Соколова Марина Александровна: другие произведения.

Хроники Проклятых земель. Возрождение

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:

 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Приключения убийцы Александра Де Фур продолжаются. Ему предстоит нелёгкая задача - выжить среди интриг и врагов, желающих власти над Проклятыми землями и снова отправится в путь. А ведь ещё не все тайны раскрыты, да и о мести забывать он не может. (Продолжение Хроники Проклятых земель. История убийцы) ЗАКОНЧЕН

  
  Оглавление:
  Глава 1. Я многое пропустил
  Глава 2. Долгожданный покой и новые планы
  Глава 3. На этот раз мы не пешки, но даже это не радует
  Глава 4. Дорога в восточные земли
  Глава 5. 'Радушный прием'
  Глава 6. Переговоры
  Глава 7. Недолгое возвращение домой
  Глава 8. Снова в путь
  Глава 9. Подземелье
  Глава 10. Пироманты
  Глава 11. Пылающая столица
  Глава 12. Хочешь, я расскажу тебе о богах и этом мире правду?
  Глава 13. Решение
  Глава 14. Очищающий огонь
  Глава 15. В отличии от других богов, я держу свое слово
  Глава 16. История слепого кузнеца
  Глава 17. Должен спасти
  Глава 18. У меня больше не осталось козырей в рукаве
  Глава 19. Побег из замка молний
  Глава 20. На север!
  Глава 21. Опасная река и привал
  Глава 22. Ты не можешь отказаться
  Глава 23. Тайные комнаты
  Глава 24. Сестры Леса
  Глава 25. Солар
  Глава 26. Останови меня, прошу
  Глава 27. Одному из них суждено пасть
  Глава 28. Возращение на землю пиромантов
  Глава 29. Весьма сомнительное мероприятие
  
  
  
  Я многое пропустил
  
  
   До Рокуса - города, в котором обосновалось моё семейство, путь был не близкий, но если верить Минори, то мы доберемся до него всего за неделю, правда при этом нам придется пару раз спуститься в подземелья. Хотя теперь это больше не страшило мою вновь повзрослевшую сестру. Наверное, я не скоро привыкну к тому, что она снова изменилась. Всё же мне больше нравилось, когда она была ребёнком.
  
   Как это ни странно, но наше путешествие проходило совершенно спокойно, на нас никто не нападал, не было никаких ловушек и неожиданных попутчиков, словно мы и не в Проклятых землях вовсе. Зато у меня появилась прекрасная возможность узнать, что произошло за время моего отсутствия. Меня не было десять лет, десять долгих лет за которые и люди, которых я знал, да и сам мир изменились. И знаете, чем больше я слушал Минори, тем больше мне хотелось вернуться обратно в разрушенный замок на болоте и снова исчезнуть лет на десять, двадцать, а может и больше. Там хотя бы спокойно и никто не будет снова пытаться меня использовать или убить.
  
   Как выяснилось, боги активно взялись за восстановление Проклятых земель. Теперь за стеной началась настоящая война, где каждый жаждал уничтожить всех своих конкурентов. За стену по-прежнему ссылали преступников и невинно осужденных, а ещё сюда спешили маги и искатели приключений со всех концов континента. Каждый хотел получить свою долю богатства, славы и власти. Проклятые земли стали желанной добычей, призом, которым каждый желал обладать и за который шли постоянные бои.
  
   Слуги Тьмы, Великой паучихи и Повелителя могил объединили свои силы и обосновались в новом процветающем городе, что вырос за считанные годы на юге, у самого моря. И, как выяснилось, правили в Рокусе Минори и Райнер, хотя по большей степени делами государственными занималась сестра, поскольку маг полностью погрузился в свои исследования. Райнер по-прежнему жаждал обладать всеми видами магии, но на этот раз обходясь без смены тел. Он точно безумец, но мне всё равно не терпелось увидеть его и узнать, чего он добился на самом деле за эти долгие десять лет.
  
   Ну, а я за время своего отсутствия стал героем, о котором ходили легенды не только в Проклятых землях, но и за их пределами. Вот это было действительно смешно, я никогда не был героем и не стремился им стать, мне было достаточно жизни убийцы, тихой и неприметной. Но теперь стараниями Черного шута и моего нового семейства все почитали меня, как человека, специально отправившегося в Проклятые земли, чтобы уничтожить поглотительницу, что угрожала всему миру. От настоящей истории почти ничего не осталось. Если честно, слушая пересказ новой версии своего героического сражения с монстром, я с трудом сдерживал смех. Меня превратили в настоящего рыцаря из древних сказаний, благородного, смелого и сильного. Даже не верится, что это всё обо мне.
  
   Когда я спросил о Кристе, Минори замялась. Ей явно не хотелось говорить о брюнетке, но всё же скрывать что-то от меня было глупо, особенно если учесть, кем стала наша старая знакомая.
  
   Криста после моего исчезновения на болоте вернулась во внешний мир, но спустя два года вновь оказалась в Проклятых землях вместе со своими коллегами, чтобы стать правительницей в городе Светлоокого, который теперь именовался Солар. И, конечно же, эта женщина воспользовалась знакомством с 'героическим' мной. Теперь её считали чуть ли не моей женой и верной соратницей, что сражалась со мной бок о бок в королевском дворце. Интересно, что она будет делать, когда узнает, что я жив? Попытается убить, соблазнить или просто сделает вид, что ничего не произошло? Хотя последнее маловероятно, светлые маги объявили войну всем, кто не служит их божеству. Теперь любой маг, оказавшийся на их территории, должен был опасаться за свою жизнь, потому что за ним будет вестись охота. Никогда бы не подумал, что Криста докатится до подобного, всё же она казалась мне вполне адекватной. Хотя... я всегда знал, что власть меняет людей, видимо, и магичкой произошло то же самое. Жаль, очень жаль, ведь она действительно мне нравилась, ну, а теперь мы враги и, судя по всему, к компромиссу не придем.
  
   Но не только светлые маги были нашими конкурентами, но и пироманты, которые полностью захватили бывшую столицу и никого не подпускали к своему городу, тщательно охраняя знания, что были сокрыты в стенах королевского дворца. Они всюду набирали верных слуг, что будут выполнять волю неугасимого пламени, и по-прежнему отправляли культистов к стене, чтобы сотни отчаявшихся присоединились к их вере и послужили огню. Территория, которую они прибрали к рукам, пылала в адском пламени в прямом смысле этих слов. Даже сейчас, когда мы находились довольно-таки далеко от бывшей столицы, был виден дым, поднимающийся в небо. Даже не знаю, кто хуже: пироманты или служители Люминоса. Однозначно, не желаю встречаться ни с теми, ни с другими.
  
   И это далеко не все, кто решили завладеть некогда никому не нужной территорией. Земли на севере принадлежали сестрам леса, которые, так же как и другие маги, стремились заполучить контроль над Проклятыми землями целиком и полностью. На востоке обосновались суровые маги, повелители молний, были и другие, всех не перечислить. С кем-то у моего семейства были натянутые отношения, с кем-то откровенно враждебные, а кто-то сохранял нейтралитет. Всё было так же, как и во внешнем мире, только намного ярче и без никому не нужных лжи и лицемерия.
  
   Чувствую, что жизнь моя станет намного веселее, чем раньше. А самое ужасное во всём этом то, что я так и не успел отдохнуть, хотя и отсутствовал целых десять лет.
  
   - Ну, вот мы и на месте.
  
   Звонкий голос Минори вывел меня из задумчивости, я посмотрел вперед и увидел место, которое станет моим новым домом. Рокус был действительно прекрасен, признаюсь честно, еще никогда мне не доводилось видеть ничего подобного.
  Город, окруженный массивной стеной из белого камня, вытянулся вдоль морского побережья. Даже издали было видно, что Рокус процветает. Сейчас, смотря на него с высоты холма, я мог видеть богатые особняки, утопающие в садах, добротные дома и множество людей, снующих по городу. А ещё здесь был порт, в котором стояли несколько добротных судов, среди которых можно было различить и военные корабли, и большие торговые суда, и маленькие рыбацкие лодки. Этот город впечатлял своим великолепием и богатством. Мне нравилось то, как он сиял невероятной смесью красного и синего, свечение от живых существ и зданий сливались воедино, создавая новый красивый оттенок. Если бы у меня была такая возможность, я бы подольше задержался здесь и просто наблюдал.
  
   На душе было так спокойно и легко, даже не верится, что мы без приключений смогли добраться до этого города. В моей памяти всё еще сильны были воспоминания о том, как опасно здесь было десять лет назад, да и сейчас, судя по рассказам Минори, лучше не стало.
  
   - Идём, внутри намного лучше, - улыбнулся магичка, направляясь к городу. Всё, что мне оставалось, это следовать за ней. Если подумать, с тех пор, как я оказался за стеной, всё время так и было, наши судьбы тесно переплелись и мы стали настоящей семьёй.
  
   - Ну же, поторопись, - не унималась сестра. Не представляю, откуда в ней столько энергии. Смотря на неё, и не скажешь, что мы были в пути неделю. Я же был уставшим и разбитым. Сейчас я мечтал только об обещанных Минори удобствах: ванне с горячей водой, вкусной домашней еде и мягкой кровати, на которой я смогу нормально выспаться. Никогда бы не подумал, что мне будет всего этого не хватать.
  
   Ворота, ведущие в город, снаружи охраняли четверо стражников, полностью закованные в тяжёлую броню. Присмотревшись, я увидел, что за подъемной решеткой стоит еще десяток хорошо вооруженных воинов. Похоже, незваных гостей в Рокусе не любят, и это хорошо, значит здесь безопасно.
  
   - С возвращением, госпожа, - стражники почтительно кланялись Минори. Хотя их лица были скрыты шлемами, я чувствовал, что на меня пристально, изучающее смотрят. Но я решил не обращать на это внимания, всё-таки наблюдать за всеми, кто приходит в город, - их работа. Сестра взяла меня за руку и потащила за собой по шумным улицам Рокуса.
  
   - Поторопись, ещё немного и будем во дворце, там наконец можно будет расслабиться и обсудить с Райнером наши дальнейшие планы.
  
   - Иду, иду, - ворчал я, сейчас мне казалось, что я столетний старик, которого заставляют куда-то идти. А ещё я не мог не заметить, что завидев меня, все останавливались и начинали перешептываться. Интересно, к чему бы это? Неужели всё из-за глаз зверя, что мне пересадили, или, быть может, всё дело в том, что я иду рядом с Минори, которая является правительницей Рокуса?
  
   - Почему все смотрят на меня? - наконец, не выдержал я, это излишнее внимание напрягало и раздражало. Мне привычней находиться в тени, быть незаметным, а тут я чувствую себя знаменитостью.
  
   - Ну как же, - звонко рассмеялась сестра, - ты же герой, спасший Проклятые земли от королевы, что погубила их. Герой, что вернулся спустя десять лет отсутствия, вот людям и интересно на тебя посмотреть.
  
   - Ну, допустим, а откуда они знают, что я и есть тот самый 'герой'? - поморщился я. Ну почему не могли назначить героем Райнера или ту же Минори, от этого было бы больше проку. Сестра замялась, она явно что-то не договаривала.
  
   - Понимаешь...
  
   - Говори, не тяни, - вздохнул я, готовясь узнать о себе новую порцию правды. Что ещё напридумывало моё семейство?
  
   - Нам нужен был символ, что-то, что воодушевит людей и заставит их следовать за нами.
  
   - Я это уже понял, именно поэтому меня превратили в героя и великого спасителя Проклятых земель. Но это не объясняет, откуда все знают как я...
  
   В этот момент мы вышли на главную площадь города и все вопросы отпали сами собой. Прямо посреди города, окруженный множеством ярких цветов, стоял памятник. Причём, памятник мне. Что ж, теперь понятно, откуда все эти люди узнали, что 'герой' вернулся.
  
   - Это была идея Райнера, - Минори виновато опустила голову, - а еще все знают о твоих глазах. Таких больше ни у кого нет. Так что...
  
   - Так что теперь я самая узнаваема персона в Проклятых землях, - обреченно вздохнул я, не зная, радоваться мне или плакать. Да уж, такого я точно не ожидал.
  
   - Не сердись, мы не знали, когда ты вернёшься...
  
   - И вернусь ли. - Я всё прекрасно понимал, оказавшись в подобной ситуации, сам бы поступил так же. Просто для меня всё это было слишком внезапно. Ещё неделю назад, я мечтал вернуться во внешний мир, и был всего лишь убийцей, приговорённым к изгнанию, а сейчас я великий герой, о котором ходит столько слухов и легенд. - Я не сержусь, к тому же не вы одни воспользовались моим именем. Не забывай о моей, так называемой, 'жене'.
  
   - Ты правда не сердишься?
  
   Я улыбнулся, услышав в глоссе сестры знакомые детские нотки, словно на мгновение она снова превратилась в ребёнка.
  
   - Сержусь, но если меня накормят и дадут отдохнуть, я всё прощу.
  
   - Тогда нам нужно поспешить, - схватив меня за руку, девушка побежала в сторону дворца, которого почти не было видно из-за густой растительности сада, что окружал его.
  
   Это место чем-то напоминало королевский дворец бывшей столицы Проклятых земель: он так же был полон жизни и красок, сад так же был слишком густым, но сейчас мне это нравилось. Когда я приду в себя и наберусь сил, нужно будет всё здесь обследовать. Пусть я и стал 'героем', но не перестал быть убийцей и уж точно не забыл, насколько опасны эти земли.
  
  
  
  Долгожданный покой и новые планы
  
   Дворец впечатлял своим великолепием и богатством, но при этом он выглядел утончённо и изыскано. Многочисленные статуи и картины украшали залы и коридоры, если бы я не был так вымотан, то насладился бы этой красотой. Но ничего, у меня ещё будет время изучить новый дом. Но сейчас для этого не время, я хотел только отдохнуть.
  
   - Где там Райнер? - устало спросил я, идя следом за магичкой в сторону комнаты, что была выделена мне. Если верить сестре, то они давно её обустроили специально для меня. Даже интересно, что они там наворотили, надеюсь, хотя бы не превратили её в мой алтарь.
  
   - Как всегда сидит в своей лаборатории. Пока он не закончит - не выйдет оттуда. Как это ни прискорбно, но он совсем помешался на своих исследованиях. Это приносит свои плоды, но мы почти не видимся, - в голосе Минори слышались нотки обиды и злости. Похоже, ей одиноко в этом огромном дворце и кишащем людьми городе. Надо будет поговорить с Райнером об этом.
  
   - А вот и твоя комната, - девушка гордо улыбнулась и открыла передо мной массивные деревянные двери.
  
   - Хм... не плохо.
  
   Я был удивлён, но мои покои мне понравились. Это была просторная комната, безо всяких излишеств. Всё просто и лаконично, именно так, как я люблю. Из мебели был только огромный резной шкаф, прочная кровать, да стол и два кресла, что стояли у камина с горящим в нем огнём. А самым примечательным в моей спальне были стены, на которых было прикреплено разнообразное оружие и орудия убийцы. Подойдя ближе, я увидел, что всё это было отменного качества, более того, в оружии угадывалась работа слепого кузнеца.
  
   - Сесил ещё жив?
  
   - Да, - Минори присела в одно из кресел, - иногда мне кажется, что он и не человек вовсе, или попросту бессмертен.
  
   - Да уж, он странная личность, но я был бы не прочь навестить его, - я вспоминал старого кузнеца с улыбкой на лице. Он был единственным человеком, кто действительно помог нам в путешествии, к тому же я доверял ему.
  
   - Это не проблема, - пожала плечами девушка, устало разминая плечи. - Он живёт всё там же. Я предлагала им с Линой перебраться сюда, но он отказывается. Говорит, что его дом стоит в удачном для торговли месте.
  
   - Это его дело. - Я прекрасно понимал старого кузнеца. Он никогда не принимал ничью сторону, помогал тем, кто мог заплатить. В этом был смысл, если бы у меня была такая возможность, я и сам бы так жил.
  
   - И всё же мне не нравится, что он работает и на нас, и на наших конкурентов. - Минори сочувственно посмотрела на меня. Видимо, я выглядел не очень, раз удостоился такого жалостливого взгляда. - Тебе стоит отдохнуть. Прими ванну и поспи. Я прикажу, чтобы тебе принесли ужин сюда.
  
   - Звучит просто божественно.
  
   - Наслаждайся, ты это заслужил, - рассмеялась сестра, выходя из комнаты.
  
   Только оставшись один, я осознал, насколько сильно устал: мои ноги гудели, шевелиться не было сил, а еще в голове роились всяческие мысли и предположения.
  
   - Так, нужно принять ванну, и расслабится, - пробормотал я, направляясь к неприметной двери, что привела меня в комнату с небольшим мраморным бассейном. Я включил воду и начал раздеваться. Боги! Наконец-то я смогу почувствовать себя настоящим человеком! Даже вспомнить не могу, когда я последний раз принимал горячую ванну, наслаждался домашней едой и мягкой кроватью. Жаль только, что в глубине моей души зародился неприятный червячок сомнения. А сколько это продлиться? Дадут ли мне боги время отдохнут или снова заявятся с просьбами, в которых я не смогу им отказать? А ещё меня беспокоила Криста и её ложь о наших с ней отношениях. Что она предпримет теперь, когда я вернулся? Хотя должен признать, что мне хотелось увидеть светлую магичку. Интересно, она сильно изменилась за эти десять лет?
  
   Я погрузился в горячую воду, ощущая приятное покалывание во всём теле и жар.
  
   - Как же хорошо! - Я блаженно улыбнулся, наслаждаясь приятной горячей ванной. Всё-таки человеку не так много нужно для истинного счастья. Вот мне, к примеру, достаточно банальных удобств. Я усмехнулся. - Да уж, такие мысли явно не положены 'герою'.
  
   Прикрыв глаза, я погрузился в собственные мысли. Сейчас, когда мне не нужно было никуда идти, ни от кого убегать, не было опасности, что из-за угла выскачет какая-нибудь тварь, я смог, наконец, поразмыслить обо всём происходящем.
  
   Вспоминая своё прошлое, я понимал, что вся моя жизнь вела к тому, что я окажусь здесь - в Проклятых землях. Я по-прежнему не знаю, что за сила скрывается в моём мече, я не знаю, как связан с Повелителем могил и Госпожой Удачей. Но самое мерзкое было то, что я не знал, что меня ждёт дальше. Дворцовые интриги? Полноценная война, между жаждущими захватить власть над обширными территориями? Всё это было не для меня, но от звания героя никуда не деться. Я снова оказался пешкой в игре богов, хотя быть может, мой статус за это время повысился, но это не утешало. Ведь мне по-прежнему придётся исполнять чужую волю.
  
   - Покой не может длиться вечно, - я поднялся на ноги и, обмотавшись полотенцем, выбрался из уже остывшей ванной. Вернувшись в комнату, я заметил, что на столике около камина появились тарелки с едой. Стоило мне почувствовать ароматный запах, что исходил от моего ужина, как в желудке сразу же заурчало.
  
   - Не знаю, что ждёт меня завтра, но сегодня я, безусловно, счастлив, - я набросился на пищу так, словно не ел неделю. Всё же моя новая жизнь не так плоха.
  
  ***
  
  Отдых во дворце пошёл мне на пользу, прошло всего пара дней блаженного безделья и наслаждения благами цивилизации, а я уже полон сил и энергии. Все мрачные мысли покинули мою голову, и теперь я вновь мог подумать о деле. Во-первых, не стоит забывать о мести. Не знаю, жив ли до сих пор мой дядя, но в его интересах оказаться среди мёртвых, потому что в противном случае я приду за его жизнью. Во-вторых, нужно разобраться с Кристой, а точнее ударить на опережение. Сомнений в том, что моя так называемая 'жёнушка' попытается убить меня - не было, ведь я мог разрушить её легенду и тогда власть Кристы над светлыми магами, обитающими в Проклятых землях, может пошатнуться. В-третьих, нужно обследовать дворец и сам город, при этом не привлекая к себе излишнего внимания. А еще было бы неплохо увидеть Райнера. Мне действительно было интересно узнать, насколько маг изменился за эти десять лет.
  
   Лениво потянувшись, я сполз с мягкой кровати, и начал одеваться. К моему удовольствию, вся одежда, приготовленная для меня, была тёмных цветов и весьма удобна. Тот факт, что меня ждали все эти десять лет, грел душу - я действительно приобрёл настоящую семью, но вместе с тем получил кучу проблем. Мне совсем не нравилось то, что теперь на нас возложена обязанность по возрождению Проклятых земель. Я не представлял, как я буду жить среди всех этих дворцовых интриг и открытых противостояний.
  
   Одевшись и прикрепив фамильный клинок к поясу, я спрятал пару кинжалов за голенище сапога, а в кожаные наручи встроил пару отравленных игл. Пусть я и в безопасности дворца, принадлежащего моей семье, но не стоит терять бдительность. Власть - это далеко не праздник, в первую очередь - это непрекращающаяся борьба за выживание. А учитывая, сколько у моего семейства врагов, то не сомневаюсь, что это место кишит шпионами и убийцами. Я криво усмехнулся. В своей прошлой жизни, той, что была до того, как я попал в Проклятые земли, мне приходилось работать в королевском дворце. Это было рискованно, опасно, но безумно интересно. Жаль, я уже не смогу вернуться к той своей жизни. Теперь я сам становился целью, ведь мёртвый герой намного лучший символ, чем живой.
  
   Выйдя из комнаты, я принялся обследовать свой новый дом. Сейчас, отдохнувший и полный сил, я мог всё запомнить и изучить. Мне нравилось убранство дворца: оно не было вычурным и кричащим, не было нагромождения предметов искусства, как обычно бывает в подобных местах. Сейчас я видел, что дворец довольно-таки аскетичен и строг. Что ж, нужно отдать должное вкусу Минори. Это место вполне можно назвать домом, к тому же оно не такое огромное, как дворец в бывшей столице, и это тоже радовало, я легко смогу запомнить все коридоры, повороты и расположение комнат. А ещё я надеялся, что здесь есть тайные ходы и скрытые комнаты, это было бы весьма кстати. Нужно будет уточнить этот вопрос у сестры и Райнера.
  
   От созерцания убранства дворца и размышлений о тайных ходах меня отвлёк громкий звук, похожий на хлопок и поваливший в коридор дым. Я поморщился от едкого неприятного запаха, казалось, что я вновь очутился на болотах. Недолго думая, я бросился к комнате, откуда доносился шум. Что это? Нападение? Несчастный случай? Магия? Я понимал, что это может быть опасным, но всё-таки решил всё проверить сам, к тому же, меч сохранял спокойствие, а значит, смертельной угрозы для меня нет. Ворвавшись в комнату, я замер на пороге, едва сдерживая смех.
  
   О каком нападении могла идти речь, когда мой брат - безумный маг, обожающий проводить свои странные эксперименты? Сейчас Райнер стоял посреди комнаты, пытаясь разогнать дым, что валил из котла, висевшего над огнём в очаге. Да и сам мужчина выглядел весьма занятно: мокрый, грязный, на лице что-то чёрное, волосы почему-то стали зелёными, под глазами большие тёмные круги. Чем-то он даже напомнил мне Хозяина болота, наверное, всё дело в запахе. Я снова брезгливо поморщился.
  
   - Может быть, снимешь эту мерзость с огня, - я указал на котёл, который, судя по всему, был источником всех проблем.
  
   Райнер недовольно глянул на меня и на мгновение замер, словно призрака увидел. Интересно, Минори ему рассказала, что я вернулся, или он настолько увлёкся своими исследованиями, что совершенно не обращал внимания на то, что происходит вокруг него? Но спустя мгновение маг бросился к котлу, снимая его с огня и накрывая крышкой.
  
   - Опять провал, - недовольно проворчал мужчина, начиная бормотать слова заклинания, что вызвали порыв прохладного ветра, который развеял дым. - Что же я делаю не так?
  
   - Ты давно отдыхал?
  
   Теперь, когда вместе с дымом исчезла вонь, можно было дышать спокойно. Я сбросил с кресла бумаги и какие-то непонятные корешки и присел в него. Оглядевшись, я понял, что кабинет мага был больше похож на свалку, чем на обитель исследователя, да и сам Райнер всё больше походил на безумца. От его пристального, изучающего взгляда, мурашки пробежали вдоль спины от такого вида брата.
  
   - Мне это ни к чему, - пожал плечами маг, потирая уставшие, покрасневшие от недосыпа глаза. А я-то думал, что это я вымотан и устал.
  
   - И чем же ты занимаешься? - я с омерзением рассматривал растерзанную тушу монстра, что лежала на столе. Странно, но, несмотря на то, что это явно труп, его сердце всё ещё бьётся. Неужели Райнер решил пойти по стопам королевы Арлин? Её безумные исследования погубили это место однажды, и мне совсем не хотелось повторения той истории.
  
   - Как всегда, ищу способ использовать всю полноту магии, - в блёклых голубых глазах загорелся огонёк безумия. С этим срочно нужно что-то делать.
  
   - Давай ты немного передохнёшь и расскажешь мне о том, что я пропустил.
  
   - А Минори разве тебе не рассказала? - недовольно поморщился мужчина, которому не нравилось, что его отвлекают от важных дел.
  
   - Рассказала, но она вряд ли знает всё, - я пожал плечами и поднялся на ноги, намереваясь, если потребуется, силой вытащить брата из этой лаборатории. - К тому же мне интересно, что ты успел натворить за эти годы, что меня не было.
  
   - Ну, хорошо, - обречённо вздохнул Райнер, медленно плетясь за мной. - Нам действительно стоит обсудить планы на будущее.
  
   Отдых во дворце пошёл мне на пользу, прошло всего пара дней блаженного безделья и наслаждения благами цивилизации, а я уже полон сил и энергии. Все мрачные мысли покинули мою голову, и теперь я вновь мог подумать о деле. Во-первых, не стоит забывать о мести. Не знаю, жив ли до сих пор мой дядя, но в его интересах оказаться среди мёртвых, потому что в противном случае я приду за его жизнью. Во-вторых, нужно разобраться с Кристой, а точнее ударить на опережение. Сомнений в том, что моя так называемая 'жёнушка' попытается убить меня - не было, ведь я мог разрушить её легенду и тогда власть Кристы над светлыми магами, обитающими в Проклятых землях, может пошатнуться. В-третьих, нужно обследовать дворец и сам город, при этом не привлекая к себе излишнего внимания. А еще было бы неплохо увидеть Райнера. Мне действительно было интересно узнать, насколько маг изменился за эти десять лет.
  
   Лениво потянувшись, я сполз с мягкой кровати, и начал одеваться. К моему удовольствию, вся одежда, приготовленная для меня, была тёмных цветов и весьма удобна. Тот факт, что меня ждали все эти десять лет, грел душу - я действительно приобрёл настоящую семью, но вместе с тем получил кучу проблем. Мне совсем не нравилось то, что теперь на нас возложена обязанность по возрождению Проклятых земель. Я не представлял, как я буду жить среди всех этих дворцовых интриг и открытых противостояний.
  
   Одевшись и прикрепив фамильный клинок к поясу, я спрятал пару кинжалов за голенище сапога, а в кожаные наручи встроил пару отравленных игл. Пусть я и в безопасности дворца, принадлежащего моей семье, но не стоит терять бдительность. Власть - это далеко не праздник, в первую очередь - это непрекращающаяся борьба за выживание. А учитывая, сколько у моего семейства врагов, то не сомневаюсь, что это место кишит шпионами и убийцами. Я криво усмехнулся. В своей прошлой жизни, той, что была до того, как я попал в Проклятые земли, мне приходилось работать в королевском дворце. Это было рискованно, опасно, но безумно интересно. Жаль, я уже не смогу вернуться к той своей жизни. Теперь я сам становился целью, ведь мёртвый герой намного лучший символ, чем живой.
  
   Выйдя из комнаты, я принялся обследовать свой новый дом. Сейчас, отдохнувший и полный сил, я мог всё запомнить и изучить. Мне нравилось убранство дворца: оно не было вычурным и кричащим, не было нагромождения предметов искусства, как обычно бывает в подобных местах. Сейчас я видел, что дворец довольно-таки аскетичен и строг. Что ж, нужно отдать должное вкусу Минори. Это место вполне можно назвать домом, к тому же оно не такое огромное, как дворец в бывшей столице, и это тоже радовало, я легко смогу запомнить все коридоры, повороты и расположение комнат. А ещё я надеялся, что здесь есть тайные ходы и скрытые комнаты, это было бы весьма кстати. Нужно будет уточнить этот вопрос у сестры и Райнера.
  
   От созерцания убранства дворца и размышлений о тайных ходах меня отвлёк громкий звук, похожий на хлопок и поваливший в коридор дым. Я поморщился от едкого неприятного запаха, казалось, что я вновь очутился на болотах. Недолго думая, я бросился к комнате, откуда доносился шум. Что это? Нападение? Несчастный случай? Магия? Я понимал, что это может быть опасным, но всё-таки решил всё проверить сам, к тому же, меч сохранял спокойствие, а значит, смертельной угрозы для меня нет. Ворвавшись в комнату, я замер на пороге, едва сдерживая смех.
  
   О каком нападении могла идти речь, когда мой брат - безумный маг, обожающий проводить свои странные эксперименты? Сейчас Райнер стоял посреди комнаты, пытаясь разогнать дым, что валил из котла, висевшего над огнём в очаге. Да и сам мужчина выглядел весьма занятно: мокрый, грязный, на лице что-то чёрное, волосы почему-то стали зелёными, под глазами большие тёмные круги. Чем-то он даже напомнил мне Хозяина болота, наверное, всё дело в запахе. Я снова брезгливо поморщился.
  
   - Может быть, снимешь эту мерзость с огня, - я указал на котёл, который, судя по всему, был источником всех проблем.
  
   Райнер недовольно глянул на меня и на мгновение замер, словно призрака увидел. Интересно, Минори ему рассказала, что я вернулся, или он настолько увлёкся своими исследованиями, что совершенно не обращал внимания на то, что происходит вокруг него? Но спустя мгновение маг бросился к котлу, снимая его с огня и накрывая крышкой.
  
   - Опять провал, - недовольно проворчал мужчина, начиная бормотать слова заклинания, что вызвали порыв прохладного ветра, который развеял дым. - Что же я делаю не так?
  
   - Ты давно отдыхал?
  
   Теперь, когда вместе с дымом исчезла вонь, можно было дышать спокойно. Я сбросил с кресла бумаги и какие-то непонятные корешки и присел в него. Оглядевшись, я понял, что кабинет мага был больше похож на свалку, чем на обитель исследователя, да и сам Райнер всё больше походил на безумца. От его пристального, изучающего взгляда, мурашки пробежали вдоль спины от такого вида брата.
  
   - Мне это ни к чему, - пожал плечами маг, потирая уставшие, покрасневшие от недосыпа глаза. А я-то думал, что это я вымотан и устал.
  
   - И чем же ты занимаешься? - я с омерзением рассматривал растерзанную тушу монстра, что лежала на столе. Странно, но, несмотря на то, что это явно труп, его сердце всё ещё бьётся. Неужели Райнер решил пойти по стопам королевы Арлин? Её безумные исследования погубили это место однажды, и мне совсем не хотелось повторения той истории.
  
   - Как всегда, ищу способ использовать всю полноту магии, - в блёклых голубых глазах загорелся огонёк безумия. С этим срочно нужно что-то делать.
  
   - Давай ты немного передохнёшь и расскажешь мне о том, что я пропустил.
  
   - А Минори разве тебе не рассказала? - недовольно поморщился мужчина, которому не нравилось, что его отвлекают от важных дел.
  
   - Рассказала, но она вряд ли знает всё, - я пожал плечами и поднялся на ноги, намереваясь, если потребуется, силой вытащить брата из этой лаборатории. - К тому же мне интересно, что ты успел натворить за эти годы, что меня не было.
  
   - Ну, хорошо, - обречённо вздохнул Райнер, медленно плетясь за мной. - Нам действительно стоит обсудить планы на будущее.
  
  На этот раз мы не пешки, но даже это не радует
  
  - Как тебе это удалось?! - воскликнула Минори, когда мы с Райнером вошли в её кабинет. - Вытащить этого безумца из лаборатории просто невозможно!
  
   - Просто всё удачно совпало, - усмехнулся я, удобно устраиваясь на небольшом диванчике и кладя ноги на маленький столик. Знаю, что так сидеть не прилично, но зато очень удобно. К тому же в здесь все свои. Девушка бросила на меня недовольный взгляд, но промолчала. Ну и правильно, я сейчас не в том состоянии, чтобы слушать нотации.
  
   - Опять что-то взорвал?! - обречённо вздохнула магичка. Похоже, подобные казусы случаются частенько.
  
   - Есть немного, - пожал плечами мужчина, усаживаясь за стол сестры и начиная просматривать её бумаги. Минори недовольно смотрела на Райнера исподлобья. Неужели они не ладят? Или сестра злится, что её до сих пор контролируют, несмотря на то, что городом фактически управляет именно она.
  
   - Ну, рассказывайте, - я сложил руки на груди, задумчиво смотря на своё семейство. - Чем занимаетесь и желательно поподробней. Наверняка, я не ошибусь, если скажу, что мы всё ещё пешки в играх богов.
  
   - Не пешки, - рассмеялся маг, расслабленно откладывая бумаги в сторону, и с прищуром смотря на меня. - Мы стали более важными фигурами.
  
   - И почему меня это не радует? - Не важно, какая ты фигура на этой шахматной доске. Пешка, конь, ладья или даже ферзь - от всех них игрок может избавиться при необходимости. Ценен лишь король и то, только в случае победы.
  
   - Не будь таким пессимистом, - раздражённо вздохнула Минори. Наверняка, её тоже посещали подобные невесёлые мысли. - Разве плохо будет прибрать к рукам Проклятые земли. Все, без остатка. Возродить это место.
  
   - Я бы предпочёл тихую и мирную жизнь, где-нибудь в глуши, где меня никто не знает, и от меня ничего не требуют.
  
   - Забудь, - мрачно рассмеялся маг. - Даже после смерти мы не обретём покой. Всё, что нам остаётся, - это смириться. Наша участь не так уж плоха. Власть, богатство, слава - многие готовы убить ради этого.
  
   - Да, причём убить нас. - Этот разговор был пустым и ни к чему не вёл. Я прекрасно осознавал, что мне не позволят уйти и жить спокойно, а это значит, что стоит расслабиться и получить как можно больше выгоды из сложившейся ситуации. - Ладно, какие у нас планы. Они ведь у нас есть? Я не имею в виду, захватить власть и возродить Проклятые земли. Я говорю о нормальном плане.
  
   - Есть, конечно, - рассмеялась Минори, но спустя мгновение её взгляд стал более серьёзным и даже обеспокоенным. - Мы заключили мир со всеми, с кем смогли. Но всё же, ещё остаются те, что считают, что мы не имеем права претендовать на эти земли.
  
   - Одна из них Криста, - я понимающе кивнул.
  
   - Да, она пользуется тем, что путешествовала с нами, - раздражённо поморщилась магичка. - А ведь она мне раньше нравилась.
  
   - А мне она и сейчас нравится, - криво оскалился Райнер. - Пусть она наш враг... Но нужно отдать должное уму этой женщины. Она превосходный игрок. Хотя теперь, когда наш герой вернулся, у неё возникнут проблемы.
  
   - Сдаётся мне, ты что-то задумал. - Сейчас маг выглядел вполне адекватным, от недавнего безумия не осталось и следа. Напротив, передо мной сидел спокойный, расчётливый стратег, что привык тщательно обдумывать свой ход. Иногда мне кажется, что из-за всех этих смен тел у него развилось раздвоение личности.
  
   - Да, я знал, что ты вернёшься. Знал и готовился.
  
   У меня от этих слов и взгляда Райнера, обращённого на меня, мороз пробежал вдоль позвоночника. Я чувствовал себя подопытным, над которым собираются проводить эксперименты. Хотя... быть может, мне всё это только кажется. Мои нервы явно подрасшатались за время пребывание за стеной.
  
   - Выкладывай, - я натянуто улыбнулся.
  
   - У служителей Светлоокого Люминоса хорошие отношения с магами молний. У них много общего, но до этого времени слуги бога Войны предпочитали сохранять нейтралитет и просто сражались с монстрами, выбрав для своих замков самые опасные восточные земли. Для них жизнь - война, но они не желают вмешиваться в интриги и борьбу за власть.
  
   - А теперь мы хотим заключить с ними союз, - встряла в разговор Минори.
  
   - Я так понимаю, скоро планируется полноценная война? - мне совсем не нравилось то, что я слышу. Война. Что может быть хуже? Я не воин, я убийца, всё это не по мне.
  
   - Да и тогда маги молний не останутся в стороне, мы должны заполучить их силу и поддержку. Наверняка Криста вновь попытается воспользоваться званием 'Жены героя', - продолжил излагать свой план Райнер, - но, если ты сам развенчаешь её слова, заявив, что никогда не был женат на ней, что если расскажешь, что она не сражалась с поглотительницей - это пошатнёт её власть, и слуги бога войны уже не станут оказывать ей поддержку. Это наш шанс изменить баланс в нашу сторону. К тому же помощь столь могущественного союзника укрепит наш авторитет.
  
   - Понимаю, но что они потребуют взамен за помощь? - я прекрасно понимал, что каждый ищет свою выгоду и весь вопрос только в том, готовы ли мы заплатить её.
  
   - Неважно, что они потребуют за помощь, мы должны согласиться! - Минори была полна решимости. Похоже, за эти десять лет она не только повзрослела, но и стала более решительной.
  
   - Ясно, - я задумчиво оглядел своё семейство, - Ну и когда мы отправляемся в путь? И в каком составе? Насколько я понимаю, оставить город без присмотра нельзя, так что путешествовать, как в старые добрые времена, мы не можем.
  
   - Да, я сейчас практически не покидаю город, - кивнул Райнер, - так что пойдете вдвоём.
  
   - Ты главное не забудь за городом присматривать, а то опять запрёшься в своём кабинете, - раздраженно буркнула девушка.
  
   - Не учи меня, мала ещё, - огрызнулся маг, - буду я внимателен и отложу свои исследования до вашего возвращения. Главное сейчас заполучить мощного союзника.
  
  Как я и думал, можно позабыть о лёгкой и спокойной жизни, как, впрочем, и о том, чтобы остаться в городе и просто бездельничать. Мне снова предстояло собираться в путь, хотя на этот раз всё было иначе. Мне не нужно было беспокоиться о провианте, оружии, лекарствах и одежде - всё это у нас уже было. К тому же на этот раз у нас будет транспорт. Хотя должен признать, что мне не понравилась усмешка Райнера в тот момент, когда я спросил выносливые ли у нас лошади. Сдаётся, впереди меня ждёт множество сюрпризов, и наш транспорт будет первым из них.
  
   Вернувшись в свои комнаты, я принялся за сборы, размышляя о том, что принесёт нам это путешествие и какую плату с нас потребуют маги молний за свою поддержку. В сложившейся ситуации меня радовало лишь одно - эти маги пользуются покровительством бога войны, а потому они весьма благородны и с уважением относятся к своим противникам, более того, они никогда не нарушают данного слова. Это было хорошо, осталось заставить их дать это самое слово.
  
   Достав из шкафа сумку, я принялся собираться в дальний путь. Я не набирал многого - главное взять оружие да смену одежды, мало ли что случится в пути. Да ещё не помешают яды и лекарства, но за этим лучше обратиться к Райнеру и Минори.
  
   - Прости, что не дали тебе отдохнуть, - в комнату бесшумно вошел брат. Он выглядел уставшим и разбитым. Сейчас я понимал, что магу нелегко пришлось за эти десять лет. Наверняка он не просто так маниакально помешан на своих исследованиях.
  
   - Да не страшно, я на большее и не рассчитывал, - я продолжил сборы, в то время как Райнер рассматривал оружие, прикреплённое на стены. - Мне яды потребуются и лекарства.
  
   - Сделаем, - маг присел в одно из кресел и зажёг огонь в камине. Только сейчас я заметил, что он слишком тепло одет для теплого летнего вечера.
  
   - Ты болен? - скорее утверждал, чем спрашивал я.
  
   - Нет, - мрачно улыбнулся брат, протягивая руки к огню, но языки пламени, недовольно шипя, отпрянули от него. - Точнее не совсем. Я открыл очередной источник в себе и вот теперь привыкаю к новой магии.
  
   - Я так понимаю, ты изучаешь ледяную магию, - я устроился на соседнем кресле и поежился от холода. Воздух вокруг брата был просто ледяным, казалось, что я оказался на улице в морозный зимний день.
  
   - Да, вот только она не очень мне подходит, - хрипло рассмеялся маг, - знаешь, чем больше занимаюсь этим вопросом, тем больше осознаю, что не просто так магия даётся только одна. Похоже, я с ледяной магией не совместим.
  
   - Ты справишься? - я напряжённо смотрел на замерзающего мага, мне совсем не хотелось, чтобы он погиб из-за собственной жажды знаний и силы.
  
   - Да, хотя вряд ли буду использовать эту магию. Мне придётся поразмыслить над этим. Можно открывать лишь смежные магии, во мне уже есть огонь, а потому ледяная магия не для меня.
  
   - Ты главное не увлекайся, город сейчас на тебе, - я понимал, что не смогу помочь Райнеру. Я не маг, а просто человек и не мог приказать брату остановиться. Он взрослый человек и сам был ответственен за свою судьбу. Но всё же кое-что меня беспокоило. - Скажи... как боги относятся к твоим экспериментам? Всё-таки это они дают силу магам...
  
   - А по чьей воле, ты думаешь, я занялся этими исследованиями? - закашлялся Райнер, морщась от боли. - Это Арания подсказала мне, что это возможно. Чем сильнее, те, кто их почитают, тем могущественнее сами боги.
  
   - И снова мы лишь фигуры на шахматной доске, - тяжело вздохнул я, задумчиво глядя на огонь. Об этом всём лучше не думать, иначе я просто сойду с ума и захочу свести счеты с жизнью. Лучше плыть по течению и пытаться выжить, а ещё лучше, как можно лучше устроиться в этом мире. Ведь боги не только много требуют, но и хорошо платят тем, кто исполняет их волю.
  
   - А разве это плохо? - Райнер прикрыл усталые, покрасневшие глаза, - нам всегда есть, кого винить во всех невзгодах.
  
   - Нет, просто иногда хочется самому выбирать свой путь... но что-то мы отвлеклись от темы. Что мне нужно знать о повелителях молний?
  
   - Они умелые воины, и пользуются не только магией, но и оружием, - голос мага звучал монотонно и тихо, мне приходилось напрягаться, чтобы расслышать его. Казалось, что он засыпает от усталости, но из последних сил продолжает говорить. - Мечи, топоры, луки и стрелы... не вздумай пользоваться при них орудиями убийцы, они этого не потерпят. Они помешаны на благородстве и чести, так что будь осторожен. Если не сможешь получить их поддержку, то хотя бы расстрой их союз со служителями света.
  
   - Достаточно раскрыть обман Кристы, - я понимал, что это будет непросто, здесь не помешает кто-то со способностями к дипломатии и этот кто-то точно не я. Остаётся надеяться, что за десять лет, которые я пропустил, Минори освоила эту науку.
  
   - Да, ты прав, - снова закашлялся Райнер. - К вашему возвращению, я уже приду в себя.
  
   - Надеюсь на это. Скажи, ты слышал что-то о Лазаре? Этот жирный боров жив? - Неважно сколько времени пройдёт, но я не смогу успокоиться, пока этот человек жив. Хотя если он уже сдох, я тоже расстроюсь, ведь убить его должен именно я и никто другой.
  
   - Не волнуйся, в скором времени вы встретитесь, - маг криво оскалился и посмотрел на меня глазами, полными веселья. - Он здесь, в Проклятых землях, играет роль твоего горячо любимого родственника.
  
   - Только не говори...
  
   - Да, он правая рука Кристы.
  
   - Что ж, тогда мне стоит как можно скорее навестить 'жёнушку', - прошипел я. Можно было бы простить и понять то, что она использовала моё имя, но то, что она заключила союз с Лазаром, я просто так оставить не мог. Сейчас лишь одно утешало меня - скоро я смогу отомстить!
  
  Глава 4. Дорога в восточные земли
  
  Всё свободное время, что у меня было, я потратил на изучение дворца и города, естественно, я занимался этим в вечерних сумерках и ночами, с головы до ног замотанный в тёмный плащ. Мне не хотелось быть узнанным и привлечь к себе ненужное внимание горожан. Несколько бессонных ночей прошли весьма удачно, ведь теперь я мог свободно ориентироваться в большом портовом городе. На краткий миг я даже позабыл о том, что всё еще нахожусь в Проклятых землях.
  
   Сборы не потребовали много времени, и уже через две недели после моего прибытия в Рокус, настало время покинуть гостеприимный город и снова отправится в путь. Если честно, я был даже рад тому, что обстоятельства сложились именно так, стены дворца давили на меня. Похоже, я окончательно отвык от спокойной, размеренной жизни, о которой так сильно мечтал. А может быть всё дело в том, что праздная жизнь, полная богатств не для меня. Так или иначе, мне не терпелось вновь отправиться в путь, хотя на этот раз всё будет по-другому. Ведь у меня появилось место, которое я могу назвать своим домом, место, где меня будут ждать и куда я всегда могу вернуться. Впервые за долгие годы у меня появился настоящий дом.
  
   Бросив последний взгляд на свою комнату, и удостоверившись, что ничего не забыл, я направился во внутренний двор, где меня должна была ждать сестра и наш загадочный транспорт, которым меня пугал Райнер уже несколько дней. Мне не терпелось увидеть это чудо, что в мгновение ока доставить нас до нужного места.
  
   Сейчас, идя по коридорам дворца, я размышлял над тем, что делать, когда мы достигнем территории магов молний. О чём я должен говорить с ними и что могу пообещать за поддержку? В том, что она нам необходима я не сомневался. Судя по всему, сейчас население Проклятых земель резко возросло, но далеко не все новые и старые жители готовы к обыкновенной жизни, да и о монстрах не стоит забывать. Нам предстояла огромная работа по зачистке этой земли от монстров и разбойников, а это значит, что помощь магов-воинов нам не повредит.
  
   Все эти мысли были не для меня. Я не политик, не дипломат и не герой, как все считают. Но, похоже, мне придётся стать кем-то другим и о карьере успешного убийцы мне лучше позабыть. Что ж, это к лучшему. Какими бы не были обстоятельства, я всегда смогу приспособиться. Я мрачно улыбнулся, в моей жизни слишком много поворотов. Я был дворянином, стал убийцей, а теперь я герой и дипломат... даже страшно предположить, что ждёт меня дальше.
  
   - А вот и ты! - радостно приветствовала меня Минори, одетая в черный брючный костюм, поверх которого был накинут синий плащ с изображённым на нём серебряным деревом. Настоящая магичка, почти такая же, какую я встретил у стены, с той лишь разницей, что она стала более серьёзной, а взгляд теперь соответствовал возрасту. Малышка Минори превратилась в сильную и расчётливую магичку, даже не знаю, как теперь с ней общаться. До сих пор не могу привыкнуть к тому, что она снова взрослая. С ребёнком мне было намного проще говорить... а сейчас это взрослая женщина, которой нельзя приказать или что-то потребовать.
  
   - Готова?
  
   - Да, через неделю, максимум полторы мы достигнем места, - сестра натянуто улыбнулась. Кажется ей не по душе предстоящее путешествие, интересно почему? Неужели мне не всё рассказали? Хотя если подумать, маги молний не сильно ладят с некромантами. Возможно, Минори опасается, что нас ждёт далеко не радостный приём. Но выбора у нас нет, так или иначе, нам нужна помощь, а это значит, что придётся постараться и найти где-то красноречие.
  
   - Это хорошо, а где обещанный транспорт? - я оглядывался в поисках лошадей или чего-то другого, что могло их заменить. - Мне столько о нём говорили, что я уже в нетерпении.
  
   - Ящеры очень быстры, - улыбнулась магичка, указывая рукой в сторону.
  
   Повернув голову в указанном направлении, я увидел то, что будет нашим транспортом. Подобных тварей, мне ещё не доводилось видеть. Это были темно-синие двуногие ящеры, с короткими передними когтистыми лапами. Они чем-то напоминали мне ощипанных куриц, у которых почему-то были зубастые пасти и змеиные хвосты. Ничего кроме смеха у меня эти нелепые существа не вызывали, но, судя по тому, что на них были сёдла, Минори не шутила и это действительно наш транспорт.
  
   - Хм... ты уверена, что они быстрые? - я с сомнением рассматривал ящеров, которые не внушали мне никакого доверия, ведь судя по зубам - они хищники.
  
   - Да, более того, они превосходные охранники и растерзают любого хищника, что осмелится напасть на нас.
  
   - Вот оно как, надеюсь, на нас они не нападут, - я подошел к ящеру большего размера, разумно рассудив, что он предназначен именно для меня. Животное недовольно клацнуло зубами, подтверждая моё не самое лучшее о них мнение.
  
   - Не волнуйся, магические ошейники сдерживают их, так что на людей они не нападают, в отличии от своих диких собратьев, - Минори легко запрыгнула в седло и теперь терпеливо ждала, когда я повторю её трюк.
  
   Я же продолжал недоверчиво рассматривать своего ящера, и, как это ни странно, он делал то же самое. Сдаётся мне, мы друг другу не понравились, но деваться некуда, если это самый лучший транспорт, то капризничать я не стану. С трудом забравшись в неудобное седло, я попытался устроиться более комфортно.
  
   - Ими управлять так же как лошадьми? - я взял в руки поводья и осторожно потянул их на себя.
  
   - Да, они мало чем отличаются от них, - довольно улыбалась девушка, а в её серых глазах плясали озорные огоньки, - уверена, ты справишься.
  
   - Будьте осторожны в пути, - заговорил Райнер, который до этого момента молча изображал из себя статую, закутанную в тёплое одеяло. - Если что-то пойдёт не так, сразу же возвращайтесь.
  
   - Ты тоже не увлекайся своими экспериментами, - фыркнула Минори, сурово смотря на брата. Даже не верится, что теперь она командует могущественным магом. Хотя я чувствовал, что эта строгость напускная и девушка просто беспокоится за брата. - Пока мы не вернёмся, город на твоей ответственности, так что займись делами.
  
   - Можно подумать, я когда-то поступал иначе, - мужчина недовольно посмотрел на девушку.
  
   - Ладно, потом ругаться будете, - я направил своего ящера к выходу из внутреннего двора. - Сейчас у нас есть дела более важные.
  
  Первое время мы ехали молча. Мне, конечно, хотелось о многом поговорить и уточнить детали предстоящего путешествия, но для начала необходимо было справиться с ящером, который служил мне транспортом. Не понимаю, как Минори с такой лёгкостью им управляет? Лично я уже не знал, как удобней усесться в седле и как сделать так, чтобы эта своевольная тварь шла ровно, а не подпрыгивала, то и дело норовя сбросить меня. Казалось, что я заново учусь ездить верхом. И почему я не настоял на лошадях? Может быть, ящеры и быстрей, но зато пока я к ним привыкну, пройдёт уйма времени.
  
   - Просто расслабься, - магичка с трудом сдерживала смех, - ты напряжён и это передаётся твоему транспорту.
  
   - Легче сказать, чем сделать, - раздражённо буркнул я, бросая злобные взгляды на сестру. - Сама то сколько училась на них ездить?
  
   - Ни сколько, - Минори гордо вздёрнула носик и теперь смотрела на меня с чувством собственного превосходства. - Я сразу поладила с ними. Это же просто.
  
   Я не знал, что ответить на это, всё равно вредная девчонка не расскажет правду, так что придётся поверить ей на слово и признать, что я и эти ящеры не совместимы. Стиснув от злости зубы, я пытался направить свой транспорт по тропе вслед за магичкой, но ящер то и дело норовил свернуть в густой лес, до которого мы, наконец, добрались.
  
   Взглянув на сестру, я задумался о том, что за десять лет, которые меня не было, и она, и Райнер изменились. Минори больше не маленькая девочка, а маг стал несколько мудрее и уже не так сильно воодушевлен предстоящим восстановлением Проклятых земель. Они оба устали от всего этого, но продолжали выполнять указания своих покровителей. Всё же хорошо, что я не маг, я не настолько сильно зависим от богов, хотя они и вмешиваются в мою жизнь тоже.
  
   Я внимательно осматривался, запоминая дорогу, и прислушивался к окружающим звукам, стараясь увидеть опасность до того, как она появится прямо перед нами. Но лес был совершенно спокоен и светился ровным синим светом с редкими красными всполохами, но ничего опасного не было. Чёрный клинок, с которым я так и не мог расстаться, тоже был спокоен. Несмотря на то, что этот меч уже пару раз спасал мою жизнь, я всё ещё не доверял ему полностью. Почему-то я был убеждён, что это оружие, наделённое собственным сознанием, при любом удобном случае овладеет моим телом, и я больше не смогу вернуться. До сих пор бросает в дрожь от воспоминаний о битве с огненным демоном. Ещё никогда я не чувствовал себя настолько беспомощным. Нет, пусть этот клинок и могущественный артефакт, но чем реже я буду им пользоваться, тем лучше.
  
   Мы ехали уже несколько часов, и мне уже захотелось устроить привал и отдохнуть от этой постоянной тряски. Не уверен, что переживу дорогу, если всё продолжится в том же духе.
  
   - Тебе не стоит волноваться, - подала голос Минри, которой, судя по всему, надоело затянувшееся молчание. - Мы зачистили территорию около города от всех монстров и тварей. Так что здесь вполне безопасно.
  
   - От монстров вы может и избавились, но не забывай о том, что нет никого страшнее человека. За нами могут следовать шпионы, убийцы или просто разбойники.
  
   - Однажды мы и с этим разберёмся, не всё сразу.
  
   - Только не говори, что ждала от меня похвалы за проделанную работу, - тихо рассмеялся я, глядя на обиженное лицо сестры. Похоже, я попал в точку... не так уж она и изменилась, только делает вид, что взрослая.
  
   - Больно надо, я и сама знаю, что многое сделала.
  
   - Я вижу, и вы с Райнером молодцы, но пока рано расслабляться и ты это знаешь. Лучше расскажи мне о дороге, что нам предстоит.
  
   - А что рассказывать? - пожала плечами девушка, смотря вперёд. - Первые несколько дней будут спокойные, а дальше наша земля кончится и будет ничейная территория. Вот тогда и начнётся самое опасное - там полно монстров и тварей, сбежавших из бывшей столицы. Чем быстрее мы пройдём этот этап дороги, тем лучше. А Дальше будут земли магов молний. Они тщательно охраняют подконтрольную им территорию, так что как только мы достигнем границы, нас сразу же встретят, и мы направимся в их главный замок под надёжной охраной. Вот и всё.
  
   - Хм, под надёжной охраной... надеюсь не в кандалах, - не знаю почему, но мне не нравились перспективы, которые были перед нами.
  
   - Не думаю, что всё зайдёт настолько далеко. Не забывай о том, что ты герой, о котором слагают легенды, - рассмеялась Минори, которую забавляла моя реакция на слово 'герой'. - Тебя встретят подобающе, да и меня не тронут.
  
   - И всё же меня это всё беспокоит. Насколько я помню, маги молний не ладят с некромантами...
  
   - Да, они считают нас жалкими и трусливыми магами, которые не уважают павших и глумятся над трупами, - скривилась девушка, которая, судя по всему, была невысокого мнения о тех, к кому мы сейчас направляемся. Сразу видно влияние Райнера. - Но знаешь, к нам они относятся лучше, чем к слугам Арании.
  
   - Почему? Их сила яды и разъедающая кислота...
  
   - Вот именно. Убивать врага на расстоянии, заставляя его мучиться от нестерпимой боли и не давать ни одного шанса на то, чтобы спастись - это неблагородно, низко и подло.
  
   - Что ж, теперь ясно, почему меня сопровождаешь именно ты, - вздохнул я, понимая, что Райнер остался в городе не только из-за своей болезни, но и из-за того, что маги молний будут не рады увидеть его и это может всё испортить.
  
   - А ты против? - снова надулась девушка.
  
   - Я рад, просто жаль, что мы не можем путешествовать, как раньше - втроём. Это было веселее, да и безопасней.
  
   - Теперь это невозможно, кто-то должен всегда оставаться в Рокусе. Пока мы направляемся на восток, на наш город вполне могут напасть с другой стороны, да и за порядком стоит следить.
  
  Как и говорила Минори, путь до ничейной земли проходил совершенно спокойно, хотя я благодаря своим звериным глазам и мог видеть, что за нами наблюдают. Наблюдают, но приближаться не спешат, кто знает, может быть они чувствовали, что моя сестра могущественная магичка, а может, побаивались наш плотоядный транспорт. Так или иначе, я все время был на чеку, пристально вглядываясь вперёд. Минори же была совершенно спокойна, и если бы не страх в её глазах, я бы мог вполне решить, что опасаться действительно не чего. Вот только не думаю, что она боится местных хищников и разного рода монстров, которые появились в результате магических экспериментов. Скорее всего, дело в другом... в магах - повелителях молний, к которым мы направляемся. Интересно, какой нас ждёт приём?
  
   - А вот и ничейная земля, теперь нам действительно стоит быть внимательными, - девушка мрачно указала вперёд.
  
   Если честно, не ожидал, что граница будет настолько явной, но земли подконтрольные моему семейству от остальной территории отделяла довольно-таки большая выжженная полоса, на которой совершенно ничего не росло.
  
   - Это работа Райнера? - я задумчиво смотрел на границу, почему-то сразу пришло осознание того, что здесь все выжег не огонь, а что-то более опасное и мерзкое. К примеру, кислота, которой как-то пользовался маг, только на этот раз она была более разрушающей и губительной.
  
   - Да, сила, дарованная Великой паучихой, весьма опасна, - поморщилась Минори, зато теперь граница чётко очерчена.
  
   - Я это уже понял.
  
   Мне было не по себе от этого места. Территория, подконтрольная Рокусу, и ничейная земля разительно отличались друг от друга. И дело было не только в том, что сейчас нас всюду подстерегала опасность, и в любой момент на нас могло напасть нечто голодное и плотоядное. Казалось, что сама природа здесь менее дружелюбна и явно не рада незваным гостям.
  
   - Сам не верю, что спрашиваю об этом, - я бросил хмурый взгляд на магичку, - но почему бы нам не воспользоваться подземными туннелями? Так будет быстрее и безопасней.
  
   - Я туда не вернусь, - скривилась Минори, смотря на меня убийственным взглядом. - Наги последнее время расплодились. Теперь там ещё хуже, чем было во время нашего побега из города Светлоокого.
  
   - Неужели твоей магии не хватит, чтобы пройти там? Это же склепы, там все пропитано смертью... что может быть лучше для некроманта?
  
   - Пройти-то мы пройдём... но вот только на это уйдут все мои силы. А если учесть к кому мы направляемся, то это будет весьма некстати.
  
   - Ясно.
  
   Снова воцарилось молчание, но на этот раз оно тяготило. Я пытался уловить хоть какие-то звуки, но всё было тщетно, словно мир в одночасье вымер. И эта сила моего брата?! Он действительно могущественный маг, возможно, даже равен Чёрному шуту. Эта выжженная, мертвая земля заставляла меня внутренне содрогаться - это пугало, заставляло волосы на затылке шевелиться от напряжения. Надеюсь, мы с Райнером никогда не станем врагами. Даже страшно представить, что он может сделать с человеком, что окажется на его пути. Быстрей бы достичь ничейной земли, там хотя бы есть жизнь, а здесь только ровное серое свечение. Бросив взгляд на сестру, я заметил, что ей тоже не по себе. Что ж, радует, что ни я один такой.
  
   Когда мы достигли густого леса, я смог вздохнуть с облегчением, ведь здесь были и запахи, и звуки, и краски. Это был совершенно другой мир, кардинально отличавшийся от того, что остался у нас за спинами.
  
   - Нужно устроить привал, - я взглянул на небо; солнце уже почти достигло земли и постепенно мягкие, тягучие сумерки начали окутывать землю.
  
   - Если найдем подходящее место, - мрачно буркнула Минори, оглядываясь по сторонам.
  
   - Следуй за мной, - я направил своего ящера вперед, уводя его подальше от небольшой тропы, по которой мы передвигались. Благодаря звериным глазам я видел намного больше, чем моя спутница. Впереди нас ждала небольшая поляна, как раз недалеко от изгиба набольшего ручейка - идеальное место для ночлега.
  
   - Ты уверен?
  
   Девушка явно сомневалась во мне, но меня это мало волновало. Я не собирался никого убеждать в том, что знаю, что делаю. Хочет Минори того или нет, я всё равно сделаю по своему, а ей придётся следовать за мной. В конце концов, несмотря на то, что она выросла, я всё ещё глава нашей семьи.
  
   - Уверен, - когда мы достигли цели я, наконец, спешился и привязал свой транспорт к одному из деревьев. - Лучшее до темноты всё равно не найдем.
  
   Я положил руку на эфес недовольно ворчащего меча, он, так же как и я, повсюду чувствовал опасности и хищные взгляды, обращенные на нас. Вот только пока наблюдатели не спешили нападать на нас, предпочитая держаться подальше, чтобы оценить, насколько мы опасны. Похоже, за десять лет, которые я отсутствовал, хищники стали намного умнее, а значит, у меня прибавилось поводов для волнения.
  
   - Хорошо, - согласилась магичка, снимая с ящеров седельные сумки с нашими вещами.
  
   Я же принялся разводить костёр и сооружать для нас постели из веток, травы и одеял. Надеюсь, Минори этой ночью поставит защитный купол вокруг нашего небольшого лагеря, а не станет экономить силы. Всё-таки она сама говорила, что ничейные земли весьма опасны, и, судя по тому, что чёрный меч не умолкает, так оно и есть.
  
   Закончив со своей работой, я огляделся вокруг, чтобы убедиться в том, что можно ненадолго расслабиться. Ящеры мирно паслись невдалеке, магичка бормотала невнятные слова заклинания, а на костре грелся котелок с водой. Тишина и покой, вот только помня свой прежний опыт, я прекрасно осознавал, что хищники предпочитают нападать ночами, когда усталые путники спят.
  
  Стемнело невероятно быстро и теперь только костер, да пара магических огней освещали наш маленький лагерь. Несмотря на то, что магичка установила защитный барьер, беспокойство не покидало меня и недовольное бурчание моего меча только подливало масла в огонь.
  
   - Успокойся, наконец, - недовольно проворчала Минори, бросая на меня усталый взгляд. Девушка явно хотела спать, а я мешал ей осуществить это желание. - Никто на нас не нападёт, барьеры прочные, ящеры на страже, да и огонь не угаснет до утра. Просто ложись спать, нет никакой необходимости дежурить.
  
   - Ты слишком расслабилась, - я недовольно посмотрел на сестру. - Это место всё ещё полно опасностей и так будет всегда. Даже во внешних землях можно нарваться на монстра, разбойников или не самых доброжелательных магов, даже там стоит все время быть начеку, а в Проклятых землях этим не стоит пренебрегать ни в коем случае.
  
   - Ну, как знаешь, - Минори отвернулась от меня и накрылась одеялом с головой. Похоже, она не разделяла моего мнения и это тревожило. Её излишняя самонадеянность могут сыграть с ней злую шутку и тогда возможно ни я, ни Райнер уже не сможем ей помочь. Пусть она и повзрослела, пусть ей снова двадцать, но Минори все ещё слишком молода и неопытна, вот только она пока этого не осознаёт.
  
   Я подбросил хворост в огонь, и огляделся вокруг, красное свечение вокруг нас усиливалось, а это значит, что нечто живое окружает нас. Что бы это ни было, пока оно держалось на почтительном расстоянии.
  
   Время шло, но ничего не происходило... Может быть магичка права и нам ничего не угрожает? Я бросил взгляд на сестру, которая мирно спала. Как же я сейчас завидую ей. Может тоже немного вздремнуть, а то утром буду совершенно разбитым, а мне это ни к чему. Прикрыв глаза, я улёгся прямо на землю, ничего страшного не случится, если я немного вздремну, особенно если учесть, что сплю я весьма чутко, в случае чего проснусь быстро. К тому же я был уверен в том, что фамильный клинок, с которым я так и не смог расстаться, предупредит об опасности, я не сомневался в нём ни мгновения.
  
   Я чувствовал, что вокруг что-то происходит, слышал тихий, вкрадчивый шёпот вокруг и недовольное рычание меча, ощущал едва уловимые прикосновения к своему лицу, но не мог ничего предпринять. Сон настолько сильно поглотил меня, что я не мог выбраться из его липких объятий. Кто-то или что-то удерживало меня, не давая раскрыть глаза и осмотреться. Это было странное ощущение, я не мог понять что реально, а что часть моего сна. Всё, что я мог, - это расслабиться и ждать, ведь изменить что-либо было не в моих силах. И зачем я только решил вздремнуть? Знал ведь, что это опасно... Но теперь уже ничего не изменить, остается только ждать и надеяться, что это всего лишь видение, которое породило мое воспалённое от постоянного напряжения сознание.
  
  ***
  
   Несмотря на то, что я проснулся, открывать глаза не торопился и просто лежал, прислушиваясь к своим ощущениям, пытаясь понять, где нахожусь и что произошло ночью. Судя по всему, я все ещё в лесу, лежу на холодной жесткой земле, мои руки и ноги были совершенно свободны и я мог шевелиться. Что ж, это радует, как и то, что мой меч всё еще при мне и находится в состоянии покоя. Рядом послышалось шуршание, и я все же соизволил открыть глаза.
  
   К моему удивлению, я находился там же, где уснул, в нашем лагере ничего не изменилось. Неужели это был просто сон? Странно, мои ощущения были невероятно реалистичными.
  
   - Доброе утро, - зевнула Минори, протягивая мне кружку с каким-то отваром.
  
   - Утро добрым не бывает, - поморщился я, принимая сидячее положения и беря горячий напиток, который всегда придавал мне сил и прогонял сонливость.
  
   - Если бы лёг раньше, то было бы легче, - фыркнула девушка, роясь в сумках в поисках еды.
  
   - Возможно, - я задумчиво огляделся. Что-то не давало мне покоя, но вот что? - Ты ничего странного не заметила?
  
   - Ты о чем? - не отрываясь от своего занятия, спросила магичка.
  
   - Шепот...
  
   - Шепот? - переспросила сестра, напряженно смотря на меня.
  
   - Да, это было похоже на шепот, а еще прикосновения, нежные, едва уловимые, словно кто-то проводит перышком по лицу... а еще... прохлада...
  
   - Стой, какой был шепот? - магичка внезапно оказалась рядом со мной и теперь пристально смотрела в мои глаза. Неужели это все было реальным? Но почему тогда она сама ничего не заметила?
  
   - Обыкновенный такой шепот, вкрадчивый, но я не смог понять, ни одного слова, словно это был другой язык, - я попытался вспомнить то, что слышал ночью, но неожиданно понял, что не смогу повторить ни одного звука.
  
   - Голос был женским?
  
   - Да, - я тряхнул головой, пытаясь таким образом заставить семя мыслить более ясно, - да, женский. Ты что-то об этом знаешь.
  
   - Не уверена, но это похоже на сестёр леса.
  
   - Это магички, что контролируют растения? - раньше мне не доводилось встречаться с этими дамами, но я многое о них слышал. В их орден не может попасть мужчина, магички полагают, что только женщины способны контролировать силу растений. Они были довольно-таки мирными, но если ты перешел им дорогу или чем-то не угодил, то умрёшь в муках. Ведь им известны все ядовитые растения в мире и при необходимости они вполне могут их вырастить в любое удобное для них время.
  
   - Да, но что им надо от тебя? - сестра принялась пристально осматривать меня, попутно произнося слова заклинания. И снова я слышу этот странный язык, где вместо звуков одно рычащие и щелчки. Не представляю, как маги могут говорить на нём, я вряд ли смогу издать подобные звуки.
  
   - Без понятия, может быть, просто решили познакомиться с героем?
  
   Минори лишь фыркнула и продолжила читать заклинание. Странно, но я не чувствовал, что что-то происходит. Для меня совершенно ничего не изменилось, а вот сестра явно что-то видела... Весь вопрос лишь в том, что именно и как ночной визит сестёр леса отразится на мне.
  
  Мне довольно-таки быстро надоело слушать заклинания и наблюдать за манипуляциями магички, которые ни к чему не приводили. Я даже начал волноваться, неспроста же она так хмурится и недовольно морщит носик.
  
   - Ну и что там? Не томи, - не люблю неопределенность и уж тем более мне не нравилось то, что кто-то снова что-то пытался со мной сделать. Хорошо ещё, что сестры леса не умеют насылать проклятия, так же как верные служители Тьмы. Но ведь это не значит, что они не могут навредить.
  
   - Странно, но все в порядке, - к моему удивлению, в голосе Минори звучало разочарование. Неужели она надеялась, что наши ночные гостьи что-то со мной сделали?
  
   - Ну, и чем ты недовольна? - я бросил на сестру хмурый взгляд и принялся искать в сумках, что бы перекусить перед дорогой.
  
   - Тем, что я не понимаю, зачем они приходили? - девушка начала мерить шагами поляну перед нашим костром. - Ничего не бывает просто так, сестры леса наверняка что-то сделали, но я не могу понять, что именно. Если бы только Райнер был здесь, то смог бы все понять... а я... у меня просто не хватает знаний.
  
   - Ты ещё слишком молода, - я пожал плечами, никогда мне не понять людей, которые стремятся все сделать идеально и быть во всем лучшими. Вот и Минори сейчас корила себя за то, что она чего-то не знает. Это глупо, у неё вся жизнь впереди. Что же касается ночных гостей и того, что-то со мной сделали, то я не переживал, я жив, вроде бы невредим и здоров, даже если они и наложили на меня какое-то заклинание, не факт, что оно повредит мне.
  
   - И что с того? - магичка явно была недовольно собой и переживала за меня. Подобное нервозное состояние могло помешать нам в дороге, а потому нужно было как можно скорее успокоить её, воззвать к благоразумию Минори.
  
   - Решать проблемы стоит по мере их поступления, - я протянул девушке кусок уже очерствевшего хлеба и сыр, что мы взяли в дорогу. - Пока все в порядке, так что нам стоит продолжать свой путь.
  
   - Наверное, ты прав, но они могли...
  
   - Неважно, так или иначе, ночной визит не должен помешать нашим планам.
  
   - Как скажешь, - девушка недовольно посмотрела на меня, - но я все равно буду присматривать за тобой.
  
   - Да не вопрос, давай ешь, и поехали, чем быстрее мы доберемся до магов молний, тем лучше, - усмехнулся я. Минори изо всех сил пытается казаться взрослой и ответственной, хотя в душе она все еще осталась маленькой девочкой, которая сама нуждается в заботе. Только сейчас я задумался над тем, что им с Райнером пришлось нелегко, пока меня не было. У девочки не было времени на обычные детские забавы, ей слишком рано пришлось повзрослеть. Возможно, если бы я не пропустил эти десять лет, её жизнь могла бы сложиться иначе, и мы бы сейчас вели тихую, спокойную жизнь, не пытаясь прибрать всю власть в Проклятых землях к своим рукам.
  
   Размышляя над всем этим, я почувствовал неприятное жжение на запястье, оно не причиняло боль, скорее просто чесалось. Опустив взгляд, я увидел, что мою руку оплетает странное растение, которое со стороны смотрелось, как браслет. Судя по красноватому свечению, что исходило от него, этот подарок сестёр леса был живым организмом. Что ж, теперь, по крайней мере, ясно, зачем они приходили, но чем это чревато для меня?
  
   - Минори, что это? - я показал сестре на свой живой браслет, попутно размышляя над тем, почему магичка не заметила его сама.
  
   Девушка, присев рядом со мной, внимательно изучала мою руку, она даже попыталась снять с меня это растение, используя различные заклинания и просто при помощи кинжала. Но браслет оказался слишком крепким и не поддавался. Похоже, мне от него не избавиться.
  
   - Это многое объясняет, - девушка злобно посмотрела на растение, которое никак не желало покидать мою руку, - в нем нет магии, это просто вьюн, который прилип к тебе.
  
   - Этого следовало ожидать от сестёр леса, - странно, но меня совсем не напрягало новое украшение, что оказалось на моей руке, оно даже чесаться перестало. К тому же я не сомневался, что в случае необходимости черный фамильный клинок с удовольствием сожрет его, в конце концов, он же живой.
  
   - Да, но мы все еще не знаем, в чем его предназначение.
  
   - Узнаем, когда придет время. Вполне возможно, что это эта штуковина, нужна чтобы следить за нами и подслушивать разговоры, - я вновь посмотрел на растение, обвивавшее мое запястье. - А может оно ядовито и по приказу своих хозяек убьет меня. В любом случае нам лучше поскорее добраться до восточных земель. Наверняка в замках магов молний есть библиотеки.
  
   - Точно! - просияла сестра, её серые глаза сразу же заискрились. - Там я смогу найти информацию об этом растении. Так что доедай быстрее и поехали!
  
   Ну вот, теперь мне стало намного легче. Минори снова воодушевлена и готова действовать, даже командовать начала. Так гораздо лучше, не могу смотреть на её мрачное лицо. Быстро закончив завтрак и собрав вещи, мы снова выдвинулись в путь. Сейчас мне даже нравились наши ящеры, они действительно были быстрыми. Что касается удобства, то я по-прежнему считал, что нет никого лучше лошадей. Но ведь выбора у нас все равно не было.
  
   Мы вернулись на тракт и продолжили наш путь, стремительно приближаясь к территории слуг бога войны. Благодаря звериному зрению, я мог видеть, что за нами пристально наблюдают. Эта ничейная территория была полна разнообразных хищных тварей, что преследовали нас. Но пока никто из них так и не решился напасть. Возможно, все дело в том, что они предпочитали охотиться ночью, а может просто выжидали подходящий момент. В любом случае я был начеку и готов в любой момент броситься в бой. Но пока ничего не происходило: мы продолжали продвигаться вперед, а фамильный меч семьи Де Фур молчал. Надеюсь, так будет до самых восточных земель.
  Мы продолжили наш путь в мрачном расположении духа. Минори продолжала винить себя за то, что была невнимательна и теперь на моей руке красуется подарок сестер леса. Я тоже был напряжен и все время посматривал на странное растение, оплетающее мое запястье. Хотя растение ли это? Ведь от него исходит красное свечение, словно это живой организм. Странно, все это? Чего добивались ночные гостьи? Не убить меня это точно, а это значит, что у этого браслета другая задача.
  
