью указать расположение всех своих энергетических центров, так как они переполнены и приносят почти физическую боль. Да и факт магического воздействия, скорее всего, останется незамеченным. Кузнец без сознания, слуг и рабов при нём нет. Доносить о факте колдовства некому, а то что кузнец поправиться быстрее обычного можно объяснить его крепким здоровьем и использованием какого-нибудь зелья.
     Что это мне даст? Во первых, временное пристанище. Старый наёмник говорил, что срок оплаты долга истекает через неделю. Значит неделю можно пожить в кузне. Неизвестно сколько времени понадобиться, чтобы выбраться отсюда, поэтому желательно обустроиться хоть как и при отсутствии денег это не самый плохой вариант.
     Во вторых, если помочь кузнецу рассчитаться с долгом, то можно превратить временное пристанище в более менее постоянное. Да и сама по себе кузня хороший актив. Но это возможно только при условии, что я смогу как-то похитить меч у какого-то Энзина, под защитой Клыка и его банды. Нужно больше информации.
     Я осмотрелся. Пока я размышлял, старый наёмник задремал, а парни все также молча смотрели в костёр, думая каждый о своём.
     - А кто такой Энзин?
     - Торговец краденым, - после небольшой паузы ответил Лим, - у него лавка неподалёку.
     - И что, часто он разбоем промышляет?
     - Да ты что, этот хорёк своей тени боится. Ты бы видел, как он трясся когда кузнец в драку полез. Чуть не обделался.
     - И что, никому нет дела до ограбления?
     - Вот чудак, мы же не городе. Тут законов эмира нет, тут каждый сам за себя.
     - И много у Энзина охранников?
     - А зачем ему охранники, - удивился Исса, - он в гильдии состоит, а гильдейских никто тронуть не смеет. Разве что кто-нибудь пришлый по незнанию, но такие тут долго не живут. Правда, в этот раз Энзин сам правила гильдии нарушил. Почти в открытую в разбое участвовал. Потому и держит возле себя Клыка с дружками. Но это не надолго. Если его за неделю не прирежут, заплатит штраф гильдии и дальше барыжничать будет.
     - Кто же его прирежет?
     - Да мало ли кто, кузнец кому-то должен, вряд ли тому понравиться потерять своё из-за Энзина. И в гильдии шума не любят. Воровать, обманывать, да даже грабить можно, но по тихому и без следов. А вот если наследил, то решай свои проблемы сам. Так что Энзин ещё пару недель из своей лавки не высунется.
     Интересно, тут есть ещё и гильдия. Впрочем, не удивительно. Рынок всегда притягивает криминал, а уж такой рынок, размером с город и подавно. Нужно будет поинтересоваться местными "законами" не то неприятности по незнанию обеспечены, но это позже, после того, как решу первоочередные вопросы.
     - А сколько у Клыка дружков?
     - Молодец, - похвалил меня пират, - правильно мыслишь, давай возьмём этих салаг на абордаж. У барыги должно быть краденое.
     - Пятеро, - ответил Лим, - да и не дружки они вовсе.
     - Ты же говорил, что их было девять.
     - Было девять, - кивнул парень, - только двоих кузнец на тот свет отправил, а ещё одного молотом приложил так, что он дохлого не очень отличался. Можно сказать, что их осталось шестеро.
     Отлично, осталось только придумать как справиться с шестью отморозками, да ещё и не попасться на глаза гильдии. Выглядит как-то фантастически. Ладно, начнём решать проблемы по порядку. Неплохо бы осмотреться на месте.
     - Покажешь где кузня? - спросил я Исса.
     - Тебе-то зачем?
     - Выкупить хочу, - соврал я, и заметив недоверие на лицах парней, добавил, - не сам, конечно, хозяин мой искал дом. Может кузня и подойдёт.
     - Неохота никуда тащится, - отказался Исса.
     - Так я заплачу медяк.
     - Пойдём, - Лим стремительно поднялся с места, видимо опасаясь, что Исса передумает и монету придётся делить на двоих.
     - Я бы на твоём месте туда не совался, - пробормотал Исса, - Клык останавливаться не умеет. Вчера они испугались шума, да и мы там были, но сейчас они уже успокоились, поразмыслили. Знают, что кузнец один остался, того и гляди ночью припрутся за инструментом.
     - Я туда и обратно, - отмахнулся Лим, - даже заходить не буду.
     - Ну, как знаешь, - хмыкнул Исса и, потеряв к нам всякий интерес, уставился в костёр.
     * * *
     - А где лавка этого барыги? - спросил я Лима как только мы отошли от костра.
     - Я покажу тебе, - пообещал он, - мы мимо проходить будем.
     - А можешь рассказать про Клыка и его ватагу?
     - Да что рассказывать. Степняк он, как и двое его дружков. Здоровые, как и все степняки в седле с детства. Из лука стреляют очень хорошо, бороться умеют почти так же хорошо как и Фарух, на ножах дерутся отлично, но к мечу непривычны. Клык и кличку свою получил за кинжал.