   - Нужно просто перестать об этом думать, - буркнул я, вновь решая, что в моем случае самое главное спокойствие и хладнокровие. Что-то подсказывало мне, что убить меня просто так боги не позволят. Кривая усмешка появилась на моем лице, все же о том, чтобы быть пешкой в их руках, есть свои плюсы. Глубоко вздохнув, я огляделся вокруг. Судя по свечению леса, нас перестали преследовать, и это мне не нравилось. Почему хищные твари, что еще совсем недавно желали нами перекусить, вдруг остановились? Не думаю, что они все резко передумали, так не бывает. Их что-то напугало, и тихое рычание моего меча только подтверждало мою догадку. Я нервно оглядывался по сторонам, но пока не видел ничего подозрительного, это-то и пугало. Нет ничего хуже врага, которого невозможно увидеть.
  
   - Минори, ты что-нибудь чувствуешь?
  
   - Нет, все в порядке, - но, несмотря на эти слова, в голосе магички слышался испуг. После ночного инцидента она уже ни в чем не была уверена, даже в своих знаниях и способностях. - Ты что-то заметил?
  
   - Нас больше не преследуют, все хищники остались позади и не приближаются к нам.
  
   - Словно впереди кто-то более опасный, - закончила за меня девушка, хмуро смотря на поросшую травой тропу, которая простиралась перед нами.
  
   - Вот именно.
  
   Минори остановила своего ящера и, сплетя пальцы в непонятном жесте, начала произносить слова заклинания. Я ничего не делал, просто ждал, то и дело морщась от рычащих и свистящих звуков, что доносились из рта магички. Я не понимал, что именно она делает, но надеялся, что скоро это закончится.
  
   - Здесь много трупов, - наконец, заговорила девушка, смотря пустым взглядом вдаль, - звери, люди... Наги... они все умерли поблизости.
  
   - Наверняка они послужили обедом для весьма сильной твари, - поморщился я, от слов Минори мороз пробежал по спине. Кто же наш враг и почему я не вижу его?
  
   - Нам лучше поторопиться.
  
   Магичка пришпорила своего ящера, который устремился вперед, развивая с каждым мгновением все большую скорость. Мне только и оставалось, что следовать за ней. Все правильно, нам лучше поторопиться и вовсе не останавливаться, спать и в седле можно, зато так мы сможем избежать никому не нужных и опасных встреч с местной фауной. Не уверен, конечно, что сестра выдержит такой темп, но попытаться стоит.
  
   Мы мчались сквозь лес, не оглядываясь назад и особо не разбирая дороги, мы просто доверились инстинктам ящеров, которые выбирали самый лучший для нас маршрут.
  
   Я обернулся назад, чтобы удостоверится, что нас больше не преследует. Ох, и зря я это сделал! Вся земля за нами светилась красным, это был словно большой живой ковер, который преследовал нас. Неужели сам лес был живым организмом? Это многое могло бы объяснить. И то, почему от нас отстали местные хищники и откуда столько трупов?
  
   - Минори, быстрей! - закричал я, надеясь, что наши ящеры окажутся быстрее того, что преследует нас. Черный меч на моем поясе рычал и вибрировал, но я понимал, что сейчас не время его использоваться. Наш враг слишком большой и вообще непонятно, возможно ли это нечто уничтожить. Все, что нам оставалось, - это мчаться вперед, в надежде, что мы окажемся быстрей.
  
   - Что там? - крикнула девушка, не оглядываясь и не сбавляя скорости.
  
   - Без понятия, но оно живое, - ответил я, замечая, что наш непонятный враг начал окружать нас. Плохо, очень плохо, такими темпами мы скоро окажемся окружены.
  
   - Где оно? Я ничего не вижу!
  
   - Всюду, я без понятия что это, но кажется лес живой. У тебя есть какое-то заклинание, что бьет по площади?
  
   - Оно требует долгой подготовки.
  
   Я с удивлением услышал в голосе магички истеричные нотки. Похоже она не так сильна, как хочет казаться, но это не важно, сейчас главное - унести ноги и желательно остаться при этом целыми и невредимыми. Кольцо вокруг нас начало смыкаться.
  
   - Так начинай! У нас мало времени, бей прямо впереди нас! - зарычал я, подстегивая своего ящера, который, кажется, тоже чувствовал опасность, а потому, недовольно шипя, продолжал свой путь.
  
   Минори начала шептать заклинание, её голос постоянно срывался, звучал то громче, то тише, пару раз она даже сбывалась, но все же брала себя в руки. Похоже, за все это время, что она вместе с Райнером пытается возродить Проклятые земли, она ещё не встречалась с подобными существами.
  
   Время тянулось непростительно медленно и вот все вокруг нас покрылось красным свечением, мы были окружены, и казалось, что уже не спастись. Я молил госпожу Удачу, чтобы она вновь вмешалась и помогла нам.
  
   Когда наши ящеры уже ступили на живую землю перед нами Минори наконец, закончила свое заклинание, вокруг нее появилось черное свечение и в следующее мгновение эта чернота устремилась вперед, уничтожая все живое. Деревья, кустарники, растения, все увядало на глазах и осыпалось кучками серой пыли. Жуткое зрелище, не думал, что существуют подобные заклинания и уж тем более не догадывался, что Минори способна на такое. Но сейчас было не время размышлять о губительной силе некромантов, ведь красное свечение впереди нас исчезло, хотя само существо все еще было живо.
  
   - Быстрее! Мы должны успеть проскочить!!!
  
   И снова наши ящеры бросились вперед, они чувствовали, что сейчас только от их скорости зависят и наши и их собственные жизни.
  
  'Радушный прием'
  
   После того, как нас чуть не сожрал сам лес, мы стали намного осторожней и почти не останавливались. Несколько раз на нас даже нападали хищники, но с помощью магии и черного клинка, мы с легкостью справлялись с этими проблемами. Я так устал, что даже позабыл о браслете, подарке сестер леса, что прилип к моей руке. Надеюсь, мы скоро прибудем на место и сможем немного передохнуть, а то я уже с трудом держусь в седле, даже укрепляющие зелья Минори не помогают. Я взглянул на сестру, она выглядела не лучшим образом, но неожиданно на её лице появилась широкая, пусть и вымученная улыбка.
  
   - Вот мы и на месте.
  
   Я взглянул вперед, но ничего не увидел. Лес был совершенно обыкновенным, ничего необычного, никакой четкой границы, ничего, чтобы говорило о том, что мы приближаемся к территории магов молний, не было.
  
   - Ты уверена?
  
   - Да, мы достигли своей цели, осталось дождаться, когда нас встретят, - девушка совершенно расслабилась. Удивительно, неужели она настолько уверена в том, что слуги бога войны зачистили всю свою территорию? Хотя они сильные маги, к тому же умелые воины, так что здесь действительно может быть вполне безопасно. Оглядевшись по сторонам, я не заметил ничего опасного или просто подозрительного, но зато увидел несколько стремительно приближающихся к нам человеческих фигур.
  
   - Ждать осталось недолго, - усмехнулся я, указывая вперед и останавливая своего ящера. Что ж, посмотрим, какой прием приготовили для нас повелители молний.
  
   - Веди себя прилично и не говори ничего лишнего, - устало пробормотала Минори, моментально становясь серьезной.
  
   - Можно подумать, я когда-нибудь делал что-то подобное.
  
   Я понимал, что девушка боится и от того, начинает так себя вести, а значит, не стоит обращать внимания на её слова. Больше сейчас меня интересовали маги молний, которые приблизились к нам настолько, что теперь я мог их рассмотреть. Ничто не выдавало в них людей, наделенных магией, они были скорее похожи на обычных воинов, одетых в легкие, сверкающие на солнце доспехи и шлема, полностью закрывающие их лица. И тем не менее это были маги молний. Я попытался вспомнить то, что успел прочитать и услышать об этих людях. Они чем-то походи на сестер леса, но магом молний мог стать только мужчина. Они превосходные воины, помешанные на благородстве и чести, а еще их магия отличается от привычной мне. Повелители молний не использовали сложные заклинания, они пропускали свою магию через оружие, наделяя его силой. Они так же, как и я, были бойцами на ближнюю дистанцию.
  
   Маги, которые так же как и мы были верхом на ящерах, остановились напротив нас. Несмотря на то, что я не мог видеть их лиц, был уверен в том, что они пристально рассматривают нас, пытаясь оценить исходящую от нас угрозу.
  
   - Кто вы и зачем прибыли? - наконец прозвучал вопрос.
  
   - Мы послы из Рокуса, - моментально ответила сестра, из-за всех сил стараясь, чтобы её голос звучал холодно и спокойно. - Я Минори-де Фур, а это мой брат Александр, мы желаем говорить с вашим главой.
  
   И снова я ощутил на себе пристальные недоверчивые взгляды. Не нравится мне все это, рука непроизвольно потянулась к рукояти меча, который оставался спокойным. Похоже, нам не угрожает опасности, по крайней мере, пока.
  
   - Хорошо, - наконец кивнул один из магов-молний, слезая сов своего ящера и направляясь к нам, - но для начала придется принять кое-какие меры предосторожности.
  
   - Безусловно, - девушка последовала его примеру и тоже спешилась.
  
   Я нехотя проделал то же самое, понимая, что другого выбора у нас нет. Мы прибыли на чужую территорию и должны подчиняться принятым здесь правилам. Надеюсь только мы не допустили ошибку, приехав сюда.
  
   - Что это? - я хмуро смотрел на то, как на тонких запястьях Минори защелкивают серебряные браслеты с выгравированными на них странными символами.
  
   - Антиманические кандалы, - ответила сестра, сохраняя спокойствие, хотя лихорадочный блеск серых глаз выдавал её волнение. Но правительница Рокуса не могла позволить себе паниковать или продемонстрировать слугам бога войны свою слабость и неуверенность. - Не беспокойся, все в порядке, я предвидела подобное.
  
   Теперь настал мой черед, я недовольно поморщился: опять кандалы. На этот раз, правда, они более удобные, чем те, в которые меня заковали по пути в Проклятые земли. Знал бы, что так будет, ни за что не согласился бы ехать сюда.
  
   - Прошу прощения, - обратился ко мне один из магов молний, в его голосе слышалось уважение и сожаление. Удивительно, неужели они тоже почитают меня, как героя? - Но таковы правила.
  
   - Я понимаю, прошу лишь об одном, не трогайте мой меч. - Я понимал, что меня в любом случае свяжут, но не хотел, чтобы забирали мое оружие, в особенности черный клинок. Я прекрасно помнил, как маги реагируют на него и не хотел расставаться с фамильной реликвией.
  
   - Не волнуйтесь, мы понимаем насколько важно оружие для истинного воина, особенно героя, - маг почтительно поклонился мне и связал мои руки обыкновенной веревкой. Что же, это вполне приемлемо, теперь остается только взобраться на ящера. Эта задача и так была непростой, а со связанными руками и подавно. С невероятным трудом, мне все-таки удалось справится с этим делом.
  
   - Не делайте никаких глупостей, - вновь заговорил, судя по всему, главный среди магов-молний. - Мы прибудем в замок к вечеру, тогда и решим, что делать с вами дальше.
  
   Ну вот, как я и думал, нас ожидает весьма 'радушный' прием. Надеюсь, что в замке нас не посадят в казематы и долго нашу судьбу решать не будут. Взглянув на Минори, я понял, что сестра сейчас размышляет о том же самом. Что ж, надеюсь мы не пожалеем о том, что отправились сюда.
  
  Путешествовать под охраной магов молний было легко и безопасно; я не заметил ни одного хищника или чего-то иного, что могло бы нам угрожать. Но в то же время те часы, что мы добирались до ближайшего замка, были невероятно скучными и сонными. Наши сопровождающие молчали, и лишь изредка переглядывались друг с другом, у меня даже начало складываться впечатление, что они общаются мысленно. Все мои попытки разговорить их потерпели крах, на любой вопрос ответами было: 'да', 'нет', 'не знаю'. Так что мне довольно-таки быстро это опостылело. Все, что мне оставалось, - это созерцать окружающий нас лес и наслаждаться покоем. Можно, конечно, поговорить с Минори, она не сможет нормально отвечать, ведь за нами внимательно наблюдают.
  
   Скучно! Молчание угнетает и раздражает, как и покой, что нас окружает. Я настолько привык к тому, что всегда и всего нужно опасаться, что теперь мне всюду мерещились опасности. Это точно паранойя, но от неё никуда не деться, придется привыкать жить с этим. Быстрей бы добраться до места и немного передохнуть, причем желательно в одиночестве.
  
   Когда мы добрались до замка, солнце начало уже катиться к линии горизонта. Хорошо, что на этот раз нам не придется ночевать под открытым небом, а если нас не запрут в казематах, будет еще лучше. Если меня чему и научила моя жизнь, так это тому, что никому нельзя доверять. Почему-то моя интуиция упорно твердила мне, что мы идем в ловушку. И это вовсе не способствовало хорошему расположению духа.
  
   - Красиво, - восхищенно выдохнула Минори, с восторгом смотря на величественное сооружение, стоящее на холме.
  
   - Согласен, - мне еще не доводилось видеть таких замков, он был сделан из светло-серого камня с золотистыми прожилками, которые, кажется, даже искрились. С четырех сторон стояли четыре мощные башни, да и сами толстые крепостные стены казались просто непробиваемые. Маги молний довольно улыбнулись, слушая наш диалог, они явно были довольны, что их замком восхищаются.
  
   Кованные ворота медленно открылись, и мы въехали во внутренний двор замка. Здесь было весьма просторно, я сразу же обратил внимание на тренировочную площадку, на которой воины отрабатывали удары и работу с оружием. Это было весьма занимательное зрелище, и я был бы совсем не прочь присоединиться к тренировке. Несмотря на многие битвы, в которых я успел побывать, мне все еще не хватало опыта. Проще воспользоваться ядом или воткнуть кинжал в спину, но это, увы, не соответствует моему новому статусу 'героя'.
  
   Только очутившись за надежными стенами замка, я начал осознавать, что маги молний больше походят на воинов, чем на своих коллег, служащих другим богам. Здесь все было устроено, как в военном лагере, воины которого готовы в любой момент броситься в бой. Оружие хранилось на виду, так чтобы в случае необходимости любой мог их взять. Что ж, это весьма полезно, ведь мы тоже сможем до него добраться.
  
   Как только мы остановились, к нам тут же подбежало несколько мальчишек, взявших наших ящеров под уздцы. Я кое-как слез с седла и теперь буравил пристальным взглядом сопровождающих нас магов. Надеюсь, нас скоро развяжут, а то я уже начинаю нервничать от всей этой ситуации.
  
   - Следуйте за мной, - старший среди магов направился в большому каменному зданию, в котором, судя по всему, и жили местные обитатели.
  
   Минори молча последовала за ним, словно все так и должно быть. Не нравится мне эта ситуация, не люблю быть связанным, но пока придется подчиниться.
  
   Внутри дом был весьма просторным и аскетичным, здесь не было никаких украшений и излишеств, лишь голые стены, холодный пол и множество магических огней, освещающих довольно-таки мрачное помещение. Сразу видно, что маги молний не привыкли к роскоши, и наверняка считают её преступной.
  
   - Ждите здесь, - наш сопровождающий вошел в неприметную дверь, и мы с сестрой, наконец, остались наедине. Тишина угнетала, давила на меня, заставляя нервно озираться по сторонам. Казалось, что за нами все еще пристально наблюдают. Но как? Здесь негде спрятаться, разве что в тайных ходах, если таковые здесь имеются.
  
   - Минори...
  
   - Все потом, - девушка прикрыла глаза, чтобы прийти в себя и успокоиться. - У стен есть уши, так что поговорим после.
  
   - Как скажешь, - я понимал магичку, нам никому нельзя доверять и расслабляться нам тоже рановато. Не сомневаюсь, что главные маг в этом замке давно уже в курсе того, что мы прибыли и заставляет нас ждать специально, чтобы заставить нервничать. Сделав глубокий вздох, я вновь огляделся - за нами точно наблюдают, в этом нет никаких сомнений. Криво улыбнувшись, я уселся на холодный пол и, облокотившись на стену, прикрыл глаза, демонстративно собираясь вздремнуть.
  
   - Ты что творишь? - возмущенно зашипела Минори, пиная меня.
  
   - Присоединяйся, в ногах правды нет, - я подмигнул опешившей от моих действий сестре, - сдается мне, нам долго придется ждать.
  
   - Мы правители Рокуса, послы, и нам следует вести себя подобающе, - нравоучительно буркнула девушка.
  
   - Хозяевам замка тоже следует вести себя подобающе с гостями, - как можно громче сказал я, надеясь, что нас услышать. В конце концов, я 'герой', мне можно позволить себе подобное.
  
   - И зачем я только тебя взяла с собой? - Минори, обреченно вздохнув, присела рядом со мной на пол и положила голову на мое плечо. Она устала, вымоталась, но не столько от дороги, сколько от необходимости быть благоразумной и соблюдать образ.
  
   - Что бы было веселее, - улыбнулся я, сожалея, что из-за связанных рук не могу обнять сестру. - Поспи немного. Это лучше, чем стоять и переживать, что же будет дальше.
  
  Я не знаю, сколько мы просидели на полу, не меньше часа точно. Начало казаться, что о нас забыли, но это было не так. Просто перед встречей с главным магом в этой крепости нас решили вывести из себя и заставить нервничать. Что ж, весьма разумно, вот только они добились противоположного эффекта - я отдохнул, расслабился, продумал, как себя вести. А Минори действительно вздремнула, жаль, что я сам так и не смог уснуть.
  
   Когда послышались тяжелые, гулкие шаги, я даже не сразу сообразил, что за нами пришли. Но посмотрев в сторону, увидел, что к нам приближается мужчина, одетый, как и все местные обитатели, в легкие доспехи. Ему было около сорока, но, несмотря на это, темные волосы уже поседели, а на лице появились морщины, хотя первым, что бросалось в глаза, был шрам, пересекающий лицо воина. Я сразу проникся уважением к этому человеку, который наверняка побывал во множестве битв и сражений.
  
   - Прошу простить, что вам пришлось так долго ждать, но у меня были неотложные дела, - голос мага был спокоен, холоден и даже без единой эмоции.
  
   - Ничего страшного, - я нехотя поднялся на ноги и помог встать сестре, которая спросонья была еще не в состоянии понять, что происходит. - Мы вполне неплохо отдохнули, пока ждали аудиенции, даже вздремнуть успели.
  
   Минори ударила меня локтем и недовольно посмотрела, давая понять, что мне стоит говорить только по делу. Но отчего-то мне не хотелось вести официальные беседы. Если нас решат убить, это не поможет, а если в нас видят союзников, то это не сможет повредить.
  
   - Что ж, я рад, - воин натянуто улыбнулся и поспешил представиться, - моё имя Дрейк, я глава этого замка и один из десятки совета молний.
  
   - Рад знакомству, думаю, наши имена вам уже известны, но на всякий случай напомню их - Я Александр Де Фур, а это моя сестра Минори, - я сложил руки на груди, с вызовом смотря на мага. Что-то подсказывало мне, что не стоит сразу заискивать и демонстрировать свою лояльность слугам бога войны. Такие, как они, уважают честность, благородство, силу и героизм, если мы станем сразу рассыпаться любезностями, это может сыграть с нами злую шутку, к тому же я помнил о своем статусе героя, который стоит поддержать, так что немного самодовольства и высокомерия совсем не помешает. Пусть думают, что я делаю им одолжение, заявившись сюда, а не наоборот. Мне не впервой примерять разного рода маски. В свою бытность убийцей, я частенько проникал во дворцы и замки, надевая на себя разные личины, вот и сейчас я превосходно справлялся со своей ролью.
  
   - Да, Ваши имена известны во всех Проклятых землях, - усмехнулся мужчина, открывая запертую доселе дверь и впуская нас в просторный кабинет. - Прошу устраивайтесь. Не буду скрывать, для нас честь принимать у себя воина, убившего поглотительницу и открывшего возможность для возрождения этого королевства.
  
   - Благодарю за лестные слова, - улыбнулась Минори.
  
   - Зачем Вы прибыли? - Дрейк сел за массивный дубовый стол и теперь пристально рассматривал нас, словно решая, стоим ли мы того, чтобы с нами говорить.
  
   - Чтобы заключить союз с магами молний, а потому мы просим Вас разрешить нам отправиться в главный замок для встречи с верховным магом, - ответила девушка, стараясь сохранять спокойствие и невозмутимость.
  
   - Вы действительно считаете, что мы будем сотрудничать с некромантами, слугами Паучихи и Тьмы? - презрительно бросил воин. Его лицо перекосилось от самой мысли об этом. Если честно, я не думал о том, что вражда между этими магами настолько сильна, но раз Минори и Райнер отправились сюда, выхода у моей семьи нет. Взглянув на сестру, я увидел, что она с трудом сдерживается, чтобы не сказать какую-нибудь колкость. Ну и зря, лично я не собирался молчать. Раз маги-воины уважают силу, я им её продемонстрирую.
  
   - Какая разница с кем заключать союз? - мой голос звучал холодно, тихо и пугающе, именно так я говорил с теми, у кого собирался раздобыть информацию. - Среди магов Тьмы, Некромантов или любителей пауков, есть достойные и благородные люди, воины, которые готовы рискнуть своими жизнями, ради друзей, родных и тех, кто от них зависит. Именно некроматка и слуга Великой паучихи помогли мне победить поглотительницу. Так почему их магия должна служить поводом для отказа? Или, быть может, Вы предпочитаете служить трусам, которые прикрываются святостью, а сами в тайне от всех творят то, от чего даже некроманты будут в ужасе? Задача моей семьи - очистить Проклятые земли от монстров и бандитов, сделать эту страну безопасной. Ради этого я заключу союз с кем угодно.
  
   - Хм... это мудрые слова, - воин удивленно посмотрел на меня, как впрочем, и сестра, не ожидавшая от меня такого красноречия.
  
   - И что же Вы решите? Позволите нам переговорить с Верховным магом? - я холодно смотрел на Дрейка, который пребывал в задумчивости. С одной стороны, он презирал некромантов и слуг Арании, но с другой я был легендарным героем, да и в моих словах была доля истины. Отказать мне, - означало бы признать, что они не хотят возрождения Проклятых земель, а это было недопустимо. Маг понимал, что в этот раз ему придется наступить на горло своим принципам и убеждениям.
  
   - Хорошо, я лично сопровожу Вас в главный замок, - вздохнул воин, который все еще сомневался в правильности своего решения.
  
   - Это разумное решение, - криво улыбнулся я, радуясь тому факту, что добился желаемого. Для нас все еще было впереди. Верховный маг молний вполне мог отказать нам, но мы, по крайней мере, получили возможность поговорить с ним.
  
   - Мы отправимся в путь через пару дней, а пока будьте гостями в моем замке, - улыбнулся воин, поднимаясь со своего места, и хитро взглянул на меня. - Надеюсь, Вы окажите мне честь и потренируетесь с нами?
  
   - С удовольствием, - натянуто улыбнулся я, не представляя, что могу противопоставить воинам-магам, которые с детства приучены сражаться. - Но для начала нам хотелось бы отдохнуть с дороги.
  
  Я проснулся от настойчивого стука в дверь моей комнаты. И кому понадобилось будить меня в такую рань? Это явно не Минори, а значит, что Дрейк решил напомнить о моем опрометчивом обещании - потренироваться вместе с местными воинами.
  
   Открыв двери я, как и ожидал, увидел одного из магов, который почтительно мне поклонился.
  
   - Глава просил напомнить о тренировке, он уже ожидает Вас.
  
   - Хорошо, - зевнул я, стараясь прогнать остатки сонливости и начать мыслить адекватно. - Я сейчас спущусь.
  
   - Я подожду вас в коридоре, - мужчина сделал несколько шагов назад и сложил руки на груди, всем своим видом демонстрируя, что не сдвинется с места ни при каких обстоятельствах. Похоже, нам не доверяют и не позволят передвигаться по замку самостоятельно. Ну что ж, это вполне предсказуемо, я бы поступил точно так же, или бы просто приставил к гостям шпионов, это было бы более действенно, хотя с другой стороны следить за кем-то не благородно. Я усмехнулся, и как только эти маги-воины до сих пор не исчезли с лица мира с подобными-то принципами?
  
   - Так, нужно поторопиться, - пробормотал я, умываясь ледяной водой. Сразу же стало намного легче, а мозг заработал. Наверняка, Дрейк хочет посмотреть, насколько я хорош в деле и это плохо, я не лучший боец мире, а это значит, что придется схитрить. Переодевшись в чистую белую рубаху и черные штаны, я вышел из комнаты, где меня дожидался провожатый.
  
   - Идемте, - на лице воина ни дрогнул ни один мускул, словно это была маска. Я еще вчера заметил, что лица всех обителей этого замка совершенно непроницаемы - они прекрасно научились контролировать свои эмоции.
  
   Сейчас у меня появилась возможность еще раз осмотреть замок. На мой вкус он был слишком пустым: ни растений, ни предметов искусства, даже ковров и штор и тех здесь не было. Это место ничуть не лучше темницы и, если учесть, что мы никуда не можем ходить самостоятельно, то и вовсе разницы нет. Аскетичность и суровость это, конечно, хорошо, но как по мне, так повелители молний переборщили с этим делом.
  
   Как только мы вышли на улицу, к нам сразу же подошел глава замка.
  
   - А вот и Вы, я уже заждался.
  
   - Что поделать, я слишком устал за время моего путешествия, - я нисколько не обижался на слова воина. - По прихоти богов для меня не было десяти последних лет. Так что я все еще не пришел в себя, после сражения с поглотительницей и моего долгого пути домой.
  
   - Так вот почему о Вас ничего не было слышно.
  
   - Да, так что я сейчас не в лучшей своей форме. - Я вышел на тренировочною площадку и, не обращая ни на кого внимания, начал разминаться. - Хотя если честно, я никогда не был воином... Но Вы ведь в курсе моего темного прошлого?
  
   - Да, убийца, ставший героем, - это весьма необычно, - брезгливо поморщился Дрейк. Да уж, слуги бога войны недолюбливают нашего брата, хотя это странно. Война - вовсе не благородное дело, и для убийц в эти времена всегда находится полно работы.
  
   - У меня просто не было выбора, - я взял со стойки тренировочное оружие, радуясь тому, что оно самое обыкновенное, а это значит, что мой сегодняшний противник не станет применять магию.
  
   - Выбор есть всегда, - воин встал в боевую стойку, готовясь начать наш поединок.
  
   - Есть... но не всегда приемлемый, - я сделал первый пробный выпад, от которого Дрейк без труда уклонился.
  
   - Именно это сделало из простого убийцу героя, который стал легендой уже при жизни, - усмехнулся воин, начиная медленно кружить вокруг меня, он не торопился нападать и просто пытался заставить меня нервничать. Зря, я в состоянии себя контролировать.
  
   - Если бы я не исчез на десять лет, это вряд ли бы случилось, - я резко рванул вперед, нанося несколько быстрых и точных ударов по своему противнику, который без труда парировал все мои атаки.
  
   На лице Дрейка появилась самодовольная улыбка, которая, судя по всему, должна была вывести меня из себя или разозлить. Зря, я не воин, на меня подобное не действует, я продолжал делать легкие выпады, изучая своего противника и неторопливо ища его слабое место.
  
   - Кто знает, может Вы и правы, - воин продолжал отражать мои атаки, не нападая в ответ. - Так или иначе, мы многим обязаны Вашей семье, и лишь поэтому Вы до сих пор живы. И, возможно, даже получите помощь, на которую рассчитываете.
  
   - Я это понимаю, - мне надоели игры и я просто бросился в атаку. Жаль, что в моей руке сейчас не черный клинок, он бы помог мне победить, но с другой стороны, я не хотел раскрывать всех свих секретов. Легко двигаясь, я наносил скользящие рубящие удары, совсем не так, как в начале нашей разминки. Дрек, удивленно взглянув на меня, и сам стал намного серьезней. Пусть я не самый великий воин и даже не вхожу в сотню лучших, это не значит, что я не смогу доставить неприятности. Этот поединок даже начал доставлять мне удовольствие, я успевал не только парировать ответные удары мага, но и запоминать его действия, чтобы потом перенять их самому воспользоваться ими в бою. Тот факт, что я не могу победить, не значит, что я не могу научиться чему-то у своего сегодняшнего противника, особенно если учесть, что убивать меня никто не собирается.
  
   - Вполне неплохо, - улыбнулся Дрейк, давая понять, что поединок окончен. - Даже, несмотря на то, что вы устали и не в форме.
  
   - А еще не стоит забывать, что я всего лишь убийца, - не смог удержаться я и в очередной раз напомнил магу-воину кто я на самом деле. Что поделать, титул героя жутко раздражал и совершенно мне не подходил. - Благодарю за урок. Вы превосходный противник.
  
   - Вы, как ни странно, тоже. Что ж, продолжим нашу тренировку. А после у вас будет время отдохнуть и набраться сил, перед дорогой - завтра на рассвете мы отправляемся в главный замок.
  
  
  Переговоры
  
  До главного замка магов молний мы добрались на два дня и должен признать, что путешествовать в компании Дрейка было весьма интересно. Этот опытный воин побывал во множестве боев и приключений и был рад поведать эти истории благодарным слушателям. Я сразу заметил, что эти маги очень тщеславны, им льстит внимание и восхищение и неважно, что ты хвалишь: их оружие, замки или воинское мастерство и силу. Именно благодаря этому тщеславию, мы смогли сблизиться с нашими провожатыми, которых уже не так сильно напрягал тот факт, что Минори - некромант. Воины с удовольствием рассказывали о своих приключениях и с улыбками слушали похвальбы в свой адрес. Что ж, хорошо, что сестра нашла подход к этим суровым ребятам, так нам будет намного проще вести переговоры.
  
   Сейчас я внимательно рассматривал главный замок. Должен признаться, мое восхищение этим сооружение было не наигранным, а вполне правдивым. Даже не знаю, правильно ли называть его замком, он больше был похож на небольшой город, окруженный толстой каменной стеной. Мне еще не доводилось видеть настолько крепкого и надежного сооружения, даже не представляю, кто сможет его захватить. Это место действительно поражало воображение и демонстрировало всю мощь благородных слуг бога войны.
  
   - Это... это... - Минори не могла подобрать слов, чтобы выразить свои мысли. Я её понимал, если бы наш город был укреплен, хотя бы вполовину также, как этот замок, нам бы не потребовалась бы ничья поддержка.
  
   - Впечатляет.
  
   - Да, этот замок один из самых надежных в мире, - Дрейк был доволен произведенным эффектом. - Здесь вы будете в полной безопасности.
  
   - Мы и так в безопасности, вы прекрасно поработали над зачисткой своей территории, - усмехнулся я, понимая, что в случае необходимости сбежать из этого замка без помощи богов мы не сможем. Это место не только защищало от любой внешней угрозы, но и надежно хранило свои секреты. Если что-то пойдет не так, мы останемся здесь навсегда.
  
   - Да, нам пришлось хорошенько поработать, но результат того стоил.
  
  ***
  
   Нас разместили в смежных покоях, так что мы с Минори могли спокойно переходить из одной комнаты в другую, что было весьма удобно, если учитывать, что мы оказались взаперти. Похоже, нам по-прежнему не доверяли и я не винил хозяев замка за это. Если бы к нам прибыли послы, я бы тоже был не в восторге, если бы они праздно шатались по дворцу.
  
   - Как думаешь, нас подслушивают? - спросил я у сестры, которая лежала на кровати, смотря в потолок.
  
   - Даже не знаю, - ответила магичка, переворачиваясь на бок и устало смотря на меня. - С одной стороны не следить за нами было бы глупо, но с другой не стоит забывать об их принципах и том, что они просто помешаны на чести и благородстве.
  
   - Да, но верховные маги далеко не всегда соблюдают правила, ты же и сама это знаешь, - вздохнул я, вспоминая о Зеноне, который явно позабыл о принципах, по которым живут светлые маги.
  
   - Тогда точно слушают. Надеюсь, нас скоро примут, а то ждать уже надоело, - девушка заметно нервничала, и я прекрасно понимал причины этого. Я и сам чувствовал, что мы оказались в ловушке, и теперь будем ли мы жить дальше или нет зависело только от верховного мага молний. Несмотря на то, что нас поместили в гостевых комнатах, а не в темнице, мы все равно были пленниками.
  
   - Интересно, чего они ждут, - я медленно подошел к окну, выглядывая на улицу. Во внутреннем дворе не происходило ничего интересного: одни маги тренировались, другие занимались своими делами или спешно куда-то шли, слуги сновали всюду. Ничего интересного. Хотя...
  
   - Такое ощущение, что они ждут еще гостей, - задумчиво пробормотал я.
  
   - В смысле? - Минори лениво сползла с кровати и подошла ко мне, любопытно выглядывая из окна.
  
   - Сама посуди, слуги суетятся, словно они ожидают, кого-то важного.
  
   - Быть может, верховного мага нет в замке, - пробормотала магичка, рассматривая внутренний двор замка. Хорошо, что нам выделили комнаты с таким хорошим обзором, иначе было бы совсем скучно.
  
   - Не думаю, что дело в нем, не забывай, что маги молний живут довольно-таки аскетично. Нет. Они ждут кого-то другого.
  
   - Хм... может, поэтому нас до сих пор не приняли.
  
   - Вполне вероятно. Смотри, кажется это они!
  
   Во внутреннем дворе замка появилась процессия на таких же ящерах, которых использовали мы. Это действительно самое популярное в Проклятых землях средство передвижения. Я высунулся из окна, чтобы лучше рассмотреть гостей магов молний.
  
   - Быть того не может, - меня совсем не радовало то, что я увидел.
  
   - Что там? - Минори попыталась отстранить меня от окна и самой все разглядеть, но сдвинуть меня с места не так уж просто.
  
   - Светлые маги, - недовольно буркнул я, отходя в сторону. Несмотря на то, что я не мог разглядеть лиц посланником, сомнений в том, что среди них есть Криста, не было. Верховный маг молний поступил весьма мудро, решив переговорить и с нами и с нашими врагами одновременно. Столкнув нас лбами, он сможет понять, кому из нас можно доверять и кто будет лучшим союзником.
  
   - Она тоже здесь?
  
   - Наверняка, а это значит, что настало время раскрыть её обман.
  
   - Мы ведь готовы к этому, - магичка обеспокоено посмотрела на меня. - Я знаю, что она тебе нравилась...
  
   - Не настолько, чтобы забыть о семье и деле. Я по-прежнему восхищаюсь этой женщиной, но это не значит, что я не смогу уничтожить её в случае необходимости.
  
   - Надеюсь на это.
  
  ***
  
  Мысли о Кристе не покидали мою голову ни на мгновение. Хотя я и сказал сестре, что справлюсь, уверенности в том, что так и будет, не было. Эта брюнетка действительно мне нравилась и привлекала - жаль, что теперь мы враги и вряд ли сможем договориться. Интересно, она сильно изменилась за эти годы? Мне не терпелось увидеть, какой она стала.
  
   - Почему нас до сих пор не приняли? - Минори нервно мерила шагами мою комнату, то и дело смотря на настенные часы, которые показывали уже восемь вечера. - Наверняка, к служителям Света отношение у них другое.
  
   - Ты не можешь знать это точно, так что просто успокойся, - зевнул я, прикрывая глаза. От этого ничего неделания мне безумно хотелось спать, но постоянное бухтение сестры не позволяло расслабиться.
  
   - Ты не понимаешь...
  
   - Минори, - я резко принял сидячее положение и недовольно посмотрел на магичку. - Ты понимаешь, что они пытаются заставить нас нервничать, точно так же, как в первом замке? Наверняка, с Кристой и её сопровождающими поступили так же. Так что просто попробуй отдохнуть.
  
   - Не могу... у меня от этого места мороз по коже, - девушка присела рядом со мной. Я понимал причины её беспокойства, ведь неизвестно позволят ли нам покинуть территорию магов молний, а если учесть, что некроманты не ладят со слугами бога войны, так и вовсе все казалось бесперспективным.
  
   - Я не позволю причинить тебе вред. Мы бывали и в более безнадежных ситуациях и все равно до сих пор живы.
  
   - Знаю, просто...
  
   - Ты уже пожалела, что нам пришлось сюда ехать, так? - улыбнулся я, снова видя перед собой маленькую девочку, которой пришлось слишком рано повзрослеть.
  
   - Есть такое, - натянуто улыбнулась Минори.
  
   - Ну, давай все бросим и уедем отсюда. Мы и сами со всем справимся. Да, наша территория будет заметно меньше, но это же не плохо. Я вообще не понимаю, зачем нам расширять территорию. Наши земли и так сопоставимы с размерами небольшого королевства.
  
   - Если бы все было так просто, - рассмеялась магичка, которой стало легче. - Нужно зачистить всю территорию за стеной, иначе хищные твари рано или поздно все равно расплодятся. К тому же не стоит забывать о фанатиках-пиромантах и прочих магах, которые не остановятся, пока не заполучат все земли за стеной.
  
   - Ну и пусть забирают, - я устало взглянул в окно. Несмотря на то, что я согласился участвовать во всем этом мероприятии, мне это все было не нужно. Я бы предпочел другую жизнь.
  
   - А как же мы?
  
   - А что мы? Мы могли бы отправиться за море и увидеть своими глазами место, откуда прибыла поглотительница. Это было бы более интересно, чем сидеть во дворце и ждать нападения.
  
   - Это все мечты, за морем нет ничего.
  
   - Но все-таки король нашел таинственную землю.
  
   - И к чему это привело? - покачала головой Минори. Хотя она и пыталась казаться благоразумной и серьезной, но я видел, как блеснули её глаза при упоминании моря и таинственных земель.
  
   И когда, интересно, во мне проснулась жажда приключений и путешествий? Быть может, все дело в том дневнике, который мне довелось прочитать. Там, за морем, боги не властны над людьми и мы уже не будем пешками в их нескончаемой игре. Мечты, мечты... сбудутся ли они однажды?
  
   - И все-таки я бы рискнул.
  
   - Ну... тогда и я с тобой, вот только не уверена, что это скоро получится... для начало нужно решить дела Рокуса и все-таки попытаться заключить союз с повелителями молний.
  
   - Не вопрос, привлечем все наше красноречие, чтобы договориться, вот только не уверен, что это поможет. Насколько я помню, верховные маги не всегда соблюдают правила, установленные для остальных.
  
   - Это точно. Один Зенон чего стоит, - мрачно усмехнулась девушка. - Нам стоило все это обсудить еще в Рокусе.
  
   - Уже поздно что-то менять, нам нужна помощь, а это значит, что нужно сделать все, чтобы заполучить её.
  
   - Какие мудрые и пламенные слова, - звонко рассмеялась Минори. Все её напряжение испарилось, и теперь она готова была к встрече с неизбежным.
  
   - А ты как думала, хотя я и убийца, но кое-что в этой жизни смыслю.
  
   - Да, осталось только...
  
   Но договорить магичке было не суждено. Двери в мою спальню бесшумно открылись, и на пороге комнаты появилось два суровых воина, облаченные в легкие металлические доспехи. Интересно, они всегда их носят или иногда можно встретить мага молний в нормальной одежде?
  
   - Верховный маг и совет десяти готов принять Вас, - монотонно произнес наш провожатый, давая понять, что отдых закончен.
  
   - Ну вот, а ты переживала, - я нехотя сполз с кровати и подмигнул сестре. Не знаю, что нас ждет и какими будут результаты переговоров, но это намного лучше, чем просто сидеть взаперти и ждать. - Идем.
  
   Мы вышли из комнаты и снова нас повели по запутанным коридорам замка, больше похожие на лабиринт. Сдается мне, это магия, призванная специально для того, чтобы в обитель слуг бога войны не проникли нежелательные гости.
  
   Странно, в подобной ситуации я должен был бы переживать, волноваться, но ничего этого не было - мне было спокойно и легко. К чему бы это? Свернув в очередной раз, мы оказались в просторном помещении, которое, судя по всему, служило залом ожидания.
  
   - Похоже, наших 'друзей' еще не приняли, - поморщился я, увидев Кристу в окружении магов света.
  
   - Да, повелители молний решили выслушать нас одновременно, - криво улыбнулась Минори, с презрением смотря на брюнетку. - Это к лучшему...
  
  Я, не скрываясь, разглядывал Кристу, она изменилась за эти десять лет, которые меня не было. Годы не пощадили её, и пусть она по-прежнему была красивой, на её лице уже появились неглубокие морщинки, а взгляд стал потухшим и усталым. Магичка, не смотря на свой высокий статус, носила простое белое платье, подол которого был расшит алой нитью, она даже отказалась от украшений, чтобы продемонстрировать, что ей ничего не надо для себя. Я усмехнулся, меня было не обмануть показной скромностью, я видел следы от колец на руках Кристы. Эта женщина уже не та, с которой я познакомился десять лет назад, и дело вовсе не во внешности.
  
   Магичка тоже рассматривала меня и в её глазах не было страха или даже простого опасения. Интересно, почему? Неужели она думает, что я не открою правду? Или быть может маги молний давно в курсе того, что она мне не жена? Меня это не удивит, верховные маги могут не соблюдать правила установленные для тех, кто ниже их по статусу. Мы продолжали молча рассматривать друг друга, каждый размышляя о своем. Хотел бы я знать, какие мысли роятся сейчас в её голове. Но, увы, это невозможно для простого человека.
  
   Высокие деревянные двери медленно открылись, и к нам вышел Дрейк; мужчина сдержанно кивнул нам с сестрой и почтительно поклонился Кристе. Плохо. Хотя с другой стороны, я прекрасно знал, что связи между повелителями молний и магами света весьма крепки. Не представляю, что поможет нам убедить их помочь нам. Остается рассчитывать на способность всех этих людей здраво мыслить. Ведь пока мы не очистим всю территорию Проклятых земель - это королевство не возродиться.
  
   - Следуйте за мной. Глава Адриан и совет сильнейших готовы принять Вас.
  
   - Вы будете говорить с нами одновременно? - Криста бросила на нас с Минори недовольный взгляд.
  
   - Да. Время дорого, так что не стоит его терять попусту на разговоры.
  
   - Это благоразумно, - женщина кротко улыбнулась и прошла в зал приемов.
  
   Да, она прекрасно умеет притворяться, скрывая свою истинную натуру. Что ж, нам остается только последовать её примеру. Когда мы вошли, то я сразу увидел верховного мага, который восседал на троне посреди большой круглой комнаты. Мужчина с головы до ног был закован в тяжелые латы, не было видно ни кусочка его кожи, на какое-то мгновение мне даже показалось, что это просто пустые доспехи и внутри них никого нет. Но когда рыцарь поприветствовал нас легким кивком, я понял, что ошибался, хотя быть может это воздействие магии. Остальные повелители молний, хозяева десяти замков, что выросли на этой территории за десять лет моего отсутствия, были одеты так же, как и Дрейк: в легкие доспехи и не скрывали своих лиц. Я неприязненно поежился: все эти люди превосходные бойцы, а их оружие, наделенное магической силой молний - смертельно опасно, в случае чего, даже черный клинок не сможет нас спасти, и это обстоятельство раздражало. Хотя не стоит забывать о благородстве хозяев этой земли, так что послов они не тронут.
  
   - Приветствую Вас в моем замке, - раздался зычный бас верховного мага, от которого бросало в дрожь. Нет, с ним точно что-то не так. - Не ожидал, что однажды на моих глазах семья героя, уничтожившего поглотительницу, воссоединиться.
  
   - Не понимаю о чем Вы, - поморщился я. Не знаю почему, но мне было неприятно, что меня считали мужем Кристы, а еще раздражало её спокойствие.
  
   - Я о вашей супруге, Криста скорбела о вас все эти годы.
  
   - Мы с верховной магичкой Светлоокого Люминоса никогда не были женаты. Она всего лишь одна из моих многочисленных заказчиков.
  
   - Неужели? - несмотря на то, что голос Адриана был удивленным, я точно знал, что это не так. Маг специально завел разговор в это русло, весь вопрос лишь в том, зачем ему это надо. Неужели хочет уличить союзницу во лжи? Как же раздражаются все эти интриги!
  
   - Вы прекрасно об этом знали, - неожиданно заговорила Минори.
  
   Взглянув на сестру, я усмехнулся. Серые глаза сверкали от гнева и решительности, не знаю почему, но она позабыла об осторожности и своих планах договариваться. И, должен признать, такая Минори мне нравилась намного больше. Но вот её постоянные перепады настроения... она все больше походит на Райнера и это пугало.
  
   - Это не так, - попытался возразить мужчина, а другие маги недовольно заворчали, но магичку было уже не остановить. Такое ощущение, что она выпила.
  
   - Давайте не будем лицемерить, и ходить вокруг да около, - раздраженно буркнула девушка. - Всем в этой комнате известно о том, что Криста никогда не была ни женой, ни невестой, ни даже любовницей Александра. Все эти сказки могли запудрить мозги простому народу и глупцам, не способных сопоставить факты. Светлые маги и дальше могут лгать и использовать свои знакомства, нас это не касается. Но мы прибыли сюда не за тем, чтобы уличать кого-то во лжи!
  
   Вот это да! Я поражен, ведь именно на это рассчитывала Минори, когда мы отправлялись сюда в поисках помощи. Но, похоже, она так же, как и я, поняла, что это было глупо. Все всё знают, но предпочитают делать вид, что это нормально.
  
   - Тогда зачем Вы прибыли? - и снова в голосе мужчины не было жизни. Ни злости, ни негодования, ни интереса - ничего.
  
   - Последнее время с ничейной территории на земли Рокуса время приходят новые монстры. И нам известно, что такая проблема возникла не только у нас.
  
   - И откуда же у Вас такая информация?
  
   - Наши шпионы хорошо работают, - усмехнулась магичка, и, несмотря на недовольно роптание воинов, продолжила. - Вы тоже следите за нами, что это не должно удивлять Вас. Мы должны решить эту проблему и понять, откуда лезут все эти твари. Я понимаю, что наш союз, если вы осмелитесь его заключить, будет недолговечен, но пока мы не избавимся от угрозы, он необходим.
  
  Минори стояла рядом со мной, гордо вздернув подбородок и, несмотря на свой невысокий рост, даже умудрялась смотреть на магов-воинов свысока. Сейчас я испытывал гордость за малышку, которая, наконец, смогла взять себя в руки и вела себя так, как и подобает правительнице Рокуса. Но при этом, глядя на магичку, я вспомнил королеву Арлин, копией которой была Минори - сейчас девушка выглядела совсем как призрак королевы, такая же величавая и гордая. Если бы мы не уничтожили поглотительницу десять лет назад, я бы даже начал беспокоиться по этому поводу. Тряхнув головой, я отогнал от себя это наваждение.
  
   - В этом союзе нет необходимости. И служители Светлоокого, и Повелители молний вполне способны защищать свои земли, медленно расширяя подконтрольные нам территории. Союз с другими магами нам ни к чему, - неожиданно заговорила Криста, на лице которой не проскользнуло ни одной эмоции, словно она и не человек вовсе, а просто оболочка. Куда же подевалась та сильная и своевольная женщина, с которой я был знаком раньше? Неужели власть настолько сильно изменила её? Прискорбно.
  
   - Думаю, это решать не тебе, - раздраженно бросил я, даже не смотря на магичку. Мне начала порядком надоедать эта беседа, ведь для того, чтобы принять решение, много времени не нужно. Так что тратить время на пустую болтовню я не собирался. - Мы просим о союзе не магов света, а воинов, которые, в отличии от Вас, имеют представление о чести, благородности и честности.
  
   Магичка скривилась, а вот воины напротив довольно закивали, им льстили мои слова, и только лица верховного мага молний не было видно, так что понять его реакцию я не мог. И снова мысли о том, что доспехи пусты, закрались в мою голову. Как же хочется подойти, снять этот шлем и во всем убедиться! Но нельзя - подобное поведение вполне могут принять за оскорбление или покушение, а это нам совсем не к чему. Но все же я твердо решил, что однажды непременно узнаю, кто скрывается за этим шлемом.
  
   - Итак, что же Вы решите? - я сложил руки на груди и выжидающе уставился на верховного мага. Что-то подсказывало мне, что весь этот совет не более, чем фикция, а решения принимает всего один человек.
  
   - Нам стоит подумать о вашем предложении, - раздался из-под шлема гулкий голос. - Мы сообщим Вам о нашем решении позже.
  
   - Нет! Я хочу услышать ответ сейчас, - я понимал, что веду себя глупо, но в то же время осознавал - решение давно уже принято. Что меня действительно раздражало, так это то, что наши гостеприимные хозяева тянут время. Зачем? Чего добиваются всем этим ожиданием? Складывалась ощущение, что им просто нравиться наблюдать за реакцией нервных гостей, которым все время приходится ждать. - Поймите правильно, у нас много дел. В первую очередь моей семье стоит побеспокоиться о безопасности людей, которые находятся под защитой Рокуса. У нас нет времени ждать. Просто дайте ответ: либо Вы присоединитесь к нам, либо нет, и мы все решим сами, как это уже бывало.
  
   - А ты дерзкий, - неожиданно рассмеялся верховный маг молний, поднимаясь со своего места. - Это хорошее свойство для воина. Не надо кривиться, я прекрасно знаю о твоем темном прошлом, но, не смотря на это, у тебя благородная душа. Хотя, возможно, ты еще и сам не знаешь по какому пути стоит идти, Александр Де Фур.
  
   Сам не знаю почему, но я был уверен, что со мной говорит не человек. А что, если Адриан - не просто верховный маг, что если он аватар грозного бога войны, такой же в какого хотели превратить Минори. Это могло бы объяснить все подмеченные мною странности в поведении рыцаря.
  
   - Так что Вы решите?
  
   - Мы заключим союз с Рокусом, несмотря на то, какой магией управляет Ваше семейство.
  
   - Но... - попыталась возразить Криста, которая, судя по всему, предпочитала прибрать все Проклятые земли к своим рукам.
  
   - Александр прав и ты это знаешь. Последнее время хищные твари совсем страх потеряли, даже на наши земли начали проникать, - недовольно бросил Адриан. - Нельзя больше закрывать на это глаза, иначе мы рискуем потерять все то, что так долго строили.
  
   - Мы справимся с этим самостоятельно, - не унималась женщина. Даже странно, с чего вдруг такая ненависть к моей семье? Не она ли еще недавно пользовалась моим именем и всячески пыталась показать свою близость лично ко мне. Наверное, я никогда не пойму женщин: они слишком переменчивы, нелогичны и непоследовательны в своих действиях.
  
   - Нет, на этот раз нам нужны способности... - Адриан на мгновение замолчал, словно собираясь с духом. - Нам нужна магия семейства Де Фур и их союзников. Тяжелые времена требуют решительных действий, нам придется сражаться вместе с некромантами и слугами Тьмы и Арании.
  
   Было видно, что эти слова, как впрочем, и само решение, тяжело ему даются - долгое время он презирал людей, использующих недостойную, на его взгляд магию, но вот теперь ему предстоит работать вместе с ними. Я задумчиво оглядел зал собраний, пытаясь понять, как к этому относятся остальные повелители молний. Судя по мрачным лицам, они не в восторге от этого решения, но перечить своем лидеру не осмелятся.
  
   - Ну, раз вы согласны с нашим предложением, то стоит обсудить детали, - я старался говорить спокойно, но мой голос дрогнул. Я не понимал, о чем говорит Адриан, но сдается мне в Проклятых землях твориться что-то неладное, что-то чего бояться даже могущественные маги - молний.
  
   - Согласен, но лучше это сделать в более удобной обстановке. Разговор нам предстоит долгий, - Адриан направился к дверям, неприятно громыхая своими доспехами. - Дрейк, Ричард, вы пойдете с нами, остальные пока свободны.
  
   Переглянувшись с удивленной Минори, я пожал плечами и направился следом за верховным магом. Похоже, наши переговоры все-таки закончатся успешно.
  
  ***
  
  Не понимаю я этих магов, такое ощущение, что они сами не знают, чего хотят, зачем было устраивать это представление, если можно было изначально просто поговорить наедине и все решить. Наверное, политика это просто не мое - слишком сложно. Вот и сейчас мне казалось, что Адриан не просто так согласился заключить с нами союз, наверняка, он что-то потребует взамен.
  
  - Давайте не будем ходить вокруг да около, и сразу перейдем к делу, - устало вздохнула Минори, в очередной раз, заставляя меня задуматься о причинах перепадов в её настроении. Сдается мне им с Райенром пора завязывать с магическими экспериментами. Наверняка одна магия дается не просто так, в этом есть смысл, ведь если подумать, то во многом сила соответствует характеру самого мага. Но сейчас не время и не место думать об этом, вот вернемся в Рокус, тогда и поговорим.
  
  - Согласен, чем быстрее мы решим наши вопросы, тем лучше для всех, - ответил рыцарь, усаживаясь в огромное кресло. Интересно, спит он тоже в своих доспехах? - Как вы сами знаете, последнее время с ничейной территории приходит все больше опасных монстров. Даже нам приходится нелегко. Нам удалось выяснить, что они появились не из неоткуда, они все приходят из столицы Проклятых земель.
  
  - Разве там не заправляют Пироманты? - мне совсем не нравилось то, как начался разговор. И дело было не только в фанатичных огнепоклонниках, но и том, что была упомянута столица. Надеюсь, нам не придется туда возвращаться, хотя если учитывать мое везение...
  
  - Да, город пылает в адском пламени, вокруг него настоящее пекло, а многочисленные фанатики приносят жертвы великому огню, но я не думаю, что монстров насылают на нас пироманты.
  
  - Тогда кто же? - побледнела Минори. Не сомневаюсь, она вспомнила о поглотительнице и то, что чуть сама не стала Арлин.
  
  - Мы не знаем, - Адриан замолчал на мгновение.
  
  - Возможно, Вам не удалось полностью уничтожить дух королевы, - продолжила за него Криста, которая смирилась с тем, что ей придется с нами сотрудничать. Хотя я все же предпочел бы обойтись без помощи светлых магов. - Мы до сих пор не знаем, кем или чем она была на самом деле. Так что вполне вероятно, что за эти десять лет, она вновь набрала силы и начала свою деятельность.
  
  - Вы пытались выяснить этот вопрос у пиромантов? - я понимал, что это глупый вопрос - никто не сможет нормально общаться с этими фанатиками. Если ты не поклоняешься огню, ты недостоин даже говорить с ними. Но все-таки уточнить стоило.
  
  - Нет, они не желают идти на контракт.
  
  - И что теперь? Объявить им войну и уничтожить всех огнепоклонников, а столицу сравнять с землей? - поморщилась Минори, понимающая, что это практически невозможно. Пироманты слишком сильны, а их послушные рабы, не задумываясь, умрут во имя своей веры. Если начать полноценную войну - это будет настоящая бойня.
  
  - Если потребуется, да, - совершенно спокойно ответил верховный маг молний. - Но, прежде чем сделать это, нужно все проверить.
  
  - Вы собираетесь проникнуть в столицу и обыскать дворец? - усмехнулся я, считая, что эта затея просто безумие.
  
  - Нет, не я, а Вы, - наверное, впервые в голосе мужчины появились эмоции и мне они совсем не нравились, как впрочем, и сами слова.
  
  - Мы?
  - Да, Александр, кто, как не герой, однажды уже уничтоживший поглотительницу, лучше всего подойдет на эту роль? Если Вы согласитесь на эту роль, мы с радостью заключим союз с Рокусом.
  
  - Это просто безумие! - возмущенно воскликнула сестра, вскакивая с места.
  
  - Минори, мы обсуждали это, никакая цена не будет слишком высока, - неожиданно для себя заявил я.
  
  - Но, брат...
  
  - Если сущность Арлин, все еще жива или что-то в этом роде, её нужно уничтожить. К тому же, я не люблю бросать работу недоделанной. - Мой голос звучал совершенно холодно и спокойно, но на самом деле я волновался, причем не за себя, а за сестру. Королева ведь может попытаться повторить попытку обрести тело.
  
  - Меня радует Ваш настрой, Александр. Но не думайте, что мы позволим Вам отправиться в путь одному, это было бы недостойно истинных воинов. Дрейк и Ричард отправятся с Вами и во всем помогут, Вы можете полностью положиться на них, они одни из лучших наших воинов.
  
  - Благодарю, помощь мне будет весьма кстати, - я смерил придирчивым взглядом своих предполагаемых спутников. В том, что они отличные воины и сильные маги я нисколько не сомневался, вот только для предстоящего дела больше нужны другие качества. - Надеюсь, они умеют маскироваться и прятаться в тени.
  
  - Что? - возмутился Ричард, а вот более опытный и зрелый Дрейк напротив, сохранял спокойствие.
  
  - Мы идем не на войну, а на разведку. Здесь нужны осторожность и скрытность. Сможете справиться?
  
  - Можете не сомневаться в них, Ричард и Дрейк, прекрасно справятся с поставленной задачей, - ответил за своих подчиненных Адриан. - Я же в свою очередь гарантирую полную поддержку Рокусу.
  
  - Большего нам и не надо. Но перед тем, как вновь отправиться в путешествие, я предпочел бы вернуться домой и подготовиться.
  
  - Я понимаю... подобное путешествие требует тщательной подготовки. Мы ведь не на смерть Вас отправляем, - понимающе кивнул верховный маг.
  
  - Я тоже выделю своих людей, - натянуто улыбнулась Криста, которая не желала оставаться в стороне от этого дела и возможности примазаться к очередному моему 'подвигу'.
  
  - В этом нет необходимости. Чем меньше нас будет, тем лучше. Так что обойдемся без целителей. И это не обсуждается.
  
  - Что ж на этом и договоримся. Ричард и Дрейк сопроводят Вас с сестрой в Рокус, а после помогут узнать, что твориться в столице, - Адриан поднялся со своего места, давая понять, что все вопросы решены и больше нет смысла продолжать беседу. - На рассвете, вы сможете покинуть замок, ну а пока наслаждайтесь отдыхом.
  
  Недолгое возвращение домой
  
  Как же хорошо дома! А еще лучше, когда у тебя есть дом, в который ты всегда можешь вернуться. И пусть я пока еще не освоился в Рокусе и королевском дворце - этот город вполне можно было считать домом, тем самым маяком, который будет манить меня, где бы я ни был. Дом. Как же давно у меня не было такого места, которое я мог бы так назвать. Наконец, можно расслабиться и не беспокоиться о монстрах и том, что каждые наши слова внимательно слушают маги молний, сопровождающие нас.
  
   Хотя кривить душей не стану - путешествовать со столь умелыми воинами не только приятно, но и комфортно: эти ребята умеют выживать и бороться с окружающими опасностями. Фактически Ричард и Дрейк были нашими телохранителями и мне это нравилось. Надо будет непременно подумать о том, чтобы завести себе верных стражей, которые будут решать все наши проблемы и устранять опасности. Вот только вряд ли удастся найти подходящие кандидатуры на эту роль.
  
   - Наконец-то вы вернулись. Я уже начал беспокоиться, - навстречу нам вышел Райный, который, судя по довольному виду и безумному блеску в глазах, уже пришел в норму и больше не мучился привыканием к новой магии. - Рада, что ты в норме, - Минори пристально посмотрела на брата, словно пытаясь убедиться в том, что маг действительно здоров.
  
   - Идемте, я уже приказал подать обед, чтобы Вы и наши гости могли подкрепиться с дороги, - брат бросил заинтересованный взгляд на магов-воинов. Ох, не нравится мне его взгляд. Опять он что-то задумал и, если учесть, что магию молний он еще не получил, то я даже догадываюсь, что именно. Нужно будет непременно с ним поговорить на эту тему и с Минори тоже. Не хватало еще, чтобы за Райнером снова начали охоту, как это было до его заточения в зеркало.
  
   - Думаю, нам сначала стоит умыться и переодеться, - устало вздохнула магичка, медленно поднимаясь по ступеням ко дворцу. - Да и наши гости наверняка предпочтут побыть в одиночестве после долго пути в нашей компании.
  
   - Ну, с гостями все ясно. Их комнаты уже готовы. А вот Вам я отдыхать не дам, пока не узнаю все подробности заключенного договора... Вы ведь его заключили?
  
   - Естественно, иначе нас бы не сопровождали слуги бога войны, - я бы предпочел вздремнуть с дороги и принять ванну, но, похоже, Райнер не собирался больше сдерживать свое любопытство. Сейчас я даже завидую нашим сопровождающим, которые смогут отдохнуть в выделенных им покоях. И все-таки, несмотря ни на что, дома хорошо - безопасно, спокойно и надежно. Жаль, что нам снова предстоит отправиться в путь. Хотя я уже начинаю привыкать к подобной жизни.
  
  ***
  
   Райнер не обманул: в небольшой семейной столовой был накрыт стол, причем еды было столько, что спокойно можно было накормить с десяток голодных мужчин. Но если учитывать, что последнее время нам приходилось есть только вяленое мясо, да сухари, это было весьма кстати.
  
   - Итак, что у нас потребовали взамен за помощь? - Маг пытливо посмотрел на нас с Минори.
  
   - Ну а сам-то как думаешь? - недовольно буркнула девушка, накладывая себе в тарелку разные вкусности. Она даже не пыталась скрывать своего раздражения от того факта, что ей не только не дают поспать и привести себя в приличный вид, но и пообедать спокойно. - И вообще, дай поесть. Это ты здесь в хороших условиях прохлаждался, а нам с Александром пришлось терпеть лишения и опасности.
  
   - Да ладно, сейчас Проклятые земли намного безопасней, чем десять лет назад, - отмахнулся от нее Райнер, который не верил в то, что нам было так уж трудно путешествовать.
  
   - А вот здесь ты ошибаешься, - я поспешил разочаровать мага. - В бывшей столице снова твориться что-то неладное, именно оттуда приходят все эти новые твари, которые пытаются снова стать хозяевами этих земель.
  
   - Что за бред! Пироманты на это не способны! - скривился Райнер.
  
   - И тем ни менее это так. Верховный маг молний считает, что поглотительница могла вернуться и это дело её рук, - ответила вместо меня Минори, так что у меня появилась возможность поесть. Как же я соскучился по нормальной, вкусной еде! Сейчас она для меня была даже важнее, чем опасность, которая вновь исходила из столицы.
  
   - Глупости, мы убили её!
  
   - А что, если это не так? Мы до сих пор не знаем, кем была на самом деле Арлин, - прочавкал я, не понимая, почему брат так отчаянно отрицает даже саму возможность того, что часть поглотительницы смогла уцелеть. - То, что нам удалось выяснить, то, что было написано в дневнике, вернувшегося из-за моря мага - все это говорит о том, что её сила была сопоставима с силами богов. А так ли просто убить бога?
  
   - Не думаю, что можно сравнивать её с нашими покровителями...
  
   - А я думаю, что не только можно, но и нужно. Боги не смогли уничтожить её сами и в течение столетий её сущность жила в королевском дворце, и вполне может статься, что в нашу прошлую встречу мы не убили её, а всего лишь ослабили.
  
   - Допустим, - Райнер нервно постукивал пальцами по столу, размышляя над моими словами. - И что теперь? Мы должны отправиться в бывшую столицу и убедиться в том, что Арлин мертва?
  
   - Не совсем, - усмехнулся я, - нужно узнать, кто выпускает всех этих тварей и направляет их на уже зачищенные территории. И по возможности устранить угрозу. Так что теперь осталось решить, кто пойдет вместе со мной, а еще было бы неплохо переговорить с Черным шутом.
  
   - Хм, с Черным шутом? Зачем тебе это? - оторвалась от еды Минори и непонимающе посмотрела на меня.
  
   - Десять лет назад у него было запасное тело во дворце. Возможно, он все еще пользуется им и сможет рассказать, что происходит в бывшей столице.
  
   - Что значит, запасное дело? - сестра явно была в шоке от моих слов.
  
   - Тело, в которое он мог вселяться, - я не знал, как по-другому объяснить то, что мне довелось увидеть, когда я в одиночестве бродил по дворцу.
  
   - Значит так, - Райнер поднялся из-за стола. - Вы пока отдыхайте, а я свяжусь с нашими союзниками и все подготовлю для долгого путешествия. Если монстры приходят действительно с территории пиромантов, мы должны с этим разобраться. Я не верю в то, что поглотительница жива, скорее у огнепоклонников появился могущественный союзник... Так или иначе, чем скорее мы это проверим, тем лучше.
  
  ***
  
  Несмотря на то, что я оказался дома в относительной безопасности, отдохнуть и расслабиться не получалось. Я все время думал о королеве Арлин и том, что эта дрянь может быть жива. В прошлую нашу встречу я лишился глаз и едва не расстался с жизнью, смогу ли я справиться с поглотительницей сейчас? В любом случае, не желаю снова оказаться в её желудке, мне и одного раза с лихвой хватило. А если монстров насылает не она, тогда получается пироманты стали намного сильнее, чем раньше. Как же все сложно! Нужно будет навестить Сесила: наверняка у него найдется для меня что-то особенное, ведь рассчитывать только на черный меч нельзя. Как бы я ни был привязан к этому оружию, мне не забыть о том, что у него есть собственное сознание, которое совсем не прочь занять мое тело. Как же все это сложно. Нужно как можно больше узнать об этой поглотительнице.
  
   Тяжело вздохнув, я поднялся со своей постели и направился в библиотеку. Наверняка там, среди горы древних фолиантов и свитков, найдется что-то важное, что-то, что поможет мне выжить в этом путешествии, в которое я собираюсь отправиться без своей семьи, только в сопровождении магов-молний. Пусть с Минори или Райнером мне будет спокойней и привычней, но я не хочу подвергать их опасности, дело остается за малым - объяснить своему семейству, что оно остается в Рокусе.
  
   Я медленно брел по коридорам, ловко избегая столкновения с обитателями и гостями дворца. Интересно, смогу ли я найти полезную информацию или, быть может, лучше спросить у магов, где искать нужную информацию. Я скучаю по жизни простого убийцы, жаль, что нельзя вернуться в прошлое и все исправить, да и не уверен я, что хочу этого, все-таки я получил намного больше, чем потерял. Теперь я не один, у меня появилась семья.
  
   Войдя в библиотеку, я присвистнул от удивления. Она, наверное, даже больше, чем в бывшей столице, а это значит, что среди всех этих стеллажей можно блуждать вечно.
  
   - И что теперь? - буркнул я, чувствуя, как стены библиотеки и обилие книг давят на меня, кажется, ко мне даже начала подкрадываться паника. Времени все меньше, а я даже не знаю с чего начать.
  
   - Вы что-то ищите? - раздался тихий шепот у меня за спиной.
  
   Обернувшись, я увидел миниатюрную девушку, одетую в простое серое платье, длинные темные волосы были заплетены в неаккуратный пучок, а на носу - круглые очки, которые медленно сползали, но незнакомка не могла их поправить, потому что прижимала к груди гору бумаг. Довольно-таки нелепое создание, но не лишенное своего очарования.
  
   - А Вы, собственно говоря, кто? - поинтересовался я, продолжая бесцеремонно рассматривать девушку.
  
   - Я Кассандра - библиотекарь, - не без гордости ответила шатенка. - Так что вы ищите, господин Александр?
  
   - Разве мы знакомы?
  
   - Официально нет, но все знают о герое, спасшем мир от поглотительницы, - улыбнулась девушка, но вот по её взгляду было сразу видно, что она не сильно-то верит в то, что легенды обо мне правдивы. Какое же это облегчение! Неужели кто-то в этом дворце не будет смотреть на меня с восхищением?! Мечты сбываются.
  
   - Отлично, мне нужны все книги, какие есть о земле, находящейся за морем, а еще... история восхождения богов.
  
   - Хм, - Кассандра задумчиво посмотрела на меня. Она явно не ожидала подобного вопроса. - Таких книг совсем немного и они хранятся в особом отдел.
  
   - Это как?
  
   - Они очень ценны и их могут попытаться украсть, поэтому они под замком, - пояснила девушка, подходя к одному из столов, стоящих среди многочисленных стеллажей, и сложила на него все свои бумаги. Теперь она смогла поправить и платье, которое было ей явно велико и вернуть очки на их законное место. - Идемте, я провожу Вас. Только когда закончите, обязательно сообщите мне, чтобы я все убрала на место.
  
   - Без проблем.
  
   Все-таки хорошо, что я наткнулся на эту несуразную девушку, без нее я бы точно блуждал здесь вечно и ничего не нашел. Интересно, это просто везение или боги ненавязчиво направляют меня? Надеюсь, что первое, ибо второе весьма раздражающе.
  
   - Ты давно здесь работаешь? - я решил, что по дороге стоит поддержать разговор, всяко лучше, чем идти в полной тишине.
  
   - Уже пять лет, с того самого момента, как владыки ветра заключили союз с семейством Де Фур.
  
   - Только не говори, что ты тоже магичка, - я с сомнением посмотрел на Кассандру. Обычно мага видно издалека, даже Минори в нашу первую встречу излучала силу, уверенности и величие, не свойственные обыкновенным людям, а ведь тогда она была ребенком в теле взрослого человека. Но все это точно не про нашего библиотекаря.
  
   - А что такого? - фыркнула девушка, злобно смотря на меня черед стекла очков. Судя по её реакции, она уже привыкла к тому, что никто не верит в то, что она владеет магией. - Не всем же магам быть сильными. А в моем случае это и не нужно, главное - это знания, которыми я обладаю.
  
   - Значит, ты у нас очень умная, - этот разговор забавлял меня и заставил пусть и ненадолго, но позабыть о предстоящем путешествии.
  
   - Да, - безразлично пожала плечами Кассандра, открывая передо мной неприметную дверь, спрятанную среди книжных полок. - Прошу, проходите.
  
   Чтобы оказаться в особом отделе библиотеке, мне пришлось согнуться, потому что дверь была слишком низкая для того, чтобы в нее мог спокойно пройти взрослый человек, а вот моей сопровождающей пришлось намного проще: все-таки у маленького роста есть свои преимущества. Что ж, теперь остается надеяться только на то, что в местных книгах я найду то, что поможет мне разобраться в том, что происходит.
  
  
  - А вот и закрытая часть библиотеки, - улыбнулась Кассандра, с неестественной нежностью смотря на толстые фолианты и свитки, хранящиеся здесь. Все-таки она странная. - Я сейчас принесу все то, что может Вас заинтересовать.
  
   Девушка направилась к стеллажам, а я устроился на удобном кресле, стоящим около старого стола, столешница которого была оббита зеленым сукном. Никогда бы не подумал, что мне может понравиться в библиотеке, но это место было, наверное, самым удобным и спокойным во всем дворце.
  
   - Вот! - прямо передо мной упало несколько толстенных книг, перенесенных с полог с помощью магии воздуха. Что ж, теперь понятно, почему Кассандра стала библиотекарем, ведь её сила значительно облегчает работу. - Эти книги нельзя выносить из этой части библиотеки. Когда закончите, просто позвоните в колокольчик.
  
   Магичка указала на свисающий с потолка шнурок, а после, не обращая на меня внимания, направилась к выходу. И снова я подумал о том, что эта девушка весьма странная, у нее явно что-то не так с эмоциями: она не боялась меня, не восхищалась, вообще никак не реагировала, а вот когда смотрела на книги, то её глаза сверкали от восторга. Надо будет непременно не забыть расспросить Райнера и Миноре о ней.
  
   Как только Кассандра скрылась из вида, я открыл первую книгу, настало время вспомнить давно забытые знания. Когда я был ребенком, мама часто читала мне легенды о восхождении богов, вот только я уже почти ничего не помню об этом. Что ж, пора заняться тем, что не люблю - чтением!
  
   Я пролистывал страницы книг, пытаясь найти хоть что-то полезное, что прольет свет на то, кем является поглотительница и стоит ли её опасаться. Вот только древние легенды не рассказывали ничего нового. Миром правила тьма и великое ничто, и тогда пришли боги, которые развеяли мрак и облагодетельствовали людей, подарив им магию и знания. Это было совсем не то, что мне нужно. Единственное, что заинтересовало меня, так это фраза о том, что боги пришли. Откуда? Где они были раньше?
  
   - А вот это уже интересно, - я наткнулся на ту самую легенду, о которой мне рассказывал Райнер. Однажды на побережье континента появился жуткий монстр, который был равен по силе богам, он подарил людям сокровища, силу и свое покровительство, а взамен потребовал приносить ему человеческие жертвы. Люди, которых обуяла алчность, отвернулись от богов и стали поклоняться чудовищам, и тогда разгневанные боги откололи часть континента и сдвинули землю в море. И все, больше никакой информации! Я злился на то, что мне пришлось потратить уйму времени, но ничего полезного я так и не узнал. Хотя на что я рассчитывал? Если бы здесь было что-то полезное, Райнер давно нашел бы эту информацию. И все же... Я все больше склоняюсь к тому, что таинственная земля за морем это и есть тот самый кусок континента, которой боги откололи от остального мира. Наверное, это единственное упоминание о том, что боги сотрудничали и работали вместе. Вот только если Арлин действительно вернулась, мне это не поможет.
  
   Я дернул за шелковый шнурок, вызывая Кассандру, больше мне в этой библиотеке делать нечего, я все равно ничего не найду, зря только время потерял. Хотя с другой стороны, я хотя бы время скоротал и немного передохнул, а не то последнее время я только и делаю, что планирую свое путешествие и думаю о том, какие опасности будут нас подстерегать.
  
   - Вы уже закончили? - магичка удивленно посмотрела на меня и нетронутые книги, которые я просил.
  
   - Просто я вдруг осознал, что не смогу найти ничего полезного, так что думаю, будет достаточно того, что я просто освежил свои знания. - Я печально огляделся вокруг. Возможно, здесь и есть полезная информация, вот только, чтобы найти её, у меня уйдет несколько лет, и то я не уверен, что смогу все это прочитать.
  
   - Этого и следовало ожидать, - пожала плечами девушка, начиная нашептывать слова заклинания и заставляя книги вернуться на свои места.
  
   - Хочешь сказать, что с самого начала знала, что я трачу время попусту? - нет, эта девушка определенно начинает мне нравиться!
  
   - Естественно, - пожала плечами магичка, смотря на меня так, словно я спрашиваю о совершенно очевидных вещах. - В этой библиотеке, хранятся миллионы книг, а в это части больше тысячи, чтобы найти здесь что-то полезное, нужно потратить невероятное количество времени. Так что, если не знать, что и где именно искать, это просто бесполезная трата времени.
  
   - Что же ты раньше не сказала? - усмехнулся я, идя следом за Кассандрой, среди многочисленных книжных стеллажей и шкафов.
  
   - Я всего лишь скромный библиотекарь, так что мне не пристало лезть со своими советами к герою и одному из правителей нашего славного Рокуса, - к моему удивлению, я услышал в голосе девушки ноты презрения и обиды.
  
   - Сдается мне, это вовсе не твои слова, - усмехнулся я, догадываясь, что Кассандра уже пыталась что-то подсказать либо Райнеру, либо сестре, за что и получила по полной. - Вот только я не маг и далеко не самый умный человек в мире, так что я от помощи не откажусь.
  
   - Неужели? - шатенка резко остановилась и с прищуром посмотрела на меня, словно хотела убедиться в том, что я говорю именно то, что думаю. - Довольно-таки самокритичные слова для героя.
  
   - Так ты поможешь или нет? - раздраженно поморщился я.
  
   - Вы ищете информацию о поглотительнице, так ведь?
  
   - Да, - не стал отпираться я.
  
   - Тогда возможно Вам стоит почитать вот это, - Кассандра протянула мне тоненькую книженцию, на красной кожаной обложке которой был изображен черный меч и витым шрифтом было написано 'Великий пожиратель'.
  
   - Это книга о моем мече, - я с интересом открыл книгу, интересно, откуда она здесь. - Какое отношение это имеет к тому, что я ищу?
  
   - Ну как же, - насмешливо сверкнула глазами девушка, - Поглотительница, пожиратель, Вам не кажется, что у этих слов есть что-то общее. Рекомендую прочесть, уверяю, это будет весьма полезно для Вас, Александр.
  
  ***
  
  Удобно расположившись в кресле около камина в своей комнате, я читал книгу, которую мне дала Кассандра. Я не ошибся - она весьма занятная личность. Как она узнала о моем мече и том, что он, возможно, связан с поглотительницей?
  
   Дверь комнаты открылась, и в мои покои вошли Райнер и Минори, которые, судя по их кислым лицам, были не в духе. Готов спорить, все дело в предстоящем путешествии и том, что ни один из них не хотел возвращаться в бывшую столицу, хотя и по разным причинам.
  
   - Что читаешь? - маг забрал у меня книгу, и, если честно, я был рад, что он сделал это. Этот бред не то что понять, но даже прочитать было невероятно трудно: настолько нудно он был написан.
  
   - Это история моего фамильного клинка, - пояснил я, разминая затекшие мышцы плеч. - Почему ты не говорил мне об этой книге?
  
   - Если честно, я про нее даже не знал, - пожал плечами Райнер, медленно пролистывая страницы, заполненные скучным текстом. - У нас в библиотеке огромное количество книг и пока я все их не успел прочитать. Интересно, почему Кассандра дала её тебе, а не мне...
  
   - Потому что ты вечно на нее орешь и говоришь, чтобы она не смела учить старших, - хихикнула Минори, явно симпатизирующая нашему библиотекарю. Похоже, я не ошибся, и Кассандра не ладит с моим братом.
  
   - Давайте лучше перейдем к делу, - вздохнул я. Все-таки мое семейство собралось не для того, чтобы обсуждать книги и последние новости Рокуса. - Пора выдвигаться в путь. Чем быстрее мы узнаем, что творится в бывшей столице, тем лучше, возможно, даже монстры перестанут нападать на нашу территорию.
  
   - Ты прав, - маг присел на соседнее кресло, в то время как Минори уселась на кровать. - Нужно решить, кто пойдет туда.
  
   - Я уже думал над этим. Ричард останется в Рокусе и поможет бороться с монстрами, а Дрейк отправится со мной в столицу. Чем меньше отряд, тем проще нам будет оставаться незаметными в землях пиромантов. - Я не был уверен в том, что моя семья примет мое решение, но готов был настаивать на нем. Так будет лучше для всех, и, самое главное, если все пойдет не так, пострадаю только я.
  
   - Не думаю, что они согласятся разделиться, - нахмурилась сестра.
  
   - Они привыкли выполнять приказы, а значит, сделают то, что я скажу.
  
   - Допустим, но кто из нас пойдет с вами, - наконец, перешел к делу Райнер.
  
   - Никто.
  
   - Так нельзя, - Минори недовольно вскочила на ноги и начала мерить шагами комнату. - Маги молний сильны, но ты не можешь идти только с этим Дрейком!
  
   - Послушайте, - я ожидал именно такую реакцию и был готов к этому. - Несмотря на то, что у нас появились союзники, мы не можем им полностью доверять. А потому Вы оба останетесь в Рокусе, возможно одному из вас даже придется спрятаться, сделав вид, что отправились с нами.
  
   - Тогда если на нас нападут, мы сможем удивить врага, - понимающе кивнул Райнер. Я никогда не сомневался в том, что он намного благоразумней нашей сестры и сможет понять то, что я задумал.
  
   - Совершенно верно, я не доверяю Кристе и её магам, да и с повелителями молний стоит быть настороже.
  
   - Тогда официально в Рокусе останется Минори, все-таки мы подозреваем, что Арлин снова возродилась, а это значит, что логичней будет не рисковать сестрой, - блеклые глаза мага заблестели, он явно был рад такому решению нашей проблемы и даже начал продумывать, что делать дальше. - А я запрусь в лаборатории и, если что-то случиться, вмешаюсь.
  
   - И все равно вы не можете идти вдвоем, это самоубийство! - Минори упрямо поджала губы. Я видел, что девушка волнуется и не хочет отпускать меня, но сейчас мы не в том положении, чтобы делать то, что хочется.
  
   - Тогда найдите магов, которые отправятся с нами, но не больше двух и только тех, кому можно доверять. На этот раз все будет проще, я в любой момент смогу сбежать из столицы, нас больше ничего не будет удерживать. Я уже все решил, так что это не обсуждается!
  
   - Хорошо, - упавшим голосом сказала магичка, обиженно смотря на меня. Я видел, что в ней борются понимание того, что я прав и чувство тревоги. - Возьми с собой Кассандру. Она только с вида слабая, но в пути пригодится... она много знает... наверное. Даже больше Райнера.
  
   - Не больше, - поморщился брат. - Но в остальном согласен, она может пригодиться в дороге, да и я от нее отдохну немного.
  
   - На том и решим. Приготовьте зелья и мази, которые могут понадобиться в пути, а еще нужно придумать, как нам быть на связи, - меня никак не покидало чувство тревоги, но деваться мне было не куда, я стал пешкой в руках богов и уже не могу свернуть с выбранного ими пути.
  
   - Я подумаю над этим, - пробормотал Райнер. - Когда ты собираешься отправиться в путь?
  
   - Уже завтра, тянуть больше нельзя.
  
   - Даже не переговоришь с Черным шутом? - магу не нравилась эта спешка, но уж лучше так, чем нервирующее ожидание.
  
   - Нет времени, передай ему, что я собираюсь навестить его тело, так что пусть найдет способ связаться со мной. И еще, Минори, - я сурово посмотрел на сестру. - Не вздумай использовать свои голубые молнии в присутствии нашего союзника.
  
   - Я понимаю, - скривилась девушка, - мало того, что я женщина, так еще и некромант, такого оскорбления наши друзья точно не снесут.
  
   - Вот именно, пока не разберемся, почему монстры снова повалили из столицы, нам стоит быть осторожней.
  
   Я понимал, что мой план не то, что не идеален, он опасен и нелогичен, но времени на то, чтобы все тщательно продумать, у нас не было. Повелители молний не станут долго ждать, а монстры нападают все чаще. Мне придется стать настоящим героем, чтобы защитить свою семью и отправиться в путь с незнакомыми людьми, которым я не могу доверять. Если бы не обстоятельства, я бы предпочел отправиться в столицу с Райнером, но чутье подсказывало мне, что и Минори и брат должны остаться в Рокусе, а мне на этот раз придется делать самому.
  
  Снова в путь
  
  Я хмуро оглядел наш небольшой отряд, который должен был скрытно проникнуть в столицу проклятых земель, в самое пылающее сердце территории пиромантов. При других обстоятельствах я предпочел бы и вовсе поехать один или взять кого-то их моих родственников, но выбирать мне не приходиться. Увы, без помощи в магов в таком опасном деле не обойтись, а это значит, что мне придется довериться опытному воину Дрейку и странной магичке Кассандре, которая, судя по всему, дружна с моей сестрой и совершенно не ладит Райнером. Да уж, не самая лучшая команда, но если подумать, когда я только познакомился с Минори, дела обстояли намного хуже и ничего - справились.
  
   - Все готовы? - Я нехотя забрался на уже знакомого ящера, на этот раз все прошло намного проще. Похоже, что я начинаю привыкать к местному виду транспорта.
  
   - Да, но все равно я не понимаю, почему должна тащиться вместе с вами! Я не боевой маг, я просто библиотекарь! От меня не будет никакой пользы? - проворчала Кассандра, по случаю путешествия одетая в черный брючный костюм, совсем как тот, который носила Минори. И, судя по тому, что одежда была ей велика, я догадываюсь, где она его взяла.
  
   - Не сомневаюсь в этом, - буркнул Райнер, скептически рассматривая девушку. - Но только у тебя достаточно знаний о пиромантах и бывшей столице, чтобы помочь Александру. Так что возьми в руки и постарайся не быть обузой.
  
   - Все, хватит припираться, у нас нет на это времени - пора выдвигаться в путь, - фыркнул я, направляя своего ящера к воротам. Мои спутники направились вслед за мной: Дрейк молча, а вот магичка, продолжая ворчать себе под нос ругательства и проклятия в адрес безумного мага и его гениальных идей. И где она только нахваталась этого, неужели сидя в своей библиотеке? Какие же тогда книжки она читает? Чувствую, это путешествие будет напряженным, не меньше, чем в наше прошло посещение столицы.
  
   Сопровождаемые солдатами и особо любопытными жителями Рокуса, мы покинули город и направились на север, туда, где в глубине Проклятых земель располагалась столица, город, в который я никогда не хотел бы возвращаться. Но работа должна быть доделана, особенно если учесть, что-то, что происходит в столице, может повредить моей недавно обретенной семье.
  
   Мне не хотелось не о чем говорить со своими новыми спутниками, не хотелось узнать их ближе или понять, мы вместе ненадолго, пока не выполним дело, а дальше каждый вновь займется своим делом. Так будет правильно, не хочу больше ни к кому привязываться - это проблематично, приходится думать не только о себе и становишься не таким свободным, как хотелось бы. Сейчас для нас самое главное - достигнуть земель пиромантов и незаметно пройти по ним. Самое плохое в сложившейся ситуации, что я совершенно не знал, к чему нам стоит быть готовыми, какие твари обитают в лесах и поселениях, да и самими огнепоклонниками сталкиваться мне не хотелось. До сих пор с содроганием вспоминаю о том, как мне пришлось однажды работать на этих безумцев.
  
   В себя я пришел только, когда начало смеркаться и настало время выбирать место для ночлега. Мы с Дрейком вполне могли бы продолжить путь и продержаться в седлах несколько дней, благо, что ящеры были пригодны для этого, но вот Кассандра уже явно начала клевать носом.
  
   Оглядевшись вокруг, я заметил среди деревьев небольшое свободное пространство, как раз такое, чтобы трое усталых путников смогли разжечь костер и удобно устроиться на ночлег.
  
   - Все, на сегодня хватит, - я легко спрыгнул со своего ящера и привязал его к ближайшему дереву, не сильно, но так, чтобы он не отправился на прогулку без меня.
  
   - Вдвоем мы бы двигались намного быстрее, - маг бросил недовольный взгляд на девушку, фактически упавшую на землю.
  
   - Да, но без нее нам не обойтись, - безразлично ответил я. Зачем переживать из-за того, что все равно нельзя изменить? Это глупо, а потому просто придется позаботится о магичке. Я всецело доверял сестре, хотя мы и не были кровными родственниками, а потому не сомневался в том, что она не просто так посоветовала мне взять в путешествие именно Кассандру, да и то, что она нашла для меня книгу о фамильном мече, было весьма полезно. Девушка словно знала, что это именно то, что мне нужно. Удача? Вполне возможно. Эта богиня всегда благоволила ко мне, надо будет непременно возблагодарить её, когда выдастся свободная минутка.
  
   - Надеюсь, что это действительно так, - воин принялся обрубать сухие ветки с деревьев.
  
   Я видел, что Дрейку не нравится путешествовать с такими, как мы, но будучи воином и слугой бога войны, он привык исполнять приказы и это было мне на руку. Его собственные принципы не позволят ему навредить нам или предать, так что я могу не беспокоиться об этом. Но вот Кассандрой дела обстояли несколько иначе. Пусть магичка и была нашей союзницей и даже подругой Минори, я не знал её мотивов, не знал правил, по которым она живут, а потому её стоило опасаться, точно так же, как и Кристу.
  
   - Сколько мы будем в пути? - зевнула девушка, усаживаясь на землю, в ожидании, когда мы с Дрейком оборудуем лагерь. Кассандра явно не собиралась нам помогать, рассчитывая на то, что мы все сделаем за нее. Что ж, хорошо еще, что в отличии от Минори она не будет влипать в неприятности и пытаться помочь, когда в этом нет необходимости.
  
   - Ты же вроде у нас умная, - усмехнулся я, разводя костер. - Разве не знаешь, какое расстояние отделяет нас от столицы.
  
   - Знаю, но как это может помочь узнать, когда мы прибудем на место? Я совершенно не ориентируюсь в пространстве, если угодно, у меня топографический кретинизм.
  
   Не понимаю, как можно так спокойно говорить о себе так критично, словно это совершенно нормально. Все-таки она странная.
  
   - Если продолжим двигаться в том же темпе, на это уйдет около месяца, - ответил за меня Дрейк, усаживаясь рядом и начиная готовить простой ужин для нашей компании. - А вот если пройти подземельями, то добраться можно намного быстрее.
  
   - У тебя есть их карта? - я удивленно посмотрел на воина, который буравил взглядом Кассандру.
  
   - Нет, но может наша спутница сможет помочь в этом деле?
  
   - Там слишком опасно, - поморщилась девушка, спешно отворачиваясь.
  
   - С тобой два опытных воина, один из которых герой Проклятых земель, - самодовольно заявил мужчина. - Если кто и сможет защитить тебя, так это мы.
  
   - Я служу семье Де Фур, как скажет Александр так и будет.
  
   Несмотря на спокойный вид магички, я видел, что она нервничает и не хочет спускаться в подземелье, даже несмотря на то, что так будет передвигаться намного быстрее. Я её понимаю, самому не хочется снова лишить себя возможности видеть солнечный свет. Но сейчас время слишком ценно для нас, так что придется рискнуть.
  
   - Где ближайший вход? - обреченно вздохнул я.
  
   - В двух днях пути отсюда, у заброшенного храма великой Тьмы.
  
  За те два дня, которые мы добирались до входа в 'обожаемые' мной подземелья, кишащие нагами и прочими тварями, я осознал, что нет ничего приятного в том, чтобы путешествовать с незнакомыми людьми, с которыми у тебя нет ничего общего. Дрейк почти все время молчал, а если начинал говорить, то его слова всегда были пропитаны желчью, презрением и недовериям к нам. Что касается Ксандры, то она постоянно жаловалась, всем своим видом демонстрируя, что не приспособлена для длительных и опасных путешествий. Между этими двумя магами я чувствовал себя неуютно и даже начал подумывать о том, чтобы бросить их и самому отправиться в столицу. Да я готов был душу продать, лишь бы не слышать их постоянное ворчание и размышления о смысле жизни и том, чья магия и покровитель лучше.
  
   - Это должно быть здесь, - Кассандра указала на руины некогда величественного здания, построенного из черного камня.
  
   Даже не верится, что кто-то решился сотворить подобное с храмом Тьмы. Кто бы это ни был он уже наверняка мертв, ведь никому не сбежать от проклятья, по себе знаю.
  
   - Что здесь произошло?
  
   - Никто не знает, - девушка безразлично пожала плечами и поправила в очередной раз съехавшие на кончик носа очки. - Просто однажды слуги Тьмы покинули это место, а спустя некоторое время их храм превратился в это...
  
   - И давно это случилось?
  
   - Лет пять назад, - закатила глаза магичка, считавшая, что я спрашиваю о чем-то глупом и совершенно не нужном.
  
   Для меня же эта информация была весьма важна, ведь мне так и не удалось поговорить с Черным шутом, с тех пор, как я вернулся в этот мир спустя долгие десять лет, а значит, у меня вполне может появиться такая возможность.
  
   - Давайте искать вход, - повелитель молний на этот раз был солидарен с Кассандрой, опытному воину явно не терпелось спуститься в опасные катакомбы и продемонстрировать свои силу, ловкость и мастерство.
  
   - Займитесь этим пока без меня, - не глядя на своих спутников, я направился к развалинам. Наверняка, я найду там что-то полезное и интересное, возможно, даже смогу пообщаться со старым знакомым.
  
   - Эй, куда это ты? - бросил мне вдогонку Дрейк.
  
   - Проверить храм, - я не собирался вдаваться в подробности или посвящать магов в свои планы. Просто поставил их перед фактом, надеясь на то, что они благоразумно примут это и не последуют за мной.
  
   Оказавшись вблизи того, что когда-то было величественным и даже пугающим сооружением, я вдруг отчетливо осознал, что оно было разрушено изнутри, иначе камни, колонны и части стен не были бы разбросаны именно так. Неужели Слуги Тьмы сами уничтожили свой храм, или же это просто случайность, к примеру, неудачный эксперимент? Так или иначе, но меня сейчас больше волновало другое - что уцелело в оставшейся стоять части замка?
  
   Осторожно, стараясь ни к чему не прикасаться, я вошел через зияющую дыру в стене и сразу же очутился в кромешной тьме, если бы не мои звериные глаза, я бы ничего не мог разглядеть. Все здесь светилось ровным голубым свечением, не было ни одного красного всполоха, это место покинули не только люди, но и птицы, животные и насекомые. Ничего. Интересно, отчего так? Ведь стоит представителям человеческой расы исчезнуть, как их место тут же занимает всякая живность, а здесь... даже растения не оплетали руины. Но неожиданно это ровная синеватая картина начала меняться, в центре просторного зала, который, судя по всему, когда-то был трапезной, появилось бледное красноватое свечение, которое с каждым мгновением становилось все ярче. Вот к нему-то я и направился, раз это кто-то живой, то нам непременно стоит познакомиться. Когда неизвестный объект окончательно приобрел нормальное свечение и форму, я смог различить очертания самой обыкновенной крысы. Если бы ни необычный способ появления, то я, наверное, даже не обратил на неё своего внимания, а так я точно знал, что эта тварь появилась здесь неспроста. И почему интересно у всех магов такие неприятные помощники: пауки, змеи? Неужели нельзя найти кого-то, кто не вызывал бы омерзения у большинства людей? Подняв крысу с пола, я заглянул в её черные глаза бусины, пытаясь понять, что же делать с этой живностью дальше.
  
   - Давно не виделись, Александр, - раздался знакомый голос, который я при всем желании не смогу забыть. Интересно, все верховные маги могут переносить свое сознание в другие тела или это прерогатива Черного шута?
  
   - Да, хотя для меня прошло намного меньше времени.
  
   - Наслышан об этом, как и о том, что ты хотел поговорить. Ты уж прости, но неотложные дела во славу Тьмы не позволили мне прибыть в Рокус и лично побеседовать с тобой.
  
   - Теперь это не проблема, - усмехнулся я. - Ваше тело в столице еще осталось?
  
   - Да, но я давно не посещал его.
  
   - Почему? Неужели Вам не интересно, что твориться в этом городе, подвластном пиромантов? Не верю, особенно если учесть, что именно оттуда приходят монстры.
  
   - Я же не сказал, что я не хочу его посетить, - рассмеялся шут и должен признать, что когда он в облике крысы, это смотрится еще омерзительней, чем когда он человек. - Я не могу, три года назад в городе что-то произошло, что-то настолько непостижимое, что теперь я не могу пробиться сквозь барьер, установленный вокруг него. И могу сказать совершенно точно: Дарующий жизнь огонь здесь ни при чем.
  
   - А что насчет Арлин? Она могла вернуться? - задал я самый главный вопрос, который тревожил меня. Именно ради него мне и было нужно встретиться с верховным магом.
  
   - Вполне возможно, но если так, что её сила претерпела изменения за эти годы и теперь мы ничего не знаем о том, кем стала эта женщина на этот раз.
  
   - Что ж, спасибо и на этом. - Конечно, этой информации недостаточно, чтобы принять решение о том, как действовать дальше, но все-таки это лучше, чем ничего. Намного лучше.
  
   - Возьми крысу с собой, - снова заговорил шут. - Источник связи на экстренный случай лишним точно не будет.
  
   - Это точно, - усмехнулся я, засовывая грызуна в сумку. Что ж, одно дело сделано, теперь осталось найти вход в подземелье и отправиться на поиски неприятностей.
  
   - Ну что, нашли вход в подземелье? - поинтересовался я, застав своих спутников, ждущих меня около заброшенного храма. На мгновение я даже усомнился в том, что пробыл там минут десять.
  
   - А чего его искать? - раздраженно буркнула Кассандра, указывая рукой на каменные врата.
  
   - И как я только их раньше не заменил?
  
   - Ты был увлечен другим, - фыркнула магичка. Интересно, почему она так нервничает: от того, что я оставил её ненадолго вместе с Дрейком, или из-за перспективы оказаться в подземелье? - Надеюсь, нашел, что искал?
  
   - Можешь не сомневаться, а теперь давайте продолжим наш путь, - подойдя к вратам, я провел рукой по черному камню с вырезанными на нем древними рунами. Холодный. Обжигающе холодный. Наверняка, это все благодаря воздействию магии. - Кассандра, ты уверена, что знаешь дорогу?
  
   Обернувшись, я посмотрел на застывшую в нерешительности девушку, сейчас свечение вокруг нее было не чисто красным, а с фиолетовыми всполохами. Вот бы узнать, что оно означает? Может, это показывает душевное состояние магички или она заболела? Да уж, мне еще долго предстоит разбираться со своими новыми глазами и их возможностями.
  
   - Знаю, просто не думаю, что это безопасно. Наги последнее время расплодились, и среди них теперь больше самцов. К тому же там обитают огромные змеи и прочая мерзость.
  
   - Я с легкостью справлюсь с этим, - Дрейк по-отечески похлопал девушку по спине. Самоуверенности этому повелителю молний не занимать и с этим надо что-то делать. Наша миссия - не тот случай, когда нужно идти напролом, наоборот, мы должны быть осторожны, как никогда раньше.
  
   - Не сомневаюсь, - скривилась Кассандра, обреченно смотря на черные врата. - Отойдите подальше, мне нужно сосредоточиться.
  
   - Как скажешь.
  
   Магичка вытянула руки вперед, прикасаясь к черному камню, за которым нас ждал вход в ненавистные мне подземелья. Поначалу ничего не происходило, а сама девушка молчала. Может она уснула? Но вскоре до моего слуха донесся едва уловимый шепот, такой же легкий и воздушный, как дуновение ветра. То, как Кассандра читала заклинание, было чем-то уникальным - не было в этом рычащих и скрежещущих звуков, как у Минори или Райнера, да и в отличии от Кристы голос девушки не был громким и властным, скорее успокаивающим, нежным и проникновенным. В библиотеке её магия выглядела совершенно по-другому.
  
   - Впервые видишь мага воздуха за работой? - понимающе улыбнулся Дрейк. Слушая голос нашей спутницы, повелитель воздуха расслабился и уже не выглядел таким суровым.
  
   - Да, это...
  
   - Ни на что не похоже, знаю, - кивнул воин, задумчиво разглядывая миниатюрную девушку, вокруг которой образовался небольшой сверкающий смерч. - Их магия самая красивая, даже маги света не сравнятся с ними.
  
   - Не ожидал услышать такие слова от такого, как ты.
  
   - То, что мы суровые воны, не значит, что все маги молний грубые и неотесанные мужланы, неспособные оценить прекрасное. К тому же магия воздуха действительно завораживающая.
  
   - Полностью согласен.
  
   Раздался неприятный скрип, и каменные створки ворот распахнулись перед брюнеткой и сразу же все стихло.
  
   - Если уверены, что хотите срезать путь, то идемте, - Кассандра с сомнением посмотрела на темный проход, который даже мне казался опасным и пугающим, а ведь мне пришлось провести в подземельях много времени.
  
   - Создай светлячок, пока не найдем кристаллы, без него никак, - велел я, подходя к моему ящеру и снимая с него тяжелые сумки с вещами. - Их можно здесь оставить?
  
   Несмотря на то, что я недолюбливал этих тварей, оставлять транспорт, служивший нам верой и правдой, не хотелось. Да и неизвестно, как сложатся обстоятельства, мы можем вернуться в это самое место, и тогда ящеры нам потребуются вновь.
  
   - С ними ничего не случится, просто вернутся в город. Это умные твари, не стоит о них беспокоиться, - Дрейк последовал моему примеру и тоже начал снимать сумки со своего ящера.
  
   - Много не бери, только самое необходимое, - сказал я, увидев, что воин собирается взять все то, что тащил наш транспорт.
  
   - Я в состоянии это донести.
  
   Опять этот самодовольный тон - это начинает раздражать. Даже Райнер с его могуществом, знаниями и близостью с Великой паучихой не был таким самоуверенным.
  
   - А ты в состоянии драться или убегать со всем этим грузом на плечах? - оставив часть вещей и отвязав ящера, я направился к ожидающей нас Кассандре.
  
   - Я же сказал, что справлюсь, - упрямо ответил повелитель молний.
  
   - Как знаешь, но учти, мы за тебя эти все тащить не станем. Более того, если будешь замедлять нас - пойдем без тебя.
  
   Дрейк ничего не ответил, только одарил меня злобным взглядом. Не сомневаюсь, что мои слова больно ударили его по самолюбию и гордыни - ведь я осмелился сомневаться в его возможностях и силы. Но жалеть ничью чувства я не собирался - мы уже не дети и вышли не на радостную прогулку в сад.
  
   - Ну, что, веди нас, - я ободряюще улыбнулся побледневшей более обычного магичке. - Если что-то почувствуешь, дай знать. Подземелья опасны, даже с таким могучим воином, как наш Дрейк.
  
   - Можешь не рассказывать, - вздрогнула девушка, и ко мне в голову закралась весьма необычная мысль о том, что Кассандра уже бывала там, и это было весьма интересно. Несмотря на слова сестры, я все еще сомневался в том, что она Кассандра - сильная магичка. Но вполне возможно, что я не прав. - Идемте и лучше нам держаться рядом, там легко заблудиться.
  
  Подземелье
  
  Если что и не изменилось за десять лет моего отсутствия, так это подземелья. Здесь все так же темно и душно, все так же стены давят на тебя, и, кажется, что в любой момент может произойти обвал. Окружающие звуки по-прежнему раздражающие и пугающие. Ненавижу подземелья, скажу больше, я их боюсь до дрожи в коленях и желания убежать подальше. Хорошо еще, что я в состоянии держать себя в руках и могу скрывать от своих спутников то, что твориться у меня на душе.
  
   - Ты точно знаешь, куда идти? - в очередной раз спросил я у Кассандры, медленно продвигающейся вперед в полумраке.
  
   - Не волнуйся, у меня превосходная память, - пожала плечам магичка, всматриваясь в темноту. - Сначала нам нужно идти прямо, потом свернуть налево, снова идти прямо, потом направо и...
  
   - Понял, понял, ты точно знаешь, где нам сворачивать, - раздраженно вздохнул я.
  
   - Неужели герой боится подземелий? - усмехнулся Дрейк, бросая на меня презрительный взгляд. От былого уважения и почтения к моей персоне не осталось и следа. Похоже, до воина дошло, что я не такой уж смельчак и герой, а сами легенды о моем благородстве по большей степени сказки и вымыслы.
  
   - Не подземелий, а их обитателей, - безразлично ответил я. Меня было не задеть подобными словами и высокомерием, я привык к такому обращению и не собирался требовать к себе ни уважения, ни почитания с преклонениями. - Это дом не только нагов и огромных змей, здесь обитают живые мертвецы, с которыми даже некромантия не может совладать.
  
   - О чем это ты? - Дрейк недоверчиво посмотрел на меня, словно ожидал от меня какого-то подвоха.
  
   - Это место не просто подземные туннели и ходы, это огромный склеп, в котором похоронены сотни тысяч, если не миллионы жителей, населявших некогда эти земли и некоторые из них... если можно так выразиться, вполне живые, - от воспоминаний о встрече с королем-скелетом меня передернуло. Если бы не вмешательство Повелителя могил все мое семейство было бы уже мертво. Не хотелось бы мне снова набрести на подобное место.
  
   - Это шутка такая? - воин озирался вокруг, пытаясь заметить то, что-либо опровергнет мои слова, либо подтвердит их. Но в полумраке сложно было что-то увидеть.
  
   - Нет, это правда, - ответила вместо меня Кассандра. - Судя по данным исторических источников, людей хоронили именно в катакомбах, которые находятся под всей территорией Проклятых земель. Люди верили, что после смерти они присоединяются к воинству Повелителя могил, а потому их всегда хоронили с оружием и доспехами.
  
   - Теперь понятно, почему эта земля была проклята, - поморщился Дрейк, продолжая озираться по сторонам в поисках опасностей.
  
   Я же был совершенно спокоен - черный клинок предупредит, если появится тот, кого нам следует опасаться. Чем дольше мы шли, тем жарче становилось вокруг, не сомневаюсь, что поблизости есть горячие источники. Мечтая о том, как смогу окунуться в них и смыть с себя пот и пыль, я продолжал следовать за Кассандрой. Постепенно на нашем пути стали появляться сверкающие кристаллы, а сами пещеры стали более светлыми и уже не казались такими уж негостеприимными.
  
   Я начал успокаиваться и даже расслабился - мне нечего опасаться, раз уж у нас есть прекрасная сигнализация в виде фамильного меча, да и спутники далеко не слабаки.
  
   - Недалеко от нас должна быть просторная пещера, - задумчиво пробормотала магичка, замирая на месте и размышляя о чем-то. Казалось, что она пытается что-то вспомнить. - Да. Нам стоит там устроить лагерь и отдохнуть.
  
   - Неужели уже устала? - раздраженно фыркнул воин, явно недовольным тем фактом, что мы снова вынуждены отдыхать. - Вот именно поэтому среди слуг Великого бога войны нет слабых женщин. От Вас больше никакой пользы, вы вечно ноете и просите об отдыхе и передышке.
  
   - Пока что она не ныла, - вступился я за девушку. Мне не нравилась категоричность и грубость, если так пойдет дальше, он и на меня кричать начнет.
  
   - Я вовсе не устала, но следующее удобное место для ночлега будет очень далеко, но если вы считаете, что разбить временный лагерь в узком, пыльном коридоре - это не проблема, то можем продолжить путь, - пожала плечами магичка. Несмотря на то, что девушка старалась выглядеть спокойной, на самом деле она злилась, и я без труда смог это заметить.
  
   - Показывай, где твоя пещера, - не знаю, как Дрейк, а вот я предпочитаю ночевать с удобствами, к тому же здесь, в темноте, освещенной лишь кристаллами, очень скоро сотрется грань между днем и ночью, так что стоит пользоваться каждым удобным моментом.
  
   - Эй...
  
   - Уставшие и не выспавшиеся мы вряд ли сможет справится с нагами и змеями, так что мы идем в пещеру и это не обсуждается, - резко прервал я воина, не давая ему вставить даже одного слова. - Здесь решаю, что делать только я. Так что тебе придется либо смириться, либо идти самому.
  
   - Хорошо, я подчиняюсь, - склонил голову повелитель молний. Даже не знаю, сможем ли мы с ним поладить, Дрейк слишком самоуверен, к тому же он тупо выполняет задание, не задумываясь о последствиях.
  
   - Отлично. В нашем деле нужно просчитывать все, мы не может тратить силы попусту. К тому же, в отличии от вас, мне ни раз приходилось бывать в пещерах и мне виднее, как себя здесь вести.
  
   - Возможно, вы и правы, - нехотя согласился воин, хотя, судя по выражению его лица, мои слова не убедили его. - Я постараюсь быть сдержанней.
  
   - Идемте уже, - Кассандра нетерпеливо топталась на месте, магичке было неуютно в обществе двух не очень дружелюбно настроенных по отношению друг к другу мужчин. Что ж, пока с этим ничего не поделать, придется потерпеть.
  
  Пещера, в которую привела нас магичка, была просто великолепна: большая, с горячим источником, многочисленными кристаллами, освещающими её, и, конечно же, с синим мхом.
  
   - Знаешь, теперь я больше не сомневаюсь в том, что ты ориентируешься в подземельях, - ухмыльнулся я, собирая драгоценный мох и раскладывая его по маленьким мешочкам. В путешествии он всегда пригодиться, к тому же, если нам придется выбраться на поверхность и встретить людей, эта ценность поможет нам разжиться весьма полезными вещами, едой и возможно даже ночлегом, если нас занесет на какой-нибудь постоялый двор или поселение. Да и светящиеся кристаллы нам пригодятся, жаль только я не могу определить какого они цвета: их свечение просто сливается с голубым свечением, которое исходило практически отовсюду.
  
   - То есть раньше ты во мне сомневался? - недовольно буркнула Кассандра, опуская ноги в теплую воду подземного озера.
  
   - Не обижайся, но слишком мало о тебе знаю, так что вполне естественно, что я осторожен.
  
   - А мне ты тоже не доверяешь? - Дрейк оторвался от извлечения из стены кристаллов и одарил меня хмурым взглядом.
  
   - Ты другое дело, маги-воины всегда следуют своему слову. Для вас понятия доблести и чести на первом месте, так что ты не предашь нас. Так что в твоих словах я нисколько не сомневаюсь, - мои слова были чистой правдой, хотя и не всей. Повелитель молний был слишком самонадеян и предпочитал рисковать понапрасну, в угоду своему самомнению, а потому, с ним стоит быть осторожным и не позволять Дрейку командовать или влиять на мои решения.
  
   - Давайте просто отдохнем и не станем выяснять отношения, - расслабленно пробормотала Кассандра. - Скоро мы достигнем столицы, так что лучше подумать, что делать с пиромантами и как проникнуть во дворец.
  
   - А чего думать...
  
   - Мы не станем сражаться с толпами фанатиков, - поморщился я.
  
   - Я не настолько глуп, - обиженно буркнул воин, которого задели мои слова. - Мы не только безрассудно смелые, но и превосходные стратеги. Я не собираюсь кончать жизнь самоубийством и кидаться с мечом наперевес против огнепоклонников. Я понимаю, что нам стоит скрытно проникнуть в город, а потому предлагаю притвориться послушниками культа.
  
   - Что ж, весьма благоразумное предложение. - Мне стало не по себе от того, что слишком скоропалительно составил свое мнение о Дрейке. Я должен быть внимателен, и за то время, что нам придется плутать по подземельям, лучше узнать своих спутников.
  
   Только так можно будет быть уверенным в успехе мероприятия. К тому же мне не хотелось сейчас рассказывать о тайном ходе, ведущем из города. Вполне вероятно, что нам придется им воспользоваться при побеге, так что пусть пока это все останется секретом.
  
   Закончив с делами, я устроился около наших вещей и вытащил из сумки крысу, решив дать ей погулять. Надеюсь, шут не сбежит от нас и будет на месте, когда настанет время отправиться в путь.
  
   - Это что еще за тварь? - брезгливо поморщился воин. - Крысы - помощники Тьмы.
  
   - Это наш помощник и проводник, - безразлично пожав плечами, я посмотрел на подземный источник. Как же хочется в него окунуться с головой и расслабиться. Возможно, местная вода и не целебная, но отдохнуть все равно поможет. - Не забывай, что они многие столетия обитали в столице и изучали её. Нам потребуется проводник. И это очаровательное создание наш помощник в этом деле.
  
   - Хорошо, надеюсь, у тебя не много секретов от нас? - Дрейк сверлили меня пытливым взглядом, вот только его магия не позволяла читать мысли, так что я мог быть совершенно спокойным.
  
   - У всех нас есть секреты, и никто не торопится их раскрывать, так что пусть так и будет оставаться дальше. Дело здесь не в доверии, а в том, что мы всего лишь временные союзники - отряд, созданный для выполнения одного единственного задания, а после каждый пойдет своим путем. Не стоит быть слишком откровенными.
  
   - Как это ни странно, но я с тобой полностью согласен, герой, - расхохотался воин, чем весьма удивил меня.
  
   - Давай обойдемся без 'героя', называй меня по имени.
  
   - Хорошо.
  
   - Ну, раз вы со всем разобрались, каков наш план? - Кассандра устало смотрела на нас, девушку явно клонило в сон. Все-таки в чем-то Дрейк прав - магичка нам досталась действительно не выносливая, но зато знает короткий путь к столице.
  
   - Нам нужен выход, где-то в сутках пути до города. А дальше нужно будет найти паломников и занять их места. Все просто. Единственная сложность - это правильно себя вести. Я знаю лишь приблизительно, как ведут себя огнепоклонники.
  
   - Значит, будем делать вид, что мы новообращенные, - снова вздохнула девушка, поднимаясь на ноги и подходя к нам с Дрейком. - Главное - ни чем не выдайте себя, иначе мы узнаем, что такое адское пекло и ни Повелитель могил, ни Громовержец не смогут помочь.
  
   - Будем думать об этом, когда выберемся из подземелий, а сейчас давайте спать. Дрейк дежурит первым, потом я.
  
   Улегшись на спину, я прикрыл глаза, делая вид, что уснул, но на самом деле я размышлял над тем, что ждет нас в городе. Мысли о том, что Поглотительница вернулась к жизни, не покидали меня, более того, они внушали мне страх. Не хотелось бы, чтобы с нами произошло то же, что и с королем. А еще я размышлял о том, почему Огнепоклонники смогли заключить союз с Арлин, если, конечно, она действительно снова смогла обрести форму. Все эти игры богов за власть над проклятыми землями напрягали меня, заставляли чувствовать свою ничтожность. Кто знает, может быть, мне стоило принять предложение королевы, когда на то была возможность. Надеюсь, мне удастся снова уничтожить её... а после я отправлюсь за море, туда, где не буду игрушкой в руках богов.
  
  Я с легкой улыбкой на губах рассматривал пещеру - несмотря на все опасности, что таятся в подземельях, они невероятно красивые и завораживающие. Одни гроты с подземными горячими источниками чего стоят! Да и свет кристаллов оказывал на меня успокаивающее воздействие. Жаль, что не все подземелья выглядят именно так.
  
   Мои спутники все еще крепко спали, набираясь сил перед долгой и, наверняка, не безопасной дорогой. Я понимал, что пора бы их уже будить, но решил дать им отдохнуть еще немного, да и мне это не помешает.
  
   - Я бы на твоем месте не расслаблялся, - хихикнула крыса, заставляя меня вздрогнуть. Вернулась-таки, отлично, было бы неприятно потерять её в этих пещерах, к тому же времени и желания искать её у меня не было.
  
   - Что случилось? - я положил руку на эфес меча и почувствовал едва уловимую вибрацию, словно клинок не был уверен в том, что противник доберется до нас, а не пройдет мимо.
  
   - Змеи...
  
   - Наги или...
  
   - Или, - фыркнула крыса, сама забираясь в сумку. - Постарайтесь двигаться как можно быстрее, иначе рискуете однажды не проснуться, змеи двигаются бесшумно, даже твой меч может не учуять их. Больше я не появлюсь, так уж вышло, что у меня много дел...
  
   - Значит, увидимся в столице, - поднявшись на ноги, я начал собирать наши вещи.
  
   - Если доберетесь до нее, - мерзко захихикала крыса, вызывая во мне желание свернуть ей шею и бросить здесь.
  
   - Кассандра! Дрейк! Просыпайтесь, пора уходить! - рыкнул я.
  
   - Уже? - зевнула девушка, нехотя принимая сидячее положение, а вот маг, напротив, подскочил, словно и не спал всего мгновение назад.
  
   - Да, нам лучше поторопиться. Я пойду впереди, ты следом, Дрейк будет замыкающим, так что вспоминай дорогу, будешь говорить, куда идти.
  
   - Я так понимаю, что-то случилось? - хмыкнул воин, собравшийся за считанные минуты, так что теперь мы ждали только Кассандру.
  
   - Просто не хочу встретиться со змеями. А с моим зрением заметить этих тварей намного проще.
  
   - Разумно, - кивнул Дрейк, было видно, что он в отличии от меня жаждет встречи с врагом и хорошей битвы. Наверное, я никогда не смогу понять подобного отношения к жизни, зачем самому искать опасность - неужели слугам бога войны не терпится расстаться с жизнями? По мне лучше избежать сражения и убить врага из-за угла, спрятаться и просто подсыпать яд в вино своей жертвы. Да уж, благородство - это явно не мое, ради собственных интересов я могу пойти на многое.
  
   - Все, идемте! - я направился к выходу из пещеры, надеюсь, на нашем пути еще найдется парочка подобных мест.
  
  ***
  
   Мы шли уже около часа, все это время мои спутники молчали, напряжено всматриваясь в темноту, окружающую нас. Мне в этом смысле было намного проще, глаза зверя позволяли мне видеть намного больше, так что для меня не имело никакого значения: день сейчас или ночь.
  
   - Теперь направо, - прошептала девушка.
  
   Я практически физически ощущал её страх - интересно, почему сильная магичка вдруг оказалась такой трусихой. Это свойство не свойственно магам. Но ход моих мыслей прервало проскользнувшее впереди нечто, истощающее красное свечение. Замерев на месте, я сжал в руке меч, начавший довольно рычать в предвкушении битвы.
  
   - Что там?
  
   - Пока не знаю, но оно приближается к нам, - обнажив черный клинок, я сделал несколько шагов вперед. - Дрейк, позаботься о Кассандре.
  
   Возможно, было бы благоразумней поручить битву воину, но я понимал, что в темноте даже с его способностями будет сложно рассмотреть огромного юркого змея, а у меня уже был опыт общения с этими ползучими тварями.
  
   К тому же я чувствовал, что мой меч голоден, а это значит, что пора дать ему насытиться, главное - чтобы при этом он не взял контроль надо мной.
  
   Не обращая внимания не недовольное ворчание мага молний, я бросился вперед, скрываясь из вида своих спутников. Змей метнулся в мою сторону, он был намного быстрее меня, но это неважно. Я видел каждое его движение, чувствовал, куда он бросится в следующее мгновение. Этот меч, который мне вернул Повелитель могил, был просто невероятен. Он придавал мне сил и дарил возможности, о которых раньше я мог только мечтать. Чувства невероятного восторга и эйфории полностью охватили меня, я хотел только одного - убивать!
  
   Змеиные кольца обхватили меня, начиная душить. С каждым новым витком мне становилось все труднее дышать и двигаться, но, как ни странно, это не волновало меня. Я просто вонзил острое лезвие в склизкое тело, и до моего слуха донеслись приятные чавкающие звуки. Да. Мой меч знал свое дело! Довольно хохоча, я вонзал клинок в змея снова и снова, это было похоже на безумие, но мне нравилось все происходящее. Мерзкая тварь не собиралась сдаваться и продолжала обвиваться вокруг меня, рептилия словно чувствовала, что от меня ей не скрыться и не сбежать, я просто не дам ускользнуть совей жертве. С каждым новым ударом меч передавал мне все больше сил, а змей, наоборот, слабел. Его кольца уже не могли удержать меня, еще немного, и все будет кончено. Какое же это невероятное ощущение, мне нужно больше силы, больше энергии, но в тот момент, когда я занес меч для решающего удара, мощный порыв ветра отбросил меня в сторону, впечатывая в стену пещеры. Боль отрезвила меня, заставляя прийти в чувства - я не понимал, почему в этот раз клинок так быстро взял контроль надо мной.
  
   - Не двигайся, - зашипела подскочившая ко мне Кассандра. - Дрейк сам все завершит.
  
   Подняв взгляд, я увидел, как воин разрубает змея, сверкающей от пропущенных по ней молний, секирой. В это мгновение черный меч, лишенный законной добычи, недовольно заворчал, а вот я напротив, испытал настоящее облегчение.
  
   - Что это было? - я попутался подняться на ноги, но магичка не позволила мне этого сделать. - Тебе лучше пока не двигаться.
  
   - Почему? Что произошло? - я пытливо посмотрел на девушку. Она точно что-то знает, и я выясню что именно. Хватит с меня секретов.
  
  Я пристально смотрел на Кассандру, наблюдая за тем, как её свечение меняет свой оттенок, теперь в нем стали проявляться оранжевые всполохи. Нужно не забыть выяснить, почему это происходит и что значит.
  
   - Что произошло? - повторил я свой вопрос.
  
   - Ты просто потерял контроль над своим телом, - девушка отвела взгляд в сторону. Все-таки мне повезло, что она не умеет лгать, это упрощает наше общение.
  
   - Я не об этом.
  
   - Не понимаю...
  
   - Не ври мне, глаза зверя позволяют мне видеть гораздо больше, чем обычные люди, - я сложил руки на груди, - мы с места не сдвинемся, пока ты не расскажешь все, что знаешь о черном клинке и Поглотительнице. Не забывай, ты служишь семье Де Фур... моей семье, так что говори.
  
   Дрейк, закончивший шинковать змея, стоял рядом с нами, не вмешиваясь в разговор. Несмотря на то, что его лицо было беспристрастно, я точно знал, что воин внимательно слушает каждое наше слово. Его тоже интересовало, что со мной произошло и может ли подобное повториться в будущем.
  
   - Мы ждем...
  
   - Хорошо, но учтите... то, что мне известно, это непроверенная информация, гипотезы, мысли, слухи, я ничего не знаю точно, так что...
  
   - И, тем ни менее, ты знаешь о мече и королеве Арлин намного больше нас, и это несмотря на то, что я именно я убил эту мерзость.
  
   - Да, - магичка нервно вздохнула, размышляя над тем, как быть дальше. - Хорошо, но давайте поговорим по пути. Мне не очень нравится это место...
  
   Я молча кивнул и направился вперед - Кассандра права, нам не стоит терять время попусту, чем быстрее мы доберемся до столицы, тем скорее все прояснится.
  
   - Когда я прибыла в Рокус, меня сразу направили работать в библиотеку - разбирать древние рукописи. Это вполне объяснимо, ведь среди магов воздуха, моя сила... считается слабой, зато я знаю множество языков, а еще у меня превосходная память, я ничего и никогда не забываю. Потому я помню, где находятся книги и что в них написано.
  
   - Значит, разбирая свитки и книги в нашей библиотеке, ты нашла что-то интересное?
  
   - Воины, убийцы и даже маги недооценивают тихую бумажную работу, - презрительно фыркнула девушка, медленно плетясь за мной.
  
   - Так что там про меч и Поглотительницу? - нетерпеливо спросил Дрейк, напряженно осматриваясь по сторонам, стараясь заметить врагов.
  
   - Я как раз об этом и говорю.
  
   Несмотря на то, что Кассандра шла позади меня, готов поклясться, что она закатила глаза и состроила недовольную рожицу, а девушка тем временем продолжила свой рассказ.
  
   - Первое упоминание о черном мече появилось несколько столетий назад, в то же время, что из-за моря прибыла королева Арлин. Долгое время этот клинок хранился именно в этом королевстве, а после смерти короля бесследно исчез. Далее его следы затерялись в истории, но спустя двести лет этот меч появился в Аргинии и стал реликвией семьи Де Фур...
  
   - Хм... значит, вполне может статься, что этот меч был привезен королевой из-за моря?
  
   - Да. Если сопоставить все факты, то всё складывается именно так.
  
   - Что произошло со мной? Почему меч так быстро взял контроль надо мной? - не знаю почему, но я был убежден в том, что магичка знает гораздо больше, чем говорит. Оставалось понять почему: боится или считает, что её не станут слушать?
  
   - Я точно не знаю.
  
   - Хорошо, тогда озвучь свои догадки, я не Райнер, воротить нос не стану.
  
   Кассандра молчала, размышляя о своем, а я её не торопил, чего не скажешь о повелителе молний, который недовольно ворчал что-то нечленораздельное. Все-таки даже могучим воинам, слугам бога войны свойственно любопытство.
  
   - У меча есть свое сознание, и оно стремится найти более удобный для себя сосуд. Если верить рассказам Райнера и Минори, подобное было и с королевой. Её душа обитала во дворце, ожидая появления сосуда, которым была твоя сестра.
  
   - Получается, сущность, подобная Арлин, находится в моем мече и считает, что я для него идеальное тело?
  
   - Это всего лишь мое предположение и мы никак не сможем его подтвердить или опровергнуть.
  
   - От клинка лучше избавиться, - задумчиво пробормотал Дрейк.
  
   - Нет, если все так, как думает Кассандра, то он может пригодиться. Мы не смогли уничтожить королеву в первый раз, но на этот раз у меня будет достойное оружие.
  
   - А если эта сущность возьмет над тобой верх? Это опасно! Мы не можем рисковать.
  
   - Я просто не буду его использовать до того, как окажемся в столице, и это не обсуждается. Повелитель могил не просто так вернул мне утраченную реликвию.
  
   - А если это ловушка? Что, если боги хотят, чтобы сущность черного меча взяла верх над тобой? - едва слышно пробормотала магичка, но я услышал её слова.
  
   - Тогда я ничего не смогу изменить.
  
   И это было чистой правдой. Я давно понял, что моя жизнь - всего лишь разменная монета и, если богам будет угодно, меня убьют, весь вопрос лишь в том, когда именно это произойдет. Хотя, я все еще молюсь госпоже Удаче, чтобы она не забывала обо мне, если кто и может смешать карты всем игрокам, так это она.
  
   - Тогда возьми это, - Дрейк протянул мне короткий меч, который непонятно зачем взял с собой, ведь насколько я понял, он предпочитает топоры.
  
   - Спасибо, совсем без оружия мне было бы неуютно, - я пристроил клинок на поясе. Все-таки лучше пока не демонстрировать орудия убийцы в деле... а то мало ли что.
  
  ***
  Я давно заметил, что во мраке душных пещер начинаешь теряться во времени. Здесь невозможно оценить точно, сколько времени находишься в пути, быстрее устаешь. Не представляю, как Наги и змеи могут здесь обитать, однозначно можно казать только одно - это место не создано для людей, по крайней мере, живых.
  
   - Ты уверена, что ведешь нас правильной дорогой? - в очередной раз проворчал Дрейк. В который раз за наше путешествие я слышу этот вопрос? Наверное, в сотый, не меньше.
  
   - За последние десять минут, моя уверенность меньше не стала, - раздраженно буркнула Кассандра, на удивление в её тихом голосе начали проскальзывать рычащие нотки. - Просто иди за мной, все равно другого выбора у вас нет. И вообще, мне, между прочим, больше всех не нравится находиться в этом месте! Или ты забыл о том, что я маг воздуха! А его здесь катастрофически мало!
  
   - Хватит припираться, - я замер на месте, вглядываясь в темноту впереди нас. Чем дальше мы шли, тем меньше было светящихся кристаллов на нашем пути, словно кто-то намеренно их вытащил. Вот только для чего?
  
   - Что-то не так? - напрягся воин, доставая свою секиру, по лезвию которой уже пробегали искры молний.
  
   - Что-то не так, - монотонно повторил я, пытаясь понять, что же я вижу. Это были человеческие фигуры, медленно приближающиеся к нам, вот только свечение, исходящее от них, было не красное, как от живых существ, а голубое. Когда-то я уже видел подобное, по не придал значения... вот только когда и где?
  
   - Александр?
  
   Рука девушки легла на мое плечо, вырывая из мира размышлений.
  
   - Похоже, в этом месте разгуливают не только Наги и всякие ползучие твари, но и те, кому ходить давно не положено, - пробормотал я, вспоминая о встрече с королем-скелетом. Если бы с нами была Минори, это не представляло бы большой опасности - будучи некромантом, она могла бы упокоить мертвецов или призвать Повелителя Могил, как в прошлый раз.
  
   - В... в смысле? - вздрогнула магичка, пытаясь разглядеть в темноте то, что видел я.
  
   - Вы же помните, что это место склеп?
  
   - Угу...
  
   - Так вот, местные мертвецы вполне не против погулять, и позаботиться о том, чтобы живые присоединились к ним, - поморщился я, судорожно соображая, что можно сделать. Сражаться с теми, кого невозможно убить, глупо, но и обойти их, судя по всему, не получится. Что же делать?
  
   - Это не смешно, - Кассандра не желала верить в мои слова. Точнее она знала, что я говорю правду, но предпочитала наивно надеяться на то, что это шутка.
  
   - А я и не шучу, - я вытащил из ножен меч, подаренный мне Дрейком. Пользы от черного клинка все равно не будет, против скелетов он ничем не может помочь.
  
   - Значит, настало время упокоить их окончательно, - зарычал Дрейк, намереваясь броситься в бой.
  
   - Постой... их нельзя убить, - я преградил магу путь, - стоит их разбить, как они сразу же собираются заново, причем не всегда в прежнюю форму. Фактически мы ввяжемся в бесконечный бой, и, следовательно, проиграем.
  
   - У мертвых в этой битве будет преимущество, - вздохнул воин. - Тогда нам остается только одно...
  
   - Бежать? Отступать? - предположила Кассандра, прячась за нашими в Дрейком спинами, начиная медленно плести заклинание.
  
   - Нет, принять бой!
  
   - Это безумие! Ты что, не слышал, что я сказал? Ну, так я объясню доходчивее. Нельзя убить того, кто уже мертв!
  
   - Я понимаю, не надо считать, что я идиот, - рассеялся воин, вот только глаза у него были серьезными, как никогда раньше. - Мы будет сражаться и продвигаться к ближайшему выходу... не останавливаться ни на одно мгновение. Кассандра, нам потребуется ветер: мощный и сильный.
  
   - Поняла, сделаю все, что в моих силах.
  
   - Начинаю понимать, почему ты руководишь замком, - с уважением пробормотал я. Все-таки приятно, когда кто-то другой принимает решения, особенно если они совпадают с моим мнением.
  
   - А то. Сколько их?
  
   - Около десятка, но они всегда могут позвать своих друзей, которых здесь предостаточно.
  
   - Тогда нам лучше двигаться как можно быстрее, - Дрейк сорвался с места, устремляясь вперед, совершенно позабыв о том, что вокруг темнота и можно свернуть шею, просто споткнувшись о какой-нибудь камень!
  
   - Кассандра, нам нужны светлячки! - крикнул я, следуя за воином. Один он в любом случае не справится, а вот вдвоем у нас больше шансов пробиться.
  
   - Безумцы, - раздалось недовольное бурчание за моей спиной. Что ж, в этом вопросе я готов согласиться с магичкой. То, что мы с Дрейком затеяли - это действительно безумие. Будет чудо, если мы выживем. А еще, мы совершенно забыли поинтересоваться у нашей проводницы, как далеко ближайший выход из подземелий. Но в любом случае другого выбора у нас нет, отступать некуда! Своды подземных катакомб осветили яркие шарики, созданные Кассандрой, теперь все, а не только я могли видеть наших врагов. Как я и думал, наши враги - воины скелеты. Вот только кто ими руководит? Кто наш истинный враг. Один из королей, погребенных здесь, или некромант? Опять вопросы, но искать ответы, не было времени. Настало время сражаться!
  
  Мы пробивались вперед с боем, и как и в пошлое мое столкновение с восставшими из мертвых врагами, преимущество было не на нашей стороне. Скелетов было не много, не больше десятка и особой силой они не обладали, проблема была в другом - они все время собирались, все в более и более причудливые и опасные формы.
  
   Мы продолжали продвигаться вперед, надеясь на то, что выход близко. Вот только почему-то меня не оставляло дурное предчувствие, что нас специально загоняют в нужное кому-то место. Как же это раздражает! Я начинаю уставать от того, что мной управляют именно таким образом, неужели просто нельзя сказать, что от меня требуется?
  
   Я устал на столько, что уже с трудом держался на ногах и просто размахивал мечом, словно палкой. Дрейк хоть и выглядел намного лучше, чем я, но тоже запыхался и с трудом орудовал своим боевым топором.
  
   - Долго еще? - рыкнул я, понимая, что это сражение слишком сильно затянулось.
  
   - Скоро будет выход, мы почти на месте, - магичка создала мощный воздушный поток, который отбросил скелеты назад и чуть не повалил меня с ног. Если бы не эта девушка, мы с Дрейком не продвинулись бы так далеко, она всегда приходит вовремя, чтобы облегчить нашу участь. Вот только и её силы на исходе.
  
   - Ты это уже час твердишь! - буркнул воин, переводя дыхание и с ненавистью смотря на приближающихся скелетов, которые, в отличие от нас, не знали усталости и боли. В такие моменты начинаешь завидовать мертвецам.
  
   - Мы все ближе, - пожала плечами дрожащая от напряжения девушка, пытаясь взять себя в руки.
  
   - Предлагаю бежать! - вздохнул я. - Не обращая ни на кого внимания, бежать со всем скоростью, на которую способны.
  
   - Трусливая тактика, - скривился слуга бога войны, - но в данном случае это уместно.
  
   - Все готовы? - я посмотрел на Кассандру, с трудом держащуюся на ногах.
  
   - Да, - сквозь зубы процедила девушка, не желающая быть обузой.
  
   - Тогда чего стоим? Кого ждем? Показывай путь, - прикрикнул на магичку Дрейк. Ну вот что он за человек такой, нет в нем ни капли тактичности или понимания. Хотя возможно, крик и злость - это именно то, что нужно сейчас нашей Кассандре. Это придаст девчонке сил, чтобы бежать дальше, без нее-то мы точно не выберемся на поверхность и тогда присоединимся к этой непобедимой армии мертвых. Мы пронеслись мимо нападающих на нас скелетов, попутно отбиваясь от них. Кажется кто-то задел меня, но это уже не важно, я набрал достаточно синего мха, чтобы не беспокоиться о подобных глупостях. И вот преследователи уже позади, нам повезло, что они несколько медлительнее нас, хотя вот четырехногие гибриды весьма напрягали и могли нас нагнать.
  
   - Давайте быстрее, - рявкнул я, спотыкаясь о какой-то камень.
  
   - Еще чуть-чуть, мы почти на мечте, еще чуть-чуть, - словно заклинание шептала Кассандра, чуть ли не падая, но Дрейк вовремя поддержал её и потащил вперед. Вот и хорошо, что он присматривает за ней. Так будет проще.
  
   Мы продолжали бежать, выбиваясь из сил, падая и ругаясь, но я уже чувствовал прохладное дуновение ветерка на своем лице, начал ощущать запахи трав и земли, мы почти у цели и это придало нам сил, у меня открылось второе дыхание.
  
   - Почти на месте, - воскликнула Кассандра, фактически повисая на плече Дрейка, который, заметив выход, просто взвалил магичку на себя и рванул вперед. Я не отставал от них ни на шаг, возможность вырваться из пещер и дышать свежим воздухом, снова оказаться на поверхности, где нет змей, нагов и ходячих скелетов подгоняла меня. Надеюсь, наши преследователи не сунутся за нами... помнится, Минори говорила, что они не могут выходить из склепа. Надеюсь, она была права! Очень на это надеюсь!
  
   Впереди замаячил просвет, и я вздохнул с облегчением - мы спасены! Вот только расслабился я слишком рано: один из многоруких скелетов нагнал меня и повалил с ног.
  
   - Р-р-р, - перекатившись на спину, я начал яростно отпинываться от врага, клацающего зубами. Он что, укусить меня хочет?! Ну уж нет, обойдемся без подобных ласк. Я со всей силы врезал по черепу, от чего тот отлетел в сторону, а сам скелет начал рассыпаться. Все-таки мне повезло, что они такие хрупкие. Вскочив на ноги, я бросился к выходу, пока скелет не собрался заново и напал на меня вновь. Как же я устал от всей этой беготни, а ведь мы даже не знаем, сколько уже умудрились пройти и куда нас выведет этот проход.
  
  ***
  
   Я лежал на траве и пытался восстановить дыхание, что давалось мне нелегко после столь интенсивного бега. Почему-то именно сейчас мне захотелось любоваться звездами, которые сверкали на ясном небе. Ночь. Это хорошо, это значит, что можно поспать. Все-таки нам стоило время от времени выходить на поверхность, теперь можно хотя бы понять сколько времени.
  
   - Все целы?
  
   - Да, - раздался на удивление бодрый голос Дрейка.
  
   Кассандра просто простонала что-то нечленораздельное, но и этого мне было достаточно.
  
   - Держи, - прямо перед моим лицом появилась небольшая фляга.
  
   - Что это?
  
   - Особое средство магов молний, - гордо заявил воин. - Восстанавливает силы после таких вот ситуаций.
  
   - Тогда не откажусь, - приподнявшись, я сделал глоток омерзительной на вкус жидкости. Как ни странно, но мне сразу стало легче. - Кассандре тоже дать нужно.
  
   - Нет, это только для мужчин, - покачал головой Дрейк, - на женщин... она оказывает не самое приятное воздействие.
  
   - Ясно... кто-нибудь в курсе, где мы?
  
   - В трех днях пути от столицы, - едва слышно прошептала магичка.
  
   Что ж, это хорошо, что мы смогли преодолеть такое большое расстояние, теперь уже не обязательно спускаться обратно в катакомбы, из которых нас 'ненавязчиво' выгнали. Интересно, кому это понадобилось и, самое главное, зачем? В то, что это просто стечение обстоятельств, я не желал верить. Таких совпадений не бывает.
  
  Пироманты
  
  Пока мои спутники отдыхали, я решил осмотреться вокруг, а заодно удостовериться, что нам ничего не угрожает. Если учитывать, что мы уже находимся на территории пиромантов, это было очень важным.
  
   Пробираясь сквозь болотистый лес, я услышал мелодичное, монотонное пение, от которого у меня мороз по коже пробегал. Сразу же вспомнились паломники пиромантов, которые чуть не сожгли нас с Минори, во время нашего первого путешествия к столице.
  
   Прячась среди низкого кустарника и деревьев, я начал продвигаться вперед, чтобы убедиться в том, что моя догадка верна, и спустя всего минут десять я наткнулся на медленно бредущих вперед магов, облаченных в алые мантии с вышитыми на них символами изначального пламени. На этот раз мне 'повезло' столкнуться не просто с послушниками, а с огненными магами, возвращающимися в город. Там, где они проходили, оставалась выжженная земля и огненный след, да воздух вокруг этих людей был раскален. Говорят, после прохождения ритуала очищения пламенем и принятия веры Великого огня, паломники менялись, переставали быть людьми, а вместо крови в их жилах начинало течь чистейшее пламя. Жуть. Не хотел бы я однажды быть вынужден принять это веру.
  
   Наблюдая издали за огнепоклонниками, я размышлял о том, что делать? Так же, как в прошлый раз следовать по выжженной тропе, которая приведет нас прямо в столицу, или будет проще прирезать магов и, надев их одежды, проникнуть в город, благо, как вести себя я прекрасно знал. Вот только что-то подсказывало мне, что стражи легко распознают лжемагов, ведь за нами не будет пламени. Тогда остается только следовать за ними, в надежде, что нас не заметят.
  
   Один из огнепоклонников остановился и, умолкнув, посмотрел в мою сторону, неужели он почувствовал меня? У меня сразу же появилось стойкой чувство дежавю, вот только сейчас Минори не было рядом и её щит не защитит от пламени. Кажется, я даже перестал дышать, а маг все смотрел в мою сторону, начиная бормотать заклинание.
  
   - Нужно убираться, - пробормотал я, падая на землю и начиная медленно ползти назад. Ну почему эти маги все сжигают?! Почему просто нельзя подойти и проверить свои подозрения, тогда у меня была бы возможность прирезать их и сбежать. Но нет, они слишком умны, чтобы рисковать таким образом! Я зло заскрежетал зубами, надеясь, что огонь не сожжет меня заживо. К голосу одного мага присоединились другие, и я поспешил закрыть голову руками, мечтая слиться с землей, стать её частью, а еще лучше оказаться где-нибудь подальше отсюда. Спустя какие-то пару мгновений, мне стало нетерпимо жарко, я чувствовал, как языки пламени прошлись прямо по мне. Больно! Хотелось кричать и броситься бежать, чтобы найти воду и остудиться, но я лишь сильнее стиснул зубы, трясясь от напряжения.
  
   Когда огненная волна прошла окончательно, я начал быстро переворачиваться, туша тлеющую одежду, хорошо еще, что самоуверенные пироманты не стали проверять: действительно ли замеченный ими шпион был уничтожен. Стон боли сорвался с моих губ, каждое движение давалось мне с трудом. Так я точно не доберусь до нашего небольшого лагеря, разбитого прямо у входа в подземелья. Прикрыв глаза, я постарался расслабиться, мне нужно немного передохнуть, а после я как-нибудь доберусь до места. К тому же синий мох со мной. С трудом достав из кармана целебное растение, которое уже не раз спасало меня, я засунул его в рот, начиная медленно жевать.
  
   Постепенно мне стало легче: боль отступала, а силы возвращались, хотя насчет первого я был не уверен. Скорее синий мох просто притупил мои ощущения. Но и это уже не плохо, ведь я смогу добраться до лагеря, где Кассандра обработает мои ожоги.
  
   Я медленно плелся к нужной мне цели, то и дело останавливаясь и переводя дыхание и опираясь на деревья. Идти было сложно, я с трудом переставлял ноги, а в голове роились не самые веселые мысли. Во время двух моих встреч с пиромантами, они каким-то образом чувствовали чужое присутствие и нападали на опережение. Что же тогда нас ждет, когда мы окажемся в их городе? Любой, даже слабый пиромант сможет понять, что мы чужаки. Эту проблему нужно было решить в кратчайшие сроки, иначе продолжать наш поход просто бессмысленно. Мое лицо исказилось в кривой ухмылке, это даже хорошо, что я наткнулся на огненных магов, теперь мы сможем продумать наш план более досконально, а это значит, что у нас появится больше шансов выжить.
  
  ***
  
   Я лежал на животе, время от времени вскрикивая и шипя от боли. Хотя синий мох и оказывал целительное действие, Кассандра накладывала его настолько неосторожно, что у меня все жгло от неприятного ощущения. Казалось, что магичка делает это нарочно, чтобы я побольше мучился. Садистка!
  
   - И зачем ты только туда сунулся, - ворчала девушка, продолжая свое черное дело. - Неужели прославленный герой настолько глуп, что не знает, что как только видишь пиромантов, стоит бежать?!
  
   - Знаю, но я хотел понаблюдать за ними, - скривился я, в очередной раз подавляя крик боли. - И должен сказать, это было весьма полезно.
  
   - И чем же? - хмыкнул Дрейк, явно впечатленный моей выдержкой. - Тем, что шрамов у тебя прибавится?
  
   - Нет, тем, что выявилась новая проблема, которую нужно решить, - зашипел я, мысленно проклиная магичку за её жестокость. Ну неужели нельзя быть чуточку нежнее и ласковей. - Пироманты чувствуют чужаков, так что если мы без защиты попадем в город, нас сразу же обнаружат, и тогда мы точно ничего не выясним.
  
   - Я как-то об этом не подумала, - задумчиво протянула Кассадра, да и Дрейка мои слова озадачили.
  
   - А стоило бы, так что прежде, чем мы снова отправимся в путь, нужно найти решение.
  
  ***
  
  Кассандра обрабатывала мои раны в полной тишине, если, конечно, не считать пения птиц, стрекотания насекомых и моих стонов. Нет, эта женщина точно намеренно делает все как можно болезненнее, но жаловаться я не собирался: и не такое приходилось терпеть. Сейчас для нас намного важнее было найти решение нашей далеко не маленькой проблемы и понять, как незамеченными проникнуть в столицу.
  
   - Может это просто совпадение? - задумчиво протянул Дрейк.
  
   - Не похоже, они совершенно точно знали, что за ними наблюдают... В первый раз я не обратил на это внимания, решив, что мы с Минори просто привлекли их внимание, но сейчас... вспоминая и анализируя ситуацию понимаю, что это было невозможно. Пиромантов привлекло что-то другое, как и сегодня.
  
   - Все, готово, можешь одеваться, - магичка поднялась на ноги и кинула мне новую рубаху из наших запасов. Все-таки хорошо, что на этот раз я запасся всем полезным.
  
   - Ну, вы же маги! Вы должны понимать в таких вещах, - раздраженно буркнул я, аккуратно натягивая на себя рубашку.
  
   - Если ты не заметил, среди нас нет пиромантов, - хмыкнул Дрейк.
  
   - И что? Райнер разбирался в разной магии.
  
   - А ты ничего не забыл? - закатила глаза Кассандра. - Он между прочим обладатель разной магии, и пиромантии в том числе, так что тебе нужно было раньше спрашивать у него о способностях этих магов, а теперь уже поздно.
  
   - И что... ничего нельзя сделать? - эта ситуация казалась безвыходной, если бы только сейчас с нами был Райнер... ну или Минори, тогда все было бы намного проще. - Кассандра, ты же хвасталась, что много знаешь и твои знания помогут нам в пути... Ну и где эти знания?
  
   Я и сам не мог понять, почему кричу на девушку, но раздражение было настолько велико, что я не мог с этим совладать. Мы проделали такой большой путь и для чего? Только чтобы узнать, что мы не можем продвигаться дальше? Ни вернуться, ни продвигаться вперед.
  
   - Я мог бы вам помочь в данном вопросе, - раздался неприятный скрежещущий голос крысы, выбравшейся из сумки, в которой до сих пор сидела.
  
   - И какова же будет цена? - мне совсем не хотелось снова играть наперегонки со смертью, испытывая при этом адскую боль, разрывающую меня на части.
  
   - Мы союзники, так что это будет бесплатная консультация, - рассмеялась крыса, и, должен признать, от этого становилось не по себе. И почему меня не могут окружать нормальные люди? Почему всюду одни сумасшедшие и безумцы?
  
   - Выкладывай, что можно сделать.
  
   - Все просто, я прокляну вас.
  
   Готов поклясться, что произнося эти слова, крыса улыбалась, и снова у меня мороз по коже пробежал.
  
   - Проклянешь? - презрительно скривился Дрейк, с омерзением смотря на Черного шута, временно поселившегося в теле крысы. - И как же это нам поможет?
  
   - Все зависит от проклятья... Они на много способны. Внутри каждого человека горит пламя жизни, именно его и чувствуют огнепоклонники, именно оно подсказывает им, кто свой, а кто - чужой.
  
   - А раньше ты об этом сказать не мог? - злобно буркнула Кассандра. - Тогда мы могли бы подготовиться к путешествию и избежать всего этого!
  
   - Это было бы неинтересно, - расхохотался черный шут, заставляя всех присутствующих злиться и желать зашвырнуть ни в чем ни повинную крысу куда подальше.
  
   - Хватит разглагольствовать, - я старался держать себя в руках и думать о деле, - Что за проклятье и чем оно может помочь? Только давай во всех подробностях, чтобы не было никаких сюрпризов. Мне и прошлого раза хватило.
  
   - Все очень просто. Мое проклятье сделает так, что ваше пламя угаснет, тогда вы станете невидимыми для пиромантов и сможете спокойно обследовать столицу в поисках возрожденной поглотительницы.
  
   - Если это пламя жизни, не означает ли это, мы умрем после этого? - хмыкнул Дрейк, на всякий случай делая шаг назад.
  
   - Я так понимаю, умрем, но с отсрочкой, а если выполним поручение Тьмы, уложившись в отведенный срок, то проклятие будет снято, - я не сомневался в том, что будет почти так же, как в прошлый раз.
  
   - Да, только на этот раз обойдемся без боли: все-таки на кону слишком многое, чтобы попусту рисковать, - ответила крыса, совершенно серьезным и холодным голосом, словно к Черному шуту на мгновение вернулся разум.
  
   - И сколько же у нас будет времени? - осторожно поинтересовалась магичка, чем несказанно меня удивила. Если честно, я думал, что она первая начнет паниковать и откажется от столь 'заманчивого' предложения. Но нет, она сохраняла спокойствие, по крайней мере, внешнее.
  
   - Семь дней и семь ночей с момента наложения проклятья, - хихикнул Черный шут. - Если за это время вы сможете узнать, откуда исходит опасность и как в этом замешана несравненная королева Арлин, то проклятье рассеятся, если нет - вы умрете.
  
   - Времени в обрез, - я задумчиво оглядел моих спутников. Никто из них не хотел умирать или попасть под действие проклятья Великой Тьмы, вот только выхода у нас не было. - Я согласен, по проклянешь меня, когда достигнем стен города: не хочу терять свою жизнь напрасно.
  
   - Тогда и я согласен, - со вздохом ответил Дрейк, не желая прослыть трусом.
  
   - Мне, судя по всему, тоже не куда деваться, - натянуто улыбнулась Кассандра.
  
   - Вот и замечательно, тогда встретимся, когда вы достигнете столицы...
  
  ***
  
  Столица сильно изменилась за десять лет, которые я провел в небытии. Теперь это было настоящее адское пекло: вокруг столицы было настоящее озеро раскаленной магмы, а пять башен города пылали малиновым пламенем так ярко, что их даже у стены, отделяющей Проклятые земли от другого мира, должно было быть видно. И все-таки столица была все так же величественная и пугающая, у меня перехватил дух от ощущений и воспоминаний, нахлынувших на меня. Не думал, что снова буду вынужден вернуться в этот проклятый город. Если бы у меня только была возможность уничтожить его, стереть с лица земли, то я, не задумываясь, сделал бы это.
  
   Нестерпимо жарко, душно, пахнет гарью, кажется, что все вокруг плавится, даже не представляю, как в этом месте могут жить люди. Неужели то, что говорят, правда, и в жилах пиромантов действительно течет не кровь, а огонь? Жуть... Ведь если это действительно так, то они уже и не люди вовсе, а демоны... Совсем как тот, с которым мне пришлось сражаться на болоте. От этой мысли волна дрожи пробежала по спине, заставляя почувствовать себя слабым и беззащитным. Простому убийце будет непросто справиться с толпой магов и фанатиков, готовыми умереть ради Великого пламени. И почему только боги избрали меня на роль героя? Неужели не нашлось никого более подходящего, того, кто желал бы такой участи. Таких людей полно и в Проклятых землях и за их пределами. Но нет. Им потребовался именно я!
  
   - Впечатляющее зрелище, - пробормотала Кассандра, рассматривающая открывшийся перед нами мир сверкающими от восторга глазами.
  
   - Только не говори, что считаешь это красивым, - скривился я. С момента моего последнего появления здесь столица стала еще более опасным местом. Интересно, стражи и горгульи все еще здесь или теперь это целиком и полностью обитель огня?
  