     - Вот и порубим их мечом, - сразу же составил план пират.
     - Это только трое, а что можешь сказать об остальных?
     - Ещё двое местных, ничего особенного, разве что дубинами хорошо машут.
     - А шестой?
     - Шестой - Молчун. Откуда он никто не знает. Прозвище получил, потому что немой. Драться почти не умеет, но ножи метает лучше, чем степняки из лука стреляют. Поговаривают, что он из гильдии. Поэтому с ним никто связываться не хочет.
     - Первым хлопнем Молчуна, - подкорректировал план призрак, - он немой, значит тревогу поднять не сможет. Отберём у него ножи и уложим двоих дуболомов. С ножом в спине дубиной не помашешь. А потом порубим степняков и всего делов.
     То, что я не умею метать ножи, пирату в голову не пришло.
     - А как они руку кузнецу отрубили? Ни дубиной, ни кинжалом этого сделать нельзя.
     - Так это Крис сподобился. Он с мечом неплохо справлялся, только всё равно кузнец его достал.
     - Степняки, местные, Молчун. Что их держит вместе?
     - Дело общее. Всё друг друга ненавидят, да только пока плату не получат, будут вместе. А как получат - разбегутся, ну, или передерутся за добычу. Раньше их Фарух разнимал, а теперь... - парень махнул рукой, - чтоб они перебили один другого.
     А вот это уже можно использовать. Если ребята готовы перегрызть друг другу глотки, то нужно им помочь на это решиться. Достаточно подсунуть неделимую наживку побольше, чем ожидаемая плата и у меня уже есть идея что это может быть.
     - Посмотри, вон лавка Энзина, - Лим указал на кривобокую мазанку, - а вон и сам Клык.
     Около мазанки стояли два невысоких парня, обладавших мощным торсом и худыми, кривыми ногами. Они о чём-то горячо спорили на незнакомом языке. Через несколько секунд они всё же о чём-то договорились и зашли внутрь.
     - Давай обойдём, - предложил Лим, - не хочу, чтобы они меня заметили.
     - Встретимся около того навеса, - указал я ему ориентир, - я подойду ближе, хочу рассмотреть получше.
     Идея Лиму явно не понравилась, но возражать он не стал, а я чуть сбавил шаг и пошёл мимо логова разбойников. Подойдя к закрытому ставнями окну, я принялся доставать из сапога несуществующий камешек.
     - Куда Вы собрались? - раздался из мазанки хриплый голос, - Мы же договаривались, что Вы будете меня охранять.
     - Да не скули ты, - ответил ему грубый голос, - мы вчера не успели его сундук проверить. В полночь наведаемся и сразу назад. Ничего с тобой не случится за час.
     Если бы не обострённый слух, я бы ни за что не расслышал этого обрывка разговора за закрытой дверью, но мне невероятно повезло. Теперь я знал, когда ждать гостей и мой план начал обретать очертания, но времени оставалось в обрез.
     Я ускорился и, вскоре присоединился к Лиму. Ещё пятнадцать минут блужданий закончились около другой невзрачной мазанки. От соседних она отличалась обширным двором и навесом.
     - Вот она, кузня, - занервничал Лим, - мне назад пора.
     - Спасибо, - я протянул парню монету, - а где Вас найти можно будет?
     - Зачем нас искать, - всполошился он, - не надо. Я не хочу иметь ничего общего ни с Клыком, ни с гильдией, ни с мытарём. Да и не найдёшь ты нас завтра, мы с караваном уходим.
     - Ну, удачи тебе.
     - Бывай, - ответил Лим и бегом ринулся обратно.

Кузнец

     Кузня встретила меня темнотой, да и что ещё было ожидать ночью от помещения с окнами, закрытыми ставнями.
     - Ловкач, следи да улицей, - отдал я команду рысёнку, - если увидишь, что кто-то сюда идёт, предупреди меня.
     За последнее время моя ментальная связь с питомцем настолько окрепла, что он мог транслировать мне не только свои эмоции, но и образы. Очень странные с точки зрения человека, но вполне понятные. Впрочем, странность, скорее всего, объяснялась иным восприятием самого кота. Так что для того, чтобы меня предупредить ему не требовалось находиться в пределах видимости или слышимости. Достаточно просто передать образ. Я закрыл за котом дверь и в комнате стало ещё темнее.
     - Бен, посвети, - попросил я пирата и комната наполнилась тусклым призрачным светом.
     Кузнеца я обнаружил в дальней комнате по прерывистому дыханию. Он лежал на деревянной лавке в углу. Огромный мужчина, обладавший невероятным здоровьем раз остался жив после такой травмы, да ещё и без помощи. Правая его рука ниже локтя отсутствовала, а культя была замотана окровавленной тряпкой. В левой руке мужчины был полупустой флакон с какой-то розовой жидкостью. Рядом с лавкой стоял открытый сундук и беспорядочно валялись вытащенные из него вещи. Похоже, кузнец искал в нём зелье.