   - А почему бы нет? - пожала плечами магичка, продолжая рассматривать город, окруженный огнем. - Красота бывает разной... Это - прекрасно... пламя, как и вода завораживает, умиротворяет, дари жизнь... но вместе с тем это сокрушительная сила, которая может уничтожить целый мир. В этом огонь похож на Поглотительницу: он так же жаден и способен сожрать все, до чего дотянется.
  
   Я смотрел на девушку, которая сейчас сама на себя не была похожа: одухотворенное лицо, длинные волосы слегка колышутся на ветру, а стекла круглых очков не могли скрыть тот факт, что небесно-голубые глаза помутнели. Казалось, что вовсе не Кассандра сейчас со мной говорит, а кто-то другой... более мудрый и древний, тот, кто решил вмешаться в игру и дать мне очередную подсказку, которая может помочь разгадать тайну королевы Арлин и выжить в этом пекле.
  
   - Хочешь сказать, что пироманты заключили союз с поглотительницей? - Дрейк хмуро перевел взгляд со столицы на магичку.
  
   - Это вполне возможно, - пожала плечами девушка, приходя в себя. - В любом случае нам нужно быть осторожными и составить план. Мы не можем слоняться по городу просто так, если нас заметят, то даже проклятье твоего друга не поможет нам выбраться.
  
   - Знаю... - я прикрыл глаза, размышляя о том, куда нам стоит отправиться в первую очередь. Сейчас у нас не будет места, где мы могли бы передохнуть и подготовиться. - Мы сразу пойдем ко дворцу.
  
   - Наверняка он кишит огнепоклонниками, - Дрейку не нравилась моя затея, но ничего другого предложить он не мог, ведь повелитель молний никогда не бывал в столице. Да и мои знания могли оказаться совершенно бесполезными, ведь за десять лет многое могло измениться.
  
   - Мы спрячемся в саду, если он еще уцелел, а если нет, направимся прямо к запасному телу Черного шута... не думаю, что королева или пироманты знают о нем. Действовать нужно быстро и четко, ни на что не отвлекаясь, так что лучше отдохнуть и поесть... не известно, когда это нам удастся сделать еще раз. Да и лекарства лучше распределить заранее, мало ли что...
  
   - Думаешь, нам придется разделиться? - в голосе магички явственно читался испуг.
  
   - Нужно быть готовым к любому повороту событий, так что давайте разобьем лагерь, - я отвернулся от города и направился обратно в лес. Даже удивительно, что все эти растения все еще целы, а не превратились в тлеющие угольки. Довольно-таки странно видеть четкую границу между обычным миром и пылающей землей. Магия... уверен, без нее здесь не обошлось.
  
   - Как скажешь, - Дрейк остался стоять на месте, рассматривая бывшую столицу, словно пытаясь что-то увидеть. Хотя какой в этом смысл? Мы слишком далеко от стен и это еще одна проблема: мы не сможем незамеченными приблизиться к стенам города. А это значит, что двигаться нам придется под покровом ночи, что судит нам новые неприятности.
  
   Я уселся на ствол поваленного дерева и задумчиво огляделся. Сейчас меня окружает привычный мир, можно даже сказать спокойный. Завтра все изменится, снова прятаться, бежать, сражаться, попадать в ловушки... готов спорить, теперь их стало намного больше.
  
   - Александр? - раздался тихий шепот Кассандры, которая, казалось, даже опасалась говорить в полный голос.
  
   - Чего тебе?
  
   - Думаю, стоит позвать твою крысу... - магичка нервно сглотнула, плотнее закутываясь в теплый шерстяной плащ. - Пора...
  
   - Да... пора нам быть проклятыми, - вздохнул я, доставая из сумки грызуна. - Надеюсь, в этот раз обойдется без болезненных ощущений, а то я как-то не горю желанием снова мечтать о смерти.
  
   - Не волнуйся, - мерзко захихикала крыса, - на этот раз Великой Тьме не до игр, так что больно не будет... но умереть вы можете... не забывайте, у вас всего семь дней, чтобы все выяснить, устранить угрозу и сбежать за пределы города...
  
   - Такое не забудешь, - буркнул я, усаживая крысу себе на плечо. - Приступай...
  
  Пылающая столица
  
  Как только ночь окутала мир, мы направились к столице. Мне совсем не хотелось покидать такой уютный лес и идти по раскаленному полю магмы, но выбора у нас не было. Проклятье Черного шута на этот раз, к счастью, безболезненное, начало действовать, сокращая наши жизни, да и угроза, исходящая из этого места, никуда не делать. Сейчас я надеялся лишь на то, что Поглотительница все еще мертва и не имеет отношения к тому, что происходит вокруг.
  
   - Ночью это место еще более впечатляющее, - протянул Дрейк, мрачно осматривая огненное поле, по которому нам предстояло пройти. Сейчас, в темноте, эта бурлящая магма навевала мысли об аде. Один неверный шаг - и ты сгоришь дотла, не останется даже горстки пепла: настолько здесь горячо.
  
   - Есть какие-нибудь заклинания, которые смогут защитить нас от огня? - без особой надежды поинтересовался я, пытаясь отсрочить неминуемое. И почему все это происходит именно со мной? Чем я заслужил такую участь? Неужели боги решили, что я должен таким образом искупить вину за многочисленные убийства, которое числятся за мной? Глупости! Некоторые убивают намного больше и не имеют своего понятия о чести, как я.
  
   - На меня можешь не рассчитывать, - Кассандра плотнее закуталась в теплый плащ, словно ей было холодно рядом с этим пылающим пеклом. - Ветер лишь усиливает огонь, подпитывая его, разгоняя и разнося всюду.
  
   - Молнии тоже не справятся с этим, - пожал плечами маг-воин. Мужчина изо всех сил старался сохранять самообладание и спокойствие, но было видно, что на самом деле владыка молний нервничает. - Так что придется потерпеть. Будем надеяться, в городе будет прохладно или, по крайней мере, не будет этого огня.
  
   - Будем, но я бы на это не рассчитывал, будет странно увидеть город пиромантов без огня, - я решительно направился вперед. Только богам известно, каких усилий мне стоил этот шаг.
  
   Мы медленно шли по направлению к столице, хорошо еще, что среди этой лавы, что бурлила вокруг города, было множество тропинок, которыми можно было воспользоваться. Хотя странно, что огнепоклонники сами и не ходят по огню, это было бы логичней. Какие только глупые мысли не лезут в голову в такие моменты. Вокруг все бурлило и шипело, то тут то там в небеса вздымались огненные гейзеры, заставляя вздрагивать от ужаса и шарахаться в стороны. Не хватало еще сгореть, так и не достигнув тайного хода, о котором мне пришлось поведать своим спутникам.
  
   Мы молчали: никто не желал говорить, и это к лучшему, сейчас нужно было сосредоточиться и добраться до черных, обуглившихся стен города. Как же жарко! Дышать нечем, пот застилает глаза, кажется, что еще немного, и я рухну на землю, не в силах сделать ни одного шага, но все-таки я упрямо двигался вперед, не обращая внимания на своих спутников, плетущихся позади. Да уж, пироманты хорошо охраняют свою обитель: даже до стен дойти - целый подвиг.
  
   - Ай, - послышался сдавленный писк Кассандры, но я даже не обернулся.
  
   - Тише, не нужно шуметь, - тяжело дыша, буркнул я, утирая рукавом строившийся по лицу пот. Когда-то давно, теперь, кажется, что это было в прошлой жизни, мне довелось побывать в жаркой восточной стране. Так люди мылись в банях, перед этим проводя много времени в комнатах, заполненным горячим паром. Так вот сейчас создавалось впечатление, что я снова оказался там, только в одежде, которая уже намокла и прилипла к телу.
  
   - Я не шумлю, - судя по голосу, магичка устала, но сейчас я ей не помощник. Обернувшись, я увидел, что Дрейк придерживает девушку, помогая той идти вперед. Что ж, отлично, можно за нее не волноваться.
  
   - Потерпите, мы почти на месте, - прошептал я, смотря на стену, темным пятном возвышающуюся впереди. Еще немного и мы спустимся в небольшой туннель, проходящий под толстыми стенами столицы. Главное ничего не перепутать и найти его.
  
   Когда мы, наконец, достигли каменой кладки, я был уже на пределе, если за стенами царит такая же жара, наши дела плохи. Начинаю жалеть, что сейчас в моих жилах течет только кровь, а не огонь. Осторожно прикоснувшись рукой к камню, я вздохнул с облегчением - холодная. Какое же это блаженство! Расплывшись в улыбке и не отрывая ладонь от стены, я начал двигаться вдоль нее, пытаясь вспомнить, как отрывается проход. В памяти услужливо начали всплывать образы из прошлого, казалось, что рядом идет Серж, притворяющийся нашим другом в ржавых доспехах. Интересно, жив ли еще старый рыцарь или его путь и искупление, наконец, окончены? А вот и тот самый камень. Я с силой надавил на него и послышался омерзительный скрип, а прямо у меня под ногами открылся тайный ход. Судя по тому, что он до сих пор не замурован, огнепоклонники не знают о нем. Что ж, это нам только на руку.
  
   - Поторапливайтесь, - небрежно бросил я, спускаясь в подземелье. Как бы сильно я их не ненавидел, но сейчас прохлада, царившая здесь, была для меня желанной, как никогда раньше. Даже уходить не хочется... увы, задерживаться здесь нельзя - это верная смерть.
  
   - Подожди, в город лучше выйти всем вместе, - крикнул мне вдогонку Дрейк, и я притормозил. Мой спутник прав, нельзя терять голову, внутри намного опасней, чем снаружи, ведь помимо огнепоклонников, по улицам столицы все еще могут блуждать стражи, с которыми мне пришлось столкнуться в первый раз. Мерзкие типы.
  
   Прикрыв глаза, я замер, пытаясь восстановить дыхание и немного прийти в себя. Там, в городе, у нас не будет права на ошибку, мы должны будет взять себя в руки и добежать до сада, где сможем укрыться в тени деревьев. Сейчас я даже готов был снова прокатиться на горгульях, вот только после ухода слуг Тьмы, они уже не оживут и не сослужат нам службу.
  
   - Держи, - Дрейк снова протянул мне флягу с укрепляющим напитком.
  
   - Спасибо, - я сделал несколько глотков, наслаждаясь своими ощущениями. Жаль, что этой спасительной жидкости у нас практически не осталось. - А как же Кассандра?
  
   - Я справлюсь, дайте мне только пару минут на передышку, - последовал ответ девушки, усевшейся на пол в позе для медитации.
  
   - Хорошо, - кивнул я, осматривая туннель. Странно, но выбитая дверь снова на месте... интересно, кто починил её? Надеюсь это не ловушка, и мы достигнем дворца в целости и сохранности и желательно никем не замеченные.
  
  Столица сильно изменилась с того момента, как я бывал здесь последний раз, а точнее после нашего побега из нее. Теперь это место не выглядело мертвым и пугающе безжизненным. Улицы города были освещены подрагивающим светом тысяч факелов, но именно благодаря им тени становились гуще и устрашающей. Даже меня они пугали, ведь будучи профессиональным убийцей, я понимал, что именно там можно скрыться, чтобы незаметно подкрасться к своей жертве.
  
   Мы быстро передвигались по улицам столицы, прячась в тенях и старательно избегая встреч с огнепоклонниками, прогуливающихся по ночному городу. И чего только им не спиться?
  
   - Нам трудно будет остаться незамеченными при таком-то освещении, - буркнул Дрек, не отстающий от меня ни на шаг.
  
   - Именно поэтому нам стоит бежать быстрее, - бросил я, даже не оборачиваясь. Точно так же, как и в прошлый раз, столица нервировала и раздражала меня, казалось, что за нами наблюдают тысячи глаз, а огонь факелов был словно живой. Хотя, почему словно? Не зря же пироманты поклоняются ему. Огонь - одно из самых древних божеств в нашем мире, он существовал задолго до людей и многих богов. Не удивлюсь, если все это пламя не просто освещение, но и охранная система города. Эти мысли заставляли опасливо озираться по сторонам и искать врагов. Все чувства обострились до предела, даже звериное зрение стало намного резче и четче. Я уверенно вел своих спутников за собой, неумолимо приближаясь ко дворцу, объятому малиновым пламенем.
  
   Если в прошлый раз я не знал, куда идти и нас вела карта, подаренная Черным шутом, сейчас же маяком для нас стал дворец. Он пылал точно так же, как и сторожевые башни, отчего мой план по поиску Арлин или того, кто устраивает нашествие монстров, казался совершенно нелепым. Но останавливаться и придумывать новый не было времени. Нам оставалось наделяться лишь на благосклонность госпожи Удачи.
  
   - В сторону, - резко метнувшись в тень, я увлек за собой Кассандру, не успевшую затормозить, и прижал застывшую магичку к себе, укрывая нас черной тканью плаща: теперь нас не заметят. О Дрейке я не беспокоился, хоть этот воин и был сорвиголовой, но понимал всю важность нашей миссии и пока держал себя в руках. Маг молний застыл чуть позади меня и теперь внимательно вглядывался в темноту.
  
   - Что там? - звук его голоса был почти не различим, но я все-таки его услышал.
  
   - Пироманты... лучше переждать, пока они пройдут.
  
   В очередной раз нас спасли мои глаза, и теперь мы стояли и просто ждали. В звенящей тишине, окружающей нас, я слышал, как учащенно бьется сердце девушки, чувствовал, как она дрожит от напряжения и усталости - Кассандра была не создана для подобных путешествий, ей самое место сидеть в библиотеке и перебирать свои книжки в поисках нужной информации. Наверное, я даже за Минори не переживал так сильно, как сейчас за мою спутницу. Все-таки сестра всегда была сильной и решительной, даже будучи совсем малышкой. Надеюсь, они с Райнером в порядке и справляются без меня. Хотя, иначе быть и не могло, ведь как-то они продержались эти десять лет... не такой уж я незаменимый. Сильнее прижав к себе девушку, я попытался сделать так, чтобы она повисла на мне, давая отдохнуть её ногам.
  
   - А вот и они, - беззвучно, одними губами, произнес я, разглядывая дозорных.
  
   Вот только я ошибся: это были вовсе не пироманты, а огненные демоны, на подобии той твари, что я убил на болотах. Эти создания были воплощенным огнем, само их тело было чистым пламенем, что по прихоти людей обрело форму и сознание. Двухметровые рогатые демоны тяжелой поступью шли по городу, озираясь по сторонам и проверяя все ли в порядке. Я инстинктивно вжался в стену, теснее прижимая к себе притихшую Кассандру, которая старалась даже не дышать. Надеюсь, проклятье уже начало действовать и огненные создания нас не заметят, ведь в нас нет жизненного огня, что может привлечь их внимание.
  
   Черный клинок начал вибрировать, чувствуя приближение опасного врага, с которым уже имел дело. Нет. Только этого нам не хватало! Этот меч, конечно, нечто, но вот понимания, когда нужно заткнуться, у него точно нет! Я раздраженно сжал эфес клинка, мысленно приказывая ему умолкнуть. Как ни странно, но он меня послушал и замер, готов поклясться, я даже слышал его разочарованный вздох. Но с этим я разберусь позже, сейчас главное незаметно попасть во дворец.
  
   Демоны, тем временем, поравнялись с нами и замерли. Сердце остановилось. Неужели заметили? Я напрягся, готовясь в любой момент рвануть вперед, чтобы уничтожить этих стражей, вокруг которых разгоралось пламя. Еще немного и здесь станет так ярко, что никакая тень нас не спасет. Так мало этого, один из стражей смотрел на меня в упор. Время для меня остановилось, казалось, я даже могу потрогать его рукой, если захочу. Всегда ненавидел такие моменты, когда, кажется, что ты раскрыт. Сейчас самое главное - сохранить хладнокровие и выдержку, ведь все это может быть лишь игра воображения. И если я это осознавал, то мои спутники могли сорваться. Как же все это раздражает.
  
   Наконец, демоны снова начали свое медленное движение, и я смог вздохнуть с облегчением. Все обошлось. Мы все еще незамечены и можем продвигаться дальше.
  
   - Идем, - тихо, так чтобы его мог услышать только я и Кассандра, прошептал Дрейк.
  
   - Терпение, друг мой. Терпение. Дай им уйти подальше. Не хватало еще, чтобы они обернулись и заметили нас. Нет... мы будем осторожны, как и положено быть убийцам.
  
   - Как это ни прискорбно, но ты прав, - согласился воин, осознающий, что как бы он ни был силен, не сможет противостоять орде демонов и пиромантов. Удивительная сговорчивость.
  
   Я выжидал, мысленно повторяя, что терпение - это благодетель для убийцы. Демоны уже скрылись из виду, а я продолжал ждать... так, на всякий случай.
  
   - Все... пошли, - наконец решился я, отпуская Кассандру. - Нам стоит поторопиться и до рассвета добраться до сада.
  
   - Да, но есть ли он, этот сад, или там уже давно одни угольки, - буркнул Дрейк.
  
   - Вот мы это и проверим. Все равно ничего другого нам не остается.
  
  Мы достигли королевского дворца только через два часа, за время пути несколько раз сталкиваясь с дозорными и просто пиромантами, бесцельно бродящими по улицам города. Как и обещал Черный шут, его проклятье защищало нас, так что мы оставались незамеченными. Вот только расслабляться было рано, никто не знает, что нас ожидает во дворце, вполне может статься, что именно там наше везение и закончится.
  
   - Что будем делать? - свистящим шепотом спросил Дрейк, когда мы остановились перед высокой каменной оградой из белого мрамора, преграждавшей нам путь.
  
   - Нужно найти ворота или калитку, - предложила Кассандра, опасливо озираясь по сторонам.
  
   - А может еще через главный вход войти предложишь, - пренебрежительно хмыкнул я. - Ну, так, чтобы уж наверняка нас поймали и сожгли заживо.
  
   - Ну, тогда сами думайте, - девушка обиженно засопела и отвернулась от меня.
  
   - Мы просто переберемся через эту стену. Дрейк, подсади.
  
   Воин, без лишних слов, присел передо мной на одно колено и, сцепив руки в замок, подставил их мне. Всего один рывок, и он с невероятной легкостью поднял меня так высоко, что я фактически запрыгнул на стену.
  
   - Отлично, теперь Кассандру, - велел я, свешиваясь со стены и протягивая магичке руку. - Да держись ты крепче!
  
   - А ты не кричи, а не то всех огнепоклонников привлечешь, - злобно шипела Кассандра, пока я перекидывал её через стену. - Ты что творишь?! Я же разобьюсь!
  
   - Не ори! Здесь всего три метра, - я с трудом отцепил от себя магичку, позволяя ей с тихим вскриком упасть в кусты.
  
   - Давайте быстрее, - нетрепливо зашептал Дрейк, подходя ближе к стене и подпрыгивая.
  
   Мне с трудом удалось схватить его за руку и подтянуть на себя, вот только я не учел того, что воин весит намного больше хрупкой девушки, так что мы оба с ним кубарем полетели со стены, едва не раздавив Кассандру.
  
   - Надеюсь, на этот шум никто не прибежит, - я с трудом поднялся на ноги: спина болела, да и ногой шевелить было весьма проблематично - хорошо бы отделаться простым ушибом или растяжением.
  
   - В любом случае, будет лучше убраться подальше от ограды, - заявил Дрейк, которому повезло намного больше, чем мне, ведь он приземлился на мою мягкую тушку.
  
   - Согласен... Сад здесь огромен, фактически это парк или небольшое лес, здесь мы сможем затеряться и перевести дух перед проникновением во дворец, - прихрамывая, я заковылял вперед, внимательно осматриваясь по сторонам, пытаясь найти что-то знакомое. Но, увы, за десять лет многое изменилось - я не понимал, где мы находимся, хотя возможно, все дело в том, что никогда не был в этой части сада. Так что все, что нам оставалось, это идти вперед, надеясь, что мы найдем место для ночевки и ни на кого не наткнемся.
  
   Моя рука лежала на эфесе меча, который сейчас был единственным, кто мог предупредить об опасности. Именно в такие моменты начинаешь радоваться тому факту, что у клинка есть собственное сознание.
  
   - На этот раз это место выглядит живым, - пробормотал я, вспоминая свои ощущения от первого посещения дворцового сада. Тогда мы были его пленниками и мечтали выбраться за его пределы, но даже тогда, это было самое безопасное место во всем городе, а может и во всех Проклятых землях.
  
   - Это же хорошо? - Кассандра старалась держаться как можно ближе ко мне, видимо считая, что в нашем положении я для нее самый надежный защитник.
  
   - Возможно... лагерь разобьем здесь, - я рухнул рядом с одним из деревьев. Нога ныла и кажется распухла - придется с этим что-то делать. - Никаких костров или шума, мы просто переждем некоторое время.
  
   - Как скажешь, заодно можно будет провести разведку, - Дрейк бросил рядом со мной свои вещи.
  
   - Только осторожно, не засветись.
  
   - Я хоть и 'тупой воин', - насмешливо хмыкнул повелитель молний, - но понятие о тактике и стратегии имею, а еще знаю, что такое разведка, так что можешь не беспокоиться. Лучше займись своей ногой, если на нас нападут или придется бегать, будет лучше, ели ты окажешься в форме.
  
   - Это точно, - скривился я, с трудом стягивая с ноги сапог. Как же больно! Надеюсь, это можно будет залечить до утра. - Кассандра, у нас есть лекарство на этот случай?
  
   - Есть, - девушка сосредоточенно рылась в своей сумке, пытаясь найти то, что нужно. - Я запасливая и предусмотрительная, так что у меня есть все...
  
   - Что бы я без тебя делал? - тихо рассмеялся я, наблюдая за тем, как Дрейк направляется в сторону двора. Если бы не нога, я сам бы занялся этим делом, но, увы, пока я беспомощен.
  
   - Без понятия, - найдя наконец какую-то коробочку, Кассандра начала смазывать мазью мою ногу, тщательно втирая её кожу и массируя стопу. Это было довольно-таки болезненное ощущения, но я, стиснув зубы, терпел: бывало в моей жизни и больше боли. Когда девушка перебинтовала ногу плотной полоской ткани, я попытался подняться, но магичка остановила меня.
  
   - Не стоит пока шевелиться. К утру все пойдет, но пока тебе нужен покой.
  
   - Придется подчиниться, - вздохнул я, снова усаживаясь на место. Задумчиво смотря на усталое и даже измученное лицо Кассандры, я вдруг отчетливо осознал, что у каждого в нашей компании свои цели, и все мы что-то скрываем друг от друга. - почему ты согласилась пойти со мной?
  
   - Почему? - девушка непонимающе посмотрела на меня, - Минори попросила, а я не нашла повода отказаться...
  
   - Это неправда...
  
   - Да, неправда, - неожиданно согласилась магичка, ежась от холода.
  
   - Расскажешь в чем дело?
  
  Я не отводил взгляда от сосредоточенного лица Кассадры, казалось, что девушка погрузилась глубоко в себя и не слышала моего последнего вопроса, но я точно знал, что это не так. Я давно заметил, что магичка что-то недоговаривает: она много знает, наблюдательна, к тому же для простого библиотекаря она слишком сильна.
  
   Сейчас, наверное, впервые за все время нашего знакомства я смог внимательно рассмотреть Кассандру. Сквозь стекла очков практически не было видно глаз, но все-таки что-то во взгляде девушки было мне знакомо. Если бы я только мог вспомнить... Но память подводила меня, что было весьма неприятно.
  
   - Это все сложно и странно, - неожиданно заговорила магичка, нервно теребя кончик своего плаща.
  
   - Не волнуйся, я к странностям уже привык, - безразлично пожал плечами. - Мой брат и сестра обладают несколькими магиями, а Минори и вовсе дважды побывала взрослой. С тех пор, как я очутился в Проклятых землях, меня все время окружают загадки и сложности.
  
   - Я маг воздуха, причем довольно-таки сильный, если бы все пошло как надо, я могла бы стать одним из Верховных магов.
  
   - И что же пошло не так? - надеюсь, Дрейк вернется не скоро, и я смогу услышать историю нашей спутницы до конца. Интуиция подсказывала мне, что при маге молний она не станет ничего рассказывать.
  
   - Существует особый ритуал, который определяет силу мага воздуха. Каждый ребенок, наделенной этой силой, проходит его в возрасте десяти лет. Это... значимое событие для всей семьи... особенно, если уже несколько поколений владеют манией воздуха, - Кассандра тяжело вздохнула. Воспоминания давались ей нелегко, но все-таки она продолжила свой рассказ. - Я так радовалась ритуалу... мои отец и мать были горды своей маленькой девочкой, вот только день не задался с самого начала. Родственники и гости не смогли приехать, так что родителями пришлось проводить оценку моей силы самим, без положенной в такой ситуации пышности.
  
   - Но ведь это все оказалось к лучшему, - ухмыльнулся я. Если я что-то и понял за свою долгую жизнь, так это то, что ничего не происходит просто так. Боги играют своими пешками, разыгрывая только им известные комбинации, и раз никто не смог приехать на этот ритуал, значит, должно было случиться то, что никому нельзя было видеть.
  
   - Да, на ритуале выяснилось, что ко мне благоволит не только бог Ворус, но и еще одна богиня... Это было немыслимо. Такого еще никогда не случалось. Это после я узнала о Райнере и Минори, обладающими разной магией... но в их случае это совершенно другое... они не получили поддержку Богов, а лишь открыли источники внутри себя, - Кассандра снова замолчала, видимо считая, что сообщила мне достаточно, но я не собирался довольствоваться малым.
  
   - Все не так уж плохо: тебя же не убили и не стали готовить в качестве жертвы, как это было с Минори... ты даже смогла стать магичкой.
  
   - Да, - спустя несколько мгновений кивнула девушка. - Отец решил, что благоразумно будет умолчать о том, что выяснилось на ритуале, и заявил, что у его дочери очень маленький потенциал, и я никогда не добьюсь успеха в магии. Родственники были разочарованы, но у меня появилась возможность жить нормальной жизнью. А после отправил в Проклятые земли... помогать нашим союзником в Рокусе, но фактически, он отослал меня подальше от тех, кто ратует за чистоту магии.
  
   - Тебе повезло больше, чем моей сестре, - хмыкнул я, наслаждаясь прохладой и покоем, которые царили в королевском саду. Мне даже подумалось, что точно так же, как и в прошлый раз, жители столицы избегают этого места.
  
   - Может быть...
  
   Так кто тебе покровительствует помимо Владыки Ветров? - задал я самый интересный для меня вопрос. Интересно, есть ли какой-то секрет у Дрейка? Ведь если подумать с тех пор, как я оказался в Проклятых землях, меня все время окружают странные люди с весьма необычными судьбами.
  
   - Госпожа Удача... В этом-то и проблема: она не дарует магию и предпочитает помогать простым людям. Я не понимаю, почему она выбрала меня и усиливает мою магию, направляя мой путь, куда ей нужно.
  
   - Вот оно как? Значит, ты поэтому согласилась сопровождать меня и Дрейка, это приказ Госпожи Удачи? - я поднял задумчивый взгляд на Кассандру. Снова моя покровительница вмешалась в мою судьбу. Забавно. Что же затеяла эта богиня? Против кого она играет? Чем дальше, тем интересней, но теперь я хотя бы абсолютно уверен, чья именно я фигура. После рассказа Кассандры многое стало мне понятно, готов спорить, что ритуал она проходила десять лет назад, как раз в тот момент, когда я оказался в Проклятых землях. Именно тогда боги начали направлять меня, хотя правильней было бы сказать, что использовать.
  
   - Да, - кивнула девушка, - Она считает, что тебе нужна помощь.
  
   - Ясно... могла бы и раньше рассказать.
  
   - Зачем? Это все неправильно.
  
   - И почему же? Потому что другие не такие? - рассмеялся я. - Глупости все это. Если Ворус не против делить тебя с другой богиней, почему ты беспокоишься по этому поводу? Это глупо.
  
   - Знаешь... я как-то раньше не думала об этом с этой точки зрения, - натянуто улыбнулась магичка.
  
   - А стоило, - прошептал я, давая знак Кассандре замолчать.
  
   Положив руку на эфес черного меча, я всматривался в темноту, из которой к нам приближалась фигура, светящаяся кровным красным светом. Судя по тому, что мой клинок молчал - это возвращается Дрейк, но перестраховаться лишним не будет, я никому не могу доверять, и этому мечу в первую очередь. Когда я увидел лицо мага молний, то вздохнул с облегчением.
  
   - Ну, как там?
  
   - До дворца идти не далеко, - прошептал воин, усаживаясь на землю в позе лотоса. - И там точно кто-то живет. Во всех окнах горит свет и мелькают тени... Так что стоит немного переждать и проникнуть туда на рассвете.
  
   - Неплохой план, - усмехнулся я. - Так и поступим. Разбираться с тем, жива ли королева или у нас другой враг мы будем завтра.
  
  
  Глава 12. Хочешь, я расскажу тебе о богах и этом мире правду?
  
  Этой ночью я так и не смог сомкнуть глаз, меня трясло от напряжения и неприятных воспоминаний, причем это не образное выражение. Мои руки действительно тряслись, словно у пьяницы, который давно забыл, когда в последний раз был трезвым. Казалось, что стоит закрыть глаза, и я снова увижу королеву Арлин, у которой будет лицо моей сестры или окажусь в желудке поглотительницы, где мне довелось провести чудные мгновения.
  
   - Да уж, совсем нервы сдали, - мрачно усмехнулся я. Как же хочется все бросить и сбежать, забыть о людях, о семье, о богах и уплыть за море. Жаль, что это так и останется мечтами, от судьбы не уйти.
  
   - Неужели то, что ждет нас во дворце, настолько ужасно, - голос Дрейка звучал на удивление спокойно и понимающе. Даже удивительно, что он не осуждает меня за трусость.
  
   - Ты когда-нибудь был в желудке монстра?
  
   - Не доводилось как-то.
  
   - А вот мне довелось, а еще здесь водятся василиски, которые могут обратить человека в камень, но хуже всего было в зеркальной комнате.
  
   - И что же было там?
  
   - Прошлое... Даже у такого смелого и сильного воина, как ты, в жизни было что-то страшное, жуткое, то, что гложет до сих пор.
  
   - Есть, у всех есть подобное...
  
   - Да... и эта комната заставляет пережить эти моменты снова. Когда рядом была Минори, мне было легче, я знал, что она ребенок и просто защищал её. А сейчас...
  
   - Ты защищаешь не только свою семью, но и весь мир.
  
   - Мне плевать на мир, - хмыкнул я. - Я герой поневоле... и если бы у меня была такая возможность, то с удовольствием отдал кому-нибудь эту почетную обязанность.
  
   - Занятный ты человек, Александр Де Фур, даже не знаю, как к тебе относиться после таких слов, - беззлобно рассмеялся маг молний.
  
   - Как хочешь, так и относись, главное - прикрой мне спину, когда в этом возникнет необходимость.
  
   - Можешь не сомневаться в этом. Пусть я и не в восторге от необходимости работать с тобой, свой долг я исполню.
  
   - Знаю... и я рад, что ты не поднялся в своей магии настолько высоко, чтобы позабыть о чести.
  
   - Что за чушь?!
  
   - Чушь?! - я видел, как верховный маг Света сажал людей в казематы лишь за то, что они приходили в его город за помощью и были слишком грязными, по его мнению. Я видел, как служители Люминоса ставили опыты над живыми существами, создавая монстров. Я видел, как некроманты не слушали волю Повелителя могил и пытались убить ребенка... Так что это не чушь. Власть и сила способны развратить любого.
  
   - Хочется верить, что ты не прав.
  
   - Может, уже прекратите бубнить, - раздался недовольный голос Кассандры. - Я тут, между прочим, спать пытаюсь.
  
   - Прости, что разбудили, - я прикрыл глаза. Сидеть и ждать дальше было глупо. Все уже проснулись, да и рассвет близко, так что пора выдвигаться в путь. - Собирайтесь, все, что может помешать или точно не пригодится, бросайте здесь. Пойдем налегке.
  
   - Это был первый и последний раз, когда я согласилась участвовать в чем-то подобном, - проворчала девушка, плотнее закутываясь в плащ. - Идемте уже.
  
   Я нервно сглотнул. Страх все еще не отпустил меня, но продолжать сидеть на месте было нельзя. Сейчас от этого зависела моя жизнь, которая медленно угасала под действием проклятия Тьмы.
  
   С трудом поднявшись, на негнущихся ногах я поплелся ко дворцу, мысленно убеждая себя расслабиться. Чему быть того не миновать, к тому же пока Госпожа Удача на моей стороне, я смогу выпутаться из любой передряги.
  
   Чем ближе мы приближались к величественному зданию из белого мрамора, тем легче мне становилось. Это странно, но чувство обреченности и осознание того, что ничего не изменить, помогало мне. Постепенно я смог взять себя в руки и снова стать собой, так что когда перед нами появился дворец, я снова стал с собой.
  
   - Заберемся через окно, - предложил я, обматывая руку шарфом.
  
   - Главное, не шуми, - прошептал Дрейк, озираясь по сторонам.
  
   - Расслабься, по близости нет живых, - в очередной раз я поблагодарил богов за новые глаза, которые облегчали мою задачу. Легко разбив стекло, я распахнул окно на первом этаже и моментально запрыгнул на подоконник. Внутри было темно, но для моих глаз это было не проблема.
  
   - Никого, - прошептал я, помогая Кассандре забраться внутрь.
  
   - И что теперь? - магичка чувствовала себя не в своей тарелке и от этого нервно дергалась.
  
   - А теперь мы найдем тайную комнату с запасным телом черного шута, там есть много полезного, к тому же пироманты не знают об этом помещении, - я быстро сориентировался и направился налево, кажется, именно там должна быть нужная нам лестница. Хотя я могу и напутать: все-таки в мое первое посещение дворца обстановка была нервная.
  
   - А королева?
  
   - Без понятия, - усмехнулся я, - но если у тебя есть другой план, я готов его выслушать.
  
   - Нету, - раздраженно буркнула Кассандра, семенящая рядом со мной.
  
   - А раз нет, тогда иди и помалкивай. Эта комната самое безопасное место в замке, там ты сможешь остаться, пока мы с Дрейком все выясним.
  
   - Хочешь сказать, что вы собираетесь бросить меня?! - испугано зашипела магичка.
  
   - Не бросить, а временно оставить, - ответил я, удивительно, но за десять лет дворец не изменился, словно здесь и не живет никто, а само здание так и осталось во временном вакууме. - Там есть книги и записи Черного шута, так что тебе будет чем заняться.
  
   Кассандра что-то недовольно бормотала, но я её уже не слушал - главное найти бальный зал и тайный ход, расположенный там. А еще не помешает понять, что за таинственные тени видел Дрейк, ведь мои глаза не видели никого живого в этом дворце.
  
   Мы совершенно беспрепятственно шли по коридорам королевского дворца, в котором не было ни души. За все время, что мы блуждали здесь, нам не встретились ни стражники, ни слуги, ни просто культисты. Здесь даже звуков не было, и это заставляло мое сердце неприятно сжиматься от дурного предчувствие. Я словно вернулся на десять лет назад, в тот момент, когда Поглотительница еще не была уничтожена. Жуткое ощущение, от которого хотелось бежать. Но все же я продолжал идти к бальному залу, тому самому, где происходил бал призраков. Интересно, они до сих пор танцуют там или давно уже отправились в мир иной?
  
   - Это место странное, - прошептала Кассандра, стараясь идти как можно ближе ко мне.
  
   - Согласен, - воин, озираясь по сторонам, сильнее сжал рукоять своего топора. - Такое ощущение, что за нами наблюдают, хотя рядом никого нет.
  
   - Ну почему же никого, - усмехнулся я, рассматривая многочисленные портреты, висящие на стенах. - Помнишь, я рассказывал вам о галерее?
  
   - Помню, но причем здесь это? - буркнул Дрейк, который предпочел бы сразиться с толпой пиромантов, чем вот так идти непонятно куда.
  
   - Притом, что меня не удивит, если окажется, что все эти картины когда-то были живыми людьми.
  
   - Хочешь сказать, они и сейчас живы, - вздрогнул воин. Готов спорить, он с трудом подавил в себе желание вонзить свое оружие в прекрасные картины.
  
   - А давай проверим, - я был убежден в том, что нас пока не тронут, а это значит, что можно проверить собственную гипотезу.
  
  - И как же...
  
   Я не стал ничего слушать или обсуждать, и просто вонзил стилет в одну из картин, прямо в то место, где у нарисованного мужчины должно было располагаться сердце. Послышался сдавленный вскрик, и человек на полотне стал бледнеть, а из самого холста начала сочиться алая горячая кровь.
  
   - Что и требовалось доказать, все они, - я развел руками в стороны, - когда-то были живыми. Возможно, даже недавно, но что-то мне подсказывает, что все эти творения были созданы во времена последнего короля, чье имя оказалось всеми забыто.
  
   - Не понимаю, чего ты радуешься, - Кассандра нервно прижала к груди свою сумку с зельями. - Это значит, что о нашем присутствии уже знают и почему-то пока не трогают.... Хозяин дворца просто наблюдает за нами...
  
   - Да, ты права - он наблюдает, мы зачем-то нужны ему, - я спрятал стилет и продолжил идти. Возможно, это безумие, придерживаться старого плана, но с другой стороны времени на то, чтобы придумать новый, у нас не было. К тому же, если весь этот дворец одна большая ловушка, в которой нас давно ждут, глупо метаться, пытаясь что-то изменить. Здесь слишком много соглядатаев и ото всех нам никогда не избавиться.
  
   - Невероятное спокойствие! Тебе что, совершенно все равно, что с нами станет?! - магичка была на грани истерики, ее голос даже начал срываться на крик.
  
   - Чему быть того не миновать. Сейчас самое главное для нас выяснить откуда исходит угроза для остального мира, и устранить её. - Я старательно делал вид, что мне не страшно. В некотором роде так оно и было, ведь я устал от постоянного напряжения и окончательно расслабился, предпочитая плыть по течению, ни о чем не задумываясь. К чему утрястись и думать о плохом, если ничего уже не изменить.
  
   - Если они знают, что мы здесь, чего ждут? - Дрейк тоже нервничал, хотя в отличии от Кассандры сохранял внешнее спокойствие и сосредоточенность.
  
   - Без понятия, - я распахнул знакомые двери, ведущие в бальный зал. Как и предполагалось, здесь тоже ничего не изменилось. Меня бы не удивило, если бы я вновь увидел Арлин, гордо восседающую на троне. Но все было тихо, и эта тишина разрывала душу в клочья. Мне хотелось как можно быстрее покинуть это проклятое место, но, увы, бежать было некуда.
  
   - И где вход в твою тайную комнату, - Кассандре тоже было не по себе, но, похоже, она уже взяла себя в руки, ну или пыталась сделать это сейчас.
  
   - За колонной, он должен быть открыт.
  
   - Потрясающе, - закатила глаза девушка, направляясь в указанном мной направлении. Она даже не пыталась скрывать своего раздражения и крайней степени негодования. - Тайная комната находится на всеобщем обозрении и любой может зайти туда. Это что, действительно самое безопасное место во дворце?
  
   - Да, - не секунды не сомневаясь, ответил я. Это комната принадлежала Тьме, а она никогда не выпустит из рук то, что в них попало.
  
   Мои спутники отправились на поиски входа, а я замер на месте, рассматривая два трона, стоящих на небольшом постаменте. Перед глазами то и дело возникали картины из прошлого этого места, которые мне удалось подсмотреть. Дворец все еще был жив, я чувствовал это, и тихо рычащий черный клинок лишь подтверждал мои мысли.
  
   Сам не знаю зачем, но я направился прямиком к трону, тому самому, который должен был принадлежать королю. Я не был под действием магии, и мой разум был абсолютно чист, и все-таки мне захотелось совершить эту глупость. Усевшись на удобное золоченое кресло, обитое красным бархатом, я на мгновение прикрыл глаза. Наверное, сотни лет назад, король, вернувшийся из-за моря, так же сидел на этом месте, рядом со своей женой и наблюдал за веселящимися поданными. На мгновение я даже почувствовал себя тем самым королем, чье имя было всеми забыто.
  
   - Интересно, его душу она тоже поглотила?
  
   - Нет, - раздался ласковый голос справа от меня. - Я любила моего короля... действительно любила.
  
   Медленно повернувшись, я увидел Арлин, восседающую на троне, рядом со мной. Сейчас, несмотря на то, что они с Минори так сильно похожи, я осознавал, что эти женщины совершенно разные, и теперь я ни за что не спутаю королеву с сестрой.
  
   - Я думал, что убил тебя.
  
   - Меня невозможно убить... я буду возрождаться снова и снова, такова моя суть.
  
   Было довольно-таки странно сидеть на королевском троне рядом с поглотительницей и слушать её голос. Как ни странно, но я не боялся, напротив, мне было спокойно, откуда-то появилась уверенность, что меня убивать не собираются.
  
   Я не знал о чем спросить и что делать дальше: использовать черный меч, позвать напарников или попытаться сбежать, а может лучше узнать мнение второй стороны конфликта. В конце концов, мне никто не платит за повторное убийство поглотительницы, так что можно не торопиться.
  
   - Чего ты добиваешься? - наконец спросил я, когда молчать стало невыносимо тяжело. - Зачем насылаешь своих монстров на людей? Почему не можешь просто успокоиться и жить спокойно, никого не трогая.
  
   - Ха-ха-ха, ты такой наивный, - рассмеялась Арлин, поворачивая ко мне голову. Я буквально физически ощущал на себе её пристальный, изучающий взгляд, скользящий по мне. Неприятно, но виду я не подавал, продолжая смотреть прямо перед собой, словно там было что-то интересное.
  
   - Хочешь, я расскажу тебе о богах и этом мире правду? Возможно, тогда ты поймешь... Прокляты не только эти землю, но и весь мир... Его уже не спасти, нужно просто дать ему уйти в небытие, чтобы возродиться вновь.
  
   - Не уверен, что мне это нужно для дальнейшей спокойной жизни, но ты ведь все равно расскажешь, - поморщился я, все-таки бросая взгляд на королеву. Как же неприятно, что она так похожа на Минори, хоть я и вижу разницу, но все равно, каждый раз от её вида меня бросает в дрожь.
  
   - Да, расскажу... когда-то давно, в этом мире был всего один огромный континент, жители которого поклонялись богам, среди которых была и я, - говоря эти слова, Арлин блаженно улыбалась. Воспоминания о былом величии были приятны этой женщине. - Вот только ничто человеческое не чуждо богам, каждый хочет больше власти и богатств, и начались войны.... Континент пылал в пламени войны, крики, стоны отчаяния и мольбы людей никто не слышал. Для нас это все уже не имело значения, ведь победитель получил бы все! Весь мир и других богов в качестве слуг. Прекрасная цель, не находишь, Александр?
  
   - Не нахожу, - усмехнулся я, удобней устраиваясь на троне, ведь, судя по всему, разговор нам предстоит долгий. - Желают власти и денег многие, но далеко не все. Многих устроит и простая спокойная жизнь.
  
   - И ты один из них? - Королева удивленно изогнула бровь, в её серых глазах застыли насмешка и недоверие.
  
   - Да, - я ответил не колеблясь. - Жаль только, что мне никак не позволять жить именно так, как я того хочу.
  
   - Действительно жаль. Вот скажи мне, ты желаешь покой, тишины... возможно даже закончить свое существование в тихом маленьком домике...
  
   - Было бы неплохо, - в моей голове рисовались дивные картины, нарисованные Арлин. Именно о такой жизни я мечтал, хотя это и не вязалось с образом сурового убийцы, что с легкостью отнимает чужие жизни за деньги.
  
   - А что, если амбиции других не дадут тебе этого сделать, что если они вынудят тебя сражаться, так, как это происходит сейчас?
  
   До чего же приятный у этой женщины голос, он ласкает, обволакивает, вызывает нервную дрожь в теле. Начинаю понимать короля, пленившегося Арлин, я и сам был близок к тому, чтобы упасть перед ней на колени.
  
   - Я иду к своей цели, когда монстры перестанут нападать на наши земли, я забьюсь куда-нибудь подальше в глушь и буду жить отшельником... возможно иногда Минори или Райнер даже будут меня навещать, - я усмехнулся, собственные слова казались мне нелепостью.
  
   - Тебе не дадут этого сделать, ведь у богов иные планы, как и когда-то давно, когда меня еще не звали поглотительницей, и я была почитаема, как одна из них.
  
   - А вот мне удалось узнать другую версию событий, - я прикрыл глаза, вспоминая прочитанную книгу, так удачно подсунутую мне Кассандрой. - Люди начали поклоняться монстру и боги откололи кусок континента, чтобы спасти других людей.
  
   - Клевета! - звонко рассмеялась Арлин, грациозно поднимаясь с трона и выходя в центр зала. - Я была такой же богиней, как и они... хотя нет... не такой же, мне было мало моих последователей, ведь не только люди зависимы от своих покровителей, но и боги черпают силу в тех, кто служит им. Я всего лишь пообещала людям множество благ за то, что они будут служить мне.
  
   - И что же вышло в итоге? Война?
  
   - Да, война, что почти уничтожила этот мир и раскола единый континент на две части, которые теперь разделяет бурное море, - королева довольно улыбнулась, от чего мне стало не по себе. Эта женщина была эгоистичной, властной и мстительной - все это делало её опасным врагом. Весь вопрос лишь в том, что она затеяла и как хочет использовать меня. - Я получила в свое безраздельное пользования огромные земли, и все его жители поклонялись мне, славили мое имя, приносили жертвы - это было время моего триумфа, когда я со своими слугами, теми богами, что решили служить мне, правили миром.
  
   - Так зачем ты вернулась сюда? Не проще ли было и дальше править своей землей?
  
   - Я бы так и сделала, - Арлин начала кружить на паркете в замысловатом диком танце, казалось, она совершенно позабыла о моем существовании и пребывает в мире своих грез, - но все оказалось не так, как мне хотелось бы. Чем больше была моя власть, чем сильнее я становилась, тем больше была моя жажда. Я убивала. Выпивала до дна жизни тех, кто мне поклонялся и служил. Один за другим они все стали пищей для меня... и однажды проснувшись, я обнаружила, что в мире не осталось никого... ни людей, ни животных, ни даже насекомых. Это было... печально... я пыталась возродить жизнь... но это было невозможно, мой континент медленно умирал и я вместе с ним, ведь мною больше никто не восхищался, никто не молился мне и не приносил дары и жертвы. Я почти растворилась в небытие, но судьба оказалась благосклонна ко мне.
  
   - На побережье высадились люди Короля... те, кто смогли пережить долгое и опасное плаванье.
  
  
   - Да... мой король, мой спаситель... возлюбленный муж - этот человек стал для меня всем, и я отплатила ему тем же...
  
   - Погубив его страну?
  
   - Все было совсем не так, Александр. Не стоит верить богам, говорящим, что я монстр, которого стоит уничтожить. Они сами не лучше!
  
  Я молчал, не зная, что ответить на слова Арлин, можно подумать я и сам не понимал, что богам нельзя верить, мы лишь игрушки в их руках. Мне на собственной шкуре удалось это прочувствовать. Но что я могу предпринять? Я всего лишь человек, убийца, который хочет, чтобы его все оставили в покое и дали возможность отомстить. Сама мысль о том, что Лазар находится в Проклятых землях и чувствует себя вполне неплохо, сводила меня с ума. Со всеми семейными проблемами и необходимостью вернуться в столицу, я ненадолго отвлекся от мыслей о родственнике, но я никогда не забывал о нем.
  
   - Когда Гейл появился в моих землях, для меня все изменилось, - на лице королевы появилась улыбка: искренняя, нежная, полная тоски. Что-то подсказывало мне, что сейчас она не лжет, она действительно любила своего мужа. - Он спас меня от одиночества и пустоты... и я никогда не скрывала от него моей сущности, я умоляла его покинуть мои земли и вернуться в свое королевство, но он не желал расставаться со мной. Гейл верил, что я смогу совладать с моим проклятьем - вечным голодом, которым наделили меня другие боги. И некоторое время у меня получалось, хотя я и съела многих из тех, кто прибыл в мои земли вместе с ним... Но мой король считал это незначительной жертвой... А когда мы прибыли сюда, я ощутила себя по-настоящему счастливой и наслаждалась каждым мгновением. Я даже не убивала... мне было достаточно любви моего мужа.... Я позабыла обо всем на свете и хотела прожить обычную человеческую жизнь.
  
   - И что же пошло не так? - сам не знаю почему, но я сочувствовал этой женщине. Хотя с чего бы это, ведь я никогда не был сентиментальным?
  
   - Мне вновь стали поклоняться, Гейл даже построил мое святилище... прямо здесь, во дворце, вот только местным богам это не понравилось, они не были рады моему возвращению, ведь во мне видели угрозу... Еще бы, однажды мой культ почти уничтожил их, и они не желали повторения тех событий.
  
   - И они были правы, - поежился я, осознавая, что бороться с голодом вечно было бы невозможно, рано или поздно король бы умер и что тогда? Кто бы сдерживал поглотительницу, лишившуюся единственной радости в жизни.
  
   - Да... они сами спровоцировали меня, убив Гейла.... Я видела, как он медленно угасает, и была не в силах ничего предпринять. Против яда Арании нет противоядия, если она решила забрать чью-то жизнь, то никто не спасется... Ударили по самому больному и я не выдержала, моя сила вышла из-под контроля и я дала волю своему голоду... прошло всего пара дней и я уничтожила почти всех жителей королевства, я поглотила их жизненную силу, чтобы обрушить мою месть на других богов...
  
   - Но они опередили тебя.
  
   - Да, пока я собирала силы, они объединились и заточили меня во дворце, привязав к нему.... Мое тело было уничтожено, а душа не могла покинуть это место и переродиться вновь. Долгие годы я провела в одиночестве, создавая монстров и выпуская их на волю, чтобы они убивали всех, до кого смогут добраться, вот только это не принесло мне облегчения. Шли годы... столетия, а я была одна, гнев постепенно улегся и я начала строить планы... осторожно, незаметно вмешиваться в дела богов, подготавливая для себя очередной подходящий сосуд. Но тут появился ты и все испортил, лишил меня возможности покинуть дворец, хотя вместе с этим ты открыл сюда путь для моего союзника... Владыки огня.
  
   - И что теперь? - я устало прикрыл глаза, эта история была красивой и печальной, мне было жаль всех её участников, ведь здесь не было ни правых, ни виноватых, всеми руководили только собственная выгода и интересы. Боги враждуют, дерутся и строят козни, а страдают люди, до которых никому нет дела.
  
   - Теперь я намерена покинуть дворец и вернуть всю свою силу, этот мир будет вновь принадлежать мне.
  
   - Ну, это вряд ли. Другие боги не допустят этого...
  
   - Да, именно для этого они направили тебя ко мне вновь, - рассмеялась Арлин, подходя ко мне и презрительно смотря на меня сверху вниз. Давненько я не чувствовал себя таким жалким и ничтожным - сохранять спокойствие в данной ситуации было очень непросто, но держался. Я все еще жив, а это может означать две вещи: либо королева не может убить меня, либо я ей для чего-то нужен. Хотя есть еще и третий вариант: я уснул, и мы снова ведем беседы в моей голове, как это уже бывало.
  
   - Что же мне с тобою делать, Александр де Фур? - я ощутил неприятное прикосновение ледяных рук к своему лицу. - Может быть рассказать, какую участь тебе уготовили боги... ведь ты далеко не первый герой, которого направляют ко мне и всех вас ждет одна участь - смерть.
  
   - Все мы рано или поздно попадем во власть Повелителя могил, я никогда не цеплялся за эту жизнь, хотя у меня и есть незавершенные дела...
  
   - Но и на тот свет ты тоже не торопишься, так ведь? - расхохоталась королева. Не понимаю, что она нашла забавного в нашем разговоре.
  
   - Не тороплюсь.
  
   - Что ж, тогда я дам тебе повод для размышлений, - Арлин наклонилась так, чтобы наши глаза оказались на одном уровне. - До тебя было еще трое героев, они так же, как и ты, стали пешками в руках богов, так же, как и ты, они держали в своих руках черный клинок. Все они достигли своей цели, именно они запечатывали мою душу в этих стенах, каждый раз, когда я набирала силу, как это происходит сейчас.
  
   - Похоже, тебя действительно нельзя убить, только запечатать, - вздохнул я, размышляя над словами королевы. - И что же стало с теми героями?
  
   - Они принесли себя в жертву, в прямом смысле этого слова. Чтобы вновь лишить меня сил, ты должен позволить черному клинку взять над собой верх, позволить ему разорвать твою душу в клочья и тогда я на несколько столетий не буду представлять опасность... А знаешь, что самое интересное в этой истории?
  
   - Что же?
  
   - Те, три героя, тоже были де Фур, лишь члены вашей семьи могут справиться с этим оружием... А потому, я долгие годы пыталась избавиться от вас, я даже соблазнила обещаниями богатства и славы твоего дядю и он убил собственную сестру, - прошипела королева, победно улыбаясь. - Жаль только Повелитель могил смог вывести из-под удара тебя, а Госпожа удача взяла несчастного мальчишку под свое крыло.... И вот теперь ты здесь, но скажи, сможешь ли ты добровольно принести себя в жертву, Александр?
  
  Сказать, что я был в шоке, ничего не сказать, вопрос королевы застал меня врасплох. Я, конечно, хотел тишины и покоя, но не смертного же! Сейчас я начал понимать, почему Арлин решила поговорить со мной, наверняка за столетия одиночества эта дамочка заскучала и теперь захотела поиграть со своим предполагаемым убийцей. Действительно, что я выберу - спасение мира и своей новой семьи, или свою собственную жизнь?
  
   Геройство было чуждо мне, так что я все больше склонялся ко второму варианту. Мир не исчезнет в одночасье, на это уйдет время, за которое я не только успею отомстить, но и состариться. Так что приносить себя в жертву я не собирался. Что поделать, в этот раз боги ошиблись, во мне нет нужных им качеств и благородства.
  
   - Мне нравятся твои мысли, - прошептала королева прямо мне на ухо, от чего мороз пробежал по спине. - Ты не такой глупец, как твои родственники, они готовы были умереть ради призрачной возможности спасти мир, пусть даже ненадолго. Каждый из них мечтал о том моменте, когда я вновь буду заточена, они, не задумываясь ни о чем, приносили себя в жертву черному клинку... Ты же слышал их голоса, ощущал их силу, когда меч брал верх над тобой. Там... на болотах... ты должен помнить это чувство.
  
   - Да, это незабываемое ощущение, но тебе рано радоваться, я еще не принял окончательного решения. Обстоятельства могут быть сильнее моей воли.
  
   - Да... как я и сказала, ты умнее своих героичных предков, - очередной смешок королевы оказался весьма раздражающим и мерзким, словно её забавляла сложившаяся ситуация. Бесит! Неужели она думает, что я не убью её, если она меня достанет? А Арлин тем временем продолжила свои рассуждения. - Как думаешь, почему твой брат с сестрой остались в городе?
  
   - Потому что Рокус нельзя оставить без присмотра, - ответил я, понимая, что на самом деле нас просто разлучили, чтобы при необходимости было надавить на меня. Умно. Но как бы ни была мне дорога вновь приобретенная семья, я не готов расстаться с жизнью, всегда есть другой путь и я намерен его найти.
  
   - Да... они заложники, которых боги будут использовать в своих интересах, - продолжала нашептывать Поглотительница, лаская мой слух и проникая в самые глубины сознания. Она словно соблазняла меня, пытаясь превратить из врага не просто в союзника, но и верного раба. - Я не стану вести себя так же, как они... я предлагаю тебе честную сделку.
  
   - Внимательно слушаю.
  
   - Я дам тебе возможность отомстить... отдам в твои руки человека, который уничтожил твою семью, но вместе с тем создал таким, какой ты стал сейчас.
  
   - Лазар?
  
   - Да... ты сможешь утолить жажду мести, а после я отпущу тебя с миром к твоей семье, - руки королевы легли на мои плечи, слегка поглаживая их. - Но я бы предпочла другой вариант. Оставайся здесь со мной, стань моим верным соратником и помоги разрушить старый мир, свергнуть богов и королей, очистить земли от мерзости.
  
   - Зачем мне это? Я ведь тоже отношусь к тем, кого ты считаешь мерзостью.
  
   - Затем, что так у тебя и тех, кто тебе дорог, будет больше шансов выжить. Невозможно уничтожить континент в одночасье, на это уйдут годы и даже столетия, так что вы сможете насладиться своим существованием. Заметь, тихим, спокойным, безопасным существованием. Мир будет пылать, всюду воцарится боль и разрушения, войны поглотят человеческий мир, а за ними последуют боги. Я разрушу их власть и уничтожу заведенный порядок - магия больше не будет зависеть от их воли. Я дам магам свободу, о которой они мечтали. Мой культ станет величайшим! - с каждым словом голос королевы был все громче и восторженней, я и сам начал проникаться непонятным чувством эйфории.
  
   - А что будет, когда ты победишь и уничтожишь все живое?
  
   - Это будет нескоро, - рассмеялась Арлин, отходя от меня на несколько шагов. - Я не знаю, что будет дальше, возможно мир придет в запустенье, а может мертвецы восстанут и будут править или человечество возродится после того, как я умру от голода.
  
   - Это единственная возможность умереть для тебя, - моя догадка была пугающей, но я не сомневался в том, что это действительно так. - Ты хочешь умереть, а не быть заточенной.
  
   - Да, но перед этим боги должны ответить за то, что сделали, мы все должны исчезнуть... так будет правильно... не находишь?
  
   - В этом действительно что-то есть, - я прикрыл глаза, мне нужно было время, чтобы подумать. Чью сторону мне принять, и какие последствия это за собой повлечет? Если бы только у меня было больше времени, чтобы разобраться во всем происходящем.
  
   - Подумай... я дам тебе то, что ты желаешь - смерть твоего врага; ты лично сможешь отомстить, все, что мне нужно, это привести Лазара к тебе... а после Рокус может возвыситься, мне нужны такие союзники, как Райнер и Минори, ведь они уже пошли против правил богов и получили магию не только своих покровителей. Какая вам разница, кому поклоняться и кто будет править миром? У вас будет достаточно времени, прежде чем мир исчезнет.
  
   - И сколько же времени ты мне дашь на размышления?
  
   - Немного, - хихикнула женщина, растворяясь в воздухе, словно призрак. - Когда будешь готов, просто позови меня. Надеюсь, ты сделаешь правильный выбор и не присоединишься к своим глупцам предкам, души которых заточены в черном клинке. Готова спорить, они уже пожалели о своем решении... безвестные герои, которые отдали жизни ни за что... А еще подумай, почему Кассандру отправили вместе с тобой? У этой малышки тоже весьма занятная роль в этой истории, точнее ей еще только предстоит её исполнить. Боги играют людьми... и тобой и этой малышкой... не стоит прощать такое...
  
   - Что ты имеешь в виду?
  
   - А ты попробуй догадаться, ты же умный! - с этими словами королева окончательно исчезла, давая мне время для раздумий. Жаль только, я не знаю много ли его у меня.
  
  Решение
  
  Я продолжал сидеть на троне, невидящим взглядом уставившись в пустоту и размышляя над услышанным. Возможно, не стоило верить словам поглотительницы, но что-то подсказывало мне, что это правда. Теперь все складывалось в единую картину: и мой неудачный заказ и то, что в Проклятых землях я встретил Минори и меч, который мне вернул Повелитель могил. Даже смерть моей матери теперь виделась мне совершено иначе. Вся моя жизнь происходила согласно чьей-то воле, и это безумно раздражало, хотелось послать все куда подальше и просто жить... так, как я привык. Жаль, что невозможно повернуть время вспять и все исправить.
  
   Что же теперь мне делать? Умереть ради нескольких столетий спокойствия? Нет уж, увольте. Мне моя жизнь дорога и расставаться с ней я не собирался. Добровольно принести себя в жертвы? О чем только думали мои предки?! Хотя, если бы Лазар не убил мою мать и не завладел всем, что принадлежало моей семье, я и сам мог бы стать идиотом, что безропотно готов отдать свою жизнь просто так. Да, именно просто так, я многое повидал, видел грязь, жестокость и лицемерие этого мира и мне не хотелось умирать ради него. Какой в этом смысл, если ничего не изменится - всегда будут войны, убийства, предательства и жестокость, это в крови у людей, так зачем погибать ради этого проклятого мира и богов, которых забавляет все происходящее? Но что тогда делать? Согласиться на предложение Арлин и попытаться дожить остаток дней в покое? Вот только богов такой расклад точно не устроит.
  
   - Александр?! Александр? Что с тобой? - раздался обеспокоенный голос Кассандры. Несколько раз моргнув, чтобы прийти в себя, я взглянул на девушку, стоящую передо мной. Королева сказала, что эта магичка тоже имеет свою роль в этой истории. Интересно, какую судьбу уготовили ей: смерть или что-то более приятное? Склонив голову набок, я внимательно рассматривал блондинку - если убрать эти нелепые круглые очки, то её вполне можно назвать красивой... было в ней что-то очаровательное, заставляющее желать сжать её в объятиях и поцеловать.
  
   - Александр, ты меня пугаешь, - девушка положила руку на мое плечо. - Что с тобой, ты что-то видел? Мы в опасности?
  
   - Успокойся, ближайшее время нас никто не побеспокоит. Так что можно отдыхать, - кажется, я начинаю понимать, какую роль должна Кассандра в моей судьбе. Моя смерть принесет покой в этот мир всего на пару-тройку столетий или даже больше, но что будет дальше? Ведь черный клинок подчиняется только представителям семьи Де Фур, а я последний из нашего рода. Минори, Райнер и даже Лазар, присвоивший мое имя и титул, не подойдут на эту роль, а их потомки будут бесполезны для планов богов. Интересно, сама магичка в курсе того, как её собирались использовать?
  
   - Откуда ты знаешь, что нас не побеспокоят? - блондинка отошла от меня, хмуро оглядывая бальный зал.
  
   - Нам дали время на раздумья... точнее его дали мне, - поднявшись с трона, я направился к входу в потайную комнату. Я не беспокоился о своей спутнице, ничего с ней не случится - ведь у нас с Арлин сейчас временное перемирие, все, что мне сейчас было нужно - побыть одному и все обдумать. Я не сомневался в том, какое ответ дам королеве, но вот как объяснить изменившиеся планы моей семье и что делать дальше?
  
   - Раздумья? - Кассандра шла следом за мной, не отставая ни на шаг. - Какие еще раздумья? Что происходит?!
  
   - Послушай, - я резко замер на месте, - мне нужно время, чтобы все осмыслить, а потому прошу, не зуди!
  
   - Как скажешь, - обиженно фыркнула девушка, проходя мимо меня с гордо поднятой головой. Глупая. Она еще не знает, что происходит... Хотя, может быть, это я ошибаюсь, считая её наивной овечкой, которой, как и мной, играют боги.
  
   - Эй, вы чего орете? - раздался раздраженный голос Дрейка, выбравшегося из комнаты в зал. Воин одарил нас злобным взглядом и явно был готов лично заткнуть, если потребуется. - Хотите, чтобы все местные обитатели... и живые, и мертвые, сюда примчались?
  
   - О, не стоит беспокоиться, оказывается нашему Александру дали время на раздумья и мы пока что в относительной безопасности, - скривилась Кассандра, начиная вести себя, как маленький обиженный ребенок. Только этого мне не хватало! Мне больше по душе рассудительная и спокойная магичка, которая понимает, что иногда не нужно лезть не в свое дело.
  
   - В смысле? - Дрейк перевел непонимающий взгляд на меня, ожидая разъяснений.
  
   - А прямом... Арлин сделала мне весьма заманчивое предложение и даже любезно дала время на раздумья.
  
   - Вот оно как? - Карие глаза мужчины были полны недовольства и даже презрения, словно он вдруг внезапно вспомнил о том, что я убийца, а вовсе не благородный герой. - Надеюсь, ты не собираешься его принимать?
  
   - Я думаю над этим и вам лучше не мешать мне делать это! - я сам не заметил, как мой голос сорвался на крик. Хотя, если учитывать положение, в котором я оказался, ничего удивительного в этом нет. У меня есть вполне реальный повод для того, чтобы начать нервничать. Я начал спускаться по темной крутой лестнице в потайную комнату - мне срочно нужно поговорить с Черным шутом, наверняка, он в курсе того, что происходит, а еще лучше было бы услышать голос Минори или Райнера... Интересно, поддержат ли они мое решение или начнут уговаривать пожертвовать собой? Вот только отчего-то мне было страшно даже подумать о том, что я могу услышать из их уст второй вариант. И почему все это происходит именно со мной?!
  
  За десять лет ничего не изменилось, эта потайная комната была точно такой же, какой я её запомнил, словно кроме меня сюда никто не спускался, и время над этим местом было по-прежнему не властно.
  
   Книги и свитки все так же валялись кучками в полном беспорядке, посреди просторного помещения стоял стол, заваленный бумагами, а рядом с ним удобное кресло, на котором лежал теплый плед. Помнится, я забирал его с собой, когда мы покидали эту комнату, или мне это только кажется? Странно все это.
  
   Сбоку, за стеллажами, послышался сдавленный скрипучий смех, уже знакомый мне.
  
   - А вот и мой старый знакомый, - пройдя за шкафы, я увидел всю ту же огромную клетку, подвешенную к потолку. Старик, сидящий в ней, стал еще худее, а его длинные седые волосы теперь свисали грязными прядями через прутья клетки и достигали до самого пола. - Не думал, что возможно выглядеть хуже, чем в прошлую нашу встречу. Но, видимо, я ошибся.
  
   - Можно подумать, ты выглядишь лучше, - скрипуче смеялся старик и его в безумном взгляде я узнавал Черного шута, с которым хотел поговорить. Похоже, старый знакомый ждал моего прихода сюда, хотя какой в этом смысл, ведь мы всегда могли пообщаться при помощи крысы, что сейчас спокойно сидела в моей сумке.
  
   Я уселся на грязном полу и запрокинул голову наверх, чтобы лучше видеть омерзительное лицо моего собеседника. Нам предстоял долгий разговор, если, конечно, слуга Тьмы захочет отвечать на мои вопросы. Сейчас я даже был рад, что это тело все еще пригодно для нужд Черного шута: разговаривать с ним в любом случае приятней, чем вести беседы с грызуном.
  
   - Итак, что ты нашел во дворце, Александр? - задал первый вопрос маг. - Королева жива?
  
   - Да, жива, и, сдается мне, вы знали, что происходит. Ни за что не поверю, что Тьма не посвятила своего верховного мага в планы богов. Это я всего лишь жалкая пешка, а вот вы фигура более значимая.
  
   - Какие слова! Какой взгляд! - захихикал старик, заставляя меня поморщиться от неприятного ощущения. - Я так понимаю, Арлин решила поговорить с тобой и раскрыть все карты?
  
   - Ну, насчет того, что все, я сильно сомневаюсь, но о моей роли в судьбе Проклятых земель просветила.
  
   - И что же ты хочешь от меня? Услышать, что все это наглая ложь?
  
   - Нет... я знаю, что это правда и меня отправили на смерть, - я сам поражался насколько спокойно сейчас звучит мой голос, словно говорю не о себе, а о ком-то постороннем.
  
   - Что ж, повторю вопрос: что ты теперь хочешь услышать от меня?
  
   А действительно, что? Очередную ложь или жестокую правду, о которой я и так знаю? Нет... мне было интересно другое, но я задать правильный вопрос не мог, точнее, боялся ответа на него. И все же избежать его было нельзя.
  
   - Как Минори и Райнер?
  
   - Если все сделаешь правильно, их не тронут и даже возвысят, чтобы они и их потомки жили, ни о чем не беспокоясь. Согласись, это неплохая награда за твою жертву.
  
   - Ну да, - скептически хмыкнул я. Как же все раздражает, особенно тот факт, что все убеждены в том, что исполню свое предназначение. Хотя почему бы им и не быть уверенными, ведь они сделали все, чтобы я принял правильное решение. - Мне нужно поговорить с ними.
  
   - Зачем? Неужели ты думаешь, что они скажут тебе бросить их и спасаться самому? - Старик расхохотался, заставляя меня почувствовать себя глупцом. - Каждый хочет жить, каждый думает лишь о себе... и лишь иногда появляются обстоятельства, заставляющие отречься от собственных интересах.
  
   - Я просто хочу поговорить с ними и все...
  
   - Хорошо, я подумаю над этим, но ничего не обещаю. Тебе же лучше подготовиться... если ты не принесешь себя в жертву черному клинку и не выпустишь его мощь, что способна запечатать Поглотительницу, Минори и Райнер долго не проживут. - Очередной приступ заливистого смеха заполнил собой все помещение.
  
   - Да, заткнись ты, уже и без тебя тошно, - рыкнул я, злобно смотря на моментально обмякшее тело старика. Сейчас он уже не казался мне живым, скорее куклой-марионеткой, которую иногда дергают за ниточки. Как же все мерзко! И что мне теперь делать? Умирать-то не хочется!
  
   - Да уж, нелегок путь героя, - пробормотал я, смотря в пустоту. Позади послышались тихие, легкие шаги, но я никак на них не реагировал. Мне не нужно было оборачиваться, чтобы понять, кто решил присоединиться ко мне и подтолкнуть к правильному пути.
  
   - Александр, - тихо прошептала Кассандра, усаживаясь рядом и обнимая меня со спины. - Послушай... я знаю о черном клинке и понимаю, что ты не хочешь становиться жертвой для него... Но это неизбежно. Такова твоя судьба.
  
   - Судьба? И кто же это решил? Боги?
  
   - Мы не можем перечить их воле, к тому же так ты спасешь не только свою семью, но и всех людей, - продолжала убеждать меня магичка, вот только её голос не был таким уж уверенным.
  
   - Хм... а почему бы не попробовать, - я резко повернулся лицом к девушке и снял с её носа очки. - У тебя красивые глаза, жаль, что за этими стеклами этого не видно...
  
   - Александр, - раскраснелась Кассандра.
  
   - Скажи, - я приблизился к магичке настолько близко, что наши губы практически соприкасались. - Ты знаешь, какая роль в этой истории уготована тебе?
  
   - Что?
  
   - Ты знаешь о мече, знаешь о том, как заточить Поглотительницу, значит, ты должна знать и то, что рано или поздно Арлин вновь вернется и тогда понадобится новый де Фур... Но вот незадача, я последний в роду, Райнер и Минори не могут послужить в этом плане воле богов...
  
   Кассандра отвела взгляд. Да, она все знала и готова была пойти на это - готова была стать матерью моего ребенка. Вот только мне этого не нужно, я не собирался подвергать своих потомков такому испытанию.
  
   - Молчишь... - я тяжело вздохнул, этот замкнутый круг нужно разорвать. - Думаю, я принял решение. Эгоистичное, неправильное, но мое собственное.
  
   - Ты ... ты не можешь! - магичка в ужасе отшатнулась от меня.
  
   - А вот здесь ты ошибаешься, - рассмеялся я, поднимаясь на ноги. Как же легко стало на душе теперь, когда я точно знаю, что делать дальше, пусть и приблизительно. - А теперь, прошу простить меня, моя леди, у меня есть важные дела.
  
   - Дрейк!!! - заверещала магичка. - Дрейк!!! Останови его!!!
  
   Я выхватил свой меч, готовясь отразить атаку. Повелитель молний опасный противник, даже для опытного мага или воина, а я всего лишь убийца. Да, за последнее время у меня поприбавилось опыта в битвах, но этого все еще было недостаточно. Все мои надежды сейчас были только на черный меч, что мог погубить меня. Невеселая ситуация, я бы даже сказал опасная, но деваться мне было не куда.
  
   - Дрейк!!! - снова позвала Кассандра, начиная бормотать заклинание.
  
   Только этого мне еще не хватало: за спиной магичка, впереди опытный воин, что может быть хуже? Остается только запасному телу Черного шута вылезти из клетки, чтобы помочь этой парочке. Ну и о каких благих намерениях может идти речь, когда тебя насильно заставляют быть героем? В этом смысле Арлин вела себя более разумно, она дала мне возможность выбора, хотя выбора, по сути, и не было.
  
   - Что случилось? - маг молний с секирой наперевес выскочил мне навстречу, преграждая путь к побегу. Он явно не понимал, что происходит, но на всякий случай был готов ко всему.
  
   - Он хочет предать нас! - заявила Кассандра, прерывая свое бормотание.
  
   - Ты это о чем? - сощурился Дрейк, а вокруг лезвия его секиры уже заплясали золотые молнии.
  
   - О том, что я принял решение, которое не нравится нашей очаровательной спутнице, - презрительно фыркнул я, прекрасно понимая, что убить меня равносильно тому, чтобы обречь мир на гибель. Нет. Богам я нужен живым, так что пока бояться нечего, к тому же у них в плену моя новая семья.
  
   - И что же это за решение? - воин был в нерешительности и не знал, чью сторону принять в этом противостоянии. Магички, контролирующей ветер, или 'героя', который даже не скрывает, что никогда таковым не являлся.
  
   - Он решил присоединиться к королеве и не уничтожать её!!! - Кассандру трясло от напряжения и, как это ни странно, от страха. Эта девушка действительно боялась того, что мир в одночасье рухнет и все это по моей вине. Если честно, я даже не сердился на нее, будь я на её месте, наверное, поступил так же.
  
   - Что за чушь?! - Дрейк перевел недоверчивый взгляд с магички на меня, ожидая оправданий или каких-то объяснений. А молнии вокруг его оружия, тем временем, становились все сильнее и ярче, говоря о том, что воин медленно, но верно выходит из себя.
  
   - Это не чушь, - я медленно отодвигался в сторону, стараясь встать так, чтобы видеть обоих своих вероятных противников. - Я не собираюсь приносить себя в жертву и вестись на шантаж богов. Это не мой путь!
  
   - Какие еще жертвы? Вы что, напились, пока меня не было или зелье какое-то разлили и теперь бредите?! - рыкнул вконец запутавшийся мужчина.
  
   - Это не бред, - я пытался найти выход из сложившейся ситуации, придумать, как сбежать из комнаты, избежав боя. - Единственный способ вновь запечатать поглотительницу лет на триста-четыреста - это принести меня в жертву, а если быть точным, я должен это сделать добровольно. И самое забавное, что такая история повторяется уже не первый раз. Если хочешь остановить меня - попытайся, но я не собираюсь кончать жизнь самоубийством, ради того, чтобы мир оставался прежним.
  