     - Что-то он плохо выглядит, - авторитетно заявил пират, едва взглянув на раненого, - до утра не дотянет.
     Меня такой расклад совершенно не устраивал, поэтому я сразу же начал лечение. Конечно, моё заклинание малого исцеления не было совершенным, откровенно говоря, я вообще сомневался, что лечу, а не калечу, но оно давало раненому хоть какой-то шанс выжить. Поэтому я решился на эксперимент и, к счастью, эксперимент удачный.
     За пятнадцать минут я влил в кузнеца всю магическую энергию, накопившуюся во мне с тех пор, как сардукары освободили меня от антимагических наручников. Состояние раненого заметно улучшилось. Он задышал ровнее, мертвенная бледность лица сменилась румянцем, а на смену горячке пришёл крепкий сон. Я осторожно размотал повязку на руке и отметил, что кровотечение остановилось. Взял из сундука кусок чистой ткани и заново забинтовал руку.
     Не отвлекаясь более на раненого, я начал готовится ко встрече гостей. Бегло осмотрел разбросаные на полу вещи и оставил всё как есть. Лихорадочные поиски зелья исцеления выглядели очень правдоподобно. Нужно всего лишь подменить само зелье, чтобы заинтересовать им грабителей. В том, что они оценят находку, я не сомневался. После вливания жизненных сил кузнец выглядел чересчур хорошо для человека, недавно потерявшего руку.
     Я извлёк из своего заплечного мешка пустой флакон из-под королевского зелья и перелил в него одну из дедовых настоек. Цветом она была точь в точь как настоящее зелье, разве что пахла не розами, а бражкой. Флакон положил рядом с лавкой, как будто кузнецу хватило сил выпить лишь половину его содержимого.
     - Бен, мне нужно, чтобы ты подсветил флакон. Сможешь?
     - Это же мне в земле сидеть придётся, - начал опираться призрак, - там сыро и скучно.
     - Ради бочки вина можно и потерпеть.
     - Да когда оно будет, то вино?
     - Если не поможешь, вообще не будет, - отрезал я, - давай попробуем. Засунь палец во флакон.
     Призрак вздохнул и погрузился в пол, оставив на поверхности лишь палец. Комната погрузилась во мрак, а флакон подсветился. Выглядел он просто волшебно. Теперь у грабителей не было ни единого шанса не заметить приманку.
     Осталось найти себе укрытие, но комната, впрочем как и весь дом, были практически пустыми, поэтому покрутившись пару минут, я решил спрятался снаружи.
     - Бен, оставайся тут, как войдут подсвети флакон и наблюдай. Будешь моими глазами.
     - Жаль, что мы не в борделе, - пробурчал пират, - там бы я побыл глазами, а лучше...
     - Бен, заканчивай языком чесать. Гаси свет.
     * * *
     - Останьтесь снаружи, - прошептал Клык, - там слишком тесно для шестерых.
     Как и говорил, он привёл свою ватагу в полночь. Конечно, для того чтобы обыскать дом кузнеца и унести невеликие ценности шесть человек не требовалось, но грабители не доверяли друг другу. Поэтому и заявились все вместе.
     - Ищи дурных, - возразил ему громила с дубиной, - мы тут стоять будем, а ты нашу добычу прятать? Так не пойдёт, оставь тут одного из своих и Молчуна.
     - Останься, - приказал одному из степняков Клык и добавил уже для Молчуна, - и ты побудь снаружи. Мы быстро.
     Немой спорить не стал, лишь сделал шаг в тень и почти скрылся из виду, закутавшись в своём чёрном плаще. Две пары грабителей, настороженно поглядывая друг на друга, вошли в дом.
     Через минуту изнутри раздался глухой звук удара, затем звук падения тела.
     - Дубине понравился флакончик, - услышал я мысленное сообщение призрака, - одному степняку башку проломили.
     Степняк, оставшийся на улице, не раздумывая ринулся внутрь. Внутри завязалась потасовка.
     - Что-то у них никак не получается друг от друга избавиться, - продолжал комментировать призрак, - совсем не умеют кишки выпускать. Придётся тебе помочь им.
     Но помогать не пришлось. Через несколько минут схватки из тени вынырнул Молчун. Двигался он бесшумно и плавно, на ходу доставая из потайных ножен метательные ножи.
     - Во даёт, - восхитился через несколько мгновений призрак, - один нож - один труп. Ты бы поторопился его прикончить пока он свои ножи не подобрал.
     Я скользнул внутрь дома, вслед за мной прошмыгнул рысёнок. В дальней комнате всё ещё слышались звуки возни.
     - А этот Клык - шустрый парень, - снова отозвался призрак, - он единственный почти увернулся от ножа.
     Я осторожно заглянул в комнату. Там замерли друг напротив друга два противника. Около сундука, пригнувшись, стоял степняк с кинжалом в правой руке и окровавленной левой рукой. Ближе к проходу находился Молчун с метательным ножом в левой руке. Между ними лежали тела их недавних сообщников. Противники были в патовой ситуации. Молчун не решался метнуть нож, опасаясь остаться безоружным в случае промаха. А Клык не решался приблизится и атаковать, так как это резко повышало шансы противника на удачный бросок.
     - Бен, отвлеки степняка, - решился я.
     Неожиданная вспышка света позади Клыка заставила его испуганно обернуться. Молчун не упустил случая и метнул нож, который вошёл прямо под лопатку степняка. Одновременно с началом броска, пришёл в движение и я. Грабитель не успел среагировать на новую угрозу и попал в захват. Правой рукой я ухватил его за горло, а левой обхватил подмышкой. Электрический разряд решил исход борьбы и грабитель обмяк в моих руках.
     - Что это ты с ним сделал? - с любопытством уставился на тело Молчуна пират.
     - Током ударил, - отмахнулся я от него, начав проверять пульс неудачливых грабителей, а заодно и обыскивать их тела.
     - Ловко ты, я даже не заметил как ты его достал и убрал, - пират начал внимательно осматривать меня со всех сторон, - а где ты его прячешь?
     - Что?
     - Ну этот ток, крутая ведь штука, раз с одного раза укладывает. И крови совсем нет, и шума никакого. Идеальное оружие для ночного искателя.
     - Кого?
     - Ночного искателя, это я тебе прозвище придумал. У каждого настоящего пирата должно быть прозвище. А ты вечно что-то по ночам ищешь. Звучит-то неплохо. Лучше чем "Молокосос" или "Хозяин драной кошки".
     За моей спиной раздалось обиженное шипение рысёнка.
     - Это не я придумал, - поспешил оправдаться призрак, - это я на рынке слышал. От продавца жареных курей. Он так и сказал: "Не нравиться мне этот драный кот и его хозяин."
     Рысёнок зашипел ещё громче и нервно дернул хвостом.
     - Да, я тоже думаю, что нужно его наказать, - согласно кивнул пират, - нужно у него всех курей стырить и съесть. Ну что, нашел что-то стоящее?
     Стоящее я нашел, хотя и немного. У Молчуна оказалась очень удобная кожаная перевязь для хранения метательных ножей. Она была выполнена в виде жилетки, на которую были нашиты пять ножен с хитроумными креплениями. Ножи крепились рукоятями в бок и вниз, и очень легко доставались, при этом сами не выпадали. Единственной проблемой было то, что эта перевязь предназначалась левше. Хотя я и правой рукой метать не умею, так что нужно будет тренироваться. Перевязь я сразу нацепил на себя и сразу же экипировался собранными метательными ножами.
     Забрал я у Молчуна и его чёрный плащ. В свете предстоящего визита к Энзину он мне очень пригодиться. Надев плащ, я обнаружил во внутреннем кармане обрывок бумаги с непонятными мне каракулями. Прочитать его не получилось, поэтому я сунул его обратно в карман, надеясь разобраться потом.
     У Клыка я разжился кинжалом и на этом список ценных трофеев закончился. У всей шайки нашлось лишь одиннадцать медных монет. Дубины, кинжалы остальных степняков, да и их одежда особой ценности не представляли. Тем не менее, я сложил оружие неудачливых грабителей отдельно, а их самих оттянул от центра комнаты ближе к дверям.
     - Хватит с ними возиться, - начал подгонять меня пират, - пора уже барыгу потрошить. А то отчалит куда-то и пропали наши денежки.
     - Сейчас пойдём, - успокоил я его, пряча флакон с дедовой наливкой в потайной отдел своего рюкзака, - Ловкач, спрячься во дворе и наблюдай за домом. Если сюда кто-то зайдёт, дай мне знать.
     * * *
     До дома скупщика краденного было не далеко и добрался я туда без приключений. Было уже около двух часов ночи и большая часть обитателей рынка спали. Нет, конечно, где-то вдалеке, в весёлом квартале, кипела жизнь, но тут, на задворках, было тихо и безлюдно.
     - Посмотри аккуратно, что там внутри, - мысленно попросил я призрака, подойдя вплотную к двери.
     - Барыга прямо напротив двери с арбалетом сидит, - через несколько мгновений отозвался пират, - нервный он, осторожнее, а то стрельнёт с перепугу.
     - В доме ещё кто-нибудь есть?
     - Один доходяга на лавке лежит, но того, дохлый уже.
     - Скупщик ещё чем-то вооружен?
     - Да у него полно оружия: и меч, и топор, - начал перечислять пират, - и дубина, и кинжал, и щит. Сложил около себя целую гору, как будто у него восемь рук. Доставай свой ток и швыряй в него, только в голову не попади. У него шляпа красивая, постарайся не испортить.