   Чем больше я говорил, тем сильнее внутри меня все клокотало от злости и ярости, я не желал идти по пути, уготованному мне. Все было обманом, из меня готовили жертвенного агнца, вот только боги просчитались, я больше не их орудие! Черный меч, чувствующий мое настроение, довольно зарычал, словно поддерживал каждую мысль, что набатом звучала в моей голове. Кажется, мои далекие предки, чьи души навеки заточены в этом клинке, полностью солидарны со мной и готовы помочь, если потребуется.
  
   - Если все, как ты говоришь, все лишь в твоих руках, - мрачно усмехнулся Дрейк, опуская свое оружия. Его глаза были полны понимания и некой обреченности. - Ты должен добровольно принести себя в жертву, заставить тебя я не смогу при всем желании. Да и не благородно это!
  
   - Мы не можем позволить ему уйти к королеве, - Кассандра чуть не рыдала, она надеялась, что маг молний станет её союзником и поможет в её деле, но все оказалось совсем не так.
  
   - А что ты предлагаешь? Убить его или связать? И чем это нам поможет? - воин раздраженно взмахнул секирой и в комнате тут же заплясали десятки молний. На удивление, ни одна из них не попала ни в меня, ни в магичку, взвизгнувшую от страха.
  
   - Я не знаю... - девушка упала на колени, казалось, у нее просто не осталось сил стоять. Плечи поникли, взгляд потускнел, а сама она побледнела. - Если этого не случится, мы все умрем... Эта жертва, единственное, что спасет нас всех... Он не может уйти - его судьба слиться с черным клинком, такова воля богов.
  
   - Я не собираюсь мириться с такой судьбой. Не хочу! - мне хотелось подойти к Кассандре, утешить её, сказать, что все будет хорошо, но я понимал, что это глупое желание. Я и сам не знал, что будет дальше, даже уверенности в том, что смогу спасти Минори и Райнера, у меня не было.
  
   - Ты действительно не герой, - Дрейк смотрел на меня со странной смесью презрения и понимания. Готов спорить, если бы ему предложили принести себя в жертву ради мира, он сделал бы это. Это ведь так благородно. Ха. Вот только я не такой глупец.
  
   - Я никогда не утверждал обратное, - все это не мое, я лишь хочу защитить свою семью, мне плевать на остальной мир и будущее. Несправедливо лишать меня всего, ради других... Что люди сделали для меня? Зачем мне их спасать? Да и спасенье ли это? Нет, пусть все идет своим чередом, и мир наконец очистится. Все эти жертвы, что боги приносят с завидной регулярностью, лишь оттягивают неизбежное, и я положу этому конец.
  
   Еще минуту назад я сомневался в своем решении, все еще не был уверен, что готов пойти против судьбы и богов, но сейчас... я точно знал, что делать дальше. Для меня остался единственный путь - принять предложение Арлин, только она была относительно честна со мной, только она может помочь вытащить Минори и Райнера из лап врагов, лишь поглотительница дарует мне отмщение, которого я так жажду. Хватит думать о других! В конце концов, ни один я поступаю эгоистично в этом мире.
  
   - Может ты и прав, - пожал плечами Дрейк, явно не знающий, что делать. Воин впервые оказался в ситуации, когда смерть врага может лишь приблизить гибель мира. - Но что теперь будет с нами?
  
   - Я принял свое решение, а вы принимайте свое - можете присоединиться ко мне, а можете вернуться к своим хозяевам. Я не стану думать за вас... Мне и своих проблем хватает.
  
  Очищающий огонь
  
   Я покинул тайную комнату, оставляя своих спутников наедине с их мыслями и страхами. Мне нелегко далось это решение, и я не хотел, чтобы Кассандра и Дрейк дали мне повод для сомнений. Игра, что затеяли боги, наверное, тысячи лет назад была слишком сложна для меня, и я уже не понимал, что правильно, а что - нет. Да и не хотел я этого, все, что мне было нужно, это спокойная жизнь и возможность заниматься любимым делом - убийствами. Это я умею, а геройство и самопожертвование - не мое.
  
   Сейчас, стоя перед тронами в бальном зале, я размышлял о том, что же мне делать дальше. Для начала не помешает избавиться от проклятья Тьмы, но вот сможет ли с этим справиться Арлин? Или мне стоит дождаться установленного срока и надеяться на то, что оно развеется само. Несмотря на то, какое решение я принял, боги все еще нуждаются во мне и этим нужно воспользоваться. Да. Так и нужно поступить, слишком долго я был простой пешкой, разменной фигурой, что должна пожертвовать собой ради более значимых фигур. Настало время все это изменить!
  
   - Мне всегда нравились твои мысли, - раздался за моей спиной тихий обволакивающий голос королевы.
  
   - Неужели? - я не оборачивался. Почему? Сам не знаю, но мне неприятно было видеть лицо сестры и понимать, что это не она, осознавать, что по моей вине Минори в опасности. Да, она стала сильной, да и Райнер рядом с ней, но справятся ли они с новым испытанием, если боги решат отвернуться от них и лишить магической силы?
  
   - Те, кто приходили до тебя, были другими, - продолжала говорить Поглотительница, решая поведать мне о моих предках, чьи душе запечатаны в черном клинке - опасном оружии, с которым я был не в силах расстаться.
  
   - Какими же?
  
   - Они были истинными героями... хотя я бы назвала их тупыми баранами, которые сами желали стать жертвами, - презрительно бросила женщина. Я услышал, как зашуршало её пышное платье, а сама Арлин начала двигаться. - Только без обид. Ничего другого о человеке, что готов расстаться с собственной жизнью и считающим, что это его предназначение, я сказать не могу.
  
   - Да, какие уж тут обиды, я и сам такого же мнения, - мрачно усмехнулся я, все же поворачиваясь к королеве. Сейчас она вновь предстала передо мной в несколько ином образе, чем раньше. И дело было не только в том, что королева снова сменила наряд и теперь была в бархатном платье глубокого темно-синего цвета, делающим её более спокойной и какой-то домашней. Дело было во взгляде - уставшем, мудром и злом. Сейчас в полной мере я осознал, что значит холодная ярость. Арлин ненавидела богов, тех, кто лишил ей единственного человека, которого она любила, того, ради кого готова была измениться и боролась сама с собой. Но эта ненависть не выплескивалась, не крушила все вокруг себя... Нет. Поглотительница контролировала себя, готовясь нанести сокрушающий удар своим врагам.
  
   - Они словно были и не живыми вовсе, - королева пристально посмотрела на меня, заставляя вздрогнуть от неприятного чувства. Казалось, что к моей душе кто-то прикоснулся. - Отважные... смелые... сильные... они могли жить иначе, стать полководцами, великими бойцами, войти в историю или просто жить счастливой семейной жизнью... Не нет, стоило им обзавестись потомством, они отправлялись в Проклятые земли, чтобы сгинуть здесь. В отличии от тебя, твои предки знали, что их ждет. С раннего детства им вдалбливали в головы, какая это великая честь: уничтожить меня и спасти мир. И знаешь, что самое ужасное?
  
   - Они не имели собственного мнения на сей счет, - я прекрасно понимал, что имеет в виду Арлин, но так же я осознавал, что у моих предков не было выбора. В отличии от меня, они были настоящими марионетками, которые не могли действовать по собственной воле. Печально. Смерть моей матери и то, что сломало мою жизнь, по сути, спасло меня, оборвав веревочки, за которые дергали свои игрушки боги.
  
   - Да... готова спорить, существуя сотни лет внутри черного клинка, они его обрели, вот только уже поздно, - рассмеялась женщина, не испытывая ни капли жалости к героям, что пали, чтобы сдержать её силу, способную разрушить целый мир.
  
   Мне был неприятен этот разговор, я и так уже понял, кем должен был стать. Убеждать меня дальше присоединиться в себе не было никакого смысла, а потому я решил сменить тему на более важную для меня в данный момент.
  
   - Мне нужно избавиться от проклятья Тьмы.
  
   - Знаю... - на некоторое время Арлин замолчала, словно размышляя над тем, что можно предпринять в этой ситуации. - Я не в силах что-то изменить, но вот мой союзник сможет помочь.
  
   - Огонь? - догадался я. Не зря же пироманты так скоро обосновались в столице и охраняют её всеми силами.
  
   - Да... его всепоглощающее пламя может очистить тебя от скверны... если, конечно, ты не испугаешься подняться на костер, - серые глаза женщины безумно сверкнули. На мгновение мне даже показалось, что она издевается надо мной, заманивает в ловушку. Но я отбросил эти мысли - нельзя сомневаться в принятом решении, я не могу метаться вечно.
  
   - Костер, так костер, - усмехнулся я, подавляя страх, поселившийся в душе. - Но скажи мне вот что, прекрасная королева, почему Огонь помогает тебе? Почему отвернулся от других богов и пошел против них?
  
   - Почему? - взгляд Арлин вновь смягчился и стал почти таким, какой бывает у человеческих женщин. - Разве может брат оставить свою сестру? Разве может он перестать защищать её?
  
   - Смотря, какой брат, - я все понял, мне не нужны были другие слова. Кем же была Поглотительница раньше? Каково истинное имя сестры Изначального пламени?
  
   - Огонь всегда был на моей стороне, но, увы, не мог спасти... Все, что в его силах - оберегать меня сейчас и помогать всем, чем может. Он очистит тебя, и тогда ты присоединишься ко мне в моей борьбе за гибель этого мира.
  
   - Нет... не за гибель, а за то, чтобы моя семья могла жить иначе, чем сейчас. Старый мир падет, но это не значит, что люди не смогут построить новый.
  
   - Мудрые слова, Александр Де Фур, я знала, что не ошиблась в тебе, - Королева протянула мне руку. - Следуй за мной... И не стоит опасаться за своих спутников, я их не трону. Их жизни мне не нужны.
  
  ***
  
   Впервые за долгое время я чувствовал себя действительно расслабленно и спокойно. Приняв решение, пусть и неправильное, по мнению многих, я стал увереннее в себе и завтрашнем дне. К тому же Арлин была весьма великодушна и выделила мне шикарную комнату, в которой я мог отдохнуть и собраться с мыслями. Теперь я чувствовал себя важным гостем, для которого создадут все условия. Такая забота была прията, даже более того.
  
   Сейчас, лежа в мягкой кровати и смотря в разрисованный неизвестным художником потолок, я размышлял о предстоящем мне сегодня ритуале очищения от Тьмы. Неужели я действительно добровольно взойду на костер? Безумие! А что, если Арлин таким образом хочет избавиться от угрозы в моем лице?
  
   - Нет... зачем все эти сложности, она уже раз десять могла меня убить, - пробормотал я, поворачиваясь на бок. Совладать с собственным страхом было непросто, но иного пути избавиться от дара Тьмы не было, ведь рассчитывать на то, что Черный шут снимет свое проклятье после того, как я переметнулся в стан врага, не приходилось. Надеюсь, он хотя бы поможет Кассандре и Дрейку.... Честно, мне было их жаль, но поступить иначе я просто не мог. Мне стоит думать о себе и своей семье, а не обо всем человечестве в целом.
  
   Прикрыв глаза, я попытался уснуть, чтобы набраться сил, но ничего не выходило. В голове то и дело возникали странные образы, пугающие картины и роились весьма неприятные мысли. Это не трусость, нет... просто инстинкт самосохранения, все-таки я не приромант и не фанатичный огнепоклонник, чтобы бездумно играть с пламенем.
  
   - Не спится? - раздался смешок у меня над ухом. - Я понимаю, я бы тоже не смогла уснуть, если бы была на твоем месте.
  
   - И поэтому ты решила составить мне компанию, чтобы я не заскучал? - мне было лениво открывать глаза, ведь я и без этого знал, что меня посетил дух королевы. Интересно, как она собирается обрести реальное тело, неужели нашла новый сосуд?
  
   - А почему бы нет, брат занят, он редко навещает меня в этом дворце, а его подручные тупы и неинтересны... - тяжело вздохнула Арлин, словно была живым, страдающим человеком. - Знаешь, что самое ужасное в моем заточении?
  
   - Одиночество, - не задумываясь, ответил я, прекрасно понимая, что Поглотительнице действительно не с кем поговорить. Долгие столетия в тишине - это любого бы свело с ума.
  
   - Да... поначалу было не так страшно, я строила планы, упивалась собственной ненавистью, потом начала читать книги, свитки... даже пыталась научиться рисовать. Но на второй сотне лет мне все наскучило. Создание монстров уже не сильно меня развлекало... я устала... слонялась по дворцу без дела и сходила с ума. Медленно, мучительно, без всякой надежды на то, что когда-нибудь это закончится... За все эти столетия, я соскучилась по чужим голосам и звукам, ведь мой дворец обходили стороной все, кроме твоих предков.
  
   - А им было не до разговоров.
  
   - Именно так, - рассмеялась королева, вот только смех получился совсем не веселый. - Они не желали меня слушать... С тобой все было иначе, но ты все же испортил мои планы.
  
   Я все-таки открыл глаза и взглянул усталым взглядом на свою собеседницу, которую должен был заточить в этом дворце еще на пару сотен лет. Сейчас мне снова стало жаль эту женщину, хотя себя все же жалко было намного больше. Арлин в этой ситуации была игроком, а вот я - жалкая пешка, хотя в этом случае даже не знаю, кому из нас хуже.
  
   - Идем, все уже готово, - королева поднялась с кровати и легкой плавной походкой направилась к дверям. - Раз тебе не спится, проведем ритуал очищения сейчас.
  
   Я сдавленно застонал. Не хочу! Не хочу никуда идти и что-то делать, уж лучше вечно проваляться в мягкой кровати, рассматривая нарисованные облака. Вот только это ни к чему хорошему меня не приведет. Нужно взять себя в руки.
  
   - Не бойся, убивать тебя в мои планы не входит, - усмехнулась Поглотительница, проходя сквозь закрытые двери. Все-таки у того, чтобы быть бестелесным духом, есть свои преимущества.
  
   - От этой мысли гореть мне будет не легче, - буркнул я, все-таки поднимаясь на ноги и идя следом за Арлин. Я сам выбрал этот путь, и сбегать было уже поздно, да и некуда.
  
  ***
  
   Я стоял на верхних ступенях лестницы, ведущей к главному входу в королевский дворец, и с содроганием сердца наблюдал за тем, как площадь перед ней заполняют сотни пиромантов. Каждый из них принес с собой зажженный факел, от чего казалось, внизу движется настоящая огненная река. Огнепоклонники в унисон пели странную гудящую песнь, готов поклясться, что тот звук, что они издавали сейчас, вполне можно потрогать. Неприязненно поморщившись, я перевел взгляд на большой костер, потрескивающий в центре площади. С высоты алое пламя казалось мягким и пушистым, мне даже захотелось прикоснуться к нему, чтобы убедиться в том, что это действительно так. Безумная идея, но мне ведь все равно придется взойти на костер. Волна нервной дрожи пробежала вдоль спины, заставляя поежиться, словно от холода.
  
   - Ты знаешь, что делать, - раздался успокаивающий голос Арлин, подталкивающий меня к костру.
  
   - Да... знаю, - в этот момент все чувства внутри меня умерли, я ничего не ощущал и просто шел к огню, что манил меня. Кто знает, может быть, это магия, но это уже не имеет значения - завороженный пением пиромантов и теплым свечением алого пламени, я шел к огню, что должно было поглотить мое тело и душу и очистить от проклятья, что медленно убивало меня. Шаг за шагом, я неумолимо приближался к новой жизни и новому себе.
  
  Стоя у костра и смотря на танцующие языки пламени, я ощущал нереальный жар, исходящий от огня. Сейчас мой разум не просто говорил со мной, он кричал об опасности, требуя отступить и сбежать. Я отказался приносить себя в жертву, но неужели все это лишь для того, чтобы по собственной воле взойти на костер, в жалкой надежде на спасение? Я не маг, не герой - мне не выжить, я просто сгорю заживо! Не знаю, как мне удавалось оставаться на месте, ведь желание сбежать было практически непреодолимым. И все же, я продолжал стоять на месте, не в силах сделать ни одного шага: ни вперед, ни назад.
  
   - Тебе не стоит бояться, нет ничего лучше, чем оказаться в объятиях жаркого пламени, - раздался вкрадчивый шепот, исходящий от потрескивающего костра. Казалось, что сам Огонь зовет меня к себе, протягивает ко мне свои руки. Я нервно сглотнул, отшатываясь назад, кажется, страх начинает одерживать надо мной верх.
  
   - Вот только я не приромант, - мрачно усмехнулся я, сжимая кулаки. Нужно решиться и сделать этот опасный шаг. Настало время выяснить, правильно ли я поступил, доверившись королеве Арлин. Сердце болезненно сжалось и замерло, кажется, я даже перестал дышать. Всего один шаг и я взойду на костер...
  
   - Решайся, Александр де Фур, - раздался ласковый шепот поглотительницы, такой нежный и завораживающий, что на сердце сразу стало легче. - У тебя есть выбор, ты не обязан пылать заживо, ты можешь отступить и покорно ждать решения Тьмы.
  
   - Не очень-то у меня обширный выбор, - усмехнулся я, радуясь тому, что он у меня вообще есть. Раньше такая роскошь мне была не положена. Так или иначе, но королева права - я должен решиться.
  
   Зажмурив глаза, чтобы не видеть губительный для всего живого огонь, я сделал шаг вперед, затем еще один и еще. В следующее мгновение я уже пылал, пламя мгновенно охватило меня, причиняя жгучую боль.
  
   - ААА!!!!!! - Я рванул в сторону, но огненные языки обвили мое тело, не выпуская, они буквально душили меня, оставляя болезненные ожоги. Запахло паленым мясом, а моя кожа покрылась волдырями. Как же больно!!! Мой крик не прекращался ни на мгновение, я требовал отпустить меня, угрожал, кажется, даже пытался проклясть всех, кто собрался на этой площади и наблюдал за моей агонией. Это было намного хуже смерти, признаюсь честно, я пожалел о принятом решении, уж лучше принести себя в жертву или сбежать, чем терпеть это!
  
   - ААА!!! Отпусти!!! Хватит!!! - вопил я, продолжая жалкие попытки вырваться, но все было тщетно. Ноги были, словно ватные и я уже не мог стоять, рухнув на колени, я продолжал сипло кричать, но какой в этом прок, ведь меня никто не спасет! Обгорелая кожа начала медленно сползать с меня, а огонь забрался ко мне в рот, ноздри и уши, проникая внутрь тела, прожигая насквозь. Я не просто горел, я сам стал пламенем! Больно! Как же больно! Я не понимал, почему до сих пор в сознании, почему до сих пор ощущаю все, что происходит со мной! Наверняка, все дело в магии, кто-то упорно не желает подарить мне облегчение, наслаждаясь моими мучениями. На мне не осталось живого места, я превратился в кровавое месиво и уже не был человеком. Забавно. Совсем не так я представлял свою гибель.
  
   Из моей груди вырвался нервный смешок, затем еще один и еще, спустя пару мгновения я расхохотался в голос. Это был смех безумца, осознавшего всю безнадежность положения, в котором оказался по собственной вине. Не осталось ничего, кроме боли, но и к ней, я, кажется, начал привыкать.
  
   У меня не осталось сил, чтобы кричать и даже думать уже не получалось, я просто слушал монотонное пение огнепоклонников, что заглушало мои вопли. Как же раздражает! Неужели они не могут заткнуться?! Я хочу умереть в тишине!
  
   - Прости, что не сказала всего, - послышался полный сочувствия голос Арлин, и я почувствовал, что огонь отступил от меня. Вот только какой в этом смысл, ведь от меня почти ничего не осталось, в скором времени я умру. Зато теперь я понимаю, как чувствовал себя мой недавний, хорошо прожаренный ужин... забавно... Из моей груди вырвались сдавленные хрипы и какие-то булькающие звуки, похоже, говорить мне не под силу. Я сделал выбор... неправильный выбор, за что и поплатился. Но отчего-то я не злился, у меня просто не осталось на это сил.
  
   - Тише, не стоит напрягаться и думать о смерти, Повелитель могил тебя не получит, - я скривился от боли, когда что-то нестерпимо холодное прикоснулось к моему лицу, а точнее тому, что от него осталось. - Чтобы избавиться от дара Тьмы, нужно разрушить физическую оболочку, иного пути нет. Зато теперь, ты очистился... от всего: от скверны, от прошлых прегрешений, от обязательств и проклятья. Огонь сожрал все это, даруя тебе новую жизнь и новую судьбу. Ты словно невинный младенец... Так что будь благодарен за боль, что пережил!
  
   Я ничего не видел и не понимал, слова Арлин не достигали моего разума, я был в кромешной темноте, где есть место лишь боли и отчаянию. Вокруг меня что-то происходило, но я не мог понять, что именно. Кажется, меня подняли и куда-то несут, но из-за непрекращающейся боли мне было все равно. Я желал лишь избавления и мысленно звал Повелителя могил, вот только он меня не слышал, да и вряд ли сможет помочь.
  
   - Потерпи, скоро твое тело восстановится, и ты станешь моим верным стражем, что поможет мне свергнуть богов, - продолжала ворковать королева, явно довольная результатом. Что ж, не могу её винить, она получила, что хотела, но насчет верности она погорячилась. Я жалкий эгоист, что думает лишь о себе - для меня главное спасти свою семью, остальное неважно. Я уже пошел против воли богов и пойду против Поглотительницы, если потребуется. Если мне удаться выжить, я не буду ни чьей фигурой - отныне я играю против всех!
  
  
  В отличии от других богов, я держу свое слово
  
   Несколько последующих дней я провел в своей комнате, изнывая от дикой боли, не оставляющей меня ни на одно мгновение. Благодаря магии моя поврежденная кожа медленно отрастала, вновь превращая меня из подгоревшего куска мяса в нормального человека, которого я привык видеть в отражении. Больно. Мучительно больно, но хуже всего было то, что мне приходилось терпеть нескончаемый зуд во всем теле. Уж лучше бы я умер! Последнее время подобные мысли все чаще посещали мою голову, но больше я все-таки беспокоился за Минори и Райнера. Боги могли отомстить им за мой опрометчивый поступок и мне нужно поторопиться и забрать их сюда, а еще лучше вовсе покинуть континент, чтобы не участвовать в той войне, что затеяли боги. Сейчас я отчетливо осознавал, что для людей самым правильным будет переселиться на пустующий континент, который много столетий назад покинула Арлин: лишь там можно будет найти спасение от того, что грядет.
  
   С трудом поднявшись с кровати я, пошатываясь, подошел к большому зеркалу, висящему на стене. Да уж, меня никогда нельзя было назвать красавцем, но то, что я видел сейчас - удручало, заставляя брезгливо поморщиться. Теперь на поем лице красовалось несколько шрамов и уже затянувшихся рубцов, да и кожа еще не восстановилась полностью, так что-то тут, то там просвечивались обугленные куски мяса и кости. Плата за избавление от проклятья оказалась велика. Я раздраженно отвернулся от зеркала: не хочу видеть такое свое отражение.
  
   - Не стоит нервничать из-за этого, - в моей комнате, как всегда, бесшумно появилась королева. Я уже начал привыкать к подобному, как, впрочем, и к обществу этой женщины, что не оставляла меня надолго одного, словно боялась, что я сбегу или вдруг решусь принести себя в жертву клинку... Нет уж, мне и одного раза вполне достаточно. Как всегда королева была в новом наряде, на этот раз она выбрала белое кружевное платье с пышной юбкой и орками, от чего напоминала мне пирожное со взбитыми сливками. И как только женщины могут носить подобные наряды? Это неудобно и глупо.... Но не мне их судить. Пока я размышлял над этим, Поглотительница внимательно оглядела меня и довольно улыбнулась. - Пройдет всего пара дней, и ты станешь как новенький, даже лучше прежнего.
  
   - Говорят, у тех, кто прошел через обряд очищения огнем, в жилах течет вовсе не кровь, а чистое пламя. - Я не ощущал в себе никаких особых изменений, если, конечно, забыть о внешности. Но все же уточнить не мешало. Не хотелось бы присоединиться к огнепоклонникам. Хоть я и ничего не имею против Изначального пламени, но его последователи жуткие типы.
  
   - Тебя это не касается, ведь ты не принял веру Огня, - рассмеялась Арлин, - так что для тебя все прошло практически бесследно и безболезненно. И не надо так на меня смотреть - при посвящении в пироманты все намного хуже. Так что тебе повезло, друг мой.
  
   - Вот только от этого мне не легче... -на мгновение я замолчал, размышляя над тем, что больше не могу задерживаться в королевском дворце. Пока я прохлаждаюсь здесь, моя семья в опасности, и с этим нужно что-то делать. - Послушай... мне нужно вернуться в Рокус...
  
   - Знаю, эти двое, что были с тобой в прошлый раз, очень важны для тебя, - женщина тяжело вздохнула, а её взгляд стал печальным. Поглотительница не хотела отпускать того, с кем могла поговорить. - Это плохо, они делают тебя слабым и позволяют манипулировать тобой.
  
   - Ничего не поделать... я действительно привык к ним... особенно к Минори, даже уже ко взрослой...
  
   - Понимаю, - королева грациозно присела на краюшек кровати и взглянула на меня серьезным взглядом. - Что ж, завтра ты сможешь покинуть мой город. Я выделю тебе провожатых, они проведут тебя по туннелям.
  
   - Не думаю, что это хорошая идея, там обитают наги, да и не хочется мне вновь встречаться с восставшими мертвецами, служащими Повелителю могил.
  
   - Не беспокойся об этом, мой брат обо всем позаботиться, да и наги теперь служат мне, так что ничего тебе не будет, - отмахнулась от меня Арлин. Её точно не интересовали мои планы, ведь она давно все продумала, у нее было предостаточно времени на это. - Лучше подумай о том, что тебя ждет в Рокусе. Теперь ты уже не великий герой- спаситель, а предатель, что поставил мир на грань гибели. Твоя семья может отвернуться от тебя и встретить не так горячо и радостно, как ты этого ожидаешь.
  
   - Что ж, если все случится так, что у меня не будет повода сожалеть о принятом решении и мир действительно должен исчезнуть. - Слова королевы были неприятным мне, но в то же время я осознавал, что все может сложиться именно так. Мало кто решится пойти против богов, в особенности тех, кто им покровительствует. Именно поэтому маги правят всеми королевствами и имеют всю полноту власти, боги могут ими манипулировать и направлять по нужному пути. И это проще, чем тратить время и силы на обычных людей, таких, как я.
  
   - Тогда собирайся, - ухмыльнулась женщина, смотря на меня со смесью печали и интереса. - Завтра ты отправишься обратно в Рокус, Александр Де Фур, и я надеюсь на то, что мы встретимся еще...
  
   - Все может быть, но я бы не стал ни на что рассчитывать, мы сейчас не в том положении, - я поморщился от неприятного зудящего ощущения на лице. Кто бы мог подумать, что процесс нарастания кожи настолько ужасен, да еще и почесаться нельзя, без риска содрать тонкую кожу.
  
   - Я оставлю тебя...
  
   - Постой... Что стало с Кассандрой и Дрейком? - этот вопрос давно тревожил меня. Пусть королева и обещала не тронуть их, я не был уверен в том, что она сдержит свое слово.
  
   - Воин покинул столицу вчера, я не стала ему мешать.
  
   - А девушка?
  
   - Она решила остаться... Для нее нет места в старом мире, ведь ты отказался от своего предназначения, а это значит, что она больше не нужна. Её не станут защищать и оберегать, да и вообще будущее Кассандры весьма туманно. Если она так же, как и ты, не решится взойти на костер - то умрет. Тьма не избавит её от своего проклятья... Воину в этом смысле повезло больше: его покровитель не позволит погибнуть верному своему соратнику, что еще пригодится в грядущей войне.
  
   - И что дальше? - Мне было жаль магичку, ведь именно по моей вине все это произошло.
  
   - Она сама должна принять решение, я никого не принуждаю служить мне и никого не собираюсь спасать насильно... но если меня попросить... я помогу, - ухмыльнулась Арлин, безумно сверкая серыми глазами.
  
   - Сделаешь из нее свой сосуд?
  
   - Увы, она для этого не подойдет, но я придумала кое-что другое, для того, чтобы воплотиться... И, признаюсь честно, идею подсказал мне твой брат. Ха-ха-ха, и от этого мага я смогла получить пользу... Так что если тебе посчастливится вернуться, то увидишь меня в иной форме...
  
   - Хм... тогда я просто обязан вернуться, чтобы удовлетворить свое любопытство.
  
   - Да... и не только насчет меня... так ведь?
  
   И снова Поглотительница была права... я должен вернуться, чтобы узнать, какой путь выбрала Кассандра. Возможно тогда, если она выживет, мы сможем поговорить... просто поговорить и попытаться понять друг друга, ведь мы оба - всего лишь, фигуры богов.
  
  ***
  
   Я понимал, что мне нужно торопиться и как можно скорее убедиться в том, что моя семья в порядке и готова поддержать меня. Но вместе с тем, перед возвращением в Рокус, мне было необходимо навести одного мудрого человека, который смог с первой нашей встречи заставить уважать себя. Почему-то мне казалось, что Сесил сможет дать мне совет и подсказать, как быть - этот слепой кузнец был удивительным человеком, сразу же располагающим к себе. Казалось, что этот он стоит в стороне от разборок людей и богов и я надеялся, что он подскажет мне, как жить так же. А после... после я смогу спокойно отправиться в Рокус, чтобы встретиться своей судьбой лицом к лицу.
  
   - Александр, ты готов? - в моей комнате появилась Арлин, естественно, в новом наряде. На этот раз она выбрала алое обтягивающее платье, весьма откровенное и вызывающее для особы королевских кровей.
  
   - Да, - я еще раз заглянул в сумку, в которую сложил все, что может пригодиться в дороге и проверил свое оружие. - Можно выдвигаться.
  
   - Замечательно, - таинственно улыбнулась женщина, подходя ближе ко мне. - Но перед тем, как ты покинешь мой дворец и мой город, я хочу вручить тебе подарок.
  
   - Не стоит...
  
   - Еще как стоит, ведь, в отличие от других богов, я держу свое слово.
  
   - О чем ты? Какое еще слово? - Улыбка Арлин пугала меня, уж слишком многообещающей она была. Поглотительница явно что-то задумала и это что-то, судя по всему, должно было окончательно убедить меня присоединиться к ней. Даже мороз по коже пробежала от этих мыслей.
  
   - Идем, - женщина поманила меня изящным пальчиком. - Обещаю, тебе понравится мой сюрприз. Мне пришлось постараться, чтобы организовать его, но оно того стоит. Никто и никогда не скажет, что Великая Поглотительница не держит свое слово.
  
   - Умеешь же ты заинтриговать, - ухмыльнулся я, идя следом за духом королевы. Все-таки странная она женщина и не похожа на других богов, с которыми мне довелось столкнуться на своем пути. Арлин больше похожа на человека, и это располагало к ней, хотя о том, что я уничтожил прошлое её воплощение, не сожалел. В тот момент это было единственно верным решением, которое и привело меня к этому моменту.
  
   - Ха-ха-ха, сочту это за комплимент.
  
   Мы продолжали идти, судя по всему, по направлению к тренировочному залу для фехтования. Еще в первое мое посещение дворца, я сумел по достоинству оценить это место, где король и дворяне упражнялись с оружием. Вот только, что меня ждет там сейчас? Все такое же пустое помещение, где можно оточить свое умение владения оружием или что-то другое? Странная ситуация, но мне действительно было интересно. Приглядевшись к окружающей меня обстановке, я вдруг обнаружил, что место немного изменилось... Многочисленные картины исчезли со стен, как, впрочем, и статуи, что раньше украшали все помещения замка, за то их места заняли вазы с благоухающими живыми цветами.
  
   - Я решила, что пора сделать мой дом более уютным, - ответила на мои мысли королева. Вот не люблю я подобного вторжения, сразу же чувствую себя уязвимым. - Мне надоело смотреть на лица тех, чьи души я поглотила... это скучно...
  
   - Но ведь некоторые картины и статуи были живыми...
  
   - Да, нужно же было мне как-то питаться в течение тысячелетий заточения. В картинах души вполне неплохо сохраняются, но не стоит жалеть этих людей. Каждый из них заслужил свою участь в полной мере. Лучше думай о том подарке, что ждет тебя...
  
   Арлин остановилась у дверей тренировочной комнаты и с хитрой усмешкой на губах протянула мне оружие, мои кинжалы и черный клинок. И как только они у нее оказались?
  
   - Запомни, Александр Де Фур, я всегда держу свое слово и никогда не обманываю тех, кто поклоняется мне. Для меня нет необходимости привлекать сладкими речами и обманом. Люди ценят мою силу и то, что я могу им дать, а ради этого и умереть не страшно, - с этими словами женщина растворилась в воздухе, оставляя меня в недоумении. Что же это за сюрприз такой? Сердце начало биться чуточку быстрее, и я обнажил черный клинок, я сразу же почувствовал его голод и жажду крови. Неужели за этими дверями находится мой враг?
  
   - Что ж, давай посмотрим, о чем она говорила, - я решительно распахнул двери, проходя в комнату. Вот только она не была пуста... Как и говорила Арлин, она исполнила свое слово и приготовила мне воистину великолепный сюрприз. Мои губы исказились в кривой усмешке.
  
   - Давно не виделись, дядя!
  
   Несмотря на то, что прошло десять лет, и Лазар постарел за это время, я без труда узнал его. Этот мужчина, что ради собственной выгоды убил свою сестру и пытался уничтожить меня, теперь стоял предо мной, трясясь от страха. Даже не вериться, что этот грузный, уже начавший лысеть мужичонка с бегающим, напуганным взглядом мой родственник. Сама мысль об этом была мне противна! Убийство такого ничтожного человечешки не доставит мне никакого удовольствия, но это неважно. Моя месть должна свершиться! Я так долго шел к этому и вот, наконец, я смогу успокоиться.
  
   - Александр... не надо... позволь мне все объяснить, я не сам все это придумал, Арлин... это она заставила меня! У меня просто не было выбора!!! - писклявый голос дяди раздражал, заставляя морщиться от неприятных ощущений.
  
   - Заставила или может быть предложила достойную цену? - я начал медленно приближаться к трясущемуся родственничку, и с каждым моим шагом меч в моей руке рычал и вибрировал все больше. Похоже, в том, что Лазар Де Фур недостоин жизни, мы с черным клинком были солидарны.
  
   - Ты не понимаешь, она использовала меня, как и тебя!!! - кричал мужчина, пятясь назад. Он понимал, что не сможет ускользнуть и все же отчаянно пытался убедить меня пощадить его. Глупец. Его ничто не спасет. Ведь Лазар подписал себе смертный приговор в тот момент, когда убил мою мать!
  
   - Я знаю, но пока меня это вполне устраивает, ведь за возможность использовать меня, королева щедро платит... - резко метнувшись вперед, я вонзил меч в тело дяди, забирая его жизнь. Вся комната тут же заполнилась омерзительными чавкающими звуками - мой меч с удовольствием пожирал плоть моего врага. А я смотрел на это с наслаждением и ухмылялся. Теперь я больше не буду отвлекаться на мысли о своем презренном родственнике и смогу идти по жизни дальше. Эта смерти не принесла мне облегчения или счастья, ничего не изменила в моей судьбе, я просто выполнил очередной пункт из своего жизненного плана. И все же, я был рад... слишком долго мысли о Лазаре занимали мою голову, но теперь с этим покончено.
  
   - Что ж... рад, что хоть кто-то в этом мире держит свое слово, - тихо рассмеялся я, убирая насытившийся меч обратно в ножны. - Интересно, как она смогла все это устроить, помнится, мой дядя прятался в городе Кристы...
  
   - У меня везде свои люди, и среди служителей Светлоокого тоже, - незамедлительно последовал ответ Арлин. Я даже не сомневался, что услышу его, ведь эта женщина любит все контролировать и наблюдать. - Поверь, многие, как и ты, разочаровались в богах и теперь служат мне... Ведь я щедра к тем, кто поклоняется мне, я могу изменить этот мир, правда для этого придется разрушить его до основания... и ты послужишь мне в этой цели, Александр Де Фур.
  
  
  История слепого кузнеца
  
  Как и обещала Арлин, для безопасного путешествия обратно в Рокус она выделила мне провожатых пиромантов. Эти молчаливые ребята были весьма странными, и мне было неуютно в их компании, но это лучше, чем ничего, ведь неизвестно, с чем мне предстоит столкнуться, когда я достигну города. Временами мне даже начинало казаться, что эти люди - просто пустые оболочки, лишенные всех чувств и эмоций, а еще в их компании было весьма скучно, это все равно, что путешествовать одному. Даже поговорить не с кем: огнепоклонники отвечали на все мои расспросы только односложно: 'Да', 'Нет', 'Не знаю'. В этой ситуации радовало лишь то, что пироманты были послушными и исполнительными, они следовали за мной, выполняя все поручения. Именно они помогли мне добраться до дома Сесила, которого я решил навестить перед возвращением в Рокус. Сам не знаю почему, но я был уверен в том, что этот кузнец не так прост, как кажется. Не удивлюсь, если выяснится, что именно он однажды создал черный клинок. Это многое бы объяснило... Так или иначе, сейчас я нуждался в мудрости этого слепца, что живет в спокойствии и уединении посреди рушащегося мира. Это было именно то, что нужно мне в этой жизни, то, к чему я стремился всей душой.
  
   - Вот мы и на месте, - я улыбнулся, увидев впереди меня дом Сесила. Это место было таким умиротворяющим, что мне сразу же стало легче, я точно знал, что найду в этом доме успокоение и ответы на вопросы, что терзают меня.
  
   - Мы должны проводить вас до Рокуса, - подал голос один из пиромантов, чем несказанно удивил меня, ведь раньше они не изъяснялись так длинно.
  
   - Я знаю, - я устало взглянул на моих сопровождающих, в очередной раз размышляя о том, что они уже не люди. Скорее демоны, что стали намного выносливее и сильнее людей, такие выживут, даже если королева добьется своего. Вполне возможно, что именно за ними будущее человечества, вот только мне не хотелось бы жить в мире, объятом огнем. - Ждите меня здесь, я поговорю с Сесилом и вернусь.
  
   Не говоря больше ни слова, я направился к дому кузнеца. Я не сомневался, что старик дома, ведь из трубы валил густой черный дым и доносился металлический звон и стук, давая понять, что Сесил работает. Но стоило мне подойти к дверям, как все стихло, словно хозяин дома почувствовал моё приближения.
  
   Постучав в незапертые двери, я вошел в дом, даже удивительно, что кузнец и его очаровательная дочка не боятся убийц и воров. Хотя, с другой стороны, они живут уединенно, да и вряд ли кто-то осмелиться покуситься на такого мастера.
  
   - Давно не виделись, Александр, - навстречу мне вышла улыбающаяся Лина. Несмотря на то, что с момента нашей прошлой встречи прошло чуть больше десяти лет, она нисколько не изменилась, словно время не властно над этой девушкой. Все это в очередной раз убедило меня в мыслях о том, что слепой кузнец не так прост, как казалось вначале.
  
   - Это точно, - я оглядел дом, все здесь было точно так, как я запомнил. Может быть, в этом месте какая-то временная аномалия? Это многое бы объяснило, а если учитывать, что пару раз мне приходилось сталкиваться с подобным, то такой расклад ни сколько ни удивил бы меня. - Мне нужно поговорить с твоим отцом.
  
   - Он ждет тебя в кузнице, - Лина кивнула в сторону уже знакомой мне дверцы. - А я пока приготовлю ужин... наверняка, ты соскучился по моей стряпне за эти годы.
  
   - Что есть, то есть, - рассмеялся я, направляясь к кузнице. Это место стало для меня особенным, только здесь мне удавалось почувствовать себя по-настоящему спокойно. Нужно разобраться с этим делом.
  
   - А вот и ты, Александр де Фур, я надеялся, что ты вернешься раньше, - прогромыхал старик, поглаживая свою окладистую седую бороду. За долгие годы кузнец ни сколько ни изменился, и это постоянство было мне по душе.
  
   - Я рад, что ты помнишь меня и узнаешь, несмотря на то, что не видишь.
  
   - Внешность может измениться, запах и голос тоже, но суть самого человека всегда останется прежней. К тому же, ты относишься к разряду тех клиентов, о которых не стоит забывать.
  
   - Вот оно, как и что же во мне особенного? - я подошел к жаркой печи, в которой плавился металл. Красивое и завораживающее зрелище, наверное, для меня, человека лишенного всякой магии, это самое поразительное волшебство. Твердый кусок серого железа раскаляется докрасна, становится текучим и принимает новую форму, ту, которую захочет мастер. И не нужны никакие заклинания и помощь богов.
  
   - То, кем ты должен был стать, и то, какой путь выбрал... весьма необычно, но я давно знал, что все так сложится, еще в первую нашу встречу, - Сесил неспешно взял в руки тяжелый молот, снова начиная постукивать по куску горячего металла, придавая ему форму. Завораживающее зрелище, может быть, однажды я и сам займусь чем-нибудь подобным.
  
   - Черный клинок, что передавался из поколения в поколения в моей семье... его создал ты? - задал я вопрос, не отвлекаясь от лицезрения работы Сесила.
  
   - Да, - совершенно спокойно кивнул кузнец, словно он давно ожидал этих слов. - Именно тогда я и лишился глаз... Это была моя самая сложная работа... чтобы создать его, мне пришлось уплатить дорогую цену, о которой я впоследствие пожалел.
  
   - И речь идет не о глазах, я прав?
  
   - Да, - ответил слепой кузнец под монотонный стук молота. - Я и без глаз неплохо справляюсь... а со временем в темноте, окружающей меня, появилось много плюсов... нет, расплатой за создание черного клинка, стала моя семья...
  
   - Расскажи, я должен знать, что произошло... должен... должен...
  
   - Убедиться в том, что принял верное решение, - закончил за меня старик, так и не прервавший свое занятие. Создавалось впечатление, что это помогает ему сосредоточиться. - Что ж, я давно ждал этого разговора...
  
  Я пристально рассматривал слепого кузнеца, что стоял передо мной продолжающего стучать молотом по металлу, придавая ему форму. Только сейчас ко мне пришло осознание того, что предо мной не человек вовсе. Если Сесил действительно сделал черный клинок, принадлежащий моей семье на протяжении многих поколений, то это значит, что ему больше тысячи лет. Но не только это навевало меня на мысли о том, что кузнец, нечто большее, чем кажется, но и его поведение, нечеловеческое чутье и постоянное спокойствие. Я бы сказал, что он бог, точно так же, как Повелитель могил, Арания или Огонь. Вот только какими силами может наделить Сесил и может ли? Я никогда не слышал о боге-кузнеце... Хотя, я мало в этом разбираюсь, так что не могу знать всего; на эту тему лучше поговорить с Райнером или Минори. Вот только их сейчас нет рядом со мной.
  
   - Когда-то давно, мир был другим, - наконец, заговорил кузнец, его голос звучал так, словно не собирается сообщить ничего важного, а говорит о совершенно обыденных, всем известных вещах. - Хотя... глупости все это, мир всегда был именно таким, как сейчас, разница была лишь в том, что континент был един. У меня в ту пору было двое детей: сын и дочь... Ты знаком с ними обоими...
  
   - Я, так понимаю, речь идет не о Лине, - нахмурился я, похоже, мои безумные догадки все же правдивы и передо мной действительно не человек, а божество. Вот только о ком он сейчас говорит?
  
   - Нет... она не совсем дочь мне... я создал её из металла и вдохнул в нее жизнь, надеясь на то, что она сможет занять пустующее место в моем сердце... В некотором роде, так оно и вышло, вот только я не смог позабыть о своей первой дочери и том, что мне пришлось сделать.
  
   - Арлин?
  
   - Да, Арлин и Огонь - мои дети - тяжело вздохнул кузнец, продолжая монотонно бить молотом по металлу. Я понимал, что он делает это не столько для работы, сколько для собственного успокоения. Даже представить страшно, что заставило Сесила сделать оружие, что способно заточить его дочь. А кузнец молчал, словно пытался подобрать слова, чтобы объяснить мне все, а я не торопил моего собеседника, давая ему время собраться с мыслями. Спустя несколько томительно долгих минут мужчина вновь заговорил. - Это случилось несколько тысяч лет назад, культ покровительницы земли и плодородия разрастался, все больше людей поклонялись Арлин, принося ей несметные дары... Чем больше почитателей у бога, тем сильнее он сам, именно поэтому мы не можем без людей.
  
   Сесил снова замолчал, а я не торопился о чем-то спрашивать, постепенно в моей голове появилось понимание того, что же твориться в этом мире. У богов, все так же, как и у людей: каждый хочет больше власти и могущества. Они сражаются за это, борются за веру простых смертных, ведь без нас они - никто.
  
   - Вместе с силой к Арлин пришло безумие, - тяжело вздохнув, продолжил кузнец. - А еще в ней проснулся зверский голод, ей было недостаточно даров и поклонения, она начала питься самой жизнью, превратившись в Поглотительницу. Тогда и пришло осознание того, что боги должны объединиться, чтобы спасти людей, что так ценны для нас. Я лично отколол часть континента... так моя дочь оказалась далеко от нас... и мы продолжили жить спокойно, до тех пор, пока один амбициозный король не отправился за море, на поиски таинственного континента.
  
   - И когда Арлин вернулась, вы решили заточить её, чтобы все не повторилось, так?
  
   - Да, именно для этого я создал черный клинок, а Повелитель могил избрал семью Де Фур в качестве его хранителей. С тех самых пор, история идет по кругу... Моя дочь томится в заточении и копит силы, пока, наконец, не настает черед накормить черный клинок, и в мире вновь воцаряется 'тишина и покой'. А потом все начинается заново... век за веком, ничего не меняется. Я специально перебрался в это место, чтобы быть ближе к Арлин и сыну...
  
   - А я нарушил заведенную традицию, - хмыкнул я, понимая, что уже спутал все планы богов.
  
   - Да, - кивнул кузнец, устремляя на меня взгляд своих незрячих глаз, - я сразу понял, что ты особенный, ведь направляясь в столицу, ты не имел при себе черного клинка... Ха-ха-ха... Богам пришлось постараться, чтобы отыскать его и вручить тебе...
  
   - И что теперь будет? - я чувствовал внутри себя опустошение. Никаких мыслей и эмоций не осталось, и я действительно не знал, что делать дальше.
  
   - Никто не знает... все зависит от Арлин и Огня... - Сесил легко подбросил тяжелый молот в руках так, словно он был пушинкой. На его старческом, испещренном морщинами лице появилась широкая улыбка. - Не думай, что мир погибнет от твоего решения жить дальше. Просто теперь богами придется драться за поклонение людей... Да и неизвестно, кто выйдет победителем в этой войне... Конечно же, люди пострадают при всем этом, но это произошло бы в любом случае. Войны и разрушения всегда сопутствовали вам... Так какая разница, что послужит поводом для начала новой кровопролитной войне.
  
   - Что ж... теперь мне станет намного спокойней, - мрачно усмехнулся я. Жаль только, что для других людей я останусь трусом и предателем, героем, что не смог выполнить возложенную на него миссию. Что ж, пусть так... Людям нужно кого-то винить в своих проблемах... так намного проще, чем думать самим.
  
   - Что ты намерен делать теперь, Александр?
  
   - Найду свою семью, а после отправлюсь за море... возможно, там я смогу найти долгожданный покой, о котором так мечтаю.
  
   - Разумное решение, - одобрительно рассмеялся Сесил, - вдали от богов, людям будет спокойней. Что ж... можешь отдохнуть в моем доме перед тем, как вновь отправляться в путь.
  
   - Благодарю, - кивнул я. Отдых мне сейчас был действительно нужен, а еще не помешает поразмыслить о том, как жить дальше и осуществить мой безрассудный план. В любом случае, я был рад, что разорвал этот безумный круг, когда никто не мог победить. Возможно, Арлин и несет в мир погибель, но другие боги не лучше, так что для меня будет лучше стоять в стороне, не служа никому, кроме собственной семьи.
  
  Этой ночью я о многом успел подумать и понял, что принял правильное решение. Рано или поздно это все равно произошло бы, ведь боги и так постоянно сражаются друг с другом, пытаясь заполучить как можно больше силы. Да и сами они готовились к этому дню, именно поэтому в катакомбах и многочисленных туннелях под Проклятыми землями армия мертвецов, служащих Повелителю могил, дожидается своего часа. Я просто ускорил неизбежное. Меня не волновало мнение на мой счет других людей, пусть думают, что хотят: мне от этого ни холодно, ни жарко. Я всего лишь убийца, который никогда не хотел быть героем-спасителем, эта навязанная роль чужда мне, да и сама королева Арлин пробуждала во мне сочувствие и понимание. Она так же, как и я, желает отомстить за украденное у неё счастье. Забавно. Я проникся симпатией к той, кто чуть не сожрала меня и пыталась завладеть телом Минори. Судьба действительно большая шутница, вот только шутки у нее злобные и весьма болезненные для меня. Быстрей бы все это закончилось, но для этого мне нужно достичь Рокуса и понять, на чьей стороне в этой войне будет моя семья. И если в Минори я ни мгновения не сомневался, то Райнер заставлял меня беспокоиться, ведь у него с Аранией особые отношения. Как же все сложно! И почему только именно мне выпало разбираться с этим всем?
  
   Несмотря на то, что за все время, что я находился в доме Сесила, мне так и не удалось сомкнуть глаз, я отдохнул и был полон сил. Кто знает, может быть, это особая сила бога-кузнеца? В любом случае, я был готов отправиться в путь и встретиться с неизбежным. Выйдя из выделенной мне комнаты, я сразу же увидел Лину, накрывающую на стол, и самого хозяина дома, что уже приступил к завтраку. Наверное, Сесил самый человечный из всех богов, он такой же, как и мы.
  
   - Надеюсь, ты отдохнул?
  
   - Да, мне стоило навестить вас раньше.
  
   - Всему своё время, - ухмыльнулся слепой кузнец. - Поверь, я давно существую в этом мире... достаточно для того, чтобы понять, что все происходит именно тогда, когда в этом есть необходимость.
  
   - И что же... мне теперь просто расслабиться и течь по течению? - я с жадностью набросился на вкусную домашнюю еду, которую теперь отведаю нескоро. На краткий миг мне даже захотелось остаться в этом доме навсегда, здесь меня никто не достанет, и я смогу спокойно дожить до конца своих дней. И если бы не мысли о сестре и брате, я бы, наверное, попросил и Сесила разрешения остаться в его доме.
  
   - Иногда, это единственно верное решение, пусть другие суетятся и пытаются что-то изменить, а ты наблюдай. Ха-ха-ха, - неожиданно рассмеялся старик. - Именно так я и живу, и это приносит свои плоды... Я вижу, как меняется все вокруг, наблюдаю за тем, как другие отчаянно пытаются ухватить побольше власти, как медленно гибнет мир. Его погубит вовсе не моя дочь...
  
   - Значит, это неизбежно?
  
   - Все умирают... не только люди, но и боги, и даже целые миры, вопрос лишь во времени. Наш мир давно пришел в упадок и стоит на грани разрушения, - кузнец устремил на меня свой незрячий взор. До чего же неприятно, даже мурашки по спине пробежали! Такое ощущение, что для того, чтобы Сесилу видеть, ему не нужны глаза. - Если задержишься еще на один день, я перекую твой меч, чтобы он больше не был опасен, а верой и правдой служил тебе.
  
   - Буду признателен, - кивнул я, кладя на стол черный клинок, с которым последнее время не расставался. Пусть я и отказался выполнить свое предназначение, но это не значит, что кто-то другой не воспользуется грозным оружием против меня, если оно попадет не в те руки.
  
   - Ха, не думай, что эта услуга для тебя, я просто хочу обезопасить Арлин, это не искупит мою вину перед ней, но так мне будет спокойней. Нам всем давно пора вырваться из этого замкнутого круга, в котором живем уже много столетий. И поверь, ни я один считаю, что нам пора столкнуться с неизбежным. У тебя намного больше союзников, чем ты думаешь, Александр Де Фур.
  
   Сесил поднялся из-за стола и на ощупь нашел меч, который собирался изменить. На лице мужчины сразу появилась довольная улыбка, словно он узнал свое лучшее и самое опасное творение. Он с нежностью провел по холодной стали, словно сжимал в руках не оружие, а прекрасную женщину.
  
   - На работу уйдет целый день, а после ты сможешь покинуть мой дом, - пробормотал слепец, направляясь в кузню. Я же остался наедине с Линой, что проворно убирала со стола. И снова я размышлял над тем, что поведал мне Сесил, и том, как устроить побег с этого континента, что рано или поздно исчезнет - для людей это единственный шанс выжить. Вот только далеко не все пойдут на это, надеясь на победу своих покровителей. Но думать обо всех в мои планы и не входило, главное выжить самому и спасти тех, кто стал важен для меня.
  
  ***
  
   Как бы мне ни хотелось остаться подольше в доме кузнеца, это было невозможно, ведь мне пора вернуться в Рокус, да и пироманты начали меня поторапливать, ведь я обещал, что скоро вернусь, а вместо этого уже второй день злоупотребляю гостеприимством Сесила. Вот только покинуть этот дом без своего обновленного меча я не мог, а потому просто разговаривал с Линой о том, как ей живется в этой глуши. Была бы она обычным человеком, то давно бы уже устала от этой жизни и сбежала бы к людям, но будучи созданием бога-кузнеца, девушка преданно помогал своему 'отцу'.
  
   Наконец, звон и стук тяжелого молота прекратились, и спустя несколько томительно долгих минут я увидел Сесила, появившегося на пороке комнаты. Старик устал и был вымотан до предела, его лицо было покрыто грязью и копотью, а одежда промокла насквозь от пота. Но, несмотря на все это, на лице кузнеца красовалась довольная улыбка.
  
   - Держи, теперь он стал еще крепче, чем раньше, а самое главное, что больше он не представляет для тебя угрозы.
  
   - Благодарю, - я принял обновленное оружие из рук Сесила, внимательно изучая его. Внешне он ничуть не изменился, так что единственный способ проверить добился ли кузнец нужного результата - это ввязаться в бой и проверить все в деле. Что ж, думаю, в Рокусе у меня будет такая возможность.
  
   - Тебе пора... не знаю, свидимся ли мы снова, но на всякий случай, удачи тебе, Александр. Никому не позволяй решать за тебя, как жить и какому пути следовать, неважно, что думают другие, ведь решение принимаешь ты. И еще одно: остерегайся кинжала из черного металла, что хранит твой брат. Я сделал его из остатков металла, что остался после того, как меч был готов, и уже сто раз успел об этом пожалеть. Теперь лишь он может помочь богам завершить задуманное.
  
   - Я запомню это, - убрав меч в ножны и забрав приготовленные для меня Линой магические зелья, я вышел из дома Сесила, не прощаясь ни с ним, ни с его очаровательной дочерью. Надеюсь, мне еще доведется встретиться с ними, но пока этого не произошло, у меня другая задача.
  
  
  Должен спасти
  
  Мой путь до Рокуса в сопровождении приромантов прошел, на удивление, спокойно, да разного рода твари больше не нападали на меня. Все это лишь упрочило мои мысли о том, что именно Арлин повинна в том, что Проклятые земли стали еще опасней, чем раньше. Но сейчас меня это не слишком волновало, в конце концов, эта война, а значит, что все средства хороши.
  
   Я стоял на опушке леса и взирал на величественные стены Рокуса, если бы обстоятельства сложились иначе, я бы с удовольствием поселился в этом портовом городе, вблизи моря. Но, увы, вряд ли моему возвращению многие обрадуются. Наверняка, Дрейк уже поведал миру о моем выборе, а это значит, что я теперь предатель, враг, чей эгоизм погубит человечество. Неважно, что на самом деле это не совсем так, людям всегда будет нужен тот, на кого можно будет свалить вину за все невзгоды и беды. И я, как никто другой, подхожу на эту роль. На моем лице появилась кривая усмешка, как ни странно, но такое отношение мне нравилось намного больше, чем статус героя и та ответственность, что пришла вместе с ним.
  
   - Дальше мы не можем пойти с вами, - раздался позади меня спокойный голос, лишенный всяческих эмоций и чувств. - Настало время нам вернуться в столицу.
  
   - Хорошо, - я не стал оборачиваться. Зачем? За все время в пути мы с огнепоклонниками не стали дружны. Так, обменялись парочкой ничего не значащих фраз - они просто мои сопровождающие, не более того. - Благодарю за помощь...
  
   Но никакого ответа не последовало, пироманы уже отправились в обратный путь, тихо бормоча себе под нос что-то нечленораздельное. Постепенно их голоса стихали, а мне стало намного легче, все-таки присутствие этих странных личностей напрягало меня. Их поклонение огню превратило их в послушные марионетки, лишенные собственной воли и чувств. Наверное, я никогда не пойму, как можно отказаться от собственной жизни, мечтаний и чувств, ради силы, что дают боги. Хотя с другой стороны, огонь защищает своих детей, дарит им ощущение надежности, пусть даже такой высокой ценой.
  
   - Странно, вроде бы вернулся домой, а радости никакой, - вздохнул я. Если о чем-то и сожалею, так это о том, что мне так и не удалось обрести настоящий дом. Все вокруг меня рушится и исчезает... неужели все дело во мне? Я гнал от себя эти мысли, но они снова и снова одолевали меня, словно кто-то забрался в мою голову и теперь нашептывал неприятные слова, заставляющие меня сомневаться в себе. Раздражает! Быстрей бы покинуть этот континент, где я никогда не найду покоя!
  
   - А я уж начал думать, что не дождусь, - раздался усталый, слегка хриплый голос Райнера за моей спиной.
  
   Обернувшись, я увидел брата, а если быть точным, то постаревшего и измученного мага, казалось, что еще немного, и он отправится на тот свет. Неужели это все последствия того, что Райнер пытался заполучить еще больше магии? Или, быть может, Арания из-за меня отвернулась от своего любимчика, что верой и правдой служил ей столько времени?
  
   - Неважно выглядишь, - только и смог произнести я. По виду Райнера я не мог сказать: друг он мне сейчас или враг, что готов вонзить мне в спину черный кинжал, который, к слову, хранится именно у него.
  
   - Знаю... жадность еще никому не шла на пользу, - мрачно усмехнулся маг. - Все мои эксперименты не прошли бесследно, теперь сила во мне борется сама с собой, постепенно уничтожая мое тело и душу. Это расплата за то, что я осмелился взять то, что мне не принадлежит... Все-таки боги не просто так берут нас под покровительство...
  
   - И что, ничего нельзя изменить?
  
   - Только сменить оболочку, но это не так просто, как кажется. В нынешних обстоятельствах тяжело найти подходящий сосуд, - Райнер тяжело закашлялся и опустился на землю. По его лицу градом струился пот, да и сам он был бледнее обычного, признаюсь честно, сейчас мне даже не хватало того безумия, что было в его глазах раньше. Мой названый брат медленно угасал, и я ничего не мог поделать с этим.
  
   - Почему ты не в городе и где Минори?
  
   - После того, как ты переметнулся на сторону Поглотительницы, наше положение сильно усугубилось... - вздохнул маг, внимательно рассматривая меня. На удивление, в его взгляде не было ни осуждения, ни презрения, ни недовольства, лишь усталость. - Этот город больше не принадлежит нам... Ха-ха-ха... мы столько сделали для людей, без нас Рокус никогда бы не появился, по воле богов, от все нас отвернулись... Забавно...
  
   - Прости..., но я не жалею о том, что отказался умирать.
  
   - Умирать? Хм... похоже, мы о многом не знали, - Райнер поднял взгляд к небу, любуясь неспешно проплывающими вышине белоснежными облаками. - Знаешь... было время, когда ради своей повелительницы я бы собственными руками убил тебя, если бы на то была необходимость.
  
   - Не сомневаюсь в этом.
  
   - Да... жизнь занятная штука и все мы меняемся... - маг снова взглянул на меня, и я увидел в его глазах огонь решимости и злости. - Они забрали Минори... Я не успел ничего предпринять. До сих пор не понимаю, как такое могло произойти...
  
   - Где она? - сердце болезненно сжалось от этой новости, но вместе с тем, я начал злиться. Мне стоило поторопиться с возвращением, тогда возможно, я смог бы предотвратить все это. Как же раздражает вся эта ситуация и осознание того, что мной снова пытаются играть. Ну уж нет! На этот раз у них ничего не выйдет!
  
   - У повелителей молний они собираются казнить её, за то, что она помимо воли Бога Войны заполучила силу молний, - Райнер с трудом поднялся на ноги. - Я давно бы отправился за ней, но у меня не хватит сил в одиночку преодолеть это расстояние. Да и побег из темницы мне дорого стоил...
  
   - Значит, снова в путь, - мрачно усмехнулся я. Хотя... ничего другого мне ожидать и не стоило, мне снова предстояло куда-то идти, кого-то спасать, с кем-то бороться. Как же я устал от всего этого!!! Нет! Как только спасу сестру, заберу свою семью и увезу их с этого проклятого континента, где мы никогда не обретем покой. Лучше жить без магии и богов, чем так, как сейчас!
  
   - Да, - согласно кивнул брат, с трудом поднимаясь на ноги. - А пока мы будем в пути, ты мне расскажешь, о какой смерти говорил и что вообще произошло. Все-таки хочется услышать и твою версию, а не только официальную.
  
   - Хорошо, а еще не помешает разработать план по спасению сестры.
  
   - Не волнуйся, - хитро сощурился Райнер, словно на мгновение приходя в себя. - Я уже кое-что придумал. Сыграем на благородстве наших доблестных 'друзей'.
  
  ***
  
  Мы были в пути уже неделю, благо, что перед побегом Райнеру удалось умыкнуть пару ящеров, так что быстрым и непривередливым транспортом мы были обеспечены. На удивление, нас никто не преследовал, никто не пытался остановить и не нападал, даже монстры куда-то подевались. Хотя, если их насылала Арлин, это вполне логично, ведь она по какой-то причине не желает смерти своему несостоявшемуся убийце. И все же, меня напрягало такое легкое путешествие, которое вполне можно было назвать спокойной прогулкой.
  
   Мы стремительно приближались к землям повелителей молний, до которых было уже рукой подать. И это заставляло меня нервничать, ведь дальше будет только хуже. Мы окажемся на территории врага, который сделает все, чтобы отправить меня на тот свет, причем как можно более мучительно и болезненно. Если бы не Минори, я давно бы сбежал куда-нибудь подальше и не стал геройствовать, но оставить сестру не мог. Для меня она так и осталась маленькой девочкой, которую я решил защищать любой ценой. Так было, когда я запрыгнул в пасть поглотительницы, и так будет сейчас, когда я иду на верную смерть в земли повелителей молний.
  
   - Боишься? - неожиданно подал голос Райнер, что непривычно для меня был слишком угрюмым и молчаливым.
  
   - А ты нет? Нашу сестру могут убить в любой момент. Я даже думать об этом не хочу, ведь это будет моя вина, - ответил я, вглядываясь вперед. Через пару минут мы достигнем приграничных столбов и попадем на территорию врага. Естественно, они сразу же узнают о вторжении, и тогда начнется самое неприятное для меня - постоянные сражения с более опытным и сильным противником. У нас просто нет шансов, но повернуть назад я не мог. Я прекрасно осознавал, что не смогу противостоять столь могущественному врагу, да и сбежать не получиться, а потому оставалось надеется только на план Райнера, о котором он мне так и не поведал, говоря о том, что всему свое время. Как же я не люблю эту его черту! Зачем вечно нагнетать таинственность?
  
   - Минори сильная, я сам её учил, к тому же она владеет несколькими видами магии и, в отличие от меня, не пострадала от этого, так что она продержится до нашего прибытия. Главное, тебе не сплоховать, когда доберемся до замка, - монотонно ответил маг, в очередной раз пугая меня. Куда подевался мой саркастичный и самодовольный брат, который в любой ситуации мог найти положительные стороны? Поведение Райнера угнетало меня, заставляя думать о том, в насколько тяжелом положении мы оказались, ведь большая часть мира наши враги. Ну, по крайней мере, мои - это точно. Готов спорить, маг уже сто раз успел пожалеть о том, что остался с нами и не ушел, пока это было возможно. В отличие от Минори, он многое видел и был мудрым человеком с богатым жизненным опытом, а потому должен был осознавать, что для него знакомство со мной было ошибкой.
  
   - Может, посвятишь меня в свои планы? А то скоро появятся встречающие, и тогда будет уже не до разговоров, - я старался держать себя в руках, но давалось это мне не просто. К чему было отказываться от принесения себя в жертву, если я все равно умру? Может быть, это моя судьба и я не смогу от нее сбежать?
  
   - Все очень просто. Эти маги мнят себя благородными воинами и соблюдают определенные правила. Они не убьют Минори, не дав ей возможность защититься.
  
   - И что это значит? - мы промчались мимо пограничных столбов, и теперь нам стоило быть настороже, ведь дозорные могли появиться в любой момент. Не факт, что на нас сразу же нападут, но все же стоит быть готовым ко всему. Моя ладонь сжала эфес черного клинка, что начал вибрировать и недовольно рычать, предупреждая о приближении врага.
  
   - Тебе придется бросить им вызов чести, если ты победишь, они не смогут больше причинить вред Минори. Таковы их правила и они никогда не нарушат их. Неважно, что ты, по их мнению, предатель, неважно, что враг - этот закон обязателен к исполнению.
  
   - А если я проиграю? - И зачем я только спросил об этом? Сам ведь прекрасно знаю ответ, но нет, удержаться я не смог.
  
   - Тогда мы все отправимся на тот свет, и никто нам не поможет, так что ты постарайся, не бойся пользоваться своим мечом: сейчас только он может вытащить нас и дать хоть какой-то шанс.
  
   И снова повисло молчание, сам не знаю почему, но разговор у нас с Райнером не клеился. Казалось, что мы внезапно стали чужими людьми, которых ничего не связывает. Я бросил обеспокоенный взгляд на мага: он выглядел очень плохо. Если честно, не понимаю, как он до сих пор держится в седле, и можно было бы подумать, что именно в этом причина плохого настроения и молчаливости Райнера, но все же, я точно знал, что дело в чем-то другом. Брат что-то недоговаривает, держит меня в неведении и это злило. Дурное предчувствие не покидало меня, но я никак не мог понять, чего мне стоит опасаться.
  
   От неприятных размышлений меня отвлекли показавшиеся впереди всадники, закованные в сверкающие доспехи. Воины стремительно приближались к нам, но выглядели, на удивление, не угрожающе. Я остановил своего ящера и стал ждать, не убирая руку с рукояти меча, что, в отличие от меня, рвался в бой, в отличие от меня, он чувствовал, что повелители молний настроены далеко не дружелюбно к нам.
  
   Как и в прошлый раз, рыцари остановились в паре метров от нас, вокруг их оружия уже искрились молнии, говоря о том, что маги-воины готовы в любой момент броситься в бой.
  
   - Александр Де Фур, - раздался смутно знакомый голос, вот только я никак не мог понять, кому он принадлежит. - И зачем же вы пожаловали в наши земли?
  
   - Мы требуем вернуть нам сестру! - холодно ответил я, внимательно наблюдая за действием рыцарей.
  
   - Она совершила непростительный грех и должна быть наказана!
  
   - В таком случае, мы требуем поединка чести, - закашлявшись, прохрипел Райнер, грозно сверкая глазами. - Пусть все решит бой между Александром и любым из ваших воинов!
  
   - Что?! - это требование явно пришлось не по душе повелителям молний, но спустя мгновение они взяли себя в руки и завидным спокойствием ответили.
  
   - Хорошо. Путь будет так! Вам это все равно не поможет.
  
  Нас доставили в уже знакомый приграничный замок и, к моему удивлению, заперли вовсе не в подвале или клетке, а в самой обычной комнате, той самой, в которой мы находились в первый раз. Мы словно и не были пленниками, а скорее гостями и относились к нам вполне сносно, вот только все это было лишь видимостью. Ни я, ни Райнер не могли покинуть выделенное нам помещение - все, что нам оставалось, это ждать.
  
   - Почему так долго? Чего они ждут? - больше всего меня в сложившейся ситуации напрягало именно ожидание. Я прекрасно знал, что без помощи черного клинка мне не победить, но все же мне хотелось, чтобы все поскорее закончилось. Сейчас же я чувствовал себя загнанным в ловушку, но хуже всего, что мысленно я уже начал прощаться с жизнью. Я не был склонен переоценивать свои возможности, а потому понимал, что не смогу выстоять в бою против опытного воина, к тому же служителя бога войны. Мне поможет только везение, но я не был уверен, на чьей стороне в этом конфликте будет Госпожа Удача.
  
   - Обычно подобные поединки проводятся на рассвете, - вздохнул маг, лежащий на кровати. В отличие от меня брат сохранял завидное хладнокровие и спокойствие, словно знал что-то, чего не знаю я.
  
   - То есть я еще и вздремнуть успею? - мрачно усмехнулся я, понимая, что время играет против меня. Чем дольше я буду находиться в этом замке, в этой запертой комнате, тем больше буду нервничать. Собственные мысли и сомнения сводили меня с ума, но больше всего я боялся, что не смогу спасти Минори и её казнят, сразу после моего поединка.
  
   - Конечно, успеешь, - кивнул брат, поворачиваясь на бок и накрываясь одеялом. - Здесь все равно больше нечем заняться... Только не вздумай попытаться сбежать и отправиться на поиски сестры, так ты только хуже сделаешь и усугубишь наше и без того сложное положение.
  
   - И без тебя понимаю, - подойдя к окну, я выглянул наружу через решетки. Все вокруг было таким спокойным и безмятежным, что мне становилось не по себе. Казалось, что все уже предрешено, и лишь я пытаюсь противиться судьбе.
  Неприятные ощущения, вот только избавиться от них я не мог. Бездействие сводило меня с ума и готов поспорить, повелители молний прекрасно знали, что так оно и будет. Они изматывают меня, заставляют нервничать, чтобы окончательно лишить последнего шанса на победу. Если бы только черный клинок был со мной, у меня было бы больше уверенности в том, что я справлюсь. Но, увы, его забрали, как только мы оказались в стенах этого замка - хорошо еще, что теперь он бесполезен для моего убийства и 'спасения' мира от Поглотительницы.
  
   Я перевел усталый взгляд на спящего Райнера, смотря на него, даже завидно становится: мне бы не сейчас не помешала даже крупица его выдержки. Хотя, быть может, маг знает что-то, что дарит ему уверенность в том, что мы и на этот раз выкарабкаемся? Такое вполне может быть, ведь он всегда любил секреты и таинственность.
  
   Устало сползя по стене, я уселся прямо на полу - мне нужно продумать план дальнейших действий, понять, как нужно действовать на поединке, чтобы не потерять жизнь. Вот только ничего путного в голову не приходило, как ни крути, я не смогу победить в честном поединке. Пусть я и поднаторел в фехтовании, но не настолько, чтобы быть наравне со слугами бога войны. Возможно, мне стоит перестать играть в благородство и действовать так, как я привык. Я убийца, человек, который может бесшумно проникнуть в любое место и незамеченным подкрасться к жертве, чтобы отправить её на тот свет. Да, сейчас у меня нет моих инструментов и привычного оружия, но это не значит, что нельзя использовать то, что под рукой.
  
   Взглянув на Райнера, я удостоверился в том, что маг все еще спит - что ж, это к лучшему, ведь вряд ли он одобрит мой план по спасению Минори. Пусть отдыхает, я вернусь за ним позже, когда найду и освобожу сестру. Все лучше, чем сидеть и ждать смертельного для меня поединка - не сомневаюсь, что маги молний выставят против меня своего лучшего бойца, чтобы уж наверняка меня прикончить, хотя возможно они затеяли более сложную игру и попытаются меня использовать иначе.
  
   Тряхнув головой, чтобы отогнать неприятные мысли, что давили на меня, я бесшумно поднялся на ноги и подошел к дверям, чтобы изучить замок. Мне повезло, я с легкостью смогу вскрыть его. Довольно ухмыльнувшись, я достал из-за голенища сапога пару длинных острых игл, которые использовал как орудия в своей работе. Хорошо, что нас не очень тщательно обыскивали и забрали лишь то, что было похоже на оружие. Глупцы - убийце для его дела не обязательно пользоваться кинжалом или мечом, можно действовать и более изящно!
  
   Стараясь не шуметь и не разбудить Райнера, я вскрыл замок и бесшумно проскользнул в серый широкий коридор со множеством одинаковых дверей. Вокруг не было ни души и даже звуков здесь не было: замок повелителей молний казался вымершим и пустым. Вот только это было далеко не так, подойдя к окну, я выглянул во двор - там тренировались маги и должен признать, это впечатляющее зрелище. Неслучайно они считаются лучшими воинами - еще бы ведь мастерство владения любым оружием они дополняют магией, становясь действительно грозными противниками, с которыми лучше не ссориться.
  
   - Так, хватит прохлаждаться, нужно найти Минори, - прошептал я, оглядываясь вокруг. В этом замке было огромное количество помещений и чтобы обыскать их всех, не хватить и недели, которой, к слову, у меня нет. - Где же они могут держать её.
  
   Если бы это были не маги молний, я бы, не задумываясь, направился в подвалы, обычно именно там, в тесных камерах, держат пленных. Но благородные воины могли запереть девушку в одной из комнат замка, предварительно наложив помещение антимагические печати. Все это лишь усложняло мою задачу, а это значит, что мне нужно найти того, кто знает, где находится Минори. Криво усмехнувшись, я достал из тайного кармашка в широком кожаном поясе небольшую склянку с прозрачной жидкостью, которую купил у Лины в свое последнее посещение слепого кузнеца. Что ж, мое желание быть готовым ко всему, оказалось весьма кстати. Теперь даже маги молний не смогут держать язык за зубами и все расскажут, главное умудриться поймать и обезвредить одного из них.
  
  
  У меня больше не осталось козырей в рукаве
  
   Я блуждал по замку уже минут двадцать и даже начал отчаиваться, ведь на моем пути никого не встретилось. Неужели все маги находятся на тренировочной площадке? Да быть того не может! Все во мне закипало от злости! Можно подумать, у меня полно времени в запасе. В любой момент нас могут прийти проверить и тогда у меня начнутся настоящие неприятности. Нужно торопиться, пока еще не поздно.
  