     - Далась тебе эта шляпа, - пробормотал я, приноравливаясь как бы пнуть дверь и сразу отскочить в сторону.
     - Салага ты, - обиделся пират, - я же о тебе беспокоюсь. У каждого уважающего себя пирата должна быть шляпа.
     - Приготовься, - прервал я призрака, - если скомандую - появишься перед ним.
     - Если скомандую, - передразнил меня пират, - мал ты ещё капитанами командовать, вот станешь...
     - Вина не дам, - снова оборвал его я.
     - Я говорю, как станешь забегать внутрь, так и командуй.
     Я сильно пнул дверь и отскочил в сторону. От резкого хлопка двери, и без того перепуганный скупщик дёрнулся и разрядил арбалет прямо в пустой дверной проём. Не теряя времени, я скользнал внутрь.
     - Это ты, Молчун, - облегчённо выдохнул Энзин, - а где Клык?
     Я молча махнул рукой в сторону двери и продолжал приближаться к барыге.
     - Ты передал мою записку Хромому? - взволновано спросил он.
     Я неопределённо кивнул.
     - Он тебе дал ответ?
     Я молча достал записку и протянул её скупщику. Тот судорожно развернул её и начал читать, медленно шевеля губами. И это позволило мне узнать содержание послания.
     - Отдашь два золотых и десятину от добычи Безногому.
     - Но два золотых - это слишком много, - возмутился барыга, - этот меч стоит пять золотых, а мне ещё Вам платить.
     Я пожал плечами, скупщик направился к двери, намереваясь её закрыть и повернулся ко мне спиной. Это было ошибкой. Захват, отработанный на Молчуне, не подвёл и сейчас и скупщик краденного обмяк у меня в руках после мощного электрического разряда.
     - Ну ты даёшь, - восхитился пират, - одно прикосновение и готов. Я уже радуюсь, что я - призрак и ты не можешь меня потрогать.
     - Ты что, красотка, чтобы я тебя трогал? - отмахнулся я от него, - подскажи лучше где ценности искать. Может у него тут тайник имеется?
     - Это я сейчас, - призрак закружился по комнате, то и дело погружая голову в пол.
     Пока Бен искал тайник, я принялся за сундук скупщика. Ключ нашелся на теле и через несколько минут я уже перебирал содержимое в поисках ценностей. А ценностей было немного: семь флаконов с разными зельями, пара книг на незнакомом мне языке и сумка с картами, выполненными на кусках кожи, да кожаный мешок с каким-то чёрным гранулированным порошком и всё. Ни денег, ни меча из-за которого мы сюда пришли. Я уложил всё найденное в свой рюкзак, оставив лишь громоздкий мешок с порошком и начал осматривать комнату.
     - Нашел, - радостно воскликнул призрак через несколько минут, - под лавкой тайник в полу.
     Отодвинув лавку, я разобрал доски в полу и заглянул в тайник. Там лежал меч, обёрнутый в маслянистую ткань, кошель с монетами и украшениями, и довольно большая шкатулка из кости. Шкатулка с секретом, так как открыть её с ходу не удалось и никаких замков на ней не наблюдалось.
     - Ну что там? - нетерпеливо спросил меня пират, - Много монеток нашли? Может к девочкам заглянем?
     - Погоди, нужно ещё как-то этих грабителей из кузни убрать.
     - Да зачем их убирать, - удивился пират, - пусть валяются. Не надо нам туда возвращаться. Пожить мы можем и у красоток.
     - Долго?
     - Ну, недельку, - прикинул в уме пират, - хотя тебе может и на три хватить. Ты ж не пьешь, и красотка тебе, наверняка, одна нужна, а не две, как мне.
     - А как ты думаешь, гильдия не станет искать того, кто её скупщика ограбил?
     - Да возьми вон пороху насыпь, - призрак указал на кожаный мешок с чёрным порошком, - маслом всё вокруг полей и подожги. Тут не то что скупщика, дома не останеться. Никто тебя не найдёт.
     - А когда я покажу такое богатство, никто не захочет меня ограбить?
     - Да долбанешь его своим током и всего делов.
     - Нет, деньгами мы бросаться не будем, в кузне приберёмся, и поживём там. Есть у меня планы и на кузню, и на кузнеца.
     - Опять без добычи останешься, - обиделся на меня призрак, - её надо тратить, как можно быстрее, а то не успеешь. Ну тебя, - с этими словами он исчез.
     Ничего, налью вина в кружку, появиться. Главное сейчас - прибраться в кузне и разобраться с гильдией. Чувствую, что жизни мне не будет пока я с ними конфликт не улажу.
     * * *
     - Девушки, белые и чёрные, жёлтые и красные, худые и пышные, невинные и опытные...
     - Лучшие бойцы...
     - Мастера, лучшие мастера королевства...
     Крики зазывал невольничьего рынка оглушали. Но я не обращал внимание на посулы баснословно низких цен, красочные описания товаров и иные штучки местных бизнесменов. Придя сюда, я не спешил совершать покупки, а присматривался и приценивался.
     С той памятной ночи, когда мне удалось разобраться с шайкой Клыка и скупщиком краденного, прошло две недели. Мне тогда повезло. Возвращаясь назад, я натолкнулся на повозку с пьяным извозчиком. Бедолага принял настолько много, что спал беспробудным сном и я смог незаметно воспользоваться его повозкой. Я погрузил в неё тела грабителей и отвёз в дом скупщика. После этого, согласно совету пирата, залил всё вокруг маслом, которое прихватил из кузни, установил по центру комнаты мешок с порохом, и поджег дом. Рвануло так, что на месте дома образовался небольшой котлован.
     Конечно, мои действия не остались незамеченными соглядатаями гильдии, но всё указывало на Молчуна, так как именно в его плаще я был той ночью. А утром Молчун пошел к Безногому - нищему, сидящему на рыночной площади и сделал подаяние. Небольшое пожертвование в десять золотых. Именно во столько я оценил свою ночную добычу. А потом ещё одно пожертвование в пять золотых, в качестве оплаты возможного штрафа со стороны гильдии. И после этого Молчун исчез. Возможно, в гильдии и догадывались о моей причастности к грабежу и пожару, но никто со мной не связывался и посланий не передавал. Скорее всего, штраф и налог были восприняты благосклонно.
     Так что через неделю я успокоился и начал строить планы на будущее. К этому моменту кузнец пришёл в себя и заметно поправился. Ежедневные, точнее еженощные, вливания жизненной силы через заклинание малого исцеления немало этому способствовали. Лечил я по ночам, когда кузнец засыпал, исключительно в целях конспирации. Кстати, это в немалой степени помогало и мне самому. За день, ускоренная регенерация магической энергии настолько переполняла мои энергетические центры, что вызывала почти что физическую боль. И, хотя с каждым днем мои резервуары росли в размерах, мне всё ещё было трудно обойтись без сброса маны, накопленной за день. И заклинание малого лечения подходило для этого как нельзя лучше.
     С кузнецом у нас завязалось нечто вроде дружбы. Человеком он был, хоть и нелюдимым, но неплохим. И ко мне испытывал огромную благодарность за то, что я вытащил его с того света, ухаживая все эти дни, да ещё и помог вернуть меч, продав который он смог рассчитаться с долгом.
     Так как кузнец потерял руку, кузня простаивала и мы вдвоём решили купить рабов - мастеров. Не то, чтобы я одобрял рабство. Откровенно говоря, я к нему относился очень плохо, считая не только унизительным для человека, но ещё и чрезвычайно малопродуктивным. Но насаждать свои ценности целой планете считал глупым. Поэтому и решил выкупить дельного мастера, назначив ему определенную заработную плату и дав ему вольную как только он отработает свою стоимость.
     На молчаливого юношу мало кто обращал внимание. Я был одет достаточно хорошо, чтобы не вызывать подозрений и достаточно плохо, чтобы не вызывать желания мне что-то впарить или, наоборот, что-то у меня украсть. Рысёнок остался в кузне и не привлекал ко мне избыточного внимания. И это позволяло без помех наблюдать процесс торгов от самого начала до заключения сделки. Вот уже несколько дней я только и делаю, что брожу по рынку, наблюдаю, примечаю, запоминаю цены.
     Я остановился передохнуть около палатки торговца ремесленниками и столкнулся взглядом с невысоким крепышом. Было в нём что-то неправильное, а точнее очень непропорциональное - слишком широкоплечим он был для своего роста. Взгляд коротышки был затравленным, он почти что скатился в пучину отчаяния, из последних сил удерживаясь от того, чтобы не расплакаться. Очень не типично для взрослого парня, каким он казался.
     - Посмотрите, какой прекрасный экземпляр, - обратился худой как щепка зазывала к важному толстяку, остановившемуся напротив его палатки.
     Почему я решил, что толстяк важный? Всё просто. Во первых, он одет гораздо лучше других. На каждом пальце по золотому кольцу, а на груди - массивная золотая цепочка. И во вторых, впервые вижу, чтобы зазывала пытался так угодить клиенту.
     - Сегодня у нас новая партия, - продолжал увещевать толстяка зазывала, - даже гном есть, кузнец. А они лучшие мастера во всём мире.
     - Ты что, хочешь мне подсунуть этого недомерка? - возмутился толстяк, - может приказать тебя высечь? У него даже бороды нет, а что за гном без бороды? Этого недогнома уже пятый раз перепродают! Он же работать отказывается, вот скажу распорядителю, чтобы поучил тебя уму.
     - Что Вы, эфенди, - засуетился зазывала, - просто цена у него хороша, всего пять золотых. Вы же знаете, что хороший мастер гном целую сотню стоит, а тут такая скидка. Ну а работать Вы его научите, у Вас ведь не забалуешь!
     - Не интересует, - надменно ответил толстяк.