   До моего слуха донеслись тихие шаркающие звуки, и я тут же метнулся туда, стараясь при этом спрятаться в тени и слиться со стеной. Спустя мгновение, я увидел молодого воина, совсем еще юнца - ему было не более пятнадцати лет. Он задумчиво брел по пустынному коридору, совершенно не ожидая нападения - еще бы, ведь территория Повелителей молний самая спокойная и надежная из всех, а их замки неприступны. Я довольно ухмыльнулся, тем лучше - допросить этого мальчишку не составит труда. Затаив дыхание, я ожидал, когда молодой маг поравняется со мной, кажется, у меня даже сердце перестало биться от напряжения. Совсем, как в старые добрые времена, когда я незаметно подбирался к своим жертвам, чтобы забрать их жизни. Вот это по мне! Именно для такой жизни я был создан - сейчас самое главное не сорваться и не прикончить этого паренька. Он мне нужен живым... пока... Я брызнул на перчатку пару капель магического зелья, готовясь допросить своего 'осведомителя'. Как раз вовремя, ведь воин прошел мимо меня, так и не заметив. Резко метнувшись вперед, я зажал рукой рот и нос мальчишки и утащил его за угол, надеясь на то, что нашему разговору никто не помешает. Маг несколько мгновений активно вырывался, дергая руками и ногами, но под действием паров зелья, которые он уже вдохнул, обмяк в моих руках.
  
   - Как твое имя? - тихо прошептал я, проверяя, подействовало ли зелье на моего пленника.
  
   - Талек, - так же тихо ответил маг-воин, голос которого был лишен всех жизненных красок. Это хорошо, теперь мы можем вести весьма продуктивный диалог.
  
   - Хорошо. Ты знаешь, где держат девушку, Минори Де Фур?
  
   - Да, - кивнул мой новый знакомый, лишившийся свой воли.
  
   - Где? - я понимал, что нужно быть терпеливым, но волнение за сестру заставляло меня злиться. - Сможешь меня отвести к ней?
  
   - Да, - все так же безразлично ответил Талек.
  
   - Тогда веди, - грубо приказал я, отпуская мальчишку. Не знаю, сколько продержится действие зелья, но нам следовало торопиться. А после придется прирезать мальчишку, чтобы не поднял шума. Жаль его, конечно, но в сложившейся ситуации он мой враг и может принести только неприятности.
  Талек послушно шел вперед, ведя меня к Минори, а я, напряженно прислушиваясь к окружающим звукам, следовал за ним. Казалось, что в любую минуту могут появиться другие воины, которые всенепременно попытаются меня остановить.
  
   - Быстрее! - рыкнул я, начиная терять терпение. Сейчас, когда я так близок к спасению моей семьи, я не могу проиграть, у нас и без того полно проблем будет, когда будем убегать из этого замка. Надеюсь, нам это удастся, ведь у меня нет четкого плана действий.
  
   Размышляя о том, как лучше организовать побег и куда нам податься после этого, я шел за своим безвольным проводником. Почему все так сложно? Если честно, начинаю ненавидеть свою фамилию и все, что с ней связано. Если бы я родился в другой семье, ничего бы этого не было! Жил бы я самой обычной жизнью и горя не знал. Вот только все эти мысли ни к чему не приведут, ведь невозможно изменить прошлое. Даже богам это не подвластно.
  
   - Она здесь, - монотонно произнес паренек, указывая на запертую дверь, на которой были начертаны магические письмена.
  
   - Отлично, - всего одно мимолетное движение, и острая толстая игла вошла в основание шеи парня, заставляя его навеки закрыть глаза. Жаль его, конечно, ведь совсем еще мальчишка, но сохранять его жизнь себе дороже будет, да и неизвестно еще, как с ним поступят другие маги-воины, когда узнают, кто проводил меня к сестре. А они узнали бы, в этом нет никаких сомнений. Мертвое тело парня с грохотом рухнуло к моим ногам - теперь можно заняться тем, зачем я прибыл в этот замок.
  
   Двери комнаты, в которой держали Минори, были защищены от магического воздействия, вот только я к счастью обделен этими способностями, да и вскрывать замки умею. Присев на корточки, я внимательно изучил замок, он хоть и был сложнее прошлого, но и его вскрыть не составит труда. Правда повозиться придется подольше.
  
   Спустя минуту, я справился с запирающим устройством и открыл двери, заходя в комнату, где держали сестру, конечно же, не забыв прихватить с собою труп моего провожатого. Не хватало еще, чтобы его раньше времени нашли.
  
   - Минори! - бросив труп у двери, я оглядел комнату, которая мало отличалась от той, в которой поместили нас с Райнером. Не удивлюсь, если все помещения в этом замке совершенно одинаковые. - Минори, как ты?!
  
   Я бросился к кровати, на которой лежала девушка. Сестра была бледнее обычного, а её взгляд остекленел и смотрел в никуда. Казалось, что в ней не осталось ни капли жизни, но все же её грудь слабо вздымалась от едва уловимого дыхания.
  
   - Минори, что они с тобой сделали? - я попытался растрясти девушку, чтобы она пришла в себя, но ничего не помогало. Похоже, на нее наложили какое-то сдерживающее заклинание. Тоже мне, благородные воины! Уж лучше бы они её просто связали, чем так! Хотя... может, и не Повелители молний сделали это, ведь вся их магия направлена только на то, чтобы сражаться. - Минори!!! Приди в себя!!!
  
   Я отвесил сестре звонкую пощечину, но и это не помогло, девушка была похожа на тряпичную куклу, которой все равно, что с ней делают. Нужно срочно что-то сделать, привести её в чувства! Но как это сделать? Без помощи магии мне точно не обойтись, а это значит, что нужно срочно возвращаться к Райнеру.
  
   - Минори! - продолжал кричать я, приподнимая сестру. Сейчас она была такой бледной и спокойной, что, казалось, что в ней не осталось ни капли жизни и это пугало меня. Я не хотел, чтобы эта девушка исчезала из моей жизни, ведь она действительно стала дорога мне. Ради Минори я многим рискнул, и именно эта девушка изменила мою судьбу десять лет назад. Как же больно видеть её в таком состоянии, но еще больнее осознавать, что это все по моей вине.
  
   Я прижал тело сестры к себе, пытаясь взять себя в руки. Сейчас нельзя паниковать или давать волю чувствам и эмоциям. Нужно срочно отнести девушку к Райнеру: уж он-то точно сможет привести Минори в чувства. Но неожиданно я ощутил неприятно жжение на запястье, казалось, что кожа горит.
  
   - Что за?! - взглянув на руку, я увидел как вьюн, подарок Сестер Леса, из зеленого превратился в красный, а его свечение стало неестественно золотым, еще никогда мне не приходилось видеть ничего подобного. Вьюн увеличивался в размерах, причиняя при этом мне боль, хотя, если учесть, что мне уже пришлось пережить, это всего лишь легкий дискомфорт. Но не это тревожило меня, а то, что растение тянулось своими листками к бессознательной девушке, лежащей у меня на руках. А я-то ведь уже позабыл об этой вещице, что давно срослась с моим телом и практически не ощущалась. Интересно, что оно хочет? Я внимательно наблюдал за тем, как листочки достигли лица Минори. Может, стоит одернуть руку? Но почему-то я не шевелился, продолжая наблюдать за тем, как растение медленно ползет по лицу моей сестры. Жуткое, но вместе с тем завораживающее зрелище. Надеюсь, слухи о миролюбивости сестер леса не просто россказни, и они не причинят вреда Минори. Наблюдая за происходящим, я даже перестал дышать. А растение тем временем добралось до рта магички, забираясь внутрь и замирая. И снова мне стало страшно - а что, если я допустил ошибку? Вот только теперь поздно что-либо менять, все, что мне остается, это наблюдать за тем, как листья вьюна становятся больше, толще, наливаются соком и начинают пульсировать. Казалось, что он поглощает силу Минори, вот только их у нее и без того практически не осталось. Я стиснул зубы от злости! Нужно было действовать раньше! Какой же я глупец!!! Если с сестрой что-то случится...
  
   - Ах - раздался тихий, слабый стон и пушистые реснички девушки дрогнули. Спустя краткий миг, на меня уже смотрели измученные серые глаза, пока они еще были мутными, но постепенно в них появлялось осознание и разум. Сестра приходила в себя, а вьюн, что мне подарили Сестры Леса, рассыпался в прах. Если когда-нибудь встречу одну из этих магичек, непременно нужно поблагодарить их за спасение Минори.
  
   - Как ты? - пристально вглядываясь в бледное лицо девушки, я пытался понять, сможет ли она двигаться самостоятельно и колдовать. Сейчас, когда мы на территории врага, магия нам очень пригодится.
  
   - Александр... вернулся, - на лице сестры появилась слабая улыбка, а глаза наполнились слезами. - Я не знала... не знала, как все должно быть...
  
   - О чем ты?
  
   - О предназначении твоей семьи... тебе не стоило возвращаться, иначе они доведут до конца то, от чего ты отказался, - девушка нервно сглотнула и попыталась подняться с кровати, вот только пока она была слишком слаба и ее ноги подкосились уже при первой попытке. - Уходи... Я справлюсь сама.
  
   - Не говори глупостей, - поморщившись от раздражения, я подхватил сестру на руки. Ну, что за бред она несет! - Я столько спасал тебя не для того, чтобы ты вот так просто погибла. К тому же по моей вине. Нет уж! Сейчас заберем Райнера и свалим из этого замка, а дальше поставим вас на ноги.
  
   - Нет... нельзя... ты не понимаешь! - Минори больно вцепилась в мои волосы, а её голос стал по-змеиному шипящим, напоминая о нагах.
  
   - О чем ты говоришь? Чего я не понимаю? - застыв на месте, я смотрел на испуганное лицо сестры. Давненько я её такой не видел и это раздражало! Снова кто-то угрожает ей, снова она боится!
  
   - Райнер давно живет, он видел этот мир, еще до возвращения поглотительницы, - голос девушки звучал глухо и безжизненно, словно каждое сказанное слово причиняет ей боль. Да что же такого натворил наш безумный маг, что Минори начала его бояться?! - Он всегда знал о предназначении семьи Де Фур, и твоей роли в судьбе мира. Райнер знал, как тебе предстоит уничтожить Поглотительницу. Брат никогда не предаст Аранию, ведь у них с Великой Паучихой особые отношения... Он её любимая зверюшка, а его это вполне устраивает.
  
   Я молча смотрел на заплаканное лицо сестры, по щекам которой текли слезы, а в глазах застыла такая печаль, что даже у меня защемило сердце. Мне было тяжело осознавать смысл сказанный девушкой слов, но я понимал...
  
   - Как маги молний смогли поймать тебя? - глухо спросил я, уже зная ответ на этот вопрос. Но все же мне нужно было услышать его от Минори, что сейчас тесно прижималась ко мне, ища защиту и утешение.
  
   - Когда стало известно о том, что ты переметнулся на сторону Арлин, Райнер все мне рассказал и заявил, что у нас все еще есть шанс все исправить, нужно только отобрать черный меч или воспользоваться кинжалом, что в прошлый раз вспорол брюхо Поглотительницы.
  
   - И что же ты сказала на это? Отказалась?
  
   - Угу... И тогда он... Он отдал меня слугам бога войны, я даже не успела ничего предпринять. Понимаешь! Ты не должен был возвращаться за мной, это все ловушка! Зачем... Зачем ты пришел? Лучше бы остался в столице, тогда бы добраться до тебя было сложнее.
  
   - Ничего... прорвемся, сейчас главное покинуть замок, - мне нелегко было сохранять спокойствие, но я понимал, что иначе нельзя. Уже направляясь в Рокус, я осознавал, что новая семья может отвернуться от меня. Это было бы логично и правильно, ведь каждый должен в первую очередь думать о собственной жизни и благополучии. Вот только все равно было больно осознавать, что тебя предали. Хорошо, хоть Минори все еще на моей стороне, хотя я и не понимаю почему.
  
   - Боюсь, я не могу позволить вам этого, - раздался хриплый, усталый голос Райнера. - Ничего личного, Александр. Мне нравилось быть твоим братом, ты весьма интересная личность и при других обстоятельствах все могло бы быть иначе. Но у каждого в мире есть свое предназначение и тебе придется исполнить свое. Жаль, конечно, что твой меч безнадежно испорчен, но при помощи синих молний и черного кинжала, я все смогу исправить.
  
  Я внимательно смотрел на осунувшееся и усталое лицо мага, видел в его глазах сожаление и некую обреченность, но вместе с тем в них была еще и решительность. Райнер действительно готов был исполнить волю своей повелительницы и принести меня в жертву во имя всеобщего блага. В этом смысле он был ничуть не лучше фанатиков-пиромантов, а возможно, даже хуже, ведь, в отличие от них, казался поначалу вполне адекватным человеком.
  
   Забавно, но подобный поворот событий нисколько меня не удивил, я бы даже сказал, что это все вполне предсказуемо. Как и сказала Минори, наш брат многое видел, и знал о судьбе моих предков, он просто не мог не знать этого всего - мне следовало раньше об этом догадаться и вести себя более настороженно. Да и не стоило забывать о том, кому служит Райнер и какие отношения у него с покровительницей. Этот маг никогда не предаст Аранию, которую безмерно любит, наверное, даже больше, чем нужно. Никогда не понимал этой его привязанности к паучихе, но не мне судить. Райнер с самого начала знал, к чему все шло, и медленно подталкивал судьбу в верном направлении. Это все было спланировано заранее, маг был запасным вариантом богов, на случай, если что-то пойдет не так. Очередная пешка, что не может решать, куда идти. И все же, я не сомневался в том, что мы с Минори действительно стали важны для этого человека. Не все было ложью и притворством.
  
   - Ладно, я... Это еще можно понять, - осторожно поставив девушку на ноги и загородив её собой, я вновь посмотрел на мага, пытаясь понять, что же он собирается предпринять и что могу сделать в сложившейся ситуации я. Сестра еще не пришла в себя и вряд ли сможет воспользоваться магией, да, если честно, она на ногах-то с трудом держится, а это значит, что помощи мне ждать не откуда. Придется со всем разбираться самому. - Но что будет с Минори? Неужели ты позволишь убить её? Она этого не заслужила и уж точно ни чем не помешала богам. Зачем используешь её?
  
   - Её не тронут, как только все будет кончено и твоя судьба свершится, я позабочусь о том, чтобы она вернулась Рокус, как правительница, а твое имя было очищено. Ты снова станешь почитаемым героем. Жаль только, что потомства не оставишь и богам придется искать новую семью, что станет орудием в их руках, - Райнер натянуто улыбнулся и виновато посмотрел на меня. Казалось, что он оправдывается, пытается убедить меня в том, что все так и должно быть, хотя, быть может, эти слова вовсе не для меня, а для него самого и Минори. - Ты же понимаешь, что это необходимо.
  
   - Это не так, - усмехнулся я. Как назло, в голову не приходило ни одной здравой мысли. Я не знал, что делать дальше, да и магии брата я ничего не мог противопоставить. Боюсь, я ничего не могу предпринять в данной ситуации, если честно, я даже не уверен в том, что он действительно так ослаб физически, как кажется. Можно было бы попытаться отвлечь моего врага, заговорить его, попытаться переманить на мою сторону, рассказав все, что мне удалось узнать и посвятив в мои смутные планы. Вот только времени на пустую болтовню у нас не было, да и вряд ли мне удастся убедить этого упрямца хоть в чем-то, но все же я решил попробовать. - Этот путь давно изжил себя, мы ходим по кругу, и это ничего не решает, лишь множит смерти. Ты и сам должен понимать, что ничего не меняется. Ты ведь видел, что каждый раз происходит одно и то же. Это ловушка, в которую боги попали добровольно, да еще и людей туда затащили!
  
   - Возможно, ты и прав, но такова воля Арании, - и снова в голосе мага я услышал ноты восхищения и безграничного обожания. Вот уж действительно, между этими двумя особые отношения. - Прости, мне действительно жаль, но я никогда не ослушаюсь ту, что даровала мне силу и знания, направляла по жизни и защищала. Если бы не она... для меня все бы сложилось весьма печально и трагично. Я всегда буду её преданным рабом, псом, что стоит на страже её интересов.
  
   В следующее мгновение, Райнер начал торопливо произносить слова заклинания, а я метнулся к нему, надеясь, что успею остановить это. Вот только маг оказался быстрее, и я застыл в паре миллиметров от него, так и не успев остановить его. Казалось, что я превратился в статую, вот только сознание у меня осталось. Я отчаянно пытался пошевелиться, сдвинуться с места или хотя бы заговорить, но все было тщетным, я превратился в безмолвного наблюдателя. Как же это злит!!! Неужели мне все-таки не удастся уйти от судьбы? Неужели, все было зря?! Ненавижу свою участь и богов, что играют со мной, наплевав на то, что у меня тоже есть желания и свое мнение.
  
   - Прекрати! - голос Минори был полон отчаяния и боли, но она ничего не могла изменить. Сейчас магичка была слишком слаба, да и силы в ней практически не осталось. - Отпусти его! Это неправильно! Мы найдем другой выход!!!
  
   - Так должно быть! - холодно ответил маг, бросая обеспокоенный взгляд на едва стоящую на ногах девушку. Это он ввел в её организм паучий яд и наложил на неё заклятие оцепенения, а потому точно знал, что, несмотря на всю силу молодой магички, она ничего не сможет предпринять. - Тебе лучше отдохнуть и не переживать из-за неизбежного, скоро все будет кончено и я заберу тебя домой. Все уже решено и это... это плата за твою жизнь. Однажды ты поймешь, что я поступил правильно. Однажды сможешь все оценить. Пока ты слишком молода для этого и не видишь всей картины... Ты не знаешь того, что известно мне и это к лучшему. Просто поверь, так нужно.
  
   Я слышал, как заплакала сестра, как она рухнула на пол, потому что не могла даже стоять. Видел мрачное лицо Райнера, которому не нравилось то, что он делает, и от этого было только хуже. Если бы я только мог пошевелиться! Вот только у меня больше не осталось козырей в рукаве: ни зелий, ни артефактов, да и удача, похоже, отвернулась от меня. Печально. И все же, я собирался продолжать бороться. Не знаю как, но я выберусь, хотя на этот раз мне как никогда раньше нужна помощь. Вот только что-то я сомневаюсь в том, что у меня в этом мире остались достаточно могущественные и пронырливые союзники.
  
   И снова Райнер начал произносить слова заклинания, а мое обездвиженное тело оторвалось от земли и теперь парило в воздухе.
  
   - Жаль, что приходится все делать так, - вздохнул маг. - Я надеялся, что ловушка будет более элегантной, и ты до самого конца ничего не поймешь. Но, видимо, не судьба.
  
   Мужчина направился к выходу их комнаты, а мое тело парило следом за ним. Что меня ждет дальше? Я не хотел об этом думать, но все же мысли, одна хуже другой, лезли в мою голову. Лишь одно можно было сказать с уверенностью: мне не собираются давать шанса выжить.
  
  
  Побег из замка молний
  
  Меня вернули в выделенную мне комнату, но на это раз я был лишен возможности двигаться и просто стоял посреди небольшого помещения застывшей статуей. Теперь я понимаю, как чувствовали себя пленники Арлин, что долгие годы поддерживали её существование в столице Проклятых земель. Интересно, они могли думать точно так же, как и я? Если так, что мне искренне их жаль.
  
   Сейчас в моей душе бушевала настоящая буря эмоций: злоба, гнев, отчаяние и жалость к самому себе, но вместе с тем, я понимал, почему Райнер поступил именно так. Он предан своей госпоже, он считает, что моя смерть принесет покой в этот мир и возвысит его самого. Принести в жертву одного и спасти миллионы - вот что он собирается сделать. Разумно! Будь я на его месте, поступил бы точно так же, ведь каждый должен заботиться только о себе и своих близких. И в этом заключалась вся ирония ситуации - я не мог сердиться на брата, ведь сам точно такой же, как он.
  
   Что меня ждет теперь? Быстрая смерть? Поединок чести? Просто казнь? Как ни странно, на спасение я не рассчитывал. Минори мало того, что заперта, так еще ослабла и не способна сейчас применить магию. Да и что она может противопоставить опытному Райнеру и сотням магов-молний? Ничего! Это чистое самоубийство. Нет. В этом замке у меня нет и не может быть союзников. Похоже, пришел конец моим приключениям, и я обрету долгожданный покой, вот только, увы, смертный. Все эти мысли сводили с ума, заставляли мозг закипать, а сердце болезненно сжиматься - но не думать я не мог. Уж лучше бы меня превратили в простую статую!
  
   Я устал от всего этого, устал куда-то бежать, кого-то спасать, устал, что я всем нужен, а на мои плечи давит непосильный груз ответственности. И уже начинает казаться, что смерть - единственный выход из этого замкнутого круга, но я не желал расставаться с жизнью. Вот только на этот раз, похоже, мне не выкарабкаться. История убийцы, ставшего пешкой в руках богов, подошла к печальному концу.
  
   Дверь тихо скрипнула и приоткрылась, вот только, увы, я не мог обернуться и посмотреть, кто же за мной пришел. Да и попытки прислушаться не увенчались успехом, казалось, что это просто сквозняк проник в помещение, ведь никаких шагов или иных звуков, что издают люди, я не услышал. Неужели показалось? Учитывая мое состояние, такое вполне могло случиться.
  
   - Плохо выглядишь, Александр, - раздался мурчащий голос, который я предпочел бы больше не слышать. Этот кот раздражает меня намного больше, чем все боги и маги, что постоянно встают у меня на пути. Каждый раз, когда появляется Серж, стоит ждать подвоха.
  
   А кот, тем временем, запрыгнул на подоконник и теперь я мог его хорошенько рассмотреть. За долгие годы серый пройдоха совсем не изменился, разве что немного потолстел, густая шерсть была чистой и шелковистой, зеленые глаза все так же хитро смотрели на мир, говоря о том, что перед тобой необычное животное. Наглый котяра насмешливо ухмылялся, рассматривая меня, и явно чего-то ждал. Ну и зря, ведь говорить в таком состоянии я не могу, так что мы так и будем молчать, рассматривая друг друга.
  
   - А ты немногословен, - мурлыкнул Серж, медленно потягиваясь. - Хотя на этот раз ты просто не в состоянии высказать мне все, что хочется. Так ведь? Готов спорить, ты даже не надеялся, что судьба вновь столкнет нас... Но на этот раз тебе повезло, за десять лет твоего отсутствия многое изменилось, да и боги уже не едины в своем мнении о том, как должен развиваться этот мир. Так что, на этот раз, я твой союзник.
  
   В следующее мгновение кот спрыгнул с подоконника и подошел ко мне, начиная тереться о мои ноги и громогласно урчать. Если бы я мог, я бы точно рассмеялся от подобного. Что он творит? Это такая помощь? Скорее уж похоже на издевательство! Но неожиданно для себя я начал ощущать свое тело, да и подвижность вернулась, хотя шевелиться я мог и с трудом.
  
   - Почему? - говорить было тяжело, но я должен был узнать, почему на этот раз Серж мой союзник и надолго ли это, а еще было бы неплохо выяснить, кто же он такой и кому на самом деле служит?
  
   - Почему? - усмехнулся кот, грациозно и с невероятным достоинством отходя от меня в сторону. - Помнится, когда-то давно, я говорил тебе, что преследую свои интересы. Я не служу никому конкретно и помогаю тем, кому сочту нужным, подталкивая всех к нужным мне решениям. Я обманщик, мошенник, плут, серый пройдоха, что скитается по миру в поисках развлечений. Мне многие доверяют, к моей мудрости прислушиваются, но со мной стоит быть осторожными, ведь я в любой момент могу исчезнуть, заманив в ловушку. Это моя сущность. Я шутник, что играет людьми и богами.
  
   - Верный слуга Госпожи Удачи, - я опустился на пол, чтобы немного передохнуть и набраться сил. Мне следовало раньше догадаться, что лишь такая переменчивая и непоследовательная богиня могла создать кого-то похожего на Сержа. Вот только зачем все это? Неужели лишь ради того, чтобы развеять скуку и спутать карты другим богам. Если подумать и вспомнить все, что я знаю о Госпоже Удаче - она отличается от других и игрушки у нее более могущественные. Как по мне, так она самое могущественное божество, чья воля может изменить все. Неужели она решила это продемонстрировать другим зазнавшимся богам и теперь играет с ними, как они это делают с людьми?
  
   - Нет, не слуга, а верный друг и соратник, я часть её самой, - гордо заявил кот, сверкая зелеными глазами. - Идем, нужно поторопиться и забрать Минори... Хотя у нее уже появился свой герой, что готов спасти малышку.
  
   - О чем ты? Райнер, он...
  
   - Он никогда не изменится, - фыркнул Серж, направляясь к дверям. - Но ты ведь никогда и не сомневался в его безумии. Идем, у нас мало времени. Я-то всегда смогу ускользнуть, а вот о тебе и Минори этого не скажешь. Вам предстоит нелегкий побег.
  
   - Хорошо, но не думай, что я забыл об обещании оторвать тебе хвост, - мне не оставалось ничего другого, кроме как следовать за серым пройдохой и надеяться на то, что на этот раз в его интересах помочь мне, а не заманить в ловушку.
  
  Я не был уверен, что могу доверять Сержу, ведь этот наглый кошак уже несколько раз обманул меня и предал, но, увы, выбора у меня не было - сейчас для меня главное то, что я могу двигаться и попытаться найти Минори, чтобы вывести её из замка. Надеюсь, Райнер в данный момент не находится рядом с ней, а готовит все к моему жертвоприношению. Мысли о моем предназначении заставили меня мрачно усмехнуться - на этом континенте мне не найти покоя, я так и буду орудием в руках богов.
  
   - Хватит витать в облаках! - шикнул на меня Серж, несущийся впереди меня с такой скоростью, что я с трудом поспевал за ним. Даже не верится, что с такими короткими ногами и упитанностью можно быть настолько стремительным. - У нас мало времени. Для ритуала почти все готово, так что скоро тебя хватятся.
  
   - И тогда начнется все веселье, - буркнул я, понимая, что не выстою в этой битве. Пусть я и стал обращаться с оружием, но не на уровне профессиональных воинов, да и черного клинка, что мог помочь мне продержаться, у меня в руках не было. Я скучаю по нему - это оружие придавало мне уверенности и мастерства, а без него я ощущал себя беззащитным и слабым.
  
   - Вот именно! - кот налетел на одну из дверей, заставляя её открыться передо мной. - Нам сюда!
  
   К моему удивлению, я не увидел сестру, а оказался в оружейной комнате, заваленной самым разнообразным оружием. Чего здесь только не было: и мечи, и топоры, и луки и молоты с булавами. Красота! Даже я смог оценить то, что здесь хранилось - это было не простое оружие, а редкое и очень дорогое, не сомневаюсь, что здесь и творения Сесила есть.
  
   - Зачем мы здесь? - я опасливо озирался по сторонам, чтобы удостовериться в том, что мы с Сержем здесь одни. Не хотелось бы, чтобы меня заметили и подняли тревогу, а и к бою я сейчас был не готов, ведь у меня не только нет оружия, но и поддержки мага.
  
   - А что, ты собираешься сбежать с голыми руками? Если замок ты еще и покинешь, мур-мяу, то за его пределами без оружия будет тяжело. Не находишь?
  
   - Согласен, но я бы предпочел свой меч, - я пристально осматривал оружие.
  
   - Так живее ищи его! Его, наверняка, принесли сюда, - раздраженно мяукнул кот, осторожно выглядывая в пустой коридор, чтобы контролировать ситуацию. - Быстрее! Шевели ногами!
  
   Я начал беспорядочно метаться по просторному помещению, пытаясь найти свое фамильное оружие, попутно прихватывая то, что может пригодиться. Пусть Минори и владеет несколькими видами магии, но кинжал и ей пригодится. Да и странный складной лук будет кстати. Я продолжал поиски, скидывая все, что мне не потребуется на пол, совершенно не заботясь о порядке.
  
   - Вот он!!! - я схватил черный меч, что лежал на одной из дальних витрин в углу комнаты. Как же я рад его видеть, если честно, я даже начал воспринимать его, как человека. Хотя, если учесть, чьи уши в нем заточены, это не удивительно. Нежно, почти любовно, я провел рукой по холодному металлу, наслаждаясь приятными ощущениями. Да, однозначно, я обожаю это оружие и не смогу с ним никогда расстаться.
  
   - Тогда хватай его и побежали! Нужно еще твою сестрицу перехватить, пока эта взбалмошная девчонка не наделала глупостей! - Серж явно чувствовал себя неуютно и предпочел бы сейчас оказаться на другой стороне, но выбора у него не было.
  
   - А что потом? - я выбежал из арсенала следом за котом, в очередной раз поражаясь прыти этого комка шерсти.
  
   - А потом я покажу вам тайный ход, а дальше разбирайтесь сами. Принцип Госпожи Удачи - дать шанс, а вот сумеете вы им воспользоваться или нет, это уже ваша проблема. Главное, придать действиям большего азарта и неожиданностей, так намного интересней, - фыркнул кот, даже не оборачиваясь на меня. Похоже, этот пройдоха действительно беспокоится за свой хвост, а это значит, что в этот раз он действительно на нашей стороне. Хотя я все же рад тому, что скоро Серж снова исчезнет - все-таки, помня обо всех его прошлых предательствах, не стоит доверять ему полностью.
  
   Кот свернул за угол, и я, не раздумывая, последовал за ним, но стоило мне выскочить в очередной серый и невзрачный коридор, как в этот самый момент я налетел на Минори, что бежала мне на встречу. Сам не знаю, как так получилось, но хрупкая девушка просто сбила меня с ног, навалившись на меня.
  
   - Александр? - магичка смотрела на меня большими глазами, словно сомневаясь в том, что это действительно я, а когда до нее дошло, то сестра разрыдалась навзрыд, словно маленькая девочка. - Ты жив!!! Ты в порядке!
  
   - Все хорошо, - прижав подрагивающую от слез девушку, я начал осторожно поглаживать её по спине, пытаясь успокоить. - Все хорошо. Теперь все будет хорошо, мы выберемся отсюда!
  
   - Эй, хватит тут обниматься, - раздраженно зашипел Серж, обеспокоенно озираясь по сторонам, словно боясь, что кто-то выскочит и нападет на нас. А вот я был спокоен, как и мой меч, что пока не издавал ни единого звука.
  
   - Он прав, нам нужно торопиться, пока нас не хватились, - раздался тихий, слегка хриплый голос. Только сейчас я заметил, что рядом с нами стоит молодой маг - повелитель молний, вот только отчего-то он не торопился нападать на нас.
  
   - А это еще кто? - быстро вскочив на ноги, я прижал к себе притихшую Минори, утирающую слезы.
  
   - Это мой друг, - смущенно прошептала девушка, и я с удивлением обнаружил, что щеки сестры пылают от смущения.
  
   Так вот, что имел в виду Серж, говоря, что у Минори появился свой герой, готовый её спасти. Вот только пока я не был уверен в том, что нам нужна помощь этого воина, да и в том, что он достоин моей сестры, я тоже сомневался.
  
   - Друг, значит? И как же имя этого друга?
  
   Я недовольно рассматривал молодого мага, стоящего позади моей сестры. Что ж, он вполне симпатичный - высокий, поджарый, с длинными черными волосами и немного неуверенным взглядом синих глаз. Я сразу понял, что его тревожит - помогая нам, он фактически предает своего покровителя, а для благородного воина это неприемлемо. Но похоже, ему действительно нравится моя сестра, причем настолько, что он готов стать её героем и спасти от ужасной кары, что для нее уготовила судьба.
  
   - Это Рик, он вместе с другими магами молний жил в Рокусе, пока тебя не было, - быстро пояснила Минори, помогая мне подняться на ноги. - Он... Он хороший и поможет нам сбежать.
  
   - Ну, что он хороший, я вижу, - я не смог удержаться от смешка. Сейчас я ощущал себя весьма странно. С одной стороны, я был рад, что у нас подвился еще один помощник, но с другой, как у брата, у меня не было уверенности, что мне нравится общение девушки с этим мужчиной. Похоже, это и есть братские чувства... Только сейчас я вдруг осознал, что Минори выросла.
  
   - Хватит разбираться, займетесь этим позже! - зашипел Серж, а его мягкая шерсть поднялась дыбом, говоря о крайней степени раздражения кота. - Идемте, времени на разговоры и стояние на месте у нас нет! Или вы все решили умереть?!
  
   - А он откуда здесь? - серые глаза Минори злобно блеснули, когда она, наконец, заметила нашего старого знакомого. Что ж, не могу винить её в этом, я и сам не до конца доверял этому кошаку, но выбора у нас все равно не было.
  
   - Это долгая история, поговорим об этом, когда выберемся из замка, - я снова побежал за Сержем, что стремительно мчался по пустым коридорам замка. Нужно было торопиться, пока нас не хватились и не попытались остановить. Пусть мой меч снова со мной, да еще есть напарник, превосходно обращающийся с оружием и обладающий магией молний, но мы все еще не готовы сразиться со всеми жителями этого замка.
  
   Минори и Рик бежали за мной, не отставая ни на шаг, никто из них не произносил ни слова, понимая, что сейчас на кон поставлено слишком много - наши жизни.
  
   Неожиданно кот замер и припал к полу, прижимая уши к голове и испуганно заглядывая за угол. Я сразу все понял и достал начавший тихо рычать клинок. Настало время накормить его!
  
   - Сколько их? - тихо, почти беззвучно прошептал я, прижимаясь к стене. Сейчас до моего слуха начал доноситься звук шагов и металлическое позвякивание доспехов.
  
   - Двое, - мяукнул Серж, слегка отползая в сторону, чтобы не мешаться под ногами.
  
   Я перевел взгляд на мрачного Рика, что достал тяжелую булаву и теперь готовился к бою со своими друзьями. Похоже, он действительно решил помочь нам и спасти Минори, вот только это выйдет ему боком и теперь он такой же предатель, как и я, да и другие маги молний захотят убить его, чтобы очистить имя своего ордена. Но это его решение, и я не собирался переубеждать его в правильности этого выбора.
  
   - Прикрывай Минори, сейчас она слишком слаба, - прошептал я, намереваясь напасть на ничего неподозревающих магов из-за угла. Это не благородно и даже подло, но ведь я убийца и не должен действовать иначе.
  
   - Я вполне могу... - зашептала магичка, но под моим раздраженным взглядом умолкла, понимая, что ей действительно стоит экономить силы, которые могут нам понадобиться дальше.
  
   В следующее мгновение из-за угла появились повелители молний, они сразу заметили Рика с булавой наизготовку и пленницу, прячущуюся за его спиной, и, не раздумывая, бросились на них, на ходу доставая свое оружие. Я довольно ухмыльнулся, они не заметили меня, затаившегося у стены. Что ж, тем лучше, пока они отвлечены, я смогу атаковать их со спины. Резко выбросив руку вперед, я метнул кинжал, который легко впился в основание шеи одного из магов, что рухнул на пол, как подкошенный. Не теряя времени, я выпрыгнул вперед, замахиваясь рычащим мечом и отсекая голову не успевшего среагировать мага. Здесь, в собственном замке, на безопасной земле, они расслаблены и не ожидали нападения, что только на руку такому убийце, как я. На моем лице появилась довольная ухмылка, когда я услышал чавкающие звуки, доносящиеся из моего меча. Он вновь насыщался, поглощая кровь и душу поверженного врага. Этот клинок настоящий монстр, но это касается всех, кто населяет Проклятые земли, да и весь мир.
  
   - Это низко, - Рик с презрением посмотрел на меня. Казалось, что он с трудом сдерживается, чтобы самому не наброситься на меня.
  
   - Пусть так, но ради спасения своей шкуры и Минори я пойду на все, так что подумай, действительно ли хочешь пойти с нами.
  
   - Я принял решение и не отступлю, - буркнул воин, крепя искрящуюся булаву на пояс. - Давайте уходить.
  
   - Согласен, - мяукнул Серж, осторожно выглядывая из-за угла, чтобы удостовериться, что опасности больше нет. - Теперь нужно торопиться, чтобы достичь тайного хода в кратчайшие сроки. Скоро эти тела обнаружат, и тогда уйти будет намного сложнее.
  
   - В нашем замке нет тайных ходов! - Рик раздраженно посмотрел на серый комок шерсти. - Они нам ни к чему, ведь мы...
  
   - Благородные воины, которым нечего скрывать и прятать, - усмехнулся кот, хитро сверкая глазами. - Это верно точно так же, как и то, что слуги Светлоокого никому не причиняют вреда и являются образцом милосердия и доброты.
  
   - Хватит пререкаться! - рыкнул я, убирая насытившийся меч в ножны. - показывай, где твой тайный ход и поживее. Не знаю, как вы, а я собираюсь прожить как можно больше.
  
   И снова мы бежали по коридорам за Сержем, который вел нас к тайному ходу, который был для нас единственным шансом сбежать из замка молний, вот только там, за крепостными стенами, нас не ждет спокойствие и безопасность, и возвращение в столицу не будет простым.
  
   Как и говорил серый пройдоха, в замке действительно был тайный ход и благодаря нашему проводнику и невероятной удаче, мы достигли его. Теперь дело оставалось за малым - выбраться за пределы крепостных стен и сбежать на земли пиромантов, надеясь на то, что преследователи не нагонят нас. А вот это уже проблематично, ведь у повелителей молний, в отличии от нас, есть ящеры, а вот нам придется бежать на своих двоих. Хотя все еще можно спуститься в пещеры, но если учитывать, что это один огромный склеп, то в данный момент это не лучший вариант. Я поморщился - все эти мысли и планы вызывали у меня стойкую головную боль, что возникла в районе темечка и начала волнами распространятся по всей голове. Нет, с этим точно нужно заканчивать - буду действовать по ходу ситуации, а не точно свихнусь. И почему только моя жизнь не может быть тихой и спокойной! Как же я скучаю по тому времени, когда я жил за пределами стены, далеко от Проклятых земель, развлекался, принимал заказы, убивал тех, за чьи жизни мне заплатили. Жаль, но ничего этого уже не будет, а мне придется быть в вечных бегах, надеясь найти тихую гавань.
  
   - Этот тайный ход выведет вас за пределы замка, ну, а дальше все будет зависеть от вас самих, - мяукнул Серж, указывая лапой на темный проход, что открылся в стене, когда он нажал на один из камней.
  
   - А ты, я так понимаю, с нами не пойдешь? - даже не знаю, радоваться мне этому факту или нет. С одной стороны, я этого кошака не переношу, ведь никогда не знаешь, что у него на уме, и какую выгоду пройдоха преследует в данный момент; но с другой стороны, когда он рядом, то намного спокойней, да и в случае чего можно все-таки попытаться добраться до его хвоста.
  
   - Еще чего?! - насмешливо фыркнул кот, хитро сверкая зелеными глазами. - Я всего лишь даю вам шанс и не собираюсь делать всю работу за вас. Мяу. Если честно, я даже не уверен, что вы сможете воспользоваться той уникальной возможностью, которую я предоставил вам. Но в любом случае, если выживете, мы с вами еще встретимся, это я вам обещаю.
  
   С этими словами Серж просто растворился в воздухе, в легкой серебристой дымке, словно и не было его. Да уж, теперь понятно, как он сбежал, когда я запер его в ящике. Ненавижу этого кошака!
  
   - Идемте, - я снял со стены один из факелов, чтобы освещать нам путь в темноте. Конечно, можно попросить Минори сделать светлячок, но уж пусть лучше она экономит свои силы. Магия нам еще понадобится.
  
   - А как же Райнер? Неужели мы оставим его здесь и не попытаемся убедить помочь нам? - тихо пробормотала сестра, которая все еще не смогла принять выбор нашего брата. Я понимал, что в глубине души, она все еще надеется, что это - всего лишь хитрый обманный маневр, и маг что-то задумал, чтобы спасти нас всех. Я и сам бы хотел так думать, но с фактами не поспоришь...
  
   - Это бесполезная трата времени. В любом случае, уверен, он не пострадает. Райнер достаточно силен, чтобы постоять за себя, да и Арания не даст своего любимчика в обиду.
  
   - Только если ей это не будет выгодно, - вздохнула девушка, проходя в туннель, за ней неотступно следовал Рик, фактически ставший её тенью. Занятный малый, из него мог бы получиться первоклассный убийца. Вот только ему об этом говорить не стоит - он просто сочтет такую новость как личное оскорбление. С него станется меня на поединок чести меня за это вызвать. Я ухмыльнулся собственным мыслям.
  
   - Забудь о брате, он сделал свой выбор и мы не вправе судить его за это! - стена за нами бесшумно закрылась, и теперь мы продолжали путь в темноте, освещенной лишь тусклым светом факела, что был практически бесполезен. - Каждый видит будущее мира по-своему и Райнер... в некотором роде прав.
  
   - Если он прав, почему ты бежишь? - хмыкнул Рик, булава которого заискрилась золотыми молниями и стала своеобразным фонарем. Теперь можно было идти, не боясь споткнуться и свернуть себе шею.
  
   - Потому что все мы хотим жить, - рассмеялся я, понимая, насколько эгоистично это звучит. - К тому же, у меня тоже своя правда и я по-своему прав. Пора положить этому конец и начать идти вперед, а не бежать по кругу, надеясь однажды вырваться на свободу. Нет. Пусть боги раз и навсегда разберутся между собой.
  
   - А что будет с нами? - Минори нагнала меня и взяла за руку, совсем как тогда, когда была маленькой девочкой, которою я волею богов должен был защищать. - Мы... мы присоединимся к Арлин?
  
   - Нет, я не желаю больше никому служить: ни по собственной воле, ни по указке других. Я не создан для этого... и ты тоже.
  
   - Что же вы тогда будете делать? - голос Рика звенел от напряжения и некой скрытой злости, что рвалась наружу. Он все еще боролся сам с собой, размышлял о том, правильно ли поступил, защищая девушку, что запала ему в душу. И все же для него пути назад уже не было, как и для всех нас. - Даже если вы вернетесь в открытый мир, за пределы стены, вас все равно не оставят в покое.
  
   - Именно поэтому мы покинем континент.
  
   - Отправимся по стопам короля? - голос магички стал спокойней, мои слова явно успокоили её и придали уверенности в том, что мы выкарабкаемся из этой передряги. Только сейчас до меня дошло, что устал не только я, Минори тоже вымотана, ведь эти десять лет, на которые я выпал из жизни, она обучалась магии, участвовала в экспериментах безумца Райнера, участвовала в строительстве Рокуса и правила им. Фактически у моей сестры не было нормального детства. Она устала от этих игр, в которых она всего лишь пешка, как и я. Вот только ею играли не только боги, но и родители и Райнер.
  
   - Да, мы найдем корабль и тех, кто хочет покинуть этот проклятый континент, а дальше... Ха-ха-ха, дальше нам останется полагаться на удачу и то, что мы достигнем таинственной земли, обретя там новый дом.
  
   - Звучит неплохо.
  
   - Звучит так, словно вы собрались покончить с жизнью, - буркнул Рик. Ему не нравилась моя идея, но деваться было некуда - теперь он повязан с нами и пройдет этот путь предательства и бесчестия до конца. Надеюсь, однажды он осознает, что ему не в чем себя винить и нужно решать самому, какой путь выбирать, и самому отвечать за свои деяния, не валя все на волю богов.
  
   - Для нас это единственный путь. А теперь давайте ускоримся, чем дальше мы будем, когда нас хватятся, тем лучше.
  
  Несмотря на то, что я уже привык блуждать по различного рода пещерам, туннелям и тайным ходам, мне это до жути надоело. Хотелось иметь возможность открыто ходить под голубым небом, когда ничто не давит на тебя ни сверку, ни с боков. Сейчас, пробираясь к выходу из замка молний, я ощущал себя заживо похороненным и мне это совсем не нравилось. Хорошо еще, что глаза монстра помогали мне спокойно продвигаться в темноте, легко избегая все препятствия, что встречались на моем пути, а вот про Минори и нашего нового друга этого сказать было нельзя.
  
   - Скоро мы? - вздохнула магичка, которой как и мне не терпелось выбраться на поверхность, но совсем по другой причине. За все эти года сестра так и не смогла привыкнуть к паукам, а все эти темные туннели - идеальное для них местечко.
  
   - Думаю, не больше получаса, - я слегка ускорил шаг. - Судя по словам Сержа, выход находится недалеко от замка, так что...
  
   В этот момент до моего слуха донеслось неприятное потрескивание, такое же, какое исходило от активированного оружия повелителей молний, а после и мой клинок начал издавать утробное рычание и вибрировать, давая понять, что враг близко. Только этого нам не хватало!!! Похоже, этот серый пройдоха не все нам поведал о тайном ходе, который должен стать для нас спасением. Шутник!!! Мог бы и сказать, насколько сложно будет воспользоваться его шансом.
  
   - Что это? - впереди начали мелькать вспышки алых молний, которые с каждым мгновением становились все ближе к нам.
  
   - Не знаю, я никогда не видел ничего подобного. Молнии бывают золотыми, белыми, голубыми, но не красными! - напрягся Рик, загораживая собой Минори. Что ж, хотя бы о ней я смогу не беспокоиться.
  
   - Ха-ха-ха, - магичка сползла вдоль каменной стены, казалось, что она все-таки не выдержала и тронулось умом. Даже мне стало жутко от этих мыслей и вида сестры.
  
   - Минори?
  
   - Все здесь пропитано смертью, - тело девушки дрожало, а глаза были полны безумия и страха. - Вся земля здесь пропитана кровью, а в каждом туннеле полно трупов. Это обитель повелителя могил!!! Эта земля проклята!!!
  
   От слов магички мороз пробежал по спине, я все понял, нам уже доводилось видеть подобное. Как же я ненавижу воинов-скелетов, которых невозможно убить, но еще хуже то, что нам придется сражаться с мертвыми повелителями воинов. А трещащие раздавалось все сильнее, а воздух вокруг нас стал густым и тяжелым, как всегда бывало в грозу.
  
   - Берите себя в руки! - зарычал я, готовясь к бою. Хотя, какой в этом смысл, все равно нам не победить, максимум, на что мы могли надеяться, это то, что выберемся на свободу и сможем сбежать. - Минори! Ты сможешь их упокоить?
  
   - Я не уверена, - продолжала дрожать девушка, рассматривая свои руки. - Мои силы все еще не восстановились. А они... они...
  
   - Хватит истерить! Мы бывали в ситуациях и похуже, - я бросил сестре кинжал, который прихватил из хранилища. - Мы с Риком попытаемся проложить нам путь, а ты делай, что можешь и не отставай!
  
   На слова больше не было времени, ведь в нас уже летели алые молнии, что освещали туннель тревожным красным светом, а впереди уже показались стремительно приближающиеся к нам трупы. Их плоть начала гнить, а доспехи, в которых они были похоронены, начали ржаветь, но они все же были полны сил, и справиться с ними было невозможно. Я даже не уверен в том, что черный клинок сможет сожрать их...
  
   - Это... это... - Рик был смелым воином, как и все маги-молний, но даже ему было не по себе от вида его давно уже мертвых собратьев, вокруг которых плясали алые молнии.
  
   - Это наш враг и нам нужно пробиться сквозь них, - не говоря больше не слова, ведомый своим мечом, я бросился в атаку. Мы оба изголодались по крови и смерти, да и тянуть с этим делом ни к чему. Нужно уничтожить всех, кто встал на нашем пути, тех, кто угрожает нашей семье! Мои собственные мысли затуманились, и я не воспринимал себя, как убийцу, как Александра Де Фур. Казалось, что клинок снова взял надо мной вверх, давая мне навыки всех тех, кто был заточен внутри него, но это уже не имело значения, я упивался битвой и той силой, что с каждым новым ударом вливалась в мое тело. Я не ощущал ни боли, ни страха, ничего, только дикий восторг - кто бы мог подумать, что настолько приятно разрубать полусгнившие трупы и не важно, что они собираются вновь, ведь мы медленно, но верно пробираемся вперед. В мое тело то и дело били алые молнии, кажется, я даже получил несколько ожогов, но это не могло меня остановить.
  
   - Александр!!!
  
   Крик Минори был полон ужаса, и я догадывался, что всему виной то, как я выгляжу и что делаю. Но останавливаться было нельзя, даже если я превращусь в монстра, исчезну или перестану быть собой, нужно продолжать сражаться - иначе мы все здесь найдем смертный покой. Меня, конечно, пощадят - притащат к Райнеру и верховным магам, чтобы они провели ритуал и принесли меня в жертву, а вот Рику и Минори так не повезет. Их прикончат прямо здесь, а этого я допустить не мог! Я двигался вперед, активно орудуя мечом, при этом краем глаза замечая, что Рик прикрывает меня, орудуя своей тяжелой булавой, но ему было тяжелее, чем мне. Ведь ему приходилось драться с теми, кого он уважал и почитал, со своими давно усопшими собратьями. Спустя пару секунд, до меня донесся тихий голос сестры, которая начала читать заклинание. Как ни странно, но её голос сливался с чавканьем клинка, что продолжал насыщаться чужими жизнями, даже мороз пробежал вдоль спины от странного ощущения восторга и предвкушения. Я ощущал невероятную мощь, что наполняла все вокруг - да, моя сестра нереально сильна, раз даже в таком ослабленном состоянии способна на подобное.
  
   Меч недовольно зарычал, словно чувствуя, что в скором времени его пиршество закончится и потянул меня за собой с удвоенной силой. Вот только я уже совсем ничего не понимал, что происходит - ничто уже не имело значения, кроме битвы.
  
  Я продолжал яростно орудовать мечом, разрубая гниющие трупы на части, отрубая им конечности и пытаясь пробиться вперед. Хотя правильней было бы сказать, что это меч вел меня, вгрызаясь в тела своих жертв. До сих пор не могу понять, как он это делает, но это и не имеет значения, главное благодаря нему у нас есть шанс пробиться на свободу, туда, где светит солнце и нет верных воинов Повелителя могил. Забавно, не важно, кому ты служишь при жизни, в конечном итоге все оказываются под властью бога мертвых, у всех один исход, вот только пока что я не торопился стать одним из его слуг. Очередной удар, и давно уже мертвый враг рухнул к моим ногам, но его руки и ноги продолжали шевелиться, хватаясь на меня и не давая сдвинуться с места. Алые молнии сверкали всюду, и уклоняться от них становилось все сложнее.
  
   - Минори! Давай быстрее, мы долго не протянем! - закричал я, отпрыгивая в сторону от очередной атаки, при этом чуть не налетев на Рика. Как же я ненавижу все эти коридоры, туннели и склепы, в которых не развернуться. Здесь преимущество у восставших из мертвых, ведь на их стороне не только численный перевес, но и то, что им не приходится постоянно уклоняться и увертываться от наших ударов. Если так пойдет дальше, нас просто задавят, завалив горой трупов.
  И все же, мы продолжали драться: отчаянно, из последних сил, вкладывая в удары все силы. Именно от этого зависела наша дальнейшая жизнь, вот только долго мы не продержимся, да и продвигаться вперед становилось все труднее.
  
   Голос Минори гулко звучал, заполняя собой все пространство вокруг, он был полон силы и мощи, а сама магичка замерла неподвижной статуей, плетя свое заклинание. И вот её голос стих, как и все звуки, окружающие нас - звенящая тишина пугала, не хуже этих мертвяков, что застыли в немыслимых позах.
  
   - Что ты сделала? - Я взглянул на сестру. Судя по свечению, что исходило от нее, у нее практически не осталось сил, даже жизненных. Плохо! Метнувшись к девушке, я подхватил её на руки, не давая рухнуть на землю, и бросился бежать, пока наши враги снова не ожили. - Рик! Шевели ногами, у нас мало времени!
  
   - Что происходит? - воин бежал рядом со мной, не отставая ни на шаг, хотя это было нелегко, особенно если учитывать, что нам приходилось огибать кучу трупов, которые могут ожить в любой момент.
  
   - Я остановила время для этих трупов, - прошептала дрожащая сестра, - но долго не смогу сдерживать их.
  
   - Не говори! Экономь силы, - буркнул я, ускоряя шаг, вот только бежать с грузом на руках было нелегко. Я устал после битвы, да и девушка не была пушинкой, весила она прилично. Или, быть может, мне все это только кажется?
  
   Я продолжал бежать, надеясь на то, что мы успеем выбраться из тайного хода до того, как все эти мертвяки снова оживут и накинутся на нас. Да сколько же их тут? Мы пробежали уже достаточно, но на нашем пути все еще встречались усопшие маги молний, что были подняты чьей-то волей. А Минори все слабела и слабела, девушка буквально таяла у меня на глазах, и это лишь подстегивало двигаться быстрее, на пределе своих возможностей. Вот только, к сожалению, они у меня не безграничны.
  
   - Мы почти на месте!
  
   - С чего ты взял? - тяжело дыша, спросил я у обогнавшего меня Рика. Если честно, начинаю подумывать, чтобы доверить ему таскать Минори. Пусть для меня это дело и привычное, но я слишком устал, да и если честно начал ощущать себя старым для всего этого.
  
   - Свежий ветер, почти не уловимый.
  
   Стоило магу-молний произнести это, как я заметил проблеск света - наконец-то! Снова можно будет ощутить свежий ветер на лице, увидеть солнце и понять, что свободен. Возможно, ненадолго, но какая разница. Главное, что мы смогли унести ноги. В это самое мгновение с бледных губ сестры сорвался протяжный стон, и девушка окончательно потеряла сознание, а вместе с тем вернулись все звуки. Готов спорить, что мертвые воины за нашими спинами ожили и бросились вдогонку, но нагнать нас они уже не смогут, если, конечно, не захотят выйти из своего склепа.
  
   За нашими спинами раздалось грозное рычание и нечленораздельное ворчание, заставившее с новыми силами рвануть вперед, у меня словно второе дыхание открылось. Ну и хорошо. Еще немного. Последнее усилие...
  
  ***
  
   Я рухнул на землю, с трудом удерживая сестру на руках - силы оставили меня и даже если сейчас их тайного хода выбегут мертвые воины, я не пошевелюсь и буду продолжать полулежать. Не пошевелю даже пальцем! Устал! Надоело! В такие моменты начинается думаться, что уж лучше сдохнуть, чем так.
  
   - Нам нужно идти, - Рик, продолжая держать булаву на изготовке, нервно озирался по сторонам, словно ожидая, что в любой момент из-под земли выскочат монстры, жаждущие нашей крови.
  
   - Нужно, - согласился я, кладя Минори на землю и обеспокоенно всматриваясь в её мертвецки-бледное лицо. Если бы только у меня было какое-нибудь лекарство или зелье! Нужно было не только за оружием забегать, но думать об этом уже поздно.
  
   - Тогда вставай!
  
   - Как только дыхание переведу, - я улегся на землю, раскидывая руки в стороны. Ноги гудели, во всем теле была неприятная слабость, мысли путались и даже дышать бы тяжело. Сейчас я ощущал некую безнадежность, казалось, что выхода из этой вечной беготни. Устал. Ничего не хочу. Вот только хочешь не хочешь, а бежать придется, ведь теперь я ни один, мне есть о ком заботиться.
  
   - У нас нет на это время, нужно идти. Нас скоро хватятся и тогда...
  
   - Да знаю я, знаю, - я нехотя принял сидячее положение, размышляя о том, смогу ли я далеко уползти. Что-то подсказывало мне, что нет. - Понесешь Минори, у меня сил уже не осталось.
  
   - Хорошо, - улыбнулся Рик, явно довольный таким поворотом событий. Что ж, всегда хорошо, когда кто-то взваливает на себя дополнительную работу.
  
   - Вот и славно, - мне с трудом удалось подняться на ноги, теперь дело оставалось за малым: суметь куда-нибудь дойти.
  
  
  Глава 20. На север!
  
  Идти было тяжело, но все же я упрямо переставлял ноги, двигаясь вперед, следом за более молодым и сильным Риком. Даже зависть берет, когда смотрю на него. Этому магу-воину не приходилось долгое время сражаться с разнообразными тварями и постоянно убегать от кого-то, да и нервы у него не расшатаны, как у меня. Сейчас, мне всюду виднелись предатели, обман и ловушки, вот только если продолжу так думать, точно свихнусь. Нет. Это недопустимо, особенно теперь, когда я так близок к побегу от собственной судьбы, предначертанной мне богами.
  
   - Нам нужно раздобыть ящеров или лошадей, - буркнул я, понимая, что на своих двоих нам далеко не уйти. Нас в любой момент могут хватиться, да и сражение в тайном подземном ходе не могло остаться незамеченным, а это значит, что в скором времени нам придется искать укрытие, ибо бежать смысла не было. Не сможем просто, а переоценивать свои силы я был не склонен - это верный путь к гибели.
  
   - С этим могут возникнуть проблемы, - ответил Рик, несущий Минори, перекинув девушку через плечо. Не очень удобно для девушки, зато ему легче.
  
   - Неужели совсем ничего не сделать? Или у вас тут дефицит транспорта?
  
   - Нет, но чтобы раздобыть его, придется добраться до ближайшей деревни, которая расположена на нашей территории. Это в часе быстрой ходьбы, в нашем случае будем добираться минимум три часа и это при благоприятном раскладе, - отчеканил маг, бросая на меня изучающий взгляд. Он явно не понимал, как такой, как я, мог однажды уже победить Поглотительницу, пусть и не окончательно. - К тому времени, как мы достигнем деревни, там уже могут быть другие повелители молний, так что ящеров нам просто так не дадут.
  
   - Значит, украдем их.
  
   - Что?! Это недопустимо!
  
   - Хватит! - мой голос сорвался на рык. Меня всегда раздражали святоши и чрезмерно благородные люди. Никогда не понимал, как такие могут выжить в этом мире, особенно в Проклятых землях. Вот и сейчас поведение Рика бесило до зуда в зубах. - Заканчивай со своим благородством! Ты служишь богу войны, а не Светлоокому Люминосу! Хватит нести чушь про благородство и доблесть, нет её в войне, и никогда не было, существуют лишь правила, что устанавливают люди для себя, та черта, через которую они не могут заступить, не боясь потерять свою душу! Война - это грязь, кровь, жестокость, или ты на поле боя не убьешь мальчишку, что нападет на тебя с вилами? Не смеши меня! Главное победа и собственная жизнь. Да и ваше благородство не многого стоит!
  
   - Да как ты смеешь?! - синие глаза Рика сверкали от праведного гнева, кажется, в их радужке даже молнии проскакивали от негодования. Вот только меня подобным не впечатлить: и пострашнее видал!
  
   - Смею! Или ты думаешь, что принести меня в жертву, вместо того, что бы открыто сразиться с врагом, благородно? Или использовать мою сестру в качестве наживки верх доблести слуг бога войны? Да и ваше высокомерие ничего не стоит, вы так же, как светлые маги, пускаете пыль в глаза, хотя, наверняка, некоторые верят в правдивость пафосных слов. Возможно, ты и сам из таких, но долго это не продлиться и то, что ты решился помочь Минори, лишь подтверждает это! Ты и сам видишь, что не все так просто, как ты привык думать.
  
   Рик молчал, ему нечего было ответить на это, в глубине души молодой мужчина понимал, что я прав. Это хорошо, чем скорее он избавиться от своих иллюзий, тем лучше. Ему давно пора повзрослеть и начать думать своей головой, лишь так можно перестать быть пешкой и стать боле значимой фигурой, а может даже игроком.
  
   Мы продолжали путь, но каждый шаг давался с трудом, я уже не чувствовал ног, что казалось, налились тяжелым свинцом, да что там ноги, я сам себя больше не ощущал. Еще немного, и я точно рухну, не в силах пошевелиться. Но хуже всего была гнетущая тишина. Почему так тихо? Почему нас не преследуют? Неужели еще не хватились? Или устроили ловушку впереди. Хорошо еще, что меч пока еще молчит, хотя, боюсь, долго это не продлиться, и в скором времени я услышу голодное рычание своего верного напарника.
  
   - Ммм... - раздался тихий стон.
  
   - Остановись, она приходит в себя, - я молниеносно подскочил к воину, что бы взглянуть, как сестра.
  
   Рик послушно замер и опустил девушку на землю. Минори действительно пришла в себя, но пока в её глазах не было понимания, только тревога. Внутри меня все закипало от злости, эта девушка, что уже давно стала дорога мне, страдает лишь из-за того, что связалась со мной. Жаль, что избежать этого было невозможно, и наши пути не могли не пересечься.
  
   - Как ты? - я аккуратно убрал золотисто-рыжую прядь с лица бледной девушки.
  
   - Предпочла бы и дальше оставаться без сознания.
  
   - Тогда закрывай глаза и Рик понесет тебя дальше, - усмехнулся я, бросая взгляд на застывшего воина, который с беспокойством смотрел на Минори. - Поверь, ему это нравится, да и сил у него хоть занимай.
  
   - Не стоит, я сама, - зарделась девушка, с трудом принимая сидячее положение. - Нужно шевелиться, так будет лучше. Кстати, где мы?
  
   - Недалеко от замка, - ответил маг-молний, протягивая девушке кожаную флягу с водой. - Попей и мы пойдем. Нужно торопиться, а еще лучше найти укрытие, в котором сможем затаиться до наступления темноты. А уже после сможем попытаться... позаимствовать ящеров и добраться до границы.
  
   - Нет, нужно идти вглубь ваших земель, - неожиданно заявила Минори, бросая на меня умоляющий взгляд.
  
   - Зачем? Это глупо...
  
   - Вовсе нет, на границе нас будут ждать, а если мы попытаемся пройти через территорию Сестер Леса, что находятся северней отсюда, то у нас появится шанс. Никто не подумает, что мы пойдет долгим путем...
  
   - Хм, это может сработать, - вздохнул я. И почему только я не додумался до этого сам? Видимо, всему виной усталость, что не дает нам логически мыслить. - Дар Сестер Леса спас тебя... Так что думаю, они не враги нам.
  
   - Они нейтральная сила, - кивнул Рик. - Им все равно, что будет с людьми и с этой землей, их интересует только лес и его обитатели.
  
   - Вот и хорошо, - я на мгновение прикрыл глаза, размышляя о том, что делать дальше. - Значит так, нужно найти укрытие, переночуем, а потом выдвигаемся на север.
  
  ***
  
  Эта ночь выдалась особенно нервной и тяжелой, не смотря на то, что нам удалось найти укрытие и затаиться, выспаться смогла только Минори. Что ж, хорошо еще, что кто-то смог отдохнуть, её магия понадобится в будущем, если честно, только на нее и рассчитываю, а потому сестре нужно как следует отдохнуть, чтобы восстановить силы. Я понимал, что нам предстоит долгий и опасный путь и неизвестно еще как нас встретят Сестры Леса. Всем известно, что они не любят мужчин и не ладят со слугами бога войны, а с нами как раз один из этих магов-воителей. Впереди была только неизвестность и, кажется, я к этому уже привык. Вообще, последнее время я стал спокойней смотреть на жизнь, и меня уже ничего не волновало... почти ничего.
  
   Тяжело вздохнув, я всматривался в темное небо, хотя я видел его несколько иначе, чем раньше. Забавно, но оно тоже светится, правда более тускло, чем живые существа. Интересно, почему? Только обретя глаза зверя, я вдруг начал осознавать, насколько живой мир вокруг. От совершенно не нужных размышлений меня отвлек шорох и тихое ворчание Рика, который осторожно выбирался из нашего укрытия. Вот только выходило это у него не очень удачно. Все-таки магам-воинам не хватает ловкости и бесшумности убийцы, наверное, это их единственная слабость.
  
   - Ты куда? - тихо прошептал я, бросая обеспокоенный взгляд на спящую сестру. Не хватало еще её разбудить! Нет. Пусть набирается сил, ведь теперь многое будет зависеть именно от неё.
  
   - Попробую добраться до ближайшего поселения и раздобыть нам транспорт. На своих двоих мы далеко не уйдем, так что нам нужны ящеры, да и разведать обстановку не помешает, - тихо прошептал мужчина, настороженно прислушиваясь к окружающим звукам.
  
   - Будь осторожен, наверняка, там рыскают твои братья, - мне не нравилось то, что маг-молний покидает нас, но Рик был прав. Пешком мы и за месяц не доберемся до границы, а это дополнительные проблемы. Чем скорее мы окажемся на безопасной территории и вообще покинем континент, тем лучше. Сейчас мы не просто бежали от врагов, мы убегали от собственной судьбы, а это в нашем случае все равно, что бежать наперегонки со смертью.
  
   - Не волнуйся. Не думаю, что они уже поняли, что я помог вам, - нахмурился воин, недовольно сжимая и разжимая кулаки, пытаясь снять скопившееся напряжение. - Среди слуг бога войны нет предателей... Не было, до меня...
  
   - Это не так, - я понимал состояние этого мага и в чем-то даже жалел его, но он сделал правильный выбор. По крайней мере для нас с Минори это было именно так, а вот для самого Рика... Не уверен, что молодой маг, воспитанный с мыслями о благородстве, чести и доблести, быстро сможет свыкнуться со своим новым положением. - О подобном просто не принято говорить, но это не значит, что другие твои собратья не действовали наперекор старшим магам. Да и неизвестно, кто еще предатель - ты или они. Я давно уже понял, что у каждого своя правда. Не стоит винить себя, это до добра не доведет.
  
   - Это слабое утешение, - воин проверил свою булаву. Хотя что с ней может случиться? И все же это незатейливое действие явно успокаивало нашего нового друга.
  
   - А я и не утешаю, - усмехнулся я. - Просто говорю то, что думаю. А теперь иди и постарайся не попасться, не хочу, чтобы сестра плакала из-за тебя.
  
   Рик ничего не ответил, а просто молча ушел в темноту леса, вот только я все равно видел его красноватое с золотыми всполохами свечение. Глаза монстра, которые пересадили мне, были уникальными и, хотя иногда мне хотелось увидеть мир таким, какой он был раньше, я был рад, что они есть у меня. Именно благодаря ним я мог заметить приближение опасности. Удачно, все тогда сложилось, хотя, скорее всего, это и не было случайностью.
  
   Я продолжал размышлять о том, что делать дальше - строил планы и схемы в голове, но учесть все вероятности было невозможно. Опасности и враги будут поджидать нас всюду и никого, даже Арлин, нельзя считать нашим союзником и другом. И все же нам придется вернуться в столицу и именно от туда отправиться за море. Нам предстояло проделать долгий путь, а впереди неизвестность, но это даже к лучшему, так у нас есть хоть какая-то надежда.
  
   - Ты спал? - раздался тихий, хриплый спросонья голос Минори.
  
   - Немного, - не моргнув глазом, соврал я. - Ты спи, время на это еще есть, так что тебе нужно набираться сил.
  
   - Не хочу, - зевнула магичка, тем не менее, продолжая лежать, кутаясь в шерстяной плащ повелителя молний, которой тот оставил девушке. - Кстати, куда Рик делся? Ты же не убил его?
  
   Хотя этот вопрос и был задан в шутку, но в голосе сестры слышались нотки тревоги и волнения. Она знает, кто я, и понимает, что ради нашей безопасности убью любого, если, конечно, доберусь до него.
  
   - Нет, он отправился на поиски ящеров. Скоро вернется.
  
   - А если его поймают?
  
   - Значит, дальше мы пойдем без него, - я передернул плечами. Надеюсь, Минори не начнет истерику по этому поводу. В любом случае, это не поможет, ведь рисковать нашими жизнями ради малознакомого человека, пусть и того, кто нравится моей сестре, я не собирался.
  
   - Ясно, - девушка приняла сидячее положение и поджала ноги к груди, кладя голову на колени. Сейчас в её серых глазах почти не было огня, лишь печаль и усталость. В жизни Минори было мало радостного или просто хорошего, вот и сейчас она снова могла потерять того, кто стал ей дорог. Печально. Если бы я только мог это изменить.
  
   - Не бойся, - я потрепал магичку по растрепанным рыжим волосам, которые давно нужно было привести в порядок. - Он скоро вернется. Он у тебя сильный, но что самое важное - не глупый. Так что мы должны просто ждать.
  
   - И долго?
  
   - Хм... посмотрим, - я задумчиво огляделся по сторонам. Наверняка, нас уже ищут так, что стоит быть очень острожными. - Максимум до вечера. С наступлением темноты мы в любом случае выдвигаемся на север.
  
  Ненавижу ждать, особенно, когда заняться нечем и нельзя высовываться, без риска потерять голову, но иногда у нас просто нет выбора. Никогда не перестану повторять сам себе: терпение - благодетель для убийцы. Вот только я давно не занимался своим делом, превращаясь то ли в воина, то ли в искателя приключений. А оно мне надо? Нет. Не надо... Но выбирать не приходиться, а потому мы молча сидели в нашем укрытии среди веток и листвы. Атмосфера накалялась, становясь напряженней, и мне просто хотелось сорваться с места и броситься бежать, особенно, когда черный клинок начинал тихо, почти неслышно рычать, предупреждая о том, что рядом рыщут враги. Как же хочется спокойствия и возможности наслаждаться жизнью без страхов и опасений, но, увы, пока для меня это недоступно. Но хуже всего было то, что я сам себе казался нытиком, который только и может, что жаловаться и стонать. Сам себе противен! Но если учесть, сколько всего со мной произошло, то это простительно.
  
   - Пора выдвигаться, - я с сожалением взглянул на темное небо, на котором играли последние яркие всполохи зарницы.
  
   - Давай подождем еще немного, - голос Минори дрогнул, хотя она все же поднялась на ноги, готовясь идти.
  
   Умная девочка, понимает, что иногда нужно позабыть о своих желаниях и лишь это поможет выжить. Весь вопрос в том, нужна ли такая жизнь. И снова я ощутил себя дряхлым стариком, что только и может - брюзжать, ворчать и вспоминать о том, что раньше было лучше. И не важно, что в действительности было, до того, как я согласился на тот злосчастный заказ, будь он неладен.
  
   - Ты же сама все понимаешь, - я положил руку на плечо магички, пытаясь хоть как-то её приободрить. - Рик знает эту местность и наши планы, если что нагонит, но ждать дальше мы не можем, иначе рискуем быть пойманными. Тебе-то вряд ли что-то будет, Райнер не позволит причинить тебе серьезный вред, но мне точно не дадут второго шанс на побег.
  
   Тяжело вздохнув, девушка взглянула на север, туда, куда нам предстояло идти - до территории Сестер Леса было около недели пути, но это если бы у нас были ящеры, а сколько идти на своих ногах, даже представить сложно. Хорошо еще, что местность здесь зачищена от монстров и сильных хищников - наше путешествие должно быть более-менее безопасным, если, конечно, боги снова не захотят вмешаться. Как же они меня раздражают, хотя стоит радоваться тому, что они не действуют открыто, а лишь направляют своих слуг, отдавая им приказы. Интересно, почему так? Неужели и для них существуют ограничения и правила? Хотя с другой стороны думать об этом совершенно не хотелось. Мне это ни к чему, убийце эти знания не пригодятся в жизни.
  
   Только я собрался идти, как до моего обостренного нервами слуха донеслось шуршание, словно кто-то приближался к нам. Обернувшись, я увидел в темноте светящиеся красным очертанием одного человека и двух ящеров и, поскольку мой меч находился в покое, я точно знал, кто это.
  
   - А вот и наш друг. Вовремя. Ничего не скажешься.
  
   - Где? - Минори напряженно всматривалась в царящий вокруг мрак, но ничего не видела, что неудивительно, ведь ей судьба не подарила такие прекрасные глаза, как у меня.
  
   - Потерпи, еще немного, - усмехнулся я, чувствуя некую обиду. Сестра уже рада не только мне... Она выросла и у нее теперь другие интересы. Это хорошо, теперь смогу меньше беспокоиться о ней, так сказать, сниму с себя груз ответственности, который сам непонятно зачем взвалил на себя. Главное, чтобы этот Рик не смел обижать её и не предал - хочется, чтобы хоть у кого-то жизнь сложилась более удачно.
  
   Спустя несколько минут появился и сам мрачный маг-молний, которому пришлось 'позаимствовать' ящеров в деревне.
  
   - Хорошо, что дождались, я уж думал, без меня уйдете, - мужчина остановил своего ящера рядом с нами и передал мне поводья второго. Я тут же заметил, что Рик не просто раздобыл транспорт для нас, но и, судя по всему, провиант. Великолепно, а не то я уже с голоду умираю, да и Минори не помешает перекусить.
  
   - Тебе повезло, задержался бы еще немного, и пришлось бы нас нагонять, - я принялся копаться в седельных сумках, проверяя их содержимое. Отлично! Еда у нас есть, главное теперь её экономить. Отломив краюху свежего, еще теплого хлеба и протянул её голодной магичке. - Ешь.
  
   - Спасибо, - улыбнулась девушка, жадно вгрызаясь в хлеб. - Но... почему, ящера только два?
  
   - Больше не удалось незаметно увести, так что тебе придется ехать со мной, - пожал плечами Рик, считающий, что он и так сделал достаточно. Готов спорить, это воровство нелегко далось благородному воину. Ну, ничего, привыкнет, осознает, смирится - в конце концов, посмотрит на мир иначе.
  
   - Хорошо, - улыбнулась девушка, ловко забираясь на ящера.
  
   - Что ж, похоже, мне придется ехать одному, - я легко запрыгнул в седло. Даже не верится, что еще недавно я на это был не способен, но опыт - великая вещь, особенно, когда нет времени привыкать к чему-то и медленно приноравливаться. - Как обстоят дела в деревне?
  
   - Там полно моих братьев, - хмуро буркнул, направляя своего ящера на север, туда, где располагались бескрайние леса. - Как и предполагала Минори, они считают, что мы постараемся как можно быстрее пройти через границу, поэтому здесь полно патрулей. К тому же установлен барьер. Мы бы никогда не смогли улизнуть незамеченными.
  
   - Тогда нам стоит поторопиться, - я пришпорил ящера, что тут же недовольно зашипел, но все же ускорил свой бег. - Максимум через пару дней они поймут, что ждут напрасно и попытаются проверить другие возможности. Кто знает, может быть, они даже поймут, куда мы могли направиться, а потому нам стоит быть как можно дальше от этого места.
  
   Впереди нас ждал долгий путь, и я надеялся, что хотя бы часть его пройдет спокойно и без надоевших мне уже приключений и опасностей. Вот только горький опыт подсказывал мне, что все не может быть настолько просто. Это путешествие будет ничуть не безопасней предыдущих - с этим нужно только смириться.
  
  ***
  
  Вот уже неделю мы в пути и пока ничего страшного не произошло, я даже немного расслабился. Никаких монстров, тварей, туманов и магов молний - благодать! Вот только долго это продлиться не может, рано или поздно нам снова придется сражаться, и эти мысли раздражали меня. Хорошо еще, что Рик превосходно ориентируется на местности, и это позволяет нам избегать всех кордонов и деревень.
  
   - Скоро мы достигнем границы, и нам придется пройти через барьер, - маг молний заметно беспокоился, и я не понимал почему.
  
   - И что с того? Это же хорошо, мы окажемся на территории Сестер Леса, в относительной безопасности...
  
   - Это не совсем так, - ответила за нашего спутника Минори. - Как только мы пересечем барьер, маги молний узнают о том, где мы находимся, и отправят своих воинов в погоню.
  
   И что, они войдут на территорию Сестер Леса? Это же самоубийство! Этих магичек защищает сама природа!
  
   - Да, так и есть, но перед тем, как мы попадем на их землю, нам придется пройти по ничейной территории, - закатила глаза девушка. - Я же объясняла тебе, как все устроено. Без этих буферов конфликты были бы более частыми.
  
   - Я так понимаю, на ничейной земле на нас могут напасть и там полно разного рода тварей из местной фауны? - а вот и подвох. Ну, я в этом не сомневался и даже ждал этого. Все хорошее в моей жизни не может длиться долго. Стоит радоваться уже тому, что удалось выспаться, отдохнуть и набраться сил.
  
   - Да, все именно там, так что нам стоит быть начеку, - кивнул Рик, в очередной раз проверяя свое оружие.
  
   Это его ненавязчивое действие заставило меня занервничать, и я хмуро огляделся по сторонам. Лес был спокоен, и лишь впереди проявлялась краснота. Готов спорить - это и есть ничейная земля, по которой нам предстоит пройти. Еще немного, и начнется веселье, хотя искренне надеялся на то, что нам удастся проскочить. Раньше палки в наши колеса вставляла Арлин, ведь именно её экспериментальные создания бродят по Проклятым землям, пытаясь уничтожить всех, кто неугоден их хозяйке. Но сейчас мы временные союзники, а это значит, что нас вполне могут пропустить. Но другие боги вряд ли будут стоять в стороне.
  
   - Брат? Ты чего? Все хорошо? - Минори обеспокоенно смотрела на меня, и только сейчас до меня дошло, что я остановил своего ящера и теперь остекленевшим взглядом пялился вдаль. Наверняка, жуткое зрелище.
  
   - Ничего, просто решил проверить, кто нас ждет?
  
   - И кто же? - готов спорить, что в этот момент Рик завидовал моим глаза, что позволяют разглядеть даже то, что скрыто.
  
   - Хищники... и что-то еще, - я сощурился, пристально рассматривая красноватую дымку, стелющуюся по траве, окутывающую деревья, и кажется, ползущую куда-то. Рука непроизвольно легла на эфес меча - пока что он был в покое, но это может быть и от того, что он просто не сможет сожрать то, что дожидается нас.
  
   - Что именно? - раздраженно спросил маг-молний, которому было нужно больше конкретики.
  
   - Минори, помнишь тот зеленый туман, что чуть не убил нас, когда мы только начали наше путешествие? - проигнорировав нашего спутника, я перевел взгляд на бледную девушку, которая, казалось, угасала на глазах. Это путешествие и те обстоятельства, в которых мы оказались, негативно сказались на магичке.
  
   - Да. Это опять он? - Минори нервно прикусила губу, содрогаясь от неприятных воспоминаний. Да что говорить, даже у меня от воспоминаний мороз по коже пробежал. На этот раз у нас даже синего мха нет, чтобы в случае чего залечить раны, а спускаться в пещеры нельзя - там не только наги обитают, но и тысячи, сотни тысячи усопших, что могут подняться в любой момент. И здесь магия сестры уже не поможет, пусть она и некромант, но с Повелителем могил ей не тягаться. Да уж, ситуация...
  
   - Не уверен, но похоже, оно ползет в сторону, ничего не оставляя за собой, поглощает саму жизнь...
  
   - Может, тогда обогнуть его? - внес благоразумное предложение Рик, вот только он не видел то, что было доступно мне. Опасное пятно на земле разрасталось, словно чувствуя приближения жертв, не сомневаюсь, что оно последует за нами, и как только мы пересечем барьер, нападет.
  
   - Не уверен, что удастся обогнать это...
  
   - Так давай попробуем, - совершенно неожиданно на лице Минори появилась улыбка. Широкая, светлая и какая-то обреченная - казалось, что она просто устала бояться, нервничать, переживать и просто хотела, чтобы все это поскорее закончилось. Правильно. Я и сам устал жалеть себя, ворчать, словно старик. Может, так оно и надо? Просто броситься вперед и будь, что будет. А что? Такого от нас точно никто не ожидает.
  
   - Давай попробуем, - усмехнулся я, похлопывая своего ящера по его длинной шее. - В конце концов, мы ни чем не рискуем, только собственными жизнями.
  
   - Вы что, оба свихнулись? - Повелитель молний непонимающе смотрел на нас с Минори. А мы улыбались. Просто улыбались, прекрасно осознавая, как это выглядит со стороны.
  
   - Нет, мы просто устали убегать, - усмехнулся я, чувствуя, как на душе становится легче. Клянусь, если бы сейчас передо мной оказался кто-то из богов, что мечтает о моей смерти, я бы, не задумываясь, набросился на него, в безумной попытке стать первым убийцей богов. Интересно, это в принципе возможно? Я б попробовал. В конце концов, это моя профессия. Кажется, наш новый друг прав... По крайней мере, я точно свихнулся. - Ха, пробудешь с нами чуточку дольше, сам таким станешь!
  
   - Хватит разговоров, - Минори погладила своего ящера. - Раз уж только ты видишь эту дрянь, то веди нас...
  
   - Без проблем!
  
  
  Опасная река и привал
  
  Это была бешенная гонка, которая заставила меня позабыть обо всем на свете: и о богах, и о собственной судьбе, что бежит за мной по пятам, и той мерзости, что пыталась преградить нам путь. Ничего больше не было, кроме ветра, бьющего в лицо, и собственного сердцебиения, звучащего в ушах набатом. Здесь и сейчас я был свободен, здесь и сейчас можно было расслабиться и на краткий миг почувствовать, что я стал прежним, представить, что за этим лесом большой город, где меня ждут десятки заказчиков и будущих жертв. Самообман. Но сейчас он мне был необходим, как никогда раньше.
  
   - Неужели нам все еще не удалось его обогнать? - прокричала Минори, крепко держась за Рика, она явно ожидала, что мы давно уже пересечем барьер, но пока это делать было рано, ведь становиться чьим-то обедом мы не собирались.
  
   - Пока нет, он все еще не отстает, но возможно реку он пройти не сможет! - Я понимал, что шансов на это мало, но нам все еще может повести, к тому же, впереди была вода. Я давно заметил, что реки могут спасти в любой ситуации, неважно, сбегаешь ты от своры диких собак, пущенных по твоему следу, или от странного непонятного существа, преследующего свою жертву.
  
   - Это может помочь, но останавливаться нельзя, опасен не только этот туман, - магичка бросила взгляд в сторону, теперь и она видела нашего врага, это, то же самое существо, которое напало на нас во время одной из стоянок десять лет назад. По крайней мере, выглядело оно точно так же. Неважно. Разбираться в местной фауне я не собирался, нет у меня на это времени, да и желания тоже.
  
   - Знаю, а потому мы не остановимся, пока ящеры могут двигаться!
  
   В этот самый момент мы достигли широкой бурной реки, что извилистой лентой петляла по лесу. Ящеры недовольно заверещали. Самый большой недостаток этих тварей в том, что они боятся воды. Нет. Подойти могут, вдоль берега пройти тоже не проблема, но вот загнать их в воду задача фактически невыполнимая.
  
   - Смотрите, он остановился! - Рик, довольно улыбаясь, смотрел на туман, который в нерешительности замер, словно боясь приблизиться к береговой линии.
  
   - Отлично! Теперь осталось самим перейти это препятствие! - остановив своего ящера, я спрыгнул на землю, пытаясь успокоить нервничающее животное. Ящер дергался, шипел, клацал зубами, пытаясь укусить меня - одним словом всячески упирался. - Да что это с ним!
  
   - Они боятся, - Минори тоже спрыгнула на землю и подошла к воде, внимательно рассматривая её гладь. Казалось, что она пытается что-то в ней рассмотреть.
  
   - Ну и кто обитает в реке? - ну конечно, разве могло случится так, что на нашем пути появится безопасная спасительная река? Нет! В Проклятых землях нет ничего безопасного, и никогда не будет. Здесь нельзя доверять ни людям, ни природе, ни собственным глазам и ощущениям. Всюду обман, всюду враги и этого ничто не изменит.
  
   - Без понятия...
  
   - Не важно, - маг молний подошел к воде, его булава уже искрилась золотыми молниями, а сам мужчина выглядел более чем решительно. - Мы прошли через барьер, и мои братья уже знают, где мы. Задержимся здесь чуть дольше, и нам уже не уйти.
  
   Не говоря больше ни слова и ничего не объясняя, Рик со всей силы ударил булавой по водной глади. Вода забурлила, заискрилась, кажется, даже запахло рыбной похлебкой, и на поверхность кверху брюхом всплыли водные обитатели.
  - Кто бы ни жил в этой воде, пока они нас не опасны.
  
   - Отлично, надеюсь нас молнией, как их, не ударит, - вздохнул я, таща упирающегося ящера к воде. Сильная тварь. Но меня её мнение интересует в последнюю очередь!
  
   У Минори с магом-молний возникла такая же проблема, но сестра воспользовалась магией, и теперь их ящер послушно шел за ними, хотя все еще и визжал, как будто его режут. Да чего они боятся?! В воде сейчас точно никого живого нет! И все же животные упирались, испуганно зыркая на нас своими глазищами. Если бы у нас было чуточку больше времени, если бы мы могли обойтись без ящеров, я, ни сколько не сомневаясь бы ни секунды, оставил их здесь, эти твари смогут о себе позаботиться, но сейчас нам нужен был транспорт, а потому я продолжал свой путь.
  
   Течение в реке было быстрым настолько, что даже мне и Рику было тяжело удержаться на ногах, к тому же вода была холодной, а место, которое мы случайно выбрали для переправы, глубоким. Мы еще не достигли середины реки, а вода уже достигала моей груди. Похоже, придется плыть... Но так тащить ящера за собой будет намного сложней. Как же все неудачно! А все из-за катастрофической нехватки времени! Как же все это злит!
  
   Неожиданно что-то скользнуло по моей ноге, это было едва уловимое ощущение, настолько, что могло показаться, что это все мое расшалившееся воображение, решившее испортить мне нервы. Но я привык доверять своим инстинктам, да и мой ящер начал вырываться намного интенсивней, стремясь вернуться на берег.
  
   - Что это? - я продолжал двигаться, но теперь более осторожно, всматриваясь воду. И почему я этого не сделал раньше?! Меня просто сбило с толку красное свечение всплывшей живности, но если бы я присмотрелся получше, то увидел бы нечто большое, что двигалось в реке и не пострадало от молний слуги бога войны. Странно. Почему черный клинок молчит? Неужели вода - его слабое место? Плохо... очень плохо. Такой подлости от судьбы я точно не ожидал...
  
   - Что-то не так? - сестра бросила на меня непонимающий взгляд.
  
   - Идите быстрее, не останавливайтесь ни на одно мгновение, если потребуется, бросайте ящеров, - быстро отчеканил я, начиная плыть. Теперь мои ноги не ощущали под собой опоры, а мой транспорт стало еще труднее тащить за собой.
  
   - О чем ты? - голос магички предательски дрогнул.
  
   - Выбирайся на сушу, мы с Риком, в случае чего, сами обо всем позаботимся, - я старался говорить как можно спокойней, но не для себя, не для Минори или нашего нового спутника, я просто не хотел, чтобы то, что скрывается под водой, поняло, что мы знаем о нем.
  
  Лишь мгновение сестра непонимающе смотрела на меня, а после, кивнув, поплыла к берегу изо всех сил, теперь тащить упирающихся ящеров приходилось нам с Риком. Вот ведь глупые твари! Вместо того, чтобы как можно быстрее пройти опасный участок, они брыкались, дергались и пытались убежать обратно, хотя мы и достигли уже середины реки. Так и хочется бросить все и спасаться самому... Надеюсь, до этого не дойдет, ведь это усложнит наше передвижение.
  
   - Ну же, шевели ногами! - рычал я, продолжая двигаться к берегу. - Живее, туда ближе идти, чем назад. Да слушай же ты меня!
  
   Со всей дури я заехал по морде шипящего на меня животного, надеясь на то, что это поможет успокоить его или заставить беспрекословно. Ящер, злобно заверещав, дернулся в мою сторону, пытаясь укусить, но мне удалось вовремя убрать руку и резко натянуть поводья. До чего же сильный! Если так пойдет дальше, я не смогу удерживаться его и тащить! Так мало мне этой безмозглой скотины, так еще тварь, что пряталась в воде, увивалась вокруг моей ноги. Никак не могу понять что это: то ли змей, то ли осьминог со множеством щупалец, то ли просто живые водоросли. В любом случае увидеть её мне не хотелось.
  
   - Плыви! Ну же! До берега рукой подать! - рычал я, начиная подумывать о том, чтобы отстегнуть седельные сумки и бросить ящера на произвол судьбы. Погибать из-за этой тупой животины я точно не собирался. Как же все это злит! Да еще рычания клинка не слышно из-за того, что он находится в воде. Плохо! - Ну же!
  
   Краем глаза я заметил, что у Рика дела обстоят не многим лучше, чем у меня, но он намного ближе к берегу, где нас уже ждала мокрая Минори. Судя по сосредоточенному лицу магички и тому, как едва уловимо шевелятся бледные тонкие губы, сестра готовится использовать одно из своих заклинаний. Что ж, надеюсь, нас её магия не заденет. Не хотелось бы плавать кверху брюхом вместе с рыбами.
  
   Внезапно мир заполнился душераздирающим визгом, и мой ящер резко ушел под воду, оставляя после себя пузыри.
  
   - Демон меня подери! - зарычал я, чувствуя, что меня утягивает следом за ним. И о чем я только думал, наматывая поводья на руку. Совсем, видать, страх и остатки разума потерял. Холодная вода сомкнулась над моей головой, хорошо еще, что я успел набрать в легкие воздуха. Сейчас, находясь под водой и судорожно пытаясь отвязать себя от ящера, я смог рассмотреть, что угрожало нам. Это было что-то наподобие змеи, но только со множеством извивающихся отростков и зубастых голов. Или это не одна тварь, а несколько сплелись в один клубок? Неважно! Воздуха катастрофически не хватало, но хуже этого было то, что я видел, как ко мне приближаются отростки-щупальца. Если задержусь под водой еще немного, то точно стану чьим-то ужином!
  
   Свободной рукой мне с трудом удалось вытащить из-за голенища сапога кинжал. Все-таки удачно я его прихватил... Немного усилий, и кожаный ремень, удерживающий меня рядом с уже сдохшим ящером, был перерезан, а я стремительно всплывал на поверхность, вкладывая в это все силы. Меня сложно было назвать превосходным пловцом, но сейчас мне придется постараться.
  
   - Александр!!!
  
   Крик Минори оглушил меня, как только я вынырнул на поверхность, жадно глотая ртом воздух. Как же хорошо! Но расслабляться рано, ведь я снова ощутил прикосновение к моей ноге. Нет. Больше я под воду не собираюсь. Нужно плыть! Плыть как можно быстрее. Ни на что не обращая внимания и вообще смутно соображая, что делаю, я греб к берегу, усиленно работая руками и ногами. Еще немного. Еще пара усилий! Вода вокруг меня начала бурлить и то тут, то там на поверхности стали появляться коричнево-зеленые щупальца, что яростно били по водной глади, пытаясь то ли прибить меня, то ли оглушить.
  
   Плыть! Плыть, не останавливаясь! Нужно достигнуть берега, который уже так близко. Над головой трещали золотые молнии Рика, которыми тот пытался помешать речной твари прикончить меня, да и Минори от него не отставала, используя странное заклинание, заставляющее щупальца гнить заживо. Жуть. Но сейчас не время размышлять об этом. Наконец, мои ноги коснулись дна, и я смог бежать. Тяжело! Дыхание сбилось, во всем теле ощущалось покалывание и невероятная слабость, но я широко улыбался и даже посмеивался. Это все нервы, иначе я не мог это объяснить!
  
   - Уф! Земля! - я рухнул на землю. Клянусь, я готов был расцеловать её. Теперь-то это речная мерзость меня не достанет. Жаль, конечно, что мы лишились транспорта, но уж лучше они, чем мы. До моего слуха доносилось бормотание Минори, треск молний, шипение и рычание, но мне было все равно. Я пытался восстановить дыхание и прийти в себя, да и ни чем помочь я своим спутникам сейчас не мог - сил почти не осталось. Нет. Пусть сами займутся этой тварью, не всю же работу мне самому делать!
  
   Немного переведя дыхание, я принял сидячее положение и взглянул на реку, воды которой стали черными, да и куча плавающей вверх брюхом живности добавляла этой картины мерзости. А вот того, кто утащил обоих наших ящеров, видно не было. Причем даже с помощью моего звериного зрения.
  
   - Оно мертво? - магичка настороженно всматривалась в реку, которая постепенно затихала.
  
   - Какая разница? Главное, что мы можем уйти, - я с трудом поднялся на ноги. Жалко, что мы лишились многих вещей, но здесь, в Проклятых землях, я начал привыкать к этому. Не стоит привязываться к вещам и уж тем более не стоит жалеть об их потере. - Идемте. Нужно убираться отсюда, пока не заявились маги-молний. Эта тварь, конечно, их задержит, но ненадолго. Так что обсохнем по пути.
  
   - Ты прав, нужно добраться до Сестер Леса как можно скорее, - кивнула Минори, устало улыбаясь.
  
   - Тогда, вперед... теперь, нам придется сложнее, ведь мы лишились транспорта, но это не повод раскисать. Прорвемся. Бывало и хуже.
  
   - Да, как ни странно, но бывало, - усмехнулась магичка, вспоминая о наших приключениях.
  
   Идти по лесу мокрыми и усталыми, да еще своими собственными ногами, то еще удовольствие, а потому мое раздражение нарастало с каждым шагом. Хотелось остановиться, развести костер, поймать какую-нибудь живность и перекусить, но делать этого было нельзя, ведь мы должны как можно скорее достигнуть территории Сестер Леса. Только там мы будем в относительной безопасности, да и то не факт.
  
   - Уже темнеет, - стуча зубами от холода, произнесла Минори, пытаясь растереть свои плечи и руки, растирая их.
  
   - Пройдем еще немного и сделаем привал, - я осознавал, что принимаю нелогичное решение. Но если сестра или я сам заболею, будет только хуже. Да и не факт, что маги-молний пойдут за нами за пределы барьера или будут двигаться ночью.
  
   - Мы все еще на ничейной земле, - голос Рика звучал раздраженно, да и сам воин поглядывал на меня с плохо скрываемым презрением и недовольством. Готов спорить, я разрушил его последние иллюзии на мой счет - не так он представлял героя, однажды остановившего Поглотительницу и подарившему миру десять 'спокойных' лет. Когда все уляжется, нужно будет подробней выяснить, что тут про меня рассказывали за время моего отсутствия.
  
   - Если мы рухнем от усталости и не сможем больше шевелиться, это нам мало поможет, - я настороженно оглядывался вокруг. Вокруг нас было полно жизни, но пока что ничего не было угрожающим или опасным, у меня вообще складывалось ощущение, что мы находимся в самом обычном лесу, вдали от Проклятых земель. Непривычно. Я уже отвык от подобного. Даже сейчас, несмотря на то, что вижу, все еще жду подлянки и нападения. Совсем нервным стал.
  
   - Но привал делать рано, - настаивал маг-молний, который в отличие от нас с сестрой был полон сил.
  
   - Согласен, но как только найдем подходящее местечко, сразу же устроим привал. Нам нужно отдохнуть, окончательно обсохнуть, перекусить. Может быть, ты и способен двигаться сутками без еды, питья и сна, а вот я не такой, да и Минори продрогла.
  
   - Я могу использовать магию, - тихо пробормотала девушка, продолжая брести рядом со мной.
  
   - Не стоит. Экономь силы... Уверен, в скором времени они нам потребуются. Не забывай, у нас почти нет оружия, лекарств и еды, спускаться в подземелье мы не можем: там куча трупов и змей.
  
   - Я некромант, мне трупы не страшны, - самонадеянно заявила девушка, уже успевшая позабыть, как недавно потратила все силы на то, чтобы мы смогли сбежать от восставших из мертвых слуг Бога Войны. Хотя, похоже, Минори храбрится и снова пытается казаться сильнее, чем она есть. Глупая. Я уже изучил её, меня не провести, но подыграть вполне могу.
  
   - Не сомневаюсь, но хотелось бы обойтись без постоянных сражений и стычек. Я слишком стар для всего этого, - ухмыльнулся я, всматриваясь вдаль. Там, среди деревьев, было какое-то синеватое свечение, по очертаниям напоминавшее руины, за оградой.
  
   - Стар? - возмущено фыркнула магичка, понемногу переставая думать об усталости, голоде и холоде. - Тебе всего тридцать два!
  
   - Уже тридцать три, - поправил я, - вчера исполнилось, плюс десять лет, что я выпал из жизни, итого сорок три года. Еще не старик, но уже близок к этому.
  
   - Ну, десять лет не считаются, ты за них не изменился, - нахмурилась Минори, бросая на меня виноватый взгляд. - Прости, что забыла о твоем дне рождения.
  
   - Да ладно тебе, не бери в голову, - я слегка приобнял сестру. - Это самый обычный день. Ничем не примечательный. Я уже давно вырос и, если честно, даже не помню, когда последний раз отмечал этот день. Еще один год жизни... Если повезет, таких будет еще много.
  
   - И все равно... мне стоило вспомнить.
  
   - Не думай об этом. Вот выберемся из этой передряги и закатим грандиозную пирушку, отметим все мои и твои дни рождения, и другие праздники. Так сказать, наверстаем упущенное.
  
   - Согласна, - улыбнулась девушка.
  
   - Все, идемте туда, - я решительно направился в сторону руин. Не знаю, что это за место, но ничего опасного там точно не было. Там-то мы и заночуем.
  
   - Что там? - Рик явно не горел желанием подчиняться мне, но выбора у него не было, ведь за мной шла Минори, ради которой молодой воин расстался со своим прошлым и встал на опасный путь. Я бы так не смог. Наверное... Не могу представить, чтобы из-за женщины я отказался от чего-то... Сестра не в счет: она особый случай.
  
   - Скоро мы это выясним, но походу дела это неплохой ночлег, - ответил я, ускоряя шаг. Быстрей бы добраться до места и узнать, что это.
  
   - Ночлег? - сощурился маг, всматриваясь в полумрак, который постепенно окутывал лес, лишая возможности все рассмотреть.
  
   - Да, там какие-то руины.
  
   - Хм... не припомню, чтобы здесь что-то строилось, - протянул Рик, на всякий случай нащупывая рукой свою булаву. - По крайней мере, десять лет это земля пустует, а может и больше, да и не было здесь особых сражений.
  
   - Значит, это место было построено и разрушено давно, еще во времена королевы Арлин. В любом случае, это будет лучше, чем спать на холодной земле.
  
   - Да... ты прав, - воин, наконец, смог рассмотреть то, что я видел уже давно. - В случае необходимости здесь будет удобно обороняться, да и можно будет установить ловушки.
  
   - Вот ты этим займешься, а мы будем отдыхать, - усмехнулся я. Сегодня меня никто не заставит работать. Нет. Хватит с меня, я заслужил отдых!
  
  Мы быстро добрались до заросшего буйной растительностью кованного забора, а точнее от того, что от него осталось. Теперь я мог намного лучше изучить очертание руин - вот только это не помогало понять, что же это такое. Это место не было похоже на обычный дом, башню или какую-то хозяйственную постройку, нет, это что-то другое... Несмотря на то, что, судя по всему, здесь давно никого не было, природа все еще не поглотила руины некогда величественного и изящного сооружения: до сих пор в нем угадывались очертание шпилей и башен, большого зала... Кажется, здесь даже фонтан со статуями был. Вот только от былой красоты практически ничего не осталось, только намеки. Зато стены и крыша были относительно целыми, и это было невероятное везение.
  
   - Ну... для ночлега вполне сойдет, можно укрыться и от ветра, дождя и животных, - благодаря моему зрению я четко видел, что кроме нас поблизости нет живых существ. Они словно остерегались приближаться. Странно это все, но меня подобное не могло остановить, да и черный клинок молчал, не чувствуя никакой угрозы.
  
   - Согласен, но не стоит здесь задерживаться. Не нравится мне это место, - Рик запустил в здание пару трещащих сверкающих молний, которые осветили здание. Как выяснилось, оно было сделано из черного камня и кое-где даже были сохранены странные символы и барельефы. Именно они и заинтересовали меня, ведь могли дать подсказку и пояснить, что это за место и чего ожидать в дальнейшем.
  
   - Минори, создай светлячки, нужно оглядеться, - я осторожно подошел к стене, и в следующее мгновение пространство рядом со мной осветили магические огни, позволяя все рассмотреть. Прикоснувшись рукой к символам, я поморщился: сам камень был теплым, а вот знаки, вырезанные на нем, обжигающе ледяными. Без магии и богов здесь точно не обошлось. - Никогда не видел таких символов... Это кажется какой-то язык.
  
   - Дай взглянуть, - Минори отодвинула меня в сторону, и теперь, что-то бубня себе под нос, рассматривала заинтересовавшие меня знаки, спустя еще мгновение к ней присоединился и наш повелитель молний. Хотя, думаю, он мало что понимает в этом деле, как и любой другой воин.
  
   - Да не мешайся ты, - огрызнулась сестра, отталкивая Рика от стены. - Лучше сделай больше света, мне нужно лучше рассмотреть... Да живей ты!
  
   - Как скажешь, - раздраженно буркнул мужчина, создавая шаровую молнию в ладони и удерживая её рядом с магичкой. Да. Пускай привыкает! Моя сестра не всегда добрая, нежная и покладистая, иногда она может быть властной, как и любая женщина. - Что это?
  
   - Всеобщий язык, его не используют уже около пяти тысяч лет, - восхищенно выдохнула девушка, ласково поглаживая стену. Кажется, мы наткнулись на что-то важное и сдается мне, что за это стоит поблагодарить Госпожу Удачу.
  
   - Хочешь сказать, что это здание было построено еще до эры богов? - Рик был шокирован подобными подробностями, а я вовсе ничего не понимал.
  
   - Что еще за эра до богов?
  
   - Нынешние боги не всегда управляли этим миром, - глухо ответили Минори, продолжая изучать символы, словно это было сейчас самым важным в её жизни. - До них были другие боги, которые были свергнуты и забыты, а их храмы уничтожены. Теперь лишь маги знают о том, что когда-то было, да и то не все.
  
   - Не похоже, что этому зданию пять тысяч лет, пара сотен... может быть, тысяча - вероятно, но не больше, - не скажу, что меня заинтересовала история о том, что до наших богов были какие-то другие, нет, напротив меня это лишь уверило в том, что я поступаю правильно. На смену нынешним богам придут новые... Это конец для них, а не для людей.
  
   - Ты прав, но тот факт, что старые боги исчезли, не значит, что им больше не поклонялись. Были культы... Да и некроманты пользуются артефактами и знаниями прежних...
  
   - Теперь ясно откуда ты знаешь этот язык, - я еще раз осмотрелся. Вокруг по-прежнему было спокойно и тихо, и это умиротворение меня немного напрягало. - Ты знаешь, что это за место?
  
   - Храм... однозначно храм одного из старых богов.
  
   - Что ж, неплохо. Другие боги сюда вряд ли сунутся, будем надеяться на то, что и их подручные тоже, - неопределенно пожав плечами, я направился к входу в здание. Истории можно послушать и у костра, так что стоять здесь нет необходимости.
  
   - Ты еще и богохульник, - раздраженно заявил Рик, продолжая стоять рядом с Минори.
  
   - У меня есть на это все основания, - я не собирался обращать внимание на ворчание повелителя молний. В этом даже была своя прелесть, и мне нравилось его слушать и понимать, что суждения воина меняются с течением времени.- Заканчивайте. Нужно обустроить лагерь и согреться, а утром уже изучим руины.
  
   - Но... - сестре явно не нравилось мое предложение, и она предпочла бы остаться у стен, читая древние записи.
  
   - Никаких 'но'! Идем! Не забывай, что нам нужно отдохнуть и набраться сил, все исследование отложим на утро!
  
   - Хорошо, но завтра мы здесь задержимся, - обиженно заявила магичка. Казалось, что она ребенок, а злобный и несправедливый я забрал у неё новую игрушку. - Это важно.
  
   - Если важно, задержимся, - согласно кивнул я. Последнее время в моей жизни ничего не случается просто так, все имеет значение и может иметь свои последствия, так что раз уж мы оказались здесь, значит, это может оказаться важно. Мне и самому хотелось лучше осмотреться в этом странном месте, но это будет после того, как мы выспимся и придем в себя. - Рик, наруби веток.
  
   - Сейчас сделаю... - воин отправился выполнять мою просьбу, а я пока готовил место для костра.
  
   - Минори, иди сюда! Мне сейчас помощь не помешает.
  
  
  Глава 22. Ты не можешь отказаться
  
  Мы сидели около костра, наслаждаясь умиротворением и покоем, сейчас ничего не имело значения: ни опасности, ни то, что нас ищут, ни туманные перспективы, которые нас ожидали впереди. Я просто прислушивался к потрескиванью огня и любовался дивным танцем пламени, пуская при этом слюни на готовящуюся на огне крысу. Ну, может быть, это не совсем крыса, но похожа на нее, это точно.
  
   - Интересно, чей это храм? - Минори сильнее закуталась в уже высохший плащ и сонно зевала. Сестра устала и была без сил, но все равно упрямо пыталась оставаться в сознании, рассматривая стены здания, в котором мы укрылись.
  
   - Без понятия, - Рик, единственный из нашей компании, был хмурым и напряженным. Он словно ожидал нападения или какой-то ловушки, ну и зря, я не видел никакой опасности, да и меч молчал. - Но нам не стоит здесь задерживаться. Старые боги ушли в небытие, и не стоит их тревожить. Я вообще не понимаю, как это место может до сих пор существовать.
  
   - Может это временная петля, - зевнул я, тыкая кинжалом в жарившуюся крысу. Еще немного, и она будет готова и тогда можно будет набить брюхо, которое давно требует еду. Жаль, что мы потеряли всю еду, но пока я в состоянии охотиться, это не важно. - Помнишь, как тогда, в поселении, когда вы Райнером не желали меня слушать?
  
   - Хм... нет, не похоже на это, - магичка покачала головой, но все же, на всякий случай, еще раз огляделась, прислушиваясь к своим ощущениям. - Нет... это точно не тот случай.
  
   - Тогда нам не о чем беспокоиться, - я улегся на холодном полу, смотря на потолок. В нем было множество дыр и трещин, в которых было видно ночное небо и звезды. Умиротворяющее. - Куда уходят старые боги? Что с ними происходит, когда им перестают молиться и служить?
  
   - Никто этого не знает, - зевнула Минори, прижимаясь к Рику и фактически используя его плечо, как подушку. Никогда не пойму, как женщины могут на нас спать, это же жестко, но, похоже, сами дамы так не думают. - Они просто исчезают и постепенно о них забывают. Никто не знает, сколько их было на самом деле, но на место одним богам всегда приходят новые. Возможно, в скором времени, та же участь постигнет наших покровителей.
  
   - Не говори так, - я видел, как воин обнял девушку и слегка улыбнулся. - Это святотатство.
  
   - Это жизнь и не в нашей воле что-то изменить. Боги сражаются за души тех, кто пойдет за ними, и эта война может все уничтожить... Но знаешь, думаю люди никогда не исчезнут.
  
   - Вот оно как? - пробормотал я, размышляя о том, что услышал. - Кажется, я начинаю понимать, почему боги не желают смерти Арлин, а просто ищут способ в очередной раз заточить её.
  
   - И почему же? - голос Минори был сонным и спокойным, словно и нет никакой опасности для нас, а мы сами самые обычные путешественники.
  
   - Если богиня земли исчезнет, появится новая... А за ней могут прийти и другие.
  
   - Хм... не думаю, что это так работает, - почти беззвучно прошептала засыпавшая девушка. - Но твоя догадка может оказаться правильной...
  
   И снова повисло молчание, но оно не угнетало - Минори уснула, Рик наблюдал за костром, а я просто смотрел в потолок. Все эти игры богов были странными: они враждовали друг с другом, но при этом не могли уничтожить тех, кто им не нравился, а еще они зависимы от нас, людей... Все слишком сложно и мне не хотелось разбираться в этом вопросе. Хочу покинуть этот континент и не важно, что мы, может, и не сумеем пересечь бескрайний океан. Я устал, ноги гудели, спина болела и, кажется, что я резко постарел, вот только стоило закрыть глаза, как в голове тут же возникали образы тех, кого я знал, любил и ненавидел. В моей жизни много всего происходило и я не самый лучший человек в этом мире. Грешник. Убийца. Лицемер. Трус. Это все можно сказать про меня, но ведь это свойственно всем людям и все мои отрицательные качества вполне можно компенсировать положительными. Если подумать и вспомнить весь мой путь к этому моменту, то я ни о чем не жалею и никого не виню. У каждого своя правда, свои цели и интересы, мир, как это ни прискорбно, не вращается вокруг меня.
  
   - Ты слышишь это? - неожиданно раздался настороженный голос мага-молний, который инстинктивно сильнее прижал к себе дремлющую девушку.
  
   - Что именно? - я приподнялся и стал прислушиваться к окружающим нас звукам. Поначалу я ничего не слышал, но в скором времени мой напряженный слух смог различить тихое пение; слов было не разобрать, но это однозначно был мужской голос. Приятный баритон успокаивал и словно звал меня за собой, заставляя подняться с места.
  
   - Эй, ты куда? - небольшая молния, запущенная в меня Риком, заставила меня очнуться от транса и прийти в себя. Действенный метод, хотя и болезненный.
  
   - Нужно проверить, что это за звуки, а ты пока побудь с Минори... Не стоит её пока будить, ей нужен отдых, - я осознавал, что в очередной раз поступаю глупо и неблагоразумно, но с другой стороны, если я кому-то нужен, за мной придут в любом случае и тогда может пострадать сестра. Нет. Уж лучше самому выяснить, кто меня зовет.
  
   - Это небезопасно.
  
   - Если что, я буду громко кричать, - криво усмехнулся я, беря меч в руки. Несмотря на то, что он не издавал ни одного звука, клинок проснулся. Вот это уже интересно, похоже, даже черный меч пока не определился, враг меня зовет или друг... Что ж, настало время все прояснить.
  
  Мы сидели около костра, наслаждаясь умиротворением и покоем, сейчас ничего не имело значения: ни опасности, ни то, что нас ищут, ни туманные перспективы, которые нас ожидали впереди. Я просто прислушивался к потрескиванью огня и любовался дивным танцем пламени, пуская при этом слюни на готовящуюся на огне крысу. Ну, может быть, это не совсем крыса, но похожа на нее, это точно.
  
   - Интересно, чей это храм? - Минори сильнее закуталась в уже высохший плащ и сонно зевала. Сестра устала и была без сил, но все равно упрямо пыталась оставаться в сознании, рассматривая стены здания, в котором мы укрылись.
  
   - Без понятия, - Рик, единственный из нашей компании, был хмурым и напряженным. Он словно ожидал нападения или какой-то ловушки, ну и зря, я не видел никакой опасности, да и меч молчал. - Но нам не стоит здесь задерживаться. Старые боги ушли в небытие, и не стоит их тревожить. Я вообще не понимаю, как это место может до сих пор существовать.
  
   - Может это временная петля, - зевнул я, тыкая кинжалом в жарившуюся крысу. Еще немного, и она будет готова и тогда можно будет набить брюхо, которое давно требует еду. Жаль, что мы потеряли всю еду, но пока я в состоянии охотиться, это не важно. - Помнишь, как тогда, в поселении, когда вы Райнером не желали меня слушать?
  
   - Хм... нет, не похоже на это, - магичка покачала головой, но все же, на всякий случай, еще раз огляделась, прислушиваясь к своим ощущениям. - Нет... это точно не тот случай.
  
   - Тогда нам не о чем беспокоиться, - я улегся на холодном полу, смотря на потолок. В нем было множество дыр и трещин, в которых было видно ночное небо и звезды. Умиротворяющее. - Куда уходят старые боги? Что с ними происходит, когда им перестают молиться и служить?
  
   - Никто этого не знает, - зевнула Минори, прижимаясь к Рику и фактически используя его плечо, как подушку. Никогда не пойму, как женщины могут на нас спать, это же жестко, но, похоже, сами дамы так не думают. - Они просто исчезают и постепенно о них забывают. Никто не знает, сколько их было на самом деле, но на место одним богам всегда приходят новые. Возможно, в скором времени, та же участь постигнет наших покровителей.
  
   - Не говори так, - я видел, как воин обнял девушку и слегка улыбнулся. - Это святотатство.
  
   - Это жизнь и не в нашей воле что-то изменить. Боги сражаются за души тех, кто пойдет за ними, и эта война может все уничтожить... Но знаешь, думаю люди никогда не исчезнут.
  
   - Вот оно как? - пробормотал я, размышляя о том, что услышал. - Кажется, я начинаю понимать, почему боги не желают смерти Арлин, а просто ищут способ в очередной раз заточить её.
  
   - И почему же? - голос Минори был сонным и спокойным, словно и нет никакой опасности для нас, а мы сами самые обычные путешественники.
  
   - Если богиня земли исчезнет, появится новая... А за ней могут прийти и другие.
  
   - Хм... не думаю, что это так работает, - почти беззвучно прошептала засыпавшая девушка. - Но твоя догадка может оказаться правильной...
  
   И снова повисло молчание, но оно не угнетало - Минори уснула, Рик наблюдал за костром, а я просто смотрел в потолок. Все эти игры богов были странными: они враждовали друг с другом, но при этом не могли уничтожить тех, кто им не нравился, а еще они зависимы от нас, людей... Все слишком сложно и мне не хотелось разбираться в этом вопросе. Хочу покинуть этот континент и не важно, что мы, может, и не сумеем пересечь бескрайний океан. Я устал, ноги гудели, спина болела и, кажется, что я резко постарел, вот только стоило закрыть глаза, как в голове тут же возникали образы тех, кого я знал, любил и ненавидел. В моей жизни много всего происходило и я не самый лучший человек в этом мире. Грешник. Убийца. Лицемер. Трус. Это все можно сказать про меня, но ведь это свойственно всем людям и все мои отрицательные качества вполне можно компенсировать положительными. Если подумать и вспомнить весь мой путь к этому моменту, то я ни о чем не жалею и никого не виню. У каждого своя правда, свои цели и интересы, мир, как это ни прискорбно, не вращается вокруг меня.
  
   - Ты слышишь это? - неожиданно раздался настороженный голос мага-молний, который инстинктивно сильнее прижал к себе дремлющую девушку.
  
   - Что именно? - я приподнялся и стал прислушиваться к окружающим нас звукам. Поначалу я ничего не слышал, но в скором времени мой напряженный слух смог различить тихое пение; слов было не разобрать, но это однозначно был мужской голос. Приятный баритон успокаивал и словно звал меня за собой, заставляя подняться с места.
  
   - Эй, ты куда? - небольшая молния, запущенная в меня Риком, заставила меня очнуться от транса и прийти в себя. Действенный метод, хотя и болезненный.
  
   - Нужно проверить, что это за звуки, а ты пока побудь с Минори... Не стоит её пока будить, ей нужен отдых, - я осознавал, что в очередной раз поступаю глупо и неблагоразумно, но с другой стороны, если я кому-то нужен, за мной придут в любом случае и тогда может пострадать сестра. Нет. Уж лучше самому выяснить, кто меня зовет.
  
   - Это небезопасно.
  
   - Если что, я буду громко кричать, - криво усмехнулся я, беря меч в руки. Несмотря на то, что он не издавал ни одного звука, клинок проснулся. Вот это уже интересно, похоже, даже черный меч пока не определился, враг меня зовет или друг... Что ж, настало время все прояснить.
  
  ***
  
   Я с легкостью нашел обратный путь к нашему временному лагерю, где все было как прежде: Рик сидел у огня, Минори, укрытая теплым плащом, спала, удобно устроив голову на коленях у воина. Милая картина... Настолько, что захотелось позабыть обо всем, что с нами произошло и ждет впереди.
  
   - Ну, что там было? - тихо прошептал маг-молний, не отводя взгляда от потрескивающего костра и продолжая поглаживать девушку по спутанным золотисто-рыжим волосам. Не думаю, что он делал это осознано, скорее уж инстинктивно, чтобы чем-то занять руки.
  
   - Местный хозяин решил поговорить, - я подошел ближе к огню и опустился на холодный пол, напротив Рика. Как же я устал! Глаза слипаются, мысли путаются, а во всем теле невероятная тяжесть, от которой никак не избавится. Никаких сомнений в том, что волк сдержит обещание и позаботится о нашей безопасности, не было и это позволило мне расслабиться. Сейчас самое время вздремнуть, чтобы набраться сил, а еще было бы неплохо поесть, хотя, наверное, моя крыса давно уже остыла. Неважно. Еда есть еда.
  
   - И кто же это?
  
   - Волк...
  
   - Волк? - маг непонимающе смотрел на меня, ожидая подробностей.
  
   - Да, огромный волк с желтыми глазами, - неопределенно пожав плечами, я принялся жевать свой остывший ужин. А что я еще мог сказать? Расспросить о том, что же за божество сделало мне заказ, я не удосужился, да и вообще мало что смог выяснить. - Это местный хозяин и он позволил нам остаться в его храме. Более того, нас проводят до территории Сестер леса безопасным маршрутом.
  
   - И что все это бесплатно? - саркастично поинтересовался Рик, слегка повышая голос.
  
   - Нет, взамен я должен выполнить одну работенку, но ты не волнуйся, тебя это не касается.
  
   - Ошибаешься, - сквозь зубы процедил молодой мужчина. - Минори увяжется за тобой, а мне не останется ничего другого, кроме как последовать за ней, чтобы защищать.
  
   - Это твой собственный выбор. К тому же лучше выполнить просьбу местного хозяина, чем приносить ему жертвы. Сестру я бы не отдал, сам тоже умирать не собираюсь, оставался только ты.
  
   - Значит, волку приносили человеческие жертвы?
  
   - Угу, но нас это уже не касается, - зевнул я. Да уж, путешествовать с этим повелителем молний будет тем еще удовольствием. И я не мог его осуждать, он вырос совершенно в других условиях и был воспитан с этой глупой преданностью и пафосным благородством, так что взглянуть на мир моими глазами ему будет непросто.
  
   - Что за поручение дал тебе этот волк? - не унимался воин. Да когда же он, наконец, успокоится и уснет? Надоел уже! Сам не отдыхает и мне не дает!
  
   - Убить одного человека. Ты же не забыл, что это моя основная профессия, - ухмыльнулся я, вот только мой ответ не удовлетворит Рика.
  
   - И кого же именно?
  
   - Верховную жрицу Светлоокого Люминоса, - ответил я. К чему скрывать, ведь рано или поздно все рано все станет известно. Так пусть наш благородный воин подготовится к предстоящему делу, которого нам не избежать. Ну, мне точно. - Она кое-что украла у местного хозяина и теперь должна вернуть это.
  
   - И что, для этого обязательно её убивать?
  
   - Иначе никак, так что просто смирись. Такова плата за ночлег и безопасность и я обязан её уплатить, - вздохнул я. - Пойми, не в моих правилах нарушать данное слово. Это мой принцип, благодаря которому я стал одним из лучших в своем деле. И не надо мне заливать о том, что это не благородно и не достойно, а не то придется мне поведать тебе, друг мой, сколько заказов, я получил от твоих собратьев, когда еще не был сослан в Проклятые Земли. Война занятие далеко не благородное и зачастую, чтобы победить приходится идти на подлость. Такова жизнь.
  
   К моему удивлению Рик ничего не ответил, не стал возражать или вызывать меня на поединок, не последовало никаких обвинений и недовольства, словно молодой воин и сам начал понимать, что все не так просто, как он думал. Что ж, возможно, в скором времени с ним станет намного проще общаться.
  
   Я улегся на землю, как ни странно, но на душе было спокойно и легко, страх и нервозность отступили и теперь я мог расслабиться. Странно, но в этом храме, который давно должен был быть разрушен, мне было уютно. Интересно, что за божество этот волк и кто поклоняется ему до сих пор? Зачем Кристе понадобился его клык? И как местный хозяин связан с Сестрами леса, а в том, что он связан не было никаких сомнений. Столько вопросов... Надеюсь утром, хотя бы на часть из них мы получим ответы. Раз уж волк разрешил мне взять оружие и все, что мне может понадобится, что будет просто грех, не воспользоваться ситуацией. Да и Минори хотела все здесь обследовать, так что возможно, хотя бы имя местного бога я узнаю. Остается только дождаться утра и, конечно же, хорошенько выспаться. Силы мне еще понадобятся, да и о том, как подобраться к моей жертве тоже стоит поразмыслить. Криста сильная магичка, к тому же умная женщина, которая не подпустит меня к себе близко, а это значит, что у меня остается два пути: либо 'попасть к ней в плен' и таким образом пообобраться к цели, либо попытаться сделать это незаметно. Сложно... Это будет один из самых трудных моих заказов... И дело не только в том, что цель сама по себе опасна и подобраться к ней невероятно трудно, а в том, что мне когда-то нравилась Криста... когда-то... Жаль, но убить её придется...
  
  Тайные комнаты
  
   Утро встретило меня ароматным запахом зажаренного мяса, причем это была явно не жалкая крыса или что-то в этом роде. Приоткрыв глаза, я увидел Минори, сидящую у костра и тыкающую кинжалом в большой кусок мяса.
  
   - Откуда такое богатство? - зевнул я, замечая, что Рик все еще спит. Невероятно, неужели этот воин способен расслабиться? Даже не верится в это.
  
   - Не знаю, когда я проснулась, то увидела его рядом, - облизнулась девушка, отрезая от тушки большой кусок мяса и протягивая его мне. - На, ешь... Не знаю, от кого этот подарок, но я готова его расцеловать. Если честно, я уже соскучилась по нормальной еде... Хочется похлебки, каши или жаркого..., но и мясо сойдет, особенно такое мягкое и ароматное. Можно будет даже запечь часть его с собой.
  
   - Согласен... Похоже, волк не обманул, когда сказал, что позаботится о нашем удобстве, - щурясь от удовольствия, я вгрызался в сочный кусок мяса. Жаль, что хлеба нет, но сейчас это неважно. Наконец-то, можно основательно утолить голод!
  
   - Что еще за волк? - подавилась магичка, бросая обеспокоенный взгляд на спящего воина. Она явно не хотела его будить и это правильно - все нуждаются в отдыхе, даже такие сильные и выносливые люди, как наш спутник.
  
   - Местный хозяин, он обещал нам помощь и защиту, - прочавкал я.
  
   - Какова цена? - сестра сразу же перешла к делу. Сразу видно, что она прекрасно понимает, что ничего не происходит просто так.
  
   - Я должен убить Кристу и извлечь из её тела украденный артефакт, а после вернуть его волку. Насколько понимаю, он бог из числа прежних, вот только кто именно я не спросил.
  
   - Тебя никогда не интересовали подобные вещи, - улыбнулась Минори. Я давно заметил, что на сытый желудок у этой девушки всегда хорошее настроение. Как, впрочем, и у меня. В этом мы похожи.
  
   - Что есть, то есть. В любом случае волк разрешил взять из его храма все, что сочтем нужным, - сам не знаю почему, но у меня на душе было спокойно. Я не переживал из-за предстоящего заказа и был готов убить Кристу, да и преследования я больше не опасался. В этом старом храме вполне можно расслабиться и провести день, прежде чем мы снова отправимся в опасное путешествие.
  
   - Отлично! Пусть Рик спит, а мы пока осмотримся! - серые глаза азартно заблестели от восторга, а сама девушка широко улыбнулась, на мгновение становясь похожей на безумного Райнера. Не люблю такие моменты, но воспитывать девчонку уже поздно. Она уже взрослая, сама решает, что для нее лучше и как быть.
  
   - Пошли, - я отрезал себе еще один кусок мяса и направился за своей сестрой. И откуда только в ней столько энергии? - С чего начнем?
  
   По большому счету, мне было все равно, что это за волк и каковы были особенности его культа, главное найти оружие и артефакты, которые могут пригодиться нам во время путешествия и выполнения контракта. А вот Минори волновали более возвышенные вопросы - она, как и говорил волк о магах, хотела больше силы, и это заставляло меня беспокоиться.
  
   - Хм... просто будем бродить и осматривать все помещения, если заметим что-то интересное, задержимся, - пожала плечами девушка, внимательно озираясь по сторонам. Она была словно маленький ребенок, получивший возможность увидеть что-то новое и интересно. - И не волнуйся, я не собираюсь делать глупости, как Райнер и Криста - это не по мне. Не хочу стать такой же, как они, но и отказываться от новых знаний не собираюсь. Раз местный хозяин проявил гостеприимство, этим грех не воспользоваться.
  
   - А как же Повелитель могил? Не думаю, что его обрадует, что его магичка связалась с кем-то из прежних богов.
  
   - А от того, что я присоединилась к тебе, он, можно подумать, в восторге, - хихикнула девушка, заглядывая в первую из комнат храма, но там не обнаруживалось ничего, кроме мусора и обломков мебели. - На мою силу его покровительство не влияет, он уже дал мне магию и не может отнять, но и на помощь Повелителя могил я рассчитывать не могу. Фактически, мы с тобой остались вдвоем и можем рассчитывать только на себя... ну и Рика. Так что нам нужно найти источники силы, которые помогут нам выжить. Не более.
  
   - Что ж, весьма благоразумный подход.
  
   Я неотступно следовал за Минори, попутно оглядываясь по сторонам, пускай сестра ищет то, что поможет ей усилить магическую силу, а мне нужно оружие. Черный меч это, конечно, хорошо, но для успешного выполнения заказа мне нужно нечто другое. К тому же на этот раз мне придется не просто забрать чью-то жизнь, но и выпотрошить тело. Я неприязненно поморщился - никогда не любил такие заказы, но иметь с подобным дело мне уже приходилось. Некоторые мои убийства были совершенны с особой жестокостью, и это было частью моей работы. Как говорится, желание клиента - закон. Придется вспомнить старые добрые времена... Ведь именно к этому я и стремился с тех пор, как оказался в Проклятых землях.
  
   - А вот это уже интересно, - раздался звонкий голос магички, скрывшейся за дверьми одной из комнат.
  
   - Что там? - я вошел в просторное светлое помещение. Все здесь было покрыто толстым слоем пыли, стены в некоторых местах были разрушены, в потолке зияли дыры, сквозь каменный пол пробивались тонкие ветви растущих деревьев, которых не могли сдержать творения рук человеческих. - Ну и что тебя заинтересовало? Как по мне, так это просто пустая комната.
  
   - Это только видимость.
  
   - А подробней можно? - я раздраженно закатил глаза. Опять Минори нагнетает таинственность, и это уже начинает надоедать.
  
   - Сейчас покажу...
  
  Магичка встала посреди комнаты, раскинув руки в стороны, словно ожидая объятий. Должен признать, это смотрелось весьма глупо, но мне нравилось то, как по-детски сейчас выглядела сестра. Наверное, я скучаю по тому времени, когда она была ребенком... Жаль, что я пропустил те годы, когда она росла и расцветала. Пусть Минори и не родная моя сестра, но я все равно люблю эту девчонку, лишь рядом с ней мог позволить себе быть сентиментальным и вспоминать, что и у меня может быть семья. А Минори, тем временем, пристально смотря прямо перед собой, начала петь. Голос девушки оказался мелодичным, нежным, но в то же время сильным, он заполнял собой все помещение небольшого зала, чьи лучшие годы давно канули в лету. Звук непостижимым образом отражался от стен и отзывался эхом, вторя пению магички, получился своеобразный хор. Красиво и завораживающе. На моем лице появилась улыбка - не знаю, что затеяла Минори, но мне это нравилось, а потому я уселся на пол и облокотился на стену. Так расслабляющее - и сразу позабылись все тревоги и обязанности, весь мир сузился до одного голоса, звучавшего в этой комнате и моей душе.
  
   Сестра продолжала петь, медленно поворачиваясь вокруг себя, и тут я заметил, что стены комнаты покрыты знаками и письменами. Они словно реагировали на голос Минори, начиная светиться: одни знаки были красными, другие золотыми, третьи отдавали синим цветом. Теперь мне становилось понятно, что заинтересовало сестру, оставалось узнать, что же это все значит. Как по мне, так это похоже на какой-то хитроумный замок, открывающийся, если спеть определенную мелодию и слова. Боги! Какой же красивый у нее голос!
  
   Девушка продолжала петь, все громче, все яростней и теперь казалось, что она кричит, ругается с кем-то, звуки, которые она издавала, были по-звериному рычащими, но от этого еще более завораживающими, они проникали в мое сердце, заставляя его биться в такт пленительной мелодии. Мне доводилось слышать прекрасное пение и чудесные голоса, но ничто не могло сравниться с этими звуками. Сдается мне, все дело в магии. Голос сам по себе не может оказывать такое воздействие. А Минори тем временем завершила поворачиваться вокруг себя и начала раскачиваться из стороны в сторону, не прерывая при этом свое пение. И снова мелодия изменилась. Теперь это было что-то нежное и воркующее, от чего щемило в груди. Странное и неприятное чувство. Эта комната управляла мной, заставляла подстраиваться под пение магички. Я растворялся в этой музыке, сливался с ней воедино и становился её частью, даже мой меч, молчавший до сего момента, начал тихо вибрировать в такт мелодии, словно и он слышал все то, что и я.
  
   - Быстрей бы все кончилось, - поморщился я. Не люблю такие моменты. Магия была для меня чужеродной, опасной, ненужной, иногда мне казалось, что мир без нее был бы намного лучше и спокойней. И пусть пение Минори завораживало, да и сестре я доверял, но мне не хотелось раствориться в этой музыке окончательно и потерять волю.
  
   Сестра теперь уже не только пела, но и танцевала, кружилась вокруг себя, показывала странные жесты руками, и вот уже все символы активированы, но по-прежнему ничего не происходило. И что это? Зачем? Я был разочарован, ведь ожидал увидеть что-то особенное. Неожиданно голос магички оборвался, и сразу же стало как-то пусто и тоскливо.
  
   - Ну, и что я должен увидеть? - оглядываясь вокруг, я не видел ничего особенного, ну, если не считать светящихся разными цветами символов, но их в расчет я не брал. Пусть это красиво, но совершенно неинтересно.
  
   - Эта комната имеет выходы во все тайные ходы храма, такие и сейчас строят, главное знать слова песни, - пояснила девушка. - Теперь мы сможем оглядеть все важные помещения, естественно те, которые уцелели за тысячелетия. Раз уж хозяин был настолько любезен, что разрешил нам взять все необходимое, мы не можем отказываться. Эти знаки - карта, которая подскажет нам куда идти и что найдется за той или иной дверью.
  
   - Откуда ты знала слова песни? Этот культ исчез задолго до твоего рождения, да и Райнер его не застал, - хмуро смотря на Минори, я размышлял, не обойдется ли нам боком эта затея. Но ведь она права, волк разрешил нам похозяйничать в его доме, да и пока никаких возражений с его стороны не поступало.
  
   - Понимаешь, эти знаки используются до сих пор, а здесь к тому же, - девушка указала пальцем на несколько символов, начертанных прямо напротив входа, через который мы вошли в комнату. - Вот эти... Они звучат как песнь некромантов, вот я и подумала, что Повелитель могил не стал придумывать ничего нового и просто взял один из старых гимнов, назвав его своим. Так оно и вышло.
  
   - Хм... Весьма практично, - усмехнулся я, вполне возможно, что это совпадение неслучайно. Пока что мы не знаем, что за древнее божество дало на приют и работу, но вполне может статься, что это прошлый хозяин мертвых. Так или иначе, снова будить голодного волка и уточнять я не собирался. Хватит пока с меня и собственных догадок. Как говорится, меньше знаешь, крепче спишь.
  
   - Согласна, - улыбнулась девушка, утягивая меня к скоплению золотых символов. - Идем, сначала сюда, а потом уже в оружейную... Жаль Рик спит, ему наверняка тоже что-нибудь нужно.
  
   - Сомневаюсь, ему нравится его булава, - ответил я, идя следом за воодушевленной сестрой. - Я понимаю это. Есть оружие, к которому прикипаешь всей душей и другого уже не нужно...
  
   - Это глупо.
  
   - Возможно, но не всегда же нам поступать умно, - усмехнулся я, понимая, что за свою жизнь натворил много глупостей. Вот только странное дело... Я об этом не жалел...
  
  ***
  
  Первая комната, в которой мы оказались, была завалена свитками, какими-то табличками, камнями с вырезанными на них символами. Причем все это, действительно, было свалено в кучу, словно не представляло никакой ценности. Интересно, так было всегда или это все результат запустения и тысячелетий забвения?
  
   - Что это? - я поднял с пола плоский камень, на котором была вырезана тонкая вязь символов и рисунков. Как я ни силился не мог понять, что на нем было изображено и какого предназначение, этой далеко не легкой вещицы.
  
   - Это то, что раньше заменяло книги, - Минори, не обращая на меня никакого внимания, начала рыться во всем этом хламе, который для нее был настоящим сокровищем. Магичка тянулась к новым знаниям, новой силе и магии и в сложившейся ситуации меня радовало лишь то, что она пока не так безумна, как Райнер. Это даже хорошо, что сестра повстречала на своем пути Рика, он поможет ей увидеть другую сторону жизни, ту, которой она была лишена с детства. По крайней мере, я на это надеялся. Семья многое значит, она многое может изменить.
  
   - Учти, мы это с собой не возьмем, - заявил я, складывая руки на груди и облокачиваясь на стену. - Не обижайся, но одно дело тащить на себе книги и бумаги, и совсем другое - камни. Это замедлит нас, так что...
  
   - Я все понимаю, - обреченно вздохнула магичка, сдувая пыль с треснувшей таблички, от которой был отколот большой кусок. - Мне нужно просто кое-что просмотреть... ну, и пару свитков прихватить можно будет. Но не волнуйся, я сама все понесу.
  
   - Не сомневаюсь в этом, - больше не обращая внимания на сестру, я оглядывал стены комнаты. На них было множество рисунков, причем выполненных с невероятным мастерством. Все эти картины были словно эпизоды из прошлого, и на каждой из них был изображен уже знакомый мне волк. Он наблюдал за нами, следил за каждым движением Минори, в какой-то момент мне даже показалось, что волк облизывается. И красноватое свечение от изображения зверя лишь подтверждало мои догадки. Несмотря на то, что хозяин этого храма разрешил нам взять все, что нам нужно, он все же решил присмотреться к своим гостям. Я вновь взглянул на девушку, усевшуюся на грязный пыльный пол и обложившуюся со всех сторон местным источниками знаний.
  
   - Ну, нашла что-то интересное? - мог голос выражал лишь вселенскую скуку. Я не любил подобные места, ведь все здесь посвящено магии, которая мне недоступна и нежеланна, да и не понимал я древние языки. Нет. Мне ближе совершенно иное.
  
   - Угу, я знаю, почему двери открыла песнь некромантов, - прошептала сестра, не отрываясь от своего 'увлекательного' занятия.
  
   - Потому что бог смерти и твой покровитель занял его место, - хмыкнул я.
  
   - Как ты узнал? - Минори удивленно взглянула на меня. Иногда мне кажется, что она считает, что я глуп и не способен сопоставлять факты. Не скажу, что мне обидно, но неприятно.
  
   -Из-за твоей песни и этих картин. Не думаю, что Повелитель могил взял бы себе гимн бога другой специальности, к тому же, нашему волку приносили жертвы, которых он пожирал. Да и эти рисунки... Взгляни.... На каждой из них грозный хищник и море трупов. Вывод напрашивается сам собой.
  
   - Угу, ты прав, - кивнула девушка, складывая в свою сумку пару камней и свитков, которые, судя по всему, собиралась изучить позже. - Но волк, в отличие от Повелителя Могил, был более жестоким, а его деяния - кровавы. Он не ведал жалости.
  
   - Откуда такие познания? - я удивленно приподнял бровь.
  
   - Ну, это все показано на фресках, - девушка неопределенно пожала плечами и направилась к выходу. - Повелителю могил никогда не приносили жертвы, такие вот. Дары да, но не чужие жизни.
  
   - Да, но это не показатель жестокости. Помнишь, что было в городе Светлоокого? А ведь ему тоже не приносят жертвы, а сам он говорит о милосердии и доброте. Было бы так на самом деле, он не даровал силу и свою благосклонность таким вот своим слугам. Ты все еще не смотришь вглубь вещей.
  
   - У тебя необычный взгляд на мир, - Минори вела меня к следующему помещению, в котором нам нужно было побывать. Если она ничего не путает, то там мы сможем найти много оружия или еще чего-нибудь.
  
   - Я многое видел, многое натворил - это не необычный взгляд, это опыт. Ты хоть и была правительницей Рокуса и открыла в себе несколько дополнительных источников магии, но все еще не достаточно видела. Я бы сказал, ты знаешь жизнь с одной стороны... А вот обо мне этого не скажешь.
  
   - Давай не будем о грустном, - девушка натянуто улыбнулась и открыла передо мной скрипучую деревянную дверь, ведущую в холодное темное помещение. - Нужно выполнить заказ и добраться до столицы. Я хоть и недолюбливаю Арлин, но сейчас нам лучше быть рядом с ней. Ей ведь больше не нужно мое тело? Не хотелось бы повторения прошлого... Я сейчас как раз в подходящем для нее возрасте.
  
   - Не волнуйся, она придумала, что-то другое. К тому же, теперь твоя кровь испорчена и ты не подходишь ей, - я восторженно рассматривал стены и столы, заваленные самым необычным и главное смертоносным оружием. Чего здесь только не было! Настоящая сокровищница, богатству которой позавидуют даже повелители молний. О предназначении некоторых штуковин, хранящихся здесь, я даже не догадывался. - Знаешь, я никогда не понимал этого.
  
   - Чего именно? - теперь уже Минори со скучающим видом наблюдала за тем, как я изучаю оружие, надеясь на то, что все это закончится быстро, и мы наведаемся в сокровищницу, последний пункт в списке мест которые нам нужно посетить. Готов спорить, магичка предпочла бы задержаться здесь на более долгий срок, но терять время мы не могли.
  
   - Зачем богам тела, они же и так могут появляться в этом мире, но и Повелитель могил и Арлин хотели получить твое тело, как сосуд для себя. В чем смысл?
  
   - Оу... это весьма занятная история, - девушка сползла вдоль холодной каменной стены и уселась на полу. Она уже поняла, что здесь нам придется задержаться, ведь я рассматривал все очень внимательно, пытаясь понять, что может пригодиться в моем ремесле.
  
   - Так расскажи? Молчать все равно скучно...
  
   Некоторое время Минори молчала, смотря в пустоту, то и дело хмурясь, а я даже не думал торопить магичку. У меня были дела и поважнее - рассмотреть и изучить все, что здесь есть, главное с этим делом не увлекаться, ведь тащить все, что я соберу, придется на своем горбу. Что же касается разговора, это скорее уж фон, который успокоит мои расшатавшиеся нервы. Последнее время меня все больше раздражает тишина, кажется, что она предвестник неприятностей и бед. Перед бурей всегда бывает затишье, я в этом уже успел убедиться.
  
   - Боги сильны, - наконец, заговорила сестра, доставая из своей сумки гребень и приступая к расчесыванию. - Но не всемогущи. Они появляются в своих храмах, в душах магов, которых наделяют своей силой, открывая в них источники магии. Иногда в особых местах боги могут появляться перед людьми, так было с Аранией и Повелителем могил, которых мы видели, но это отнимает у них много сил. Именно поэтому они предпочитают действовать через своих слуг-магов. Для того, чтобы пребывать в мире людей долго и без потерь, им нужны тела.
  
   - Особенно выращенные маги, так?
  
   - Угу, так было со мной, только я подходила сразу для двух, - кивнула девушка, продолжая возиться со своими длинными тонкими волосами, что наводило меня на мысли о том, что эта тема ей крайне неприятна. - Душа такого человека умирает и остается только оболочка, которую могут использовать в любое время, да хоть постоянно... как решит сам бог, так и будет. Некоторые безумцы считают, что это почетно, другие предпочитают, следуя инструкциям хозяев, вырастить подходящее тело в своей семье, чтобы укрепить положение.
  
   - Так поступили Акеро, - постепенно все для меня прояснялось, хотя все еще оставались вопросы, которые стоило прояснить.
  
   - Да, моя прошлая семья видела во мне лишь оболочку, которая должна была однажды принести им величие и власть, еще большую, чем они имели. Боги не всесильны, и даже если у них есть оболочка, они не могут быстро в ней перемещаться, а без нее они могут явиться далеко не всюду и ненадолго. Только это нас сейчас и спасает, брат. Только это.
  
   - Ясно, - я с интересом рассматривал большой тесак, обычно я не пользуюсь подобным, на мой взгляд, варварским орудием для убийства, но мне придется выпотрошить тело, а это значит, что нужно, как раз что-нибудь подобное. - А что насчет Арлин, у нее пока нет тела, но я видел её и говорил... Она долго находится в нашем мире.
  
   - С ней все не так просто, как кажется на первый взгляд, - последовал тяжелый вздох. Похоже, Минори все еще не забыла о нашем визите в бывшую столицу Проклятых земель. Вот только ей придется снова вернуться туда и даже пообщаться с богиней земли.
  
   - А подробней можно?
  
   - Ну... я сама точно не знаю, но она была долгое время запечатана во дворце, следовательно, это место стало особенным. Фактически, это храм Арлин, поэтому она может там находиться. К тому же, не думаю, что ты видел тело, скорее плотный фантом.
  
   - Хм... тогда я просто не представляю, как она нашла для себя новое тело и каким образом её на нужную мысль натолкнула наша семейка, - я прикрепил нож к поясу и потянулся к тонкому изящному стилету, чей изящный клинок был создан для того, чтобы отбирать жизни. Безупречная работа. Ничуть не хуже, чем творения Сесила.
  
   - Доберемся до столицы, спросим, - потянулась девушка, неприязненно ежась. Она не любила оружие, а зря. Иногда оно может быть действеннее магии и спасти жизнь. Особенно, если никто не знает, что ты способен использовать.
  
   - Согласен, все равно строить гипотезы сейчас глупо, - прихватив с собою еще и пару кинжалов, я решил покончить с выбором оружия для дела. Много с собой лучше не брать - в моем деле, главное хороший план. Без него все будет тщетно. - Идем, нам нужно золото. Не знаю зачем, но может пригодиться.
  
   - Ну, в городе Светлоокого, если сможем туда попасть, возможно потребуется платить за жилье и еду, а может быть, кого-нибудь подкупим, - Минори поднялась на ноги и выскользнула из помещения, уверенно следуя за светящимися символами, указывающими ей путь. - Главное не увлекаться и не брать слишком много.
  
   - Не волнуйся, золото никогда не было для меня важно.
  
   - Только месть... - закончила за меня сестра.
  
   - Да и она свершилась, теперь я свободен могу избрать иную цель... Давай поторопимся, а не то скоро наш друг проснется и отправится на наши поиски. Не думаю, что это хорошо, если Рик будет бродить по храму в поисках нас.
  
   - Он тебе не нравится, так? - расстроено протянула Минори.
  
   - Я замуж за него не собираюсь, так что он не должен мне нравиться, - хохотнул я, теперь, когда удобное и привычное оружие было со мной рядом, мое настроение начало повышаться. - Это твой выбор и я готов его принять.
  
   - Что ж, это уже не плохо. Знаешь, он не такой, как другие воины-маги. Рик... Рик может понять...
  
   - Я это уже понял, так что можешь не расхваливать его.
  
   - А я и не расхваливаю, - несмотря на то, что я не видел лица сестры, готов спорить, она улыбалась в этот момент. Хорошо. Иногда стоит забыть о всех неприятностях и вспомнить, что мы всего лишь люди и у нас есть простые житейские проблемы. Люблю такие моменты... Жаль только, что сегодня мы снова отправляемся в путь.
  
   Мы осмотрели еще несколько помещений, но больше ничего полезного не нашли. Все комнаты, в которые мы заглянули, были в запустении и разрухе. Печально, но с другой стороны, это место заброшено уже не одну тысячу лет, так что удивительно, что хоть что-то удалось найти. Так или иначе, задерживаться дальше в этом старом храме не было никаких причин, да и время идет, что играет на руку наших врагов. Так что нам не оставалось ничего иного, кроме как вернуться к нашему магу-молний.
  
   - Ну и где вы были? - впервые за все время нашего знакомства голос Рика звучал раздражено и фактически звенел от злости. Да и взгляд его метал молнии далеко не в переносном смысле. Да он готов был придушить и меня и Минори, причем настроен мужчина был весьма серьезно. Неужто волнуется? Эта мысль заставила меня усмехнуться.
  
   - Мы обследовали храм, - сестра подошла к хмурому магу, путаясь его обнять, но Рик не дался. - Не сердись, мы просто не хотели тебя будить. Ты ведь тоже нуждаешься в отдыхе. Так?
  
   - Могли бы предупредить? Ты хоть представляешь, что я подумал, когда проснулся, а тебя не было рядом? Да еще этот волк, требовавший жертвы! Предупреждать надо!!!
  
   - Но я же была с братом, - надулась магичка, все же умудрившаяся заключить воина в свои объятия. Причем вцепилась она так, что Рику было некуда от нее не деться. Забавная картина.
  
   - Вот именно! Где он, там неприятности!
  
   - Не говори так!
  
   - Но он прав, - зевнул я. Любоваться их препирательствами было, конечно, интересно, но времени на это у нас не было. - Ты и сама знаешь, что я слишком многим нужен. В общем, это я к чему, собирайтесь пора выдвигаться. Здесь, без сомнений, есть еще много интересного, но совесть тоже нужно иметь, а мне ко всему прочему, еще и заказ выполнять.
  
   - Да, ты прав, - Минори сразу помрачнело, и дело было не в том, что ей было жаль Кристу, нет, просто это дело отсрочит наш побег на относительно безопасную территорию подконтрольную Арлин.
  
   - Собирайтесь, я жду у хода в храм, - не обращая больше внимания на сестру и Рика, я направился к выходу. Можно сказать, что я чувствовал себя лишним, но дело было не только в этом, мне хотелось побыть одному и осмотреться.
  
   Я легко нашел выход из храма - стоило покинуть старое помещение, как в лицо ударил свежий прохладный ветер, а глаза неприятно резанул солнечный свет. Был уже полдень, а это значит, что пора выдвигаться, чтобы преодолеть как можно большее расстояние. Интересно, повелители молний где-то поблизости или уже обыскали эту территорию? Не хотелось бы на них наткнуться. Эти воины опасны и без магии, а тут у них еще численный перевес - уйти от них, если нас заметят, будет непросто.
  
   - Плохо дело, - вздохнул я, всматриваясь вдаль. - Если будем осторожничать и прятаться и за год до столицы не доберемся.
  
   Я размышлял о выполнении заказа, который поручил мне волк. Даже не верится в то, что Криста изменилась настолько сильно. Раньше она боролась за то, во что верила, шла против верховного жреца и его магов для того, чтобы защитить людей. Именно этим она меня и покорила. Бесстрашная магичка, чье милосердие было на грани глупости. Эта женщина пыталась помочь людям в темницах, под городам Светлоокого, не желала уходить, пока кто-то в клетках и даже рушащийся город не мог её напугать. Что же с ней стало? Неужели власть и особое расположение Люминоса так сильно изменило её или она всегда была такой? Я не понимал этого, но хотел узнать. Хотел поговорить с Кристой с глазу на глаз и спросить у нее, почему она изменила своим принципом и забыла о милосердии? Люди меняются... Я это давно усвоил, как и то, что власть и богатства способны испортить любого. Не сомневаюсь, если бы Минори дольше управляла Рокусом и верно служила Повелителю могил, то она тоже бы изменилась. Это было бы печально. Хорошо, что я вернулся вовремя, хотя, возможно, для сестры, было бы лучше, чтобы все оставалось по-старому.
  
   - Какие занятные мысли, - раздался знакомый голос прямо над ухом, в следующее мгновение мое сердце пропустило удар, а тело похолодело. Этот волк, меня точно в могилу сведет!
  
   - Решил попрощаться? - голос дрогнул, несмотря на то, что я старался держаться спокойно, но близость к моей голове клыкастой морды, от которой несло смертью, не способствовала самоконтролю.
  
   - Можно и так сказать, - и снова местный хозяин улыбался, демонстрируя свои идеальные зубы. - Я обещал, что дам тебе проводника, и я держу свое слово.
  Зверь кивнул в сторону, и я увидел, что из леса вышел волк. Самый обыкновенный, серый, с густой лоснящейся шерстью и черными умными глазами. Хищник хмуро осмотрел меня и презрительно фыркнул.
  
   - Надеюсь, он не рассматривает нас в качестве добычи?
  
   - Не бойся, он послушен и не станет перечить моей воле, - рассмеялся волк. До чего же противны у него смех, у меня от него волосы дыбом становятся. - Он проводит вас безопасными тропами на землю сестер леса, а после они помогут тебе достичь главной цели.
  
   - Они помогают тебе? - я был удивлен. Неужели нынешние боги позволяют, своим подопечным оказывать услуги ослабшим старым богам, которые только чудом еще не растворились во времени и небытие? Странно это...
  
   - Ха-ха-ха... Занятные мысли, Александр, очень занятные, - непостижимым образом волк оказался прямо передо мной, заглядывая в глаза. Я нервно сглотнул - создавалось впечатление, что из меня пытаются вытянуть душу. - Сёстры леса служат Кронере, богине растений и животных, покровительнице лесов. У меня с ней особые отношения, ведь я выжил только благодаря ей... Так что тебе не стоит опасаться, они помогут и проведут тебя куда надо... И еще одно... при встрече, передай привет Сержу. Серому плуту давно пора навестить меня...
  
   - Опять этот котяра, - вздохнул я, начиная подозревать, что Серж не просто помощник Госпожи Удачи, вот только уточнить ничего я не мог, ведь хозяин храма исчез, оставляя меня наедине с нашим провожатым.
  