     - Три монеты, - в отчаянии предложил зазывала.
     - Мне поговорить с распорядителем, - сдвинул брови клиент.
     - Что Вы, просто хотел сделать Вам приятное.
     Толстяк прижег зазывалу взглядом и важно удалился.
     - Что ты тут застрял? - прошептал мне на ухо пират, - пойдём дальше, смотри какие цыпочки.
     - Мне нужен кузнец, - мысленно ответил я призраку и обратился к зазывале, - уважаемый, - я указал на коротышку, - я хочу купить вот этого человека.
     - Не бери карлика, - горячо зашептал мне на ухо призрак, - они долго не живут, дохнут как мухи.
     - Сто золотых, - заявил бизнесмен, едва окинув меня взглядом, - это не человек, это настоящий гном, мастер - кузнец. Лучший...
     - Да на кой он нам за такие деньги, - возмущённо зашептал призрак, - пойдём лучше ту красотку возьмём, смотри какие у неё...
     - Отвянь, Бен, на кой тебе красотка? - оборвал я пирата, - ты же призрак, что ты с ней делать собрался?
     - Я уже всё продумал, - мечтательно заявил пират, - купим красотку, наденем ей на голову твой волшебный мешок и...
     - И она туда не поместится, - разрушил я мечты призрака на обустройство личной жизни, - не мешай.
     - У меня есть два золотых, - оборвал я рекламную речь зазывалы.
     - Это же грабёж, - возмутился тот, - прекрасный мастер не может стоить так дёшево! Пятьдесят золотых, и он твой.
     - Зачем тратить деньги на этого недомерка, - снова зашептал пират, - не хочешь брать красотку, давай хоть вина купим. На два золотых можно неделю пить!
     - У меня всего два золотых, - я проигнорировал пирата и улыбнулся распорядителю, - хорошие мастера, может и стоят сотню, только их не возвращают пять раз. Беру за два или не беру вовсе.
     - Не спеши покупать, - призрак сделал ещё одну попытку отговорить меня, - проверь у него зубы, вдруг он больной.
     - Это настоящая наглость, - начал возмущаться продавец, но я безразлично развернулся и зашагал прочь.
     - Ладно, - выдавил из себя распорядитель, - но за ошейник отдельно заплати.
     - Сколько?
     - Золотой, - буквально выстрелил продавец, но по его мечущимся глазам я понял, что это много.
     - Пять серебренников, - отрезал я.
     - Будь ты проклят, чужеземец. Забирай!
     А вот это уже не типично. Торгуются тут хорошо, но в конце никто никого не проклинает. Как бы не устроил он мне подлянку.
     - Купчую пиши, - я за сегодня насмотрелся на заключение сделок и знал как покупать.
     Около десятка минут делец усердно царапал что-то на клочке кожи, а я решил поговорить в это время с гномом. Надо же налаживать контакт.
     - Привет, - кивнул я ему, - ты стоишь ровно две с половиной золотых монеты.
     - И это до хрена как дорого для такого недомерка, - недовольно пробурчал призрак.
     - У меня есть идея как заработать, но для этого мне нужен кузнец. Предлагаю объединиться. С меня кузница, материалы и чертежи, с тебя работа. Восемь частей прибыли мне, две тебе. Как только отдашь два с половиной золотых, снимаем с тебя ошейник. Согласен?
     - Ни хрена себе расценочки, - возмутился призрак, - где мои две доли от сокровищ барыги? Давай срочно искать мастера по волшебным сумкам. Будем спальник шить, чтобы туда красотка полностью влезла.
     В глазах гнома зародилась надежда и он робко кивнул.
     - Как тебя звать?
     - Нори.
     - А меня Айвери, - я протянул гному руку и удостоился богатырского рукопожатия. Чуть пальцы мне не сломал.
     Наконец, продавец завершил заполнение средневекового бланка договора и протянул его мне. Текст был на Фарси и я ничего не понял, но на этот случай тут было решение. Я видел, как заключали сделки жители Королевства. Текст писался на двух языках с разных сторон, а затем его заверял маг, выжигая заклинанием клеймо.
     - Где текст на имперском? - спросил я продавца.
     - Я не умею писать на имперском, - отмахнулся он, - напиши сам.
     - Диктуй, - согласился я, чем вызвал его замешательство. Видно, что он не ожидал от меня умения писать.
     Он надиктовал текст, в котором говорилось, что я приобрёл раба гнома Нарви. Закончив писать, я кивнул в сторону мага.
     - Пойдём заверять.
     Продавец побледнел и попытался увильнуть.
     - Это стоит целый золотой, мы так не договаривались.
     - За это я заплачу сам, - успокоил его я, но пройдоха не успокоился, а разволновался ещё больше.
     - Мне сейчас некогда, - он попытался укрыться от меня в шатре, - зайди позже.
     - Я сейчас зову распорядителя и показываю ему эту купчую.
     Репутация на невольничьем рынке стоила дорого. Обманывать и жульничать можно было сколько угодно. Облапошить клиента, особенно чужеземца, тут считалось наивысшим мастерством, которое ценилось едва ли не больше золота. Но вот попадаться, причём на подделке купчей, было нельзя. За это грозил не штраф и даже не плети, за это можно было угодить на рудники.
     - Постой, - пройдоха не знал что делать, - у гнома инструменты были, а я их в купчую вписать забыл. Давай перепишем?
     - Хорошо, - согласился я, - пиши новую купчую на двух языках, и после того, как я её прочитаю, а ты её заверишь у мага, я верну тебе эту.
     - Нори, поди сюда, - позвал я гнома, - продиктуй господину, какие у тебя инструменты были, да не забудь ничего. Уважаемый говорил, что ты мастер высшей категории, а значит и инструмент у тебя был отличный.
     Гном с мстительным удовольствием начал надиктовывать список инструментов, а неудавшийся махинатор со скрипом записывал это на новом клочке кожи. Наконец, договор был готов. Я ознакомился с ним и протянул продавцу.
     - Пойдём заверять.
     Заверение документа много времени не заняло. Маг пробежался глазами по тексту, приложил к документу перстень с печатью и через секунду отдал документ уже мне.
     - А золотой, - жалобно проблеял продавец.
     - Я за эту обещал заплатить, - помахал я у него перед носом первой купчей, - её тоже заверять будем?
     - Нет, - сглотнул делец и лихорадочно полез в кошель за золотым. Расплатившись, он умоляюще посмотрел на меня и попросил, - отдай.
     - Погоди, - покачал я головой, - где инструменты?
     - Жди меня около шатра, - буркнул продавец и сорвался с места.
     - Ловко ты его, - довольно заявил призрак, - только теперь оглядывайся по сторонам. За такое тут и прирезать могут.
     Через пятнадцать минут к шатру вернулся продавец в сопровождении гоблина, нагруженного кузнечным инструментом.
     - Вот его инструмент, - кивнул он на тюк в руках гоблина, - его Вам до самого дома дотащат.
     - Спасибо, уважаемый, - кивнул я продавцу, - пусть твои сделки всегда будут столь же успешны, как сегодняшняя.
     - Благодарю, - скривился тот, но тут же ехидно добавил, - пусть твои рабы приносят тебе только радость.
     Мы разошлись и я, в сопровождении гнома и гоблина, направился в сторону кузни.
     - Зря ты согласился её с собой взять, - прошептал мне Нори, как только мы отошли от палатки.
     - Кого её? - не понял я.
     - Тридцать пятую наложницу Гхари-бея, - пояснил гном.
     - А ты молодец, малыш, - похвалил меня призрак, - мне уже не терпиться посмотреть как ты с ней развлекаться будешь.
     - Какую наложницу? - ещё больше удивился я, - я никакую наложницу не покупал.
     - Так её ещё никто не покупал, - усмехнулся гном, - кому нужна наложница - гоблин, тем более, что за гоблинов рабов тут налог платить нужно. Как Гхари-бей помер, его сынок сразу же наложниц - страхолюдин подарил своим врагам. Те передарили их своим врагам, те своим. На рынке сейчас, считай не найти человека, согласившегося бы принять такой "подарок". Вот таких, как ты новичков и дурят.
     - Постой, он же мне не давал купчую. Сейчас отправим её обратно и всё.
     - Как бы не так, этот пройдоха её уже на тебя переписал, а дарственная прямо на ней висит, - гном указал на клочок кожи на груди гоблинши.
     - Я ещё больше хочу посмотреть, как ты с ней развлекаться будешь, - расхохотался призрак.
     - Будешь зубоскалить, я её к тебе в мешок засуну, - пригрозил я призраку, - на неё ведь ткани меньше надо, она вон какая мелкая.
     - Молчу, молчу, - забеспокоился пират, - не надо на мне экономить. Будем шить спальник нормального размера.
     - Ладно, - вздохнул я обречённо, - пойдем красотка. Может убирать тебя в кузне научим или чему-нибудь ещё полезному. Интересно, чем тебя кормить?

Оценка: 7.26*566  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  JTayron "Земля 22 века." (Научная фантастика) | | В.Старский ""Академия" Трансформация 3" (ЛитРПГ) | | В.Соколов "Обезбашенный спецназ. Мажор 2" (Боевик) | | А.Мичи "Академия Трёх Сил" (Любовное фэнтези) | | Г.Манукян "Эффект молнии. Дикторат (1 часть)" (Антиутопия) | | Б.Толорайя "Чума" (ЛитРПГ) | | А.Каменистый "S-T-I-K-S Шесть дней свободы" (Постапокалипсис) | | Е.Боровикова "Подобие жизни" (Киберпанк) | | Ю.Королёва "Эйдос непокорённый" (Научная фантастика) | | Н.Любимка "Пятый факультет" (Боевое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"