  
  Глава 24. Сестры Леса
  
   Наше дальнейшее путешествие по нейтральным землям проходило на удивление спокойно. Волк уверенно вел нас тайными тропами к нашей цели, а вечерами приносил добычу, так что о еде можно было не беспокоиться. За все время, что мы пробыли в пути, нам не встретились ни маги молний, ни разбойники, ни местные хищники. Можно сказать, что это была весьма приятная прогулка. Жаль, что как только мы доберемся до территории Сестер леса, наш проводник исчезнет. Я был бы не против оставить его при себе насовсем - а что, и добытчик, и охранник, и проводник, да и Минори эта зверюга понравилась, чего не скажешь о Рике, который не доверял зверю. Хотя если подумать, этот молодой воин никому не доверяет, даже мне...
  
   Но, так или иначе, мы продолжали путь и строили план убийства Кристы, точнее, я его строил, а сестра и наш благородный спутник давали мне 'дельные' советы. Вот только в сложном деле убийцы они ничего не понимали, так что все их предложения приходилось безжалостно отметать. Одно я знал точно - магичку стоит убить быстро, не тратя времени на разговоры, в идеале во сне, так она не сможет сопротивляться, да и мне будет спокойней. Не хочу слышать её голос, ощущать на себе пристальный взгляд... Да уж, размяк я... Хотя с другой стороны, плата получена, причем авансом, так что отступать некуда, к тому же... Криста изменилась за эти десять лет, она больше не та женщина, что вызывала мое восхищение. Время никого не щадит и меня тоже, я все более мрачно смотрю на мир, все больше сомневаюсь и стремлюсь к покою. И все же... в мой душе не было никаких сожалений, я точно знал, что все идет так, как должно. Я никогда не был героем, мое ремесло - убийства и здесь, в Проклятых Землях, я время от времени занимаюсь им. И это мне нравится.
  
   - Что с этой зверюгой?
  
   Голос Рика выдернул меня из мира мыслей и заставил обратить внимание на нашего проводника, который застыл на одном месте и скучающе смотрел на нас.
  - Мы пришли на место, дальше он не пойдет, - ответила Минори, указывая рукой вперед.
  
   Присмотревшись, я заметил, что лес немного изменился: он стал гуще, зеленее, более того, на ветвях некоторых деревьев висели хрустальные колокольчики, издающие приятный, едва уловимый звон. Если честно, пока не увидел их, думал, что мне это только кажется. Занятно, но от этих колокольчиков исходило слегка красноватое свечение, словно они были живыми существами. А мелодия... такая умиротворяющее, что хочется закрыть глаза и уснуть. Чем-то она напоминала песню некромантки, которую мне довелось услышать: такая же манящая и проникновенная, заставляющая душу откликаться на эти чарующие звуки.
  
   - Значит, дальше мы пойдем сами? - несмотря на внешнее спокойствие, Рик был напряжен и это не удивительно, ведь Сестры леса недолюбливают магов-молний и это у них взаимно. Интересно, с чем это связано. Если я все правильно помню, так было всегда, даже когда я жил за стеной.
  
   - Да, нас должны ждать или встречать, - я направился к лесу. Благодаря своему зрению я уже видел приближающиеся к нам фигуры, они прятались за деревьями, пригибались к земле, не издавали ни единого звука, но от меня было не скрыться. Никогда не устану благодарить Тьму и её верного слугу-шута за столь полезный подарок. - Минори, держись рядом, Рик, не вздумай хвататься за булаву, не стоит нервировать местных хозяек.
  
   - Они здесь? - воин напряженно всматривался вперед, но ничего не видел. В такие моменты начинаю чувствовать собственное превосходство. Приятно, однако.
  
   - Да, - в этот момент я прошел мимо дерева с колокольчиками, звон которых стал нарастать, словно это было своеобразной сигнализацией, предупреждающей Сестер леса о гостях. Звук был неприятным, режущим слух, врезающимся в мозг, но это не остановило меня и не заставило отступить. Как впрочем, и моих спутников, что шли чуть позади. - Минори, можешь использовать магию?
  
   - Не уверена в том, что стоит это делать сейчас? - скривилась девушка, зажимая уши, вот только это не помогало, ведь звук хрустальных колокольчиков засел глубоко внутри. Что ж, теперь хотя бы понятно, для чего они нужны.
  
   - Еще как стоит, - сквозь зубы процедил я. Кажется, еще немного, и у меня мозг начнет через уши и нос вытекать. До чего же мерзко! И это наши союзники! Что ж, хорошо, что не враги, ведь тогда нам было бы намного хуже. Звон становился все навязчивей, я уже сам ощущал себя колоколом, по которому беспрестанно бьют. Еще немного, и я потеряю сознание... Скосив взгляд в сторону, я увидел, что мои спутники в таком же состоянии, а фигуры, приближающиеся к нам, застыли в паре метров от нас. Их все еще не было видно, ведь их надежно скрывал лес, но я не сомневаюсь, что они сейчас наблюдают за нами. Как же я ненавижу эти колокольчики! Жаль, что нельзя их разбить и избавиться от этого убийственного звука, сводящего с ума.
  
   Минори тем временем начала что-то шептать, но я не мог различить слов. Все перебивал этот звон, от которого уже тошнит, а ведь изначально эти колокольчики казались только милыми украшениями. Надеюсь, заклинание сестры поможет... Не выдержав напряжения, я зажал уши руками, но, как я и думал, это не помогло: звук засел глубоко внутри меня, став неотъемлемое моей частью.
  
   Внезапно все стихло - абсолютно все! И звон, и щебетание птиц, стрекотание насекомых, шум ветра, играющего с листвой деревьев. Тишина. Прекрасная тишина, принесшая с собой облегчение. Весьма полезное заклинание есть в арсенале у моей сестры.
  
   - Вы уверены, что они наши союзники? - раздраженно прорычал Рик, медленно приходящий в себя.
  
   - Не враги это точно, к тому же иного выбора у нас нет, - я распрямился и взглянул туда, где заметил красноватое свечение. - Выходите! Я знаю, где вы, так что прятаться нет нужды! Мы всего лишь путники и желаем пройти через лес, а потому просим у вас дозволения пересечь ваши земли!
  
   Я напряженно всматривался в лесную чащу, ожидая решения магичек, а Минори и Рик стояли за моей спиной, готовясь в любой момент принять бой. Я точно знал, что в этом нет необходимости, но все же мне тоже было не по себе. Если нас ждали, почему встретили именно так? Или здесь так принято? Что ж, если так, тогда можно сказать, что Сестры леса обладают весьма скверным чувством юмора. По крайней мере, я этого не оценил.
  
   - Ну же? Хватит прятаться! - я начал терять терпение, мне даже захотелось развернуться и все же пройти по опасным землям Повелителей молний, наплевав на то, что тогда не проживу и недели.
  
   - Не стоит так волноваться, - раздался смешок позади нас.
  
   - Мы не волнуемся, просто местная музыка режет слух, - буркнула Минори, готовая в любой момент использовать магию.
  
   - Так и быть... уберем её, - заявила одна из магичек, смело выходя вперед. Теперь я мог без проблем рассмотреть эту женщину - высокая блондинка была чрезмерно худой, до такой степени, что можно было видеть выпирающие ребра, на её загорелой коже была сделана татуировка, напоминающая древесный узор. Хм... интересно, все Сестры леса предпочитают вместо одежды носить коротенькие тряпочки, с трудом прикрывающие грудь и бедра? Лично я ничего не имею против, но разве им не холодно? Но самым примечательным в магичке было вовсе не почти полное отсутствие одежды, а глаза - зеленые, светящиеся мистическим огнем, вызывающие благоговейный трепет. Следом за этой магичкой появились и другие, как и я подсчитал ранее, их было восемь, и еще парочка продолжала прятаться в среди деревьев.
  
   - Приветствую вас, дамы, - я слегка поклонился женщинам, подмечая, что все они были одеты одинаково и обладали зелеными глазами. Занятно. Они от природы такие или это все последствия их магии?
  
   - Александр де Фур, мы наслышаны о тебе и твоем необычном семействе, - блондинка брезгливо скривилась, смотря на мою сестру и в особенности на мага молний, стоящего рядом с ней. - Мое имя Лорена, а это мои сестры.
  
   - Рад знакомству, - на моем лице появилась дежурная улыбка. - Вы позволите нам пройти по вашему лесу?
  
   - Нам не нравятся, когда здесь появляются чужаки, особенно такие опасные, но такова воля Кронеры, - магичка смерила нас недовольным взглядом. - И мы подчиняемся.
  
   - Я так понимаю, это да?
  
   - Да, вы можете пройти через наши земли, скажу больше, мы проводим вас, так сказать, во избежание неприятных казусов.
  
   - Тогда, быть может, уже пойдем? - Рик нервно топтался на месте, то и дело бросая на магичек настороженные взгляды. Похоже, вражда между Сестрами леса и слугами бога войны действительно сильна.
  
   - Следуйте за мной, - Лорена махнула рукой, и её подруги снова растворились в лесной чаще, но я все еще видел, что парочка из них остались рядом, чтобы сопровождать и присматривать за нами. Как же я от всего этого устал! Лучше бы я не видел их всех, тогда бы мне удалось расслабиться. Хотя с другой стороны сейчас я готов к любому повороту событий и, если потребуется, быстро смогу указать своим спутникам, куда запускать заклинание.
  
   - Вы знаете, куда мы направляемся? - поинтересовалась Минори, идущая рядом с Риком, причем девушка держала его за руку, словно боялась, что его утащат или он сам натворит глупости. Все-таки хорошая они пара...
  
   - Да, в Солар, город Светлоокого, - сухо ответила блондинка, с невероятной легкостью и грацией петляя между деревьев. Вот уж про кого можно сказать, что она похожа на резвую лань. - Если нас ничего не задержит, то за пять дней доберемся.
  
   - А что нас может задержать? - я в очередной раз насторожено огляделся вокруг. Этот лес был абсолютно спокойным, ничто в нем не говорило о какой-либо угрозе.
  
   - Ничего, лес защитит нас, но всегда стоит быть готовыми ко всему. Последнее время мир стал неспокойным и даже опасным, а все благодаря тебе, Александр.
  
   - Я бы так не сказал, - слова Лорены меня не волновали. Пусть говорит и думает все, что ей хочется, её мнение не имеет значения и сомневаться в правильности сделанного выбора я не собирался. Слишком многое мне пришлось узнать за последнее время, теперь я иначе смотрел на мир и начал осознавать, что мои предки отдавали свои жизни впустую. Их обманули, заставили верить в то, что они спасают мир и миллионы жизней, но на самом деле все было не так.
  
   - В любом случае, нас вы можете не опасаться, - безразлично бросила магичка, продолжая идти вперед, не оглядываясь на нас. - Кронера поддерживает нейтралитет, не помогая ни одной из сторон. Пусть другие боги сами разбираются, а мы тем временем получим больше земель и власти. Лес будет вечно, этого ничто и никто не изменит.
  
   - Я же говорит, - проворчал Рик. - Они помешаны на своих деревьях и животных, им нет дело до людей.
  
   - Нам хотя бы до кого-то есть дело, а вам без разницы с кем сражаться и за кого убивать!
  
   Напряжение между магами нарастало и мне это не нравилось - нам предстояло провести в обществе друг друга ни пару часов, а несколько дней. Только конфликтов и открытого противостояния мне не хватало, для полного счастья.
  
   - Да как ты сме...
  
   - Рик, помолчи, - я бросил на мага-воина предупреждающий взгляд. - Сейчас Лорена наш проводник, отнесись к ней с ужением. Не стоит затевать споры.
  
   - Брат прав, - поддержала меня Минори, улыбаясь своему герою. И это подействовало намного эффективней, чем мои слова.
  
   Дальше мы продолжили свой путь молча, сопровождаемые легким, ненавязчивым звоном хрустальных колокольчиков и щебетанием птиц. Умиротворяющее, вот только это спокойствие было обманчивым, ведь мы не на своей земле и находимся в полной власти Сестер леса.
  
   Всегда приятно и легко путешествовать с тем, кто знает дорогу и местность, а уж если при всем при этом тебе гарантируют безопасность, то и вовсе опасное продвижение к землям светлых магов становится похожим на легкую прогулку. По крайней мере, именно так я себя ощущал. Последние несколько часов были прекрасны - тишина, покой, природа, никаких угроз, даже магички, тайно сопровождающие нас, не напрягали меня. Надеюсь, так пройдет все наше путешествие и никто не натворит глупостей. Мне даже захотелось остаться здесь насовсем, вот только это невозможно, ведь Сестры леса недолюбливают мужчин, а потому в этих лесах, все всяких сомнений, мы с Риком единственные представители сильного пола.
  
   Сейчас у меня снова появилось время на размышление, планы, какие-то воспоминания - в моей голове были тысячи мыслей и я не успевал схватить ни за одну из них. Мое прошлое виделось мне сплошным обманом и лицемерием, я никогда не принадлежал себе и сейчас, размышляя о том, как все сложилось, я уже не сомневался в том, что разные боги поучаствовали в том, как все сложилось. Они всегда боролись друг с другом и никогда не были едины, и вот мир стоит на грани катастрофы, которую они отчаянно пытаются отсрочить.
  
   Интересно, знает ли Райнер о прежних богах и том, что мир не исчезнет? Хотя о чем это я? Естественно знает, ведь он живет в этом мире намного дольше, чем кто-либо из людей. И все же он решил, что правильней будет убить меня... Почему? Неужели он боится или это все беззаветная преданность Арании? Нет. Об этом лучше не думать, а не то можно окончательно запутаться и впасть в отчаяние, а мне этого не надо, ведь с каждым шагом я все ближе к окончательному побегу от моей судьбы. Вот бы еще черный кинжал уничтожить, тогда я был бы окончательно спокоен...
  
   Оторвавшись от своих мрачных мыслей, я поднял взгляд на магичку, сопровождающую нас. Она определенно была красивой, а узор на коже делал её особенной, но все же эта женщина была не в моем вкусе. Не было в её характере своенравия и силы, она была покорна своей богине, и это отталкивало от нее. Да... Сестры Леса не имеют собственной воли, они красивые куклы своей хозяйки, что играет с ними. В этом Кронера напоминала мне Огонь: он тоже превращал пиромантов и огнепоклонников в живые вместилища пламени, не способные думать самостоятельно.
  
   - Лорена, - несмотря на то, что меня устраивало то, как проходило наше путешествие, я решил затеять разговор с нашей проводницей и уточнить кое-что, давно не дающее мне покоя. Скорее всего, я не получу внятного ответа или не пойму то, что мне будет сказано, но попытаться стоило. Кто знает, быть может, мне удастся разговорить блондинку.
  
   - Что? - голос женщины был полон раздражения и недовольства. Интересно, чем это вызвано? Неужели тем, что я заговорил с ней и нарушил такую приятную тишину, а может, она просто не в духе?
  
   - Ты ведь старшая среди Сестер леса?
  
   - Нет, я не верховная магичка, если ты об этом.
  
   - Не об этом, - усмехнулся я, заметив в голосе женщины едва уловимые нотки недовольства. Похоже, амбиции не чужды Лорене. - Ты сильная, тебя слушаются другие Сестры Леса, я видел, как ты командовала ими жестами, да и сейчас делаешь то же самое, давая знаки тем, кто сопровождает нас... Следовательно, ты многое должна знать о планах Кронеры, которая благоволит к тебе, так?
  
   - Тебя посвящать в них я не собираюсь, - насмешливо фыркнула блондинка, ловко петляя среди густой лесной растительности.
  
   - И не надо... Мне другое интересно. Некоторое время назад, Сестры леса сделали мне подарок. Изначально я не знал, какого его назначение, но позже, спустя какое-то время, когда я и думать позабыл о нем, он спас жизнь моей сестры. До сих пор не понимаю, чем заслужил такую честь, ведь я никогда не пересекался с Сестрами леса.
  
   - А, ты об этом.
  
   Несмотря на то, что я не видел лица Лорены, не сомневаюсь в том, что она улыбнулась, да и голос её стал мягче, словно она перестала сердиться. Странная особа...
  
   - Да, почему вы помогли?
  
   - На все воля Кронеры, мы всего лишь исполняем её указания и защищаем лес... Она знала, что росток пригодится, а откуда и почему она решила вам помочь, нас не волнует. Дела людей нас не касаются, главное лес...
  
   - Ясно, - я понимал, что больше ничего не добьюсь от нашей проводницы, но мне и этого достаточно. Все равно разбираться в том, что замышляют боги, у меня не было ни настроения, ни желания. Меньше знаешь, крепче спишь - именно по этому принципу жили Сестры леса, и я понимал почему. Зачастую не стоит задумываться о смысле жизни и собственных действиях, а так же о последствиях, которые за этим последуют. Все пойдет так, как и должно быть... Мне помогли, сомневаюсь в том, что бескорыстно, но помогли, а остальное не имеет значение. Вполне вероятно, что это было сделано по просьбе волка, который стал моим заказчиком. А что, меня бы это не удивило, особенно после слов божества о том, что он выжил именно благодаря Кронере.
  
   Мы продолжили наше путешествие молча, я понимал, что Лорена не ответит мне на вопросы, да и сама ни о чем рассказывать не станет, мои истории ей тоже не интересны, а Минори с Риком слишком напряжены и ожидают подвоха. В отличие от меня они даже не думали расслабляться и полагаться на судьбу. И все же, молчание не угнетало меня, ведь окружающий мир был полон жизни и ласкового звона хрустальных колокольчиков, сопровождающего нас по пятам.
  
   Наконец-то, привал! И вроде бы идти под присмотром одной из хозяек местного леса спокойно и удобно, Лорена показывала нам самые легкие тропы, а все опасности и сложные участки мы огибали, но все же я устал. Возможно, все дело в расслабляющем звоне, который сопровождал нас на протяжении всего нашего пути. А может быть, на меня просто навалилась вся скопившаяся усталость разом, все-таки нормально передохнуть у меня давно не получалось. Всегда что-то случается... Прямо злой рок какой-то!
  
   - Устраивайтесь поудобней, - проговорила магичка, собирая валяющийся на земле хворост. - Здесь мы пробудем до рассвета, а дальше снова отправимся в путь. Чем быстрее вы покинете нашу территорию, тем лучше и для вас, и для нас.
  
   - Ты боишься? - поинтересовался я, начиная помогать женщине.
  
   - Скорее уж опасаюсь. То, что происходит, опасно и может привести к открытому противостоянию богов, тогда магам тоже придется сражаться за своих покровителей. Уже не важно будет где ты... за стеной или во внешнем мире. Эти земли особые, здесь мало людей, в основном маги...
  
   - А еще твари, которых они создают, и заключенные, которых сюда регулярно сплавляют, так сказать, для того, чтобы у слуг богов были рабы и материал для исследований, - сквозь зубы процедил я. За десять лет ничего не изменилось, людей по-прежнему обвиняют в преступлениях и отправляют за стену, туда, откуда нет возврата. Неважно, виновен ты или нет, если ты оказался в Проклятых землях забудь о том, чтобы вернуться домой... Да и неизвестно, где лучше, ведь во внешнем мире люди погрязли во лжи и жестокости, вот только все это прикрыто и кажется, что там лучше. Но я-то знаю, как все обстоит на самом деле, ведь моими нанимателями были благородные и уважаемые граждане, которых даже заподозрить в жестокости и алчности было нельзя. Всюду обман.
  
   - Мы этим не занимаемся, мы всего лишь защищаем наш лес.
  
   - Ну да, я это уже слышал, - я начал разжигать костер, а вот магичка принялась осматривать землю, словно ища что-то еще. Возможно, я не прав, может быть, я слишком подозрителен, но мне не верится в то, что Сестры Леса только защищают лес и больше их ничего не интересует. Нет. Они такие же, как и все - жаждут силы... Иначе бы они просто не пришли за стену, где открыто можно делать все, что угодно, в место, где нет законов, которые нужно обходить, нет осуждения и косых взглядов... нет возмущенного ропота толпы.
  
   - Хватит уже этих разговоров, - Минори с помощью простенького заклинания зажгла огонь, так что теперь наш костерок разгорался, даря тепло и иллюзию спокойствия. - Не стоит портить отношения друг с другом. Все-таки нам предстоит некоторое время провести вместе.
  
   - Благоразумные слова, - я устроился около потрескивающего костра. Странное дело, но после того, как мне пришлось сгореть заживо, во мне не проснулся страх пламени, напротив, огонь стал для меня чем-то родным... Наверное, он единственное божество, которое всегда с людьми, ему не нужно тело или храмы... он вездесущ. Занятно... Я все чаще размышляю о богах и их роли в судьбе людей и мира, а ведь до того, как я оказался в Проклятых землях, меня это все не интересовало.
  
   - Сейчас будет готов ужин, - Лорена уселась рядом с костром и принялась нанизывать на сухую длинную ветку собранные грибы. Они выглядели весьма необычно: излишне крупные, а шляпки были необычного синего цвета, но меня настораживало вовсе не это, а то, что они шевелились.
  
   - Э... ты уверена, что это можно есть? - неуверенно поинтересовался я, пытаясь припомнить, осталось ли у нас еще мясо и в каком количестве.
  
   - Естественно, мы всегда едим эти грибы, фактически они составляют основу нашего рациона, и они намного питательней, чем мясо, - заявила магичка, в то время, как грибы уже жарились над огнем. И снова мне показалось, что они живые и дергаются. Жуткое зрелище и ощущение, мясо, по крайней мере, не пытается шевелиться, когда его готовят, зверь убит заранее.
  
   - Выглядит не очень аппетитно, - протянула Минори, так же, как и я, с сомнением смотря на то, что нам предстояло съесть.
  
   - Зато вкусно, - облизнулась блондинка, не отрываясь смотря на чернеющие грибы. Похоже, она действительно любит их. - Вот, готово!
  
   Лорена протянула мне веточку с нанизанными на нее грибами, пахли они вполне сносно и больше не шевелились... Но приступать к трапезе я не торопился. По опыту знаю, что когда путешествуешь и долго находишься в лесу, то грибы могут стать спасением и на них можно долго продержаться, но вместе с тем, они могут быть ядовитыми и вызывать галлюцинации, так что есть стоит только то, что знакомо.
  
   Сестра леса, не обращая на нас внимания, приступила к ужину, причем делала это с таким аппетитом, что у меня даже слюноотделение началось, а в животе протестующее заурчало. Желудок не просто просил, он требовал еду, но я не торопился, не отрываясь, смотря на нашу проводницу. Казалось, что она вовсе позабыла о нас... На лице Лорены появилась легкая улыбка, зеленые глаза заискрились, а взгляд стал рассеянным. Казалось, что женщина слегка захмелела. Похоже, эти грибочки не такие уж простые, как нас пыталась убедить магичка. Хотя, если они постоянно их едят, то для нее такое состояние должно быть нормой. Возможно, именно с этим было связано раздражение блондинки в пути.
  
   - Что, нравлюсь? - женщина резко подалась вперед, и теперь её лицо было в паре миллиметров от моего. От нее пахло травами и цветами, словно Лорена в прямом смысле этого слова была частью леса. - Хи-хи, не стоит обольщаться, мужчины для нас ничто... В вас нет нужды, вы только и можете, что убивать... Грубые, жестокие, самовлюбленные...
  
   - Что есть, то есть, но без нас жизнь исчезнет, - усмехнулся я, отстраняясь от Лорены, чье настроение после ужина улучшилось. - Минори, не вздумай это есть, не хватало еще, чтобы ты на эти грибочки подсела.
  
   - Я уже поняла, - вздохнула голодная девушка.
  
   - Да ладно вам, у нас все еще есть добыча нашего прошлого проводника, - Рик достал их своей сумки сверток запеченное мясо. - Вот только надолго его не хватит, так что придется экономить... или отправиться на охоту.
  
   - Нет!!! - зашипела Лорена, злобно сверкая зелеными глазами. Как же быстро у нее меняется настроение! - Никакой охоты! Сейчас этого делать нельзя! Вы ничего не смыслите!
  
   - Успокойся, пока мы на вашей земле, мы не сделаем ничего, что будет неугодно Кронере, - раздраженно буркнул я, беря из рук мага-молний кусок мяса. Да уж... Нам стоит быстрее покинуть территорию Сестер леса. Эти дамочки весьма специфичны, и я не уверен в том, что долго выдержу общение с ними.
  
  ***
  
   Путешествие в обществе Лорены и присматривающих за нами других Сестер леса оказалось не таким уж приятным и легким, как я предполагал. С одной стороны двигались мы быстро, легко, лес буквально расступался перед нами, показывая потаенные тропы. На нас никто не нападал, не пытался сожрать или убить и это все было безусловными плюсами, но было кое-что раздражающее и неприятное.
  
   Магички, по земле которых мы сейчас проходили, были странными особами. Такими же, как Лорена, к примеру, она, то была вполне нормальной и рассказывала о своем любимом лесе, где у каждого дерева и цветка было свое имя, то становилась агрессивной и раздраженной. А еще магичка не желала отвечать ни на какие вопросы, ни о своей покровительнице, ни о магии, ни о волке, благодаря которому мы здесь оказались. У меня даже складывалось впечатление, что она не просто не знает ответов на мои вопросы, но ей это даже не интересно. Единственное, о чем охотно разговаривал блондинка - это лес. А еще мне до жути надоел звон хрустальных колокольчиков, он оказывал на меня странное воздействие - создавалось впечатление, что звук доносится уже не извне, и изнутри меня. Кто знает, быть может, это тоже своеобразный гимн Сестер леса, но так или иначе, я уже с трудом выносил этот мелодичный перезвон. Не понимаю, как местные обитатели его выдерживают постоянно.
  
   Я тяжело вздохнул, окидывая моих спутников задумчивым взглядом. Все-таки маги странные создания, они наделены большой силой и могут делать невероятные вещи, но вместе с тем, эти люди полностью подчинены своим покровителями и их пониманию того, каким должен быть маг. Есть, конечно, редкие исключения, те, кто способен принять собственное решение и выбрать иной путь, чем тот, что был им уготован, но их мало. Размышляя об этом, я вспоминал свою жизнь во внешне мире. Там, за стеной все было несколько иначе, и маги вели себя по-другому, они были более осторожными, больше походили на простых людей, словно на них действовали какие-то ограничения, которые даже боги не могли обойти. Но здесь, в Проклятых землях они разошлись на всю катушку - каждый отхватил себе кусок территории и создавал свое идеальное общество... Может, именно поэтому сюда стремились маги? Но для чего все это? Неужели боги, хотят чтобы именно так выглядел мир, а здесь они ставят эксперименты ми проверяют, возможно ли осуществить то, что они задумали? Все эти мысли удручали меня, не позволяя сосредоточиться на деле, которое мне предстоит осуществить.
  
   Я осознавал, что мне нужно сосредоточиться на предстоящем убийстве, которое будет весьма сложным в исполнении. Однажды мне уже пришлось прикончит Верховного мага Светлоокого Люминоса, и вот сейчас настало время повторить это. Но как прокрасться в Солар? Вновь притвориться паломниками не получится, ведь мое лицо стало очень известным с некоторых пор. Значит, потребуется маскировка... Если бы мы были за стеной с этим не возникло бы никаких проблем, я знал нужных людей, которые могли помочь в моем деле, но сейчас мы были в Проклятых землях и это все усложняло. Да и мои глаза тоже могли сослужить мне дурную службу, ведь такими обладал только я. Ну и это можно решить при желании, я перевел взгляд на сестру, именно ей придется помочь нам замаскироваться. Жаль, конечно, что придется прибегнуть именно к этому способу, но выбора у нас нет. Надеюсь, Минори поймет это и сильно не расстроится... да и с Риком нужно что-то делать, ведь, скорее всего, его тоже ищут и желают казнить, как предателя.
  
   В моей голове все больше прояснялось, и даже раздражающий звон колокольчиков уже не мог мне помешать мыслить. Я точно знал, как мы попадем в город Светлоокого, а дальше нам нужно было найти Кристу. Хотя, если учитывать, какой высокий пост она занимает, это не составит труда... Не думаю, что она, как и раньше, выходит на улицы города, чтобы помочь тем, кто в этом нуждается.
  
   - Быстрей бы покинуть этот лес, - раздраженный мужской голос вывел меня из состояния задумчивости.
  
   Я перевел взгляд на ворчащего Рика, ему тяжело приходилось, это было заметно по тому, как он то и дело, нервно сжимал рукоять булавы. Повелители молний и Сестры леса сильно отличались друг от друга, и я даже понимал, почему именно они не ладят. Вот только истинный воин должен в первую очередь думать о деле, и я неустанно напоминал об этом нашему спутнику. И, кажется, если я упомяну об этом еще раз, он мне точно врежет. Эти мысли заставили меня усмехнуться - с каждым днем наш принципиальный и чрезмерно благородный воин становился все более нормальным, в моем понимании. В некотором роде, даже можно сказать, что наше путешествие пошло ему на пользу.
  
   - Не волнуйся, осталось немного, - хмыкнула Лорена, даже не оборачиваясь. И снова её голос был неприязненным, раздраженным и даже злым, интересно все дело в том, что она недолюбливает слуг бога войны или том, что она давно не ела грибы? - Нам тоже не по душе чужаки, особенно, такие, как ты. Так что, чем быстрее вы покинете наш лес, тем лучше. Не хватало еще, чтобы другие маги начали наведываться сюда, как к себе домой!
  
   - Не волнуйся, мы не станем возвращаться или кому-то рассказывать о том, что вы помогли нам. К тому же, у нас много неотложных дел, - я поспешил встрять в разговор, ведь Рик уже с трудом сдерживался и явно намеревался наброситься на наглую магичку, что постоянно пыталась его задеть. Хорошо еще, что Минори всегда была рядом - ей всегда удавалось вовремя успокоить своего друга.
  
   - Нас это не касается, - зевнула блондинка. - Нам велено сопроводить вас и только. То, что не имеет отношения к лесу, не может заинтересовать меня и мох Сестер.
  
  
  Солар
  
   Мы достигли границ территории Сестер леса быстро, и я был этом несказанно рад. Звон колокольчиков, который поначалу мне даже нравился и казался умиротворяющим, под конец четвертого дня пути стал раздражать. Еще немного и я взбесился бы настолько, что просто бы залез на деревья и начал разбивать их.
  
   - Что ж, пора нам проститься, Александр Де Фур, - Лорена демонстративно не обращала никакого внимания на Минори и Рика, словно они в чем-то провинились. Странно. За все время, которое мы провели вместе, они практически не разговаривали с нашей проводницей, как, впрочем, и я. Видимо, это что-то личное, то, что способны понять лишь маги.
  
   - Благодарю за помощь, - я слегка склонил голову. - Знакомство с тобой и твоими сестрами было для меня приятным и полезным.
  
   - Ха-ха-ха, - зеленые глаза хитро сверкнули, - насчет второго полностью согласна, но приятно тебе не было, это точно.
  
   - Так или иначе, спасибо, - развернувшись, я направился прочь, сам до конца не отдавая себе отчета, куда именно иду. Главное подальше от этого звона, по которому точно не стану скучать.
  
   - Брат? Постой!
  
   - А, чего? - обернувшись, я увидел улыбку Минори. Сразу видно, что она безмерно счастлива тому, что мы покинули лес Кронеры. А ведь изначально именно, сестра настаивала на то, чтобы пройти по этой земле.
  
   - Подожди нас... - магичка быстро поравнялась со мной. - К тому же, ты идешь не в том направлении.
  
   - Ну вот, а я хотел уйти красиво, - тихо рассмеялся я, замирая на месте и прикасаясь к длинным волосам девушки. Длинные, яркие, красивые... Безусловно, это гордость Минори, то, что отличает её от других.
  
   - Ты чего делаешь? - в голосе мага-молний проскользнула ревность.
  
   - Думаю, - вздохнул я, убирая руку. - Показывайте, куда нам идти.
  
   - Угу, - нахмурилась магичка. - Нам нужно как можно скорее достичь города и закончить все дела, тогда с чистой совестью можно будет отправиться в столицу.
  
   - Да, там мы будем в относительной безопасности, - отчего-то совершенно некстати вспомнилась Кассандра. Интересно, как она там: согласилась взойти на костер или уже умерла? После того, как я отправился за своей семьей, я ни разу не вспоминал об этой девушке, но теперь что-то напомнило о ней. Я бы хотел снова увидеть её, поговорить, увидеть, как она изменилась... После того, что с ней случилось, просто невозможно остаться прежней. Почему я о ней думаю? Неужели все от того, что мне предстоит убить Кристу, женщину, которая заинтересовала меня, точно так же, как и Кассандра. Если подумать, то обе магички пытались использовать меня, но по-разному и судьбы их ждут тоже разные.
  
   Мы продолжали наше путешествие, ведомые Риком. Я мало знал этого мужчину, но все же решил довериться ему, все равно без него мы долго будем блуждать по лесу в поисках нужного города. Шаг за шагом мы приближались к Солару и Кристе, которой недолго осталось жить: уж я об этом позабочусь.
  
  ***
  
  Вечером того же дня
  
   Мы сидели у разведенного костра и дожидались того момента, когда поджарится свежее мясо. Теперь, когда мы больше не на территории Сестер леса, можно было охотиться, и мы сразу же воспользовались этим фактом, отправив за добычей нашего мага молний.
  
   - Почему ты сегодня целый день смотришь на мои волосы? - прервала тишину Минори.
  
   - Меня тоже этот вопрос интересует, - Рик смерил меня недовольным взглядом.
  
   - Прости, но нам придется их остричь.
  
   - Что?! Зачем это еще? - магичка смотрела на меня с испугом, словно я не волос собираюсь её лишить, а как минимум жизни.
  
   - Мы слишком примечательные личности, я бы даже сказал, что легко узнаваемые. Ты правительница Рокуса...
  
   - Бывшая, - буркнула девушка.
  
   - Да без разницы, твоя внешность очень яркая, а мои статуи стоят по всем Проклятым Землям, хотя в виду последних событий их вполне могли снести. Но суть не в этом... Нам нужно замаскироваться, именно поэтому мы коротко подстрижем тебя, - произнес я, доставая острый кинжал, которым собирался воспользоваться. - Из твоих волос получится прекрасный парик и борода для меня.
  
   - А как же глаза? Твоя главная отличительная черта - глаза зверя, таких больше ни у кого нет? - пролепетала Минори, все еще надеясь сохранить свою шевелюру.
  
   - Ничего страшного, завяжем их и заявим, что я слеп. Поскольку, благодаря твоим волосам, я стану рыжим и бородатым, меня вряд ли будут проверять. Одним словом, на данном этапе это наш единственный способ проникнуть в Солар незамеченными. Кстати, с внешностью Рика тоже стоит поработать на всякий случай.
  
   - Это благоразумно, - поддержал меня воин, сочувствующе смотря на девушку. Ему тоже нравились длинные золотисто-рыжие волосы Минори, но он понимал, что сейчас от них придется избавиться. - Не волнуйся, они снова отрастут. К тому же, с ними или без, ты останешься собой...
  
   - Угу, как же, - всхлипнула сестра, беря из моих рук кинжал. Всего одно четкое и быстрое движение, и в руках девушки остался толстый хвост волос.
  
   - Держи.
  
   - Спасибо, ты у меня умница, - я ободряюще улыбнулся, рассматривая магичку, которая действительно изменилась. Даже удивительно, как сильно на внешность влияет прическа. - Знаешь, тебе так даже лучше.
  
   - Врешь ведь, - вздохнула Минори.
  
   - Он прав, - Рик обнял опечаленную девушку. - С короткими намного лучше.
  
   - Вруны, - горько усмехнулась некромантка. - Ну и ладно, будем считать, что я вам поверила. Надеюсь только, что все это будет не напрасным.
  
   К тому моменту, когда мы достигли Сорлара, а это случилось через неделю, мы уже с трудом шевелились от усталости. И кому только взбрело в голову строить город в подобном месте? Такое ощущение, что светлые маги специально сделали все, чтобы до них добралось как можно меньше страждущих. Но зато я закончил мастерить парик и накладную бороду и теперь меня точно никто не узнает. Да что скрывать - я и сам с трудом узнал себя в отражении местной реки. Хотя... нужно признать, рыжий мне идет, хотя с бородой я и выглядел намного старше своих лет. Оставалась сделать повязку на глаза и позаботиться о том, чтобы никто не заподозрил, что я зрячий, даже если повязку заставят снять. И тут мне понадобится магия Минори, которая заставит на время мои веки срастись. Опасно, ведь так я буду беспомощен, но делать нечего: придется довериться сестре и Рику. Кстати, мага-молний мы побрили на лысо, так что теперь он тоже несколько изменился внешне. К тому же, ему пришлось избавиться от доспеха и оружия, которые мы спрятали в лесу. Что поделать, его булава и мой черный меч выдадут нас не хуже внешности, а потому придется пока побыть без них. Неприятно, к мечу я уже привык, он был неотъемлемой моей частью, но все же сейчас он мне будет только мешать.
  
   - Ты готов? - Минори напряженно смотрела на меня, словно не решаясь наложить заклинание.
  
   - Да, дальше все будет зависеть от вас, - решительно кивнул я. Иного пути попасть в Солар нет, так что нужно рискнуть. Вот только я не привык рассчитывать ни на кого, кроме себя. Это будет непросто...
  
   - Не волнуйся, мы проведем тебя в город, - Минори достала из сумки несколько кусочков тоненькой кожи. - Я приложу их и сделаю так, чтобы они прилипли, будет казаться, что тебе прижгли глаза. Сможем сказать, что это дело рук пиромантов.
  
   - Ты всегда носишь с собой человеческую кожу? - поморщился я, закрывая глаза. В следующее мгновение, к моим векам прикоснулось что-то неприятное.
  
   - Я же некромантка, ты не забыл? Мне по статусу положено таскать с собой кучу всякого барахла... У меня и подвеска - пузырек с кровью имеется и браслет из волос трупа, и пара костей припрятано.
  
   - Можешь дальше не продолжать, - тихо рассмеялся я.
  
   Минори начала читать заклинание - её голос был полон силы, уверенности. Я ощущал легкое жжение в области глаз, но это было ничто в сравнении с тем, что мне пришлось пережить, когда я взошел на костер. Боль теперь больше ничего не значит - я к ней привык.
  
   Мой мир померк, вокруг была лишь темнота... Хотя нет, не только она, были еще звуки, запахи, ощущения. Непривычно, но я справлюсь, ведь это ненадолго, к тому же, я уже был слепым - по-настоящему слепым. Скверное ощущение. Эта беспомощность злила и раздражала - в таком состоянии я не мог сражаться, убегать, прятаться или просто оценить ситуацию. Сейчас я мог полагаться на другие ощущения, но я не привык к этому. И снова я подумал о том, как живет Сесил - ведь, несмотря на слепоту, он не просто существует, но создает уникальное оружие и доспехи.
  
   - Как себя чувствуешь? - обеспокоенно поинтересовалась магичка.
  
   - Скверно, но терпимо, - я попытался ободряюще улыбнуться. Звуки стали более громки, запахи - яркими, и кажется я ощущаю то, что происходит вокруг, вот только не уверен в том, что смогу всем этим воспользоваться, так что главное, чтобы это долго не продлилось. Все-таки видеть - это не невероятный дар, который нужно ценить.
  
   - Как только мы проникнем в Солар и найдем, где остановиться, я сразу же верну все, как было, но до этого тебе придется потерпеть.
  
   - Не волнуйся, я превосходный актер, справлюсь.
  
   - Странный ты человек, - медленно протянул Рик, помогая мне подняться. - Как ты можешь быть таким спокойным и уверенным? Мы можем умереть, а если нас раскроют...
  
   - Никогда не думай о неудаче, - я перебил нашего спутника, который все больше менялся. Он начал терять свое напускное благородство, теперь маг больше думал и критически смотрел на мир. Готов поспорить, теперь он уже не считал, что обязан во всем подчиняться верховным магам, и осознавал, что воин может идти разными путями. - У нас есть план и, учитывая обстоятельства, он идеален. Всегда верь в успех и веди себя естественно. Поверь в то, что ты обычный человек, лишенный магии, в то, что ты просто ведешь родственника туда, где он сможет найти облегчение и помощь. Тогда мы не привлечем внимания и сможем просочиться в город.
  
   - Думать о неудаче - уже проиграть, - закончила за меня Минори. Даже удивительно, насколько мы с ней мыслим одинаково, а ведь воспитывал её не я, а Райнер.
  
   - Ясно все с вами, - не скрывая раздражения, вздохнул Рик, вкладывая мне в руки посох, который мы приготовили заранее. - Идемте, до города около часа пути, в нашем случае, возможно, немного больше, но в любом случае стоит поторопиться, чтобы успеть до наступления темноты.
  
   Минори взяла меня за руку, утягивая за собой. Как же сложно идти, не видя ничего перед собой. Каждый шаг давался мне с трудом, фактически я опасался двигаться вперед, казалось, что в любой момент можно споткнуться, врезаться во что-то. Это было сильнее меня, так что хорошо, что у нас есть час, я смогу немного привыкнуть к новому своему состоянию.
  
   - Просто доверься мне, - раздался голос сестры, чуть сильнее сжавшей мою ладонь. - Я рядом и смогу провести тебя... Как ты там говорил? Поверь в то, что ты слепец и нуждаешься в помощи.
  
   - Попытаюсь, - немного расслабившись, я стал двигаться более спокойно. Нужно привыкать, чтобы вести себя естественно и не вызвать подозрений... Это будет непросто, но проиграть, так далеко зайдя, неприемлемо!
  
  Быть слепцом то еще удовольствие, особенно, когда в этом деле у тебя нет никакого опыта. Передвигаться на ощупь было тяжело, и даже поддержка Минори не помогала, скорее уж раздражала. Нет ничего хуже беспомощности, но отступать было поздно - особенно теперь, когда мы так близко к Солару. Мне хотелось увидеть этот город, насладиться его красотами и величием, причем до того, как мы окажемся внутри. Так уж вышло, что мне всегда нравилось смотреть на города издали: мощные крепостные стены, шпили, возвышающиеся над ними, развевающиеся знамена - все это давало понять, насколько масштабное, крепкое и величественное сооружение перед тобой. Но сейчас это было мне недоступно, я мог лишь представлять Солар в своем воображении. Наверняка его окружает белоснежная стена, видны золотые шпили, он огромен и светел.
  
   - Мы почти на месте, - раздался голос сестры прямо у меня над ухом, и в это мгновение до моего обостренного слуха начал доноситься шум и гам. Именно так звучат города, в которых кипит жизнь.
  
   - Как выглядит город?
  
   - Точно так же, как и Рокус, только порта здесь нет, - безразлично ответила магичка, которую, судя по голосу, не впечатлило открывшееся ей зрелище. - Все города одинаковы: что за стеной, что в Проклятых землях.
  
   - А вот здесь ты не права, у каждого города свое лицо, своя атмосфера. Взять, к примеру, столицу - когда мы первый раз были там, это был город-призрак, где время застыло - серый, пустой, пугающий, довлеющий над каждым, кто окажется в нем. Теперь же это пылающий город, где нестерпимо жарко и кажется, что еще немного, и по улицам потекут реки чистого пламени. Он больше не пугает, но и остаться в нем тоже не тянет. А если вспомнить Рокус - большой открытый порт, где пахнет морем, а по узким кривым улочкам гуляет легкий ветер - с высоты кажется, что это лабиринт, но если привыкнуть и приглядеться, что можно понять, как все устроено.
  
   - Никогда об этом не задумывалась, - ответила Минори, придерживая меня, чтобы я не споткнулся и не упал, что в моем состоянии случалось со мной постоянно. - Солар... даже не знаю, как его описать. Он меньше Рокуса, окружен такой толстой стеной, словно они готовятся к долгой осаде. Этот город крепкий, прочный, но знаешь, совсем не так должен он выглядеть, если учитывать какому божеству принадлежит.
  
   - Он напоминает наши крепости, - вмешался в разговор Рик, который последнее время был немногословен и постоянно хмур. Так частенько бывает, когда кто-то начинает размышлять о жизни и собственной судьбе. К тому же, маг-воин все еще не одобрял то, что я собирался сделать. Хорошо еще, что он признавал, что отказаться от своего слова будет неблагородно.
  
   - Значит, они боятся и пытаются от кого-то защититься. Весь вопрос от кого и почему, хотя если вспомнить прошлое светлых магов, то вполне можно предположить, что у этих стен иное предназначение и они призваны никого не выпускать, - мне не нравились собственные мысли, но я понимал, что они могут оказаться правдой. Печально. Я уже все время жду самого худшего и от людей, и от жизни.
  
   - Все возможно, но сейчас не время об этом говорить. Мы уже почти у ворот, так что вживайтесь в свои роли и молитесь Госпоже Удаче, чтобы она помогла нам.
  
   Мы продолжали двигаться, и, должен признать, что каждый шаг давался мне с трудом. Сейчас я был не более, чем калека, но хуже всего было то, что я не мог оценить обстановку и понять, откуда ждать беды. Вряд ли у Рика и Минори достаточный опыт для того, чтобы оценить все риски. Как же это раздражает, но я не могу злиться, негодовать и ворчать - сейчас я слепец, пришедший за помощью, а это значит, что на моем лице должны застыть смирение и мольба о помощи.
  Звуки усиливались, я уже слышал обрывки разговоров, отдельные слова, сотни голосов, в которых практически невозможно вычленить суть. Напряжение нарастало с каждым мгновением, по моему лицу даже пот начал струиться.
  
   - Спокойно, - раздался ласковый шепот сестры. - Говорить буду я, а вы молчите и кивайте.
  
   - Как скажешь, сейчас ты главная.
  
   - Не нравится мне это, - ворчал Рик, идущий справа от меня.
  
   - Тебе тоже стоит успокоиться. А если будешь продолжать бубнить, то я скажу, что ты немой. А что, две калеки лучше, чем один!
  
   Я с трудом подавил смешок, медленно расслабляясь - дальнейшее не в моих руках, все, что я могу, это довериться Минори и магу-молний. И это было самое трудное, ведь я привык все контролировать и всегда быть начеку. Именно мне приходилось всегда идти впереди и решать все наши проблемы, которые, к слову, возникали именно по моей вине, а точнее из-за меня.
  
   - Здесь почти нет людей, - пробормотал я, вспоминая, что когда в прошлый раз мы приближались к городу Светлоокого, все было иначе. Тогда в него стекалось множество паломников и страждущих, мечтающих обрести облегчение и помощь.
  
   - Да, так что смешаться с толпой не получится, - голос магички звучал напряженно и было слышно, что сестра нервничает, и я понимал причины этого. Мне и самому было не по себе, а желание сорвать повязку и попытаться разлепить сросшиеся веки становилось почти непреодолимым, и все же мы продолжали продвигаться все ближе к воротам Солара.
  
   - Стоять!!! - раздался раздражающий мужской голос, настолько пронзительный и мерзкий, что я скривился. Готов спорить, этот стражник обладает весьма омерзительной внешностью, наверняка, это жирный боров с бегающими глазками. - Куда и зачем?
  
   Да уж, более глупого вопроса и не придумать, и если 'Зачем' было еще обосновано, то зачем спрашивать 'Куда'? Неужели непонятно, что в город Светлоокого?
  
   - Мы ищем помощи у местных целителей, - печально ответила Минори, отпуская мою руку и отходя на пару шагов. - Мой брат слеп. Это все проклятые некроманты! Они что-то сделали с ним, и сейчас все наши надежды лишь на благосклонность Люминоса и его жрецов.
  
   - Они не будут благосклонны, так что валите отсюда! - хохотнул стражник, и я почувствовал, как стоящий рядом со мной маг напрягся.
  
   - Прошу, пропустите нас, - умоляла сестра, не собираясь отступать. - Мы пришли не с пустыми руками. Вот, возьмите, это чистейшие сапфиры. Уверена, они порадуют лекарей и смогут послужить на благо Светлоокого.
  
   - Хм... хорошо, проходите.
  
   - Благодарю, господин, - голос девушки звучал заискивающе и от того противно. - Не подскажете ли, где мы можем остановиться?
  
   - Идите по главной улице, там полно постоялых дворов на любой уровень достатка, - безразлично хмыкнул стражник, открывая скрипучий засов. Да уж, похоже, милосердия светлых магов теперь продаются и недоступны всем страждущим. Хорошо еще, что мы прихватили драгоценности из храма волка. Тяжелый вдох вырвался из моей груди - печально, что все так изменилось, а Криста стала другой. Теперь в моей душе окончательно не осталось жалости к ней: она уже не та женщина, которую я знал.
  
   Наконец-то мы добрались до постоялого двора, на котором смогли остановиться, сняв номер с несколькими кроватями. Но меня радовало не столько этот факт, сколько то, что скоро я смогу видеть. Быть слепым и беспомощным мне уже порядком опостылело.
  
   - Минори, когда ты уже снимешь накладную кожу? - нетерпеливо поинтересовался я, как только опустился на мягкую кровать.
  
   - А может, стоит с этим повременить? - подал голос Рик, - нас могут проверять и тогда, тебе лучше оставаться слепым.
  
   - Это благоразумные слова, - поддержала воина сестра.
  
   - Слова, может быть, и благоразумные, но они только осложняют наше дело. Нужно выполнить заказ волка, причем в кратчайшие сроки, да и задерживаться в этом лживом городе, пропитанном лицемерием, не хочется. Светлые маги изменились, с каждым днем они становятся все омерзительней. И вот уже Тьма с её проклятьями и злобными шутками не кажется чем-то отвратительном, она хотя бы честна. Не подумайте, что я жалуюсь или решил пофилософствовать. Нет. Все не так. Мне просто противен этот город, хотя я его и не видел. Чем дольше мы здесь будем находиться, тем хуже - нас могут выследить, узнать, подставить, попытаться обмануть и забрать драгоценные камни и золото, за которые в Соларе можно купить милосердие. Нужно действовать решительно, а потому уже сегодня мне необходимо осмотреться в городе и понять, где находится моя жертва.
  
   - Хорошо, я сниму их, - вздохнула Минори, а после я услышал почти неуловимый звук шагов. Мертвецки-холодные руки коснулись моего лица, вызывая волну дрожи. - Потерпи, будет немного больно.
  
   - Поверь, для того, кто добровольно взошел на костер и сгорел заживо, это не страшно.
  
   Некромантка зашептала какое-то заклинание... Тихо, ласково, нараспев, а вместе с тем я ощутил легкое жжение в районе век. Нестрашно, бывало в моей жизни и хуже, к тому же сейчас меня успокаивал голос сестры. Он даже усыплял, по крайне мере меня то и дело тянуло зевать.
  
   - Готово, можешь открыть глаза.
  
   - Уже? - разочарованно протянул я.
  
   - Только не говори, что тебе понравилось? - тихо рассмеялась магичка. - Знаешь, братец, ты начинаешь меня пугать.
  
   - Боль боли рознь, к тому же твой голос весьма приятный... И почему ты раньше не пела свои заклинания? - я осторожно приоткрыл глаза. Солнечный свет, проникающий в комнату, через распахнутое настежь окно, тут же заставил меня поморщиться. Похоже, теперь мне придется привыкать к возможности видеть. Ну, это проще, чем смириться со слепотой и темнотой, что окружают тебя, когда не имеешь возможность открыть глаза.
  
   - Не все заклинания некромантов можно петь, - смущенно ответила девушка. - Да и не такой уж у меня приятный голос, как ты говоришь.
  
   - Приятный, даже очень, - подтвердил мои слова Рик. Что ж, в некоторых вопросах мы с этим молодым мужчиной были солидарны, что не могло не радовать.
  
   - Так, хватит разговоров на посторонние темы. У нас на это еще будет время, когда мы будем убегать из Солара или думать о том, как покинуть континент. Сейчас у нас есть дело более важное.
  
   - Убийство, - недовольно бросил маг-воин, все еще считающий, что это низко.
  
   - Да, это будет непростое задание, на выполнение которого у меня будет всего одна попытка. Не думаю, что Криста ждет нападения. Нет. Не так, учитывая то, кем она стала, она непременно ждет покушения, вот только не с моей стороны. И пока что это - единственное наше преимущество.
  
   - И что мы будем делать?
  
   - Вы отправитесь на поиски целителя, будете расспрашивать людей о том, кто самый сильный, добрый, честный и не алчный. Одним словом, будете искать могущественного и дешевого служителя Света. Не забудьте заглянуть в местный храм и пожертвовать жрецам пару драгоценных камней.
  
   - В общем, продолжаем делать вид, что мы обычные паломники, пришедшие купить себе чудо, - ехидно усмехнулась Минори. Она, как и я, видела на что способны служители Светлоокого, знала Кристу, до того, как она была отравлена властью и силой, а потому не испытывала никакой жалости к нынешней верховной магичке.
  
   - Вот именно.
  
   - Ну, с нами все понятно, - Рик смерил меня задумчивым взглядом. - А что будешь делать ты? Несмотря на то, что внешне ты изменился, глаза выдают тебя, так что соваться на улицу не стоит. Если тебя узнают или просто поползут слухи о том, что Александр де Фур находится в Соларе, твое задание будет провалено. Криста не только будет начеку и усилит свою охрану, но и объявит охоту на тебя. Тогда нас без труда найдут и прикончат.
  
   - Или пустят на эксперименты, что более вероятно, - добавила Минори.
  
   - Не волнуйтесь обо мне, я смогу избежать нежелательных столкновений с местными жителями, к тому же передвигаться можно не только по земле, но и по крышам. Благо, что дома здесь расположены близко друг к другу... Ну, и разумеется, я дождусь наступления темноты, чтобы выбраться в город. А до этого буду сидеть в комнате, ожидая вашего возвращения. Уверен, хозяин постоялого двора в ваше отсутствие наведается в номер, чтобы проверить наши вещи и что-нибудь прибрать к рукам, так что камни возьмите с собой и присматривайте за ними. А я буду изображать слепца, который ничего не может предпринять.
  
   - Ты слишком плохого мнения о людях, - покачал головой Рик, начиная собираться. Да, мы только заселились, а им с Минори уже предстоит отправиться обследовать город - дело важнее отдыха. - Местный хозяин не выглядит вором или мошенником.
  
   - А разве у преступников есть какие-то внешние отличительные черты? Нет, Рик, убийцы, воры, насильники, мошенники - все они выглядят как обычные люди. Я редкое исключение, да и то, от других меня отличают только глаза. Не стоит доверять людям, всегда жди подвоха и обмана, и знаешь, если жить так, намного приятней будет осознавать, что насчет кого-то ты все-таки ошибся.
  
  Минори и Рик покинули номер, оставив меня одного, а сами отправились обследовать город. Они не просто должны были делать вид, что ищут лучшего целителя для меня, тем самым подтверждая нашу легенду, нет. Их задача была намного сложнее - ведь моим спутникам предстояло осмотреться в городе, найти укрытия и неприметные проулки, которые могут пригодиться при отступлении, а точнее при побеге из Солара. А еще не помешает поискать магические ловушки, которыми наверняка этот город напичкан.
  
   Что же касается меня, то до наступления темноты и возвращения сестры и её друга, мне предстояло заниматься праздным бездельем. Но ведь это неплохо - отдых мне сейчас необходим... Я так устал, что мне даже не хочется, чтобы начиналась ночь... Вот только дело должно было быть сделано, остальное не имеет значения.
  
   Лежа на кровати, застеленной цветастым покрывалом, я рассматривал нашу комнату. Здесь было целых три узких постели, небольшой хлипкий шкаф для вещей, а еще небольшой круглый столик около грязного окна, сквозь который в помещение проникал тусклый свет. Единственным украшением нашего номера были цветы в горшках, стоящие на полу и узком подоконнике. Они придавали живость этому невзрачному помещению, и если бы ни они, то здесь было бы совсем мерзко. Нет. Я не привередничаю, но последнее время мне отчаянно не хватало домашнего уюта и спокойствия. Все эти бесконечные странствия, борьба, необходимость от кого-то бежать вконец измотали меня. Там, за стеной, я жил всего в паре городов, и в каждом из них имел место, которое мог бы назвать домом, можно даже сказать, что я был домоседом и всегда брался лишь за заказы, которые были вблизи от места моего проживания. Но после того, как меня поймали, все изменилось: я больше нигде не задерживаюсь надолго, да и своего угла у меня нет. Раздражает. И почему только боги не избрали на роль героя-жертвы кого-нибудь другого?
  
   От размышлений меня оторвал тихий шорох около двери, прислушавшись, я понял, что кто-то пытается открыть запертую на ключ дверь. Похоже, я не ошибся насчет хозяина местной гостиницы. Быстро повязав на глаза кусок ткани, не забыв, естественно, оставить щелочку для подглядывания, я уселся на кровати, всем своим видом демонстрируя безразличие и печаль.
  
   Спустя пару мгновений в комнате раздались тихие шаркающие шаги и размеренное, но тяжелое дыхание... Я бы даже сказал, что одышка, какая бывает у толстяков.
  
   - Кто здесь? - поинтересовался я. Сидеть, не шевелясь ти ни на что не реагировать, глупо, ведь все знают, что слепые слышат намного острее зрячих. Естественно, мне никто не ответил, но мой незваный гость на пару мгновений притаился, словно пытаясь убедить в том, что я один и звук шагов мне показался. Что ж, подыграем ему, сделаем вид, что я расслабился.
  
   Мой гость тем временем принялся осматривать номер в поисках чего-нибудь, что бы плохо лежало. Толстяк, которого я мог рассмотреть сквозь слегка приспущенную повязку, оглядел шкаф, стол, заглянул под кровати, при этом то и дело недовольно сопя. Даже не верится в то, что он думает, что я его не слышу? Нужно быть мертвым, чтобы не заметить такой бурной деятельности! Да уж, вор из него не получится - это точно. Я продолжал наблюдение, при этом старательно делая вид, что ничего не замечаю. Хозяин постоялого двора тем временем недовольно озирался по сторонам: он не смог найти ничего, кроме пары зелий и одежды, которые мы захватили с собой. Готов спорить, сейчас этот человек испытывает невероятное разочарование. Еще бы, ведь он видел драгоценности и золото, которое принесли его постояльцы.
  
   Солар изменился, как, впрочем, и люди, которые здесь живут - в них не осталось света и добра. Обычный город, каких сотни, если не тысячи на нашем континенте. Печально. Раньше это место было другим... По крайней мере оно таким казалось.
  
   Толстяк тем временем пристально рассматривал меня, словно пытаясь убедиться в том, что я не прячу сокровища в карманах или под одеждой. Надеюсь, обыскивать меня он не собирается, а не то я не выдержу и прирежу его. Мужчина раздраженно вздохнул и направился к дверям, что-то бормоча себе под нос и даже не пытаясь больше скрываться. Ну, что за идиот?! Ему повезло, что мне пока что выгодно продолжать притворяться, иначе бы я давно отправил его в могилу.
  
   - Все, как я предполагал, - сняв повязку с глаз, я рухнул на кровать, рассматривая серый потолок, покрытый какими-то пятнами. Мне нужно попытаться уснуть и немного отдохнуть перед ночной вылазкой, а еще безумно хочется снять парик и отклеить накладную бороду, но пока еще рано заниматься этим делом, к тому же, если сделать это, то моя маскировка будет безнадежно испорчена. Придется терпеть этот мерзкий зуд на теле. Ну, ничего, ради работы я шел и на большие жертвы, к тому же, это долго не продлиться, ведь я не собирался затягивать вопрос с устранением Кристы. Чем дольше откладывать этот вопрос, тем сложнее провернуть дельце и дело вовсе не в жалости, которую я не испытывал, а в том, что с каждым днем притворяться слепцом будет все сложнее. А когда пожалуют целители, то и вовсе все вскроется. Да и не хотелось мне задерживаться в Соларе, который явно не оправдывал свое название. Хотя с другой стороны радует, что притворства в нем больше нет, никто даже не думает скрывать свои низкую натуру и алчность.
  
  
  Останови меня, прошу
  
  Минори и Рик вернулись, когда уже начало темнеть, причем оба буквально валились с ног, да и выглядели они так, словно им пришлось несколько часов кряду использовать магию, а не просто ходить по городу, осматривая его достопримечательности. Даже интересно, что произошло во время их небольшой экскурсии.
  
   - Что удалось узнать? - в отличие от магов, я смог неплохо вздремнуть в более или менее приемлемых условиях и от того был полон сил.
  
   - Город странный, - сестра рухнула на кровать прямо в одежде и даже не удосужившись снять грязные сапоги. - Вроде бы он ни чем не отличается от других. Все так же, как и везде. В Соларе не любят чужаков, с подозрением и недоверием смотрят на приезжих, но если у тебя есть золото, драгоценности или синий мох, все сразу же меняется и перед тобой открываются все двери, а местные жители начинают одаривать тебя фальшивыми улыбками и лестью. За достойную цену они готовы душу продать и не только... Мы даже нашли парочку жрецов Светлоокого, которые согласились помочь нам и избавить тебя от слепоты. Вот только для начала нам придется подать прошение в главный храм, а после того, как его рассмотрят старшие служители Люминоса, мы получим разрешение на лечение.
  
   - Чушь какая, - скривился я. - Даже за стеной, где светлые маги давно требуют много золота за свои услуги, до такого не доходило. Ты приходишь к жрецу, платишь ему уговоренную цену и получаете то, что хотите... Но подавать прошения и получать разрешение на лечение, это просто нелепо!
  
   - Ну, так это еще не все, - продолжила Минори. - После этого, мы должны будем оплатить пошлину в казначействе и уплатить уговоренную цену самим целителям. Затем нужно выплатить налог и только после этого они приступят к работе. Неудивительно, что после подобного поток страждущих иссяк. Лечение в Соларе может себе может позволить себе только очень обеспеченный человек, да и то это будет для него разорительно. Похоже, Люминосу давно уже все равно, чем занимаются его служители. Странное дело... Боги либо самоустраняются, либо начинают слишком активно влезать в дела людей.
  
   - Мы, кстати, видели главный храм, - не скрывая раздражения, сказал повелитель-молний, который тоже был не в восторге от происходящего в городе, - там очередь такая, что её и за пару дней не отстоять!
  
   - Что ж, вам будет чем заняться, пока я занимаюсь делом, - усмехнулся я, радуясь тому, что с местной бюрократией столкнуться придется отнюдь не мне.
  
   - Прикончи её поскорее! - сестра взглянула на меня так, что мороз по коже пробежался. - Криста окончательно спятила, если навела в своем городе такой порядок! К тому же, я чувствую, что наша магия куда-то уходит... Скорее всего в городе много артефактов, подпитывающихся за счет чужой силы...
  
   - Хм... это может помочь служителям Светлоокого узнать о том, что в городе появились некромант и маг-молний? - напрягся я, сразу просчитывая все возможные риски в нашем деле.
  
   - Вполне, так что тебе лучше поторопиться. Мало того, что чем дольше мы находимся в Соларе, тем больше вероятность того, что нас поймают, так еще мы будем слабеть. Без оружия и магии мы станем легкой добычей!
  
   - Понимаю, - я поднялся на ноги и подошел к окну, осторожно выглядывая из него. - Вот только за один день мы точно не управимся, так что придется потерпеть. Я сегодня осмотрюсь и смогу точно сказать, сколько мы пробудем в городе... А вы пока не высовывайтесь. Попросите принести ужин в комнату и никуда не уходите. Готовьтесь к завтрашнему стоянию в очереди... Рик, если что-то пойдет не так, бери Минори и уходи, но перед этим запусти в небо молнию.
  
   - Хорошо. Надеюсь, до этого не дойдет, - кивнул воин, буравя мою спину пристальным взглядом. - Не волнуйся, я позабочусь о твоей сестре, но тебе лучше поторопиться и постараться не сдохнуть.
  
   - Не волнуйся, последнее время мне все больше хочется жить.
  
   С этими словами я забрался на подоконник, хорошо, что наш номер находится на втором этаже, я легко смогу добраться до крыши. Главное все просчитать и успеть вернуться в номер до того, как вновь станет светло.
  
   Для меня не составило труда забраться на черепичную крышу и перепрыгнуть на соседнее здание. Дома здесь расположены близко друг к другу, так что передвижение для меня не проблема, к тому же, если меня засекут, я всегда смогу спрыгнуть вниз и затеряться в тенях.
  
   - Что ж, пора осмотреться в этом славном городке, - благодаря своему звериному зрению, я видел намного больше, чем кто-либо другой. Точно так же, как и прошлое наше посещение города Светлоокого, люди были не только на поверхности, но и под городом. Неужели темницы с пленниками и новые эксперименты во славу Люминоса? Нет. Криста бы не пошла бы на это. Да за десять лет многое могло измениться, но человек не может стать полностью другим!!! Я не желал в это верить. Сейчас, осматривая Солар, я замечал многое - по сути своей город был огромным лабиринтом, все улочки которого, тем ни менее, вели к центральной башне, от которой исходило не красное, не синее, алое свечение, с легкими белыми всполохами. Красиво... Вот только что это означает?
  
   - Наверняка Криста там, - задумчиво прошептал я, замечая еще одно высокое здание, возвышающееся над Соларом - главный храм. С него мне будет намного удобней изучать город, так-то стоит направиться именно туда. Кто знает, может быть, мне повезет и я найду способ пробраться в башню... Идти напролом точно не вариант. В любом случае рассчитывать на то, что заказ будет выполнен сегодня, не приходится, так что не будем спешить и нервничать. Для начала осмотримся, найдем лазейку, которой можно воспользоваться, а после уже приступим к основной задаче.
  
  ***
  
   С высоты шпиля главного храма Светлоокого Люминоса, я осматривал город, который впечатлял и поражал своим размахом и величием. Его узкие улочки переплетались, разветвлялись, резко обрывались, создавая тупики - настоящий лабиринт, но в нем была закономерность, я видел это четко и ясно. Все пути вели к главной башне, и я помнил для чего это нужно... Неужели Криста собирается пойти по пути своего предшественника? От этой мысли становилось не по себе, и в голову даже закралась мысль о том, что в теле магички давно обитает другая душа, та, которую я не знаю. А что, такое вполне возможно и Минори тому подтверждение, ведь долгое время в её теле обитала душа Райнера.
  
   Рассматривая Солар, я понимал, что все в Проклятых Землях стремительно меняется, и я не сомневался в том, что в скором времени маги-хранители стены не смогут сдерживать это безумие. Оно вырвется наружу и сметет деревни, города и королевства, прольются реки крови, а армия Повелителя могил вырастет многократно, тогда весь мир превратится в подобие Проклятых земель. Возможно, это к лучшему, но видеть этого мне не хотелось. На душе стало мерзко, от осознания того, что я приложил к происходящему свою руку. Вот только странное дело... Неприятно мне было, а вот сожаления - нет. В некотором роде, я даже ощущал некое извращенное удовлетворения от того, что с мира спадет все спесь и лоск, обнажив саму его суть.
  
   Тряхнув головой, я вновь сосредоточился на мысли о деле, которое мне предстоит провернуть. Сейчас мне стоит размышлять о насущном, а не о мире в целом.
  
   - Что ж, передвигаться спокойно можно только по крышам, - пробормотал я, замечая патрули. Стражников было много, они чинно прохаживались по темным улицам, иногда заглядывая в дома, иногда замирая на месте и озираясь. Что ж, с такой системой безопасности в Соларе совсем не должно быть явной преступности, но это был не путь Светлоокого. Криста построила свою власть на страхе, ужасе и обмане, а не на милосердии, доброте и всепрощении. Город напоминал большую тюрьму, из которой не сбежать... Местные жители не были свободны, скорее уж пленники в собственных домах, но сдается мне, их такая жизнь вполне устраивает.
  Я перевел взгляд с улочек города на башню, что, казалось, стремилась пронзить небеса. Было в её виде что-то зловещее, пугающее, темное... Но не только это привлекло мое внимание, но и огромная статуя, стоящая рядом с этим сооружением, о предназначении которого я мог только догадываться. Неужели это я? Было бы забавно увидеть очередной монумент, посвященный мне, который не снесли после того, как я решил не играть по правилам. Надо проверить, но это не основная цель моей ночной вылазки.
  
   В голове появилось осознание того, что нельзя спешить, нужно быть осторожным, осмотрительным, аккуратным. У меня нет права на ошибку, ведь она может стоить нам жизней, но все же, оставаться в городе было невыносимо. Надо поскорее разделаться с работой и покинуть Солар... Придется рискнуть, а заодно проверить, как близко я смогу подобраться к башне, привлекшей мое внимание.
  
  ***
  
   Бесшумно передвигаясь в темноте, перепрыгивая с одной крыши на другую, я вновь и вновь благодарил Тьму за щедрый подарок. Благодаря моим глазам, я легко замечал угрозы и избегал нежелательных столкновений, к тому же отсутствие в Соларе какого-либо освещения не мешало мне двигаться к цели. Идеально. Хорошо, что Криста не ждет меня, иначе бы смогла предусмотреть подобный поворот событий... И все же Верховная магичка кого-то или чего-то опасается, иначе бы город не был переполнен стражниками. Да их сейчас на улицах не меньше, чем днем обычных жителей, в этом я был уверен.
  
   Моя цель с каждым мгновением становилась все ближе и странное дело, чем ближе к башне, тем меньше охраны. К чему бы это? Неужели дело в том, что подле Кристы обитают только проверенные и верные люди, или все дело в магических ловушках? Не знаю... Пока что ничего подозрительного и опасного я не приметил, если, конечно, позабыть о том, что все происходит слишком просто. Башня прямо-таки приглашает меня заглянуть в нее - неприятное ощущение. Опыт подсказывал мне, что так не бывает, нужно замереть, осмотреться и принять решение о том, как действовать дальше. Что, собственно говоря, я и сделал, причем забраться я смог далеко. Теперь можно было видеть не только башню Верховной магички, но и статую, стоящую перед ней.
  
   Я ошибся. Она была посвящена не мне, а Светлоокому, в этом не было никакого сомнения. Этого бога всегда изображали одинаково, вот только не припомню, чтобы ему когда-нибудь вообще устанавливали столь монументальные сооружения. Были небольшие статуи в храмах и домах магов, но не более... Это же был настоящий идол. Сощурившись и присмотревшись, я заметил кое-что еще, и это упрочило мое мнение в том, что Криста безумна. Статуя из белоснежного мрамора была облита кровью, а перед ней ровными рядами лежало с десяток тел.
  
   - Что же здесь творится? - прошептал я, кривясь от отвращения и омерзительного трупного запаха, добравшегося до меня. Похоже, трупы находятся здесь давно, раз уже начали гнить. Не связано ли происходящее с артефактом, который находится внутри магички? Что если это он заставляет её делать все эти ужасные деяния? Это могло бы все объяснить, ведь если припомнить, подобное было изображено на фресках в храме волка... Но что-то мне подсказывало, что не все так просто.
  
   Я уже собирался уходить, чтобы все обдумать и переговорить с сестрой и Риком, но до моего слуха донеслись звуки тихих шагов. Замерев, я начал ждать, чтобы увидеть того, кто бесстрашно прогуливает ночью перед башней. Это явно не стражи... Тогда кто?
  
  Я внимательно всматривался в темноту, при этом стараясь даже не дышать, чтобы ненароком не привлечь к себе внимания, более того, я практически прилип к крыше дома, с которой наблюдал за происходящим. Теперь, для того чтобы заметить меня, нужно обладать особым зрением или воспользоваться магией.
  Спустя несколько томительно долгих мгновений появилась женская фигура в белоснежном платье, расшитом сверкающей черной нитью. Она медленно и плавно приближалась к статуи и чем-то напоминала мне неприкаянного призрака, настолько безжизненными казались её движения. Я напряг зрение пытаясь разглядеть лицо незнакомки, приближающейся ко мне все ближе. Еще немного... Еще чуть-чуть.
  
   Криста! Все всяких сомнений это была именно она! Сейчас я видел, что она постарела, а свет в её теплых карих глаза угас, теперь это не более чем пустые стекляшки. Мое сердце неприятно сжалось, а рука потянулась к кинжалу. Возможно, сейчас самый идеальный момент для того, чтобы прикончить магичку, но все же, меня что-то останавливало, а потому я продолжал наблюдение. Зачем? Сам не знаю ответа на этот вопрос, но мне хотелось знать, почему эта женщина изменилась, что с ней стало?
  
   Криста, тем временем, приблизилась к статуе Светлоокого и замерла перед ней, отчего-то укоризненно смотря на своего покровителя, что даровал ей силу и власть, о которых многие грезят. Тишина окружающая нас напрягала, угнетала и давила. Я чувствовал, как начал потеть, а сердце забилось слишком быстро и громко. Что со мной? Почему я потерял самообладание? Зачем медлю, усложняя себе задачу? От размышлений и сомнений меня отвлек тихий, вкрадчивый голос магички.
  
   - Почему ты оставил нас? Почему бросил?
  
   Я содрогнулся от той боли и отчаяния, который услышал в голосе давней знакомой. Казалось, что я смотрю на старую Кристу, на ту самую, которую встретил исполняя приказ Тьмы. А женщина тем, временем упала на колени перед статуей, прикасаясь дрожащими руками к трупам. Я видел, как по её бледным щекам текли слезы, а глаза были полны неподдельной боли.
  
   - Чем мы провинились перед тобой? Что я сделал не так? - иступлено шептала магичка, напоминающая умалишенную. Жуткое зрелище. - Неужели ты не можешь явить свою волю и мощь, неужели не в твоих силах все исправить? Почему ты не покараешь меня за то, что я творю?! Все эти смерти, жестокость и ложь лишь для того, чтобы ты пришел и вмешался в происходящее. Лиши меня силы, убей, как это было с Зеноном! Разрушь Солар! Но не бездействуй! Неужели тебе плевать на наши молитвы и то, что день за днем я оскверняю твое имя?! Почему? Почему?
  
   Для меня слова Кристы были чем-то невероятным, заставляющим ужаснуться. Нет. Криста ничуть не изменилась, но вот её разум явно затуманен. Она знает, что поступает неверно, осознает, что творит ужасные вещи, но продолжает делать это. Ради чего? Ради того, чтобы покровитель услышал её и пришел? Но это же безумие? Не проще ли найти того, кто является его вместилищем? Или такого человека нет? А магичка тем временем продолжала рыдать, с ненавистью смотря на статую того, кто оставил её, когда был нужен.
  
   - Зачем все это? Я столько времени исполняла твою волю, помогала людям, несла Свет в эти Проклятые земли, старалась сделать все для того, чтобы это место принадлежало тебе, повелитель. Здесь все должно было быть так, как того желаешь ты... Но ты все равно оставил меня и этот мир... Наша магия угасает, а души черствеют, в жизни не осталось места свету и милосердию. Почему ты не придешь и не изменишь это? Яви всем свою мощь! Молю!!!
  
   Но неистовые просьбы Кристы не имели никакого результата, статуя молчала, и Люминос не послал своей служительнице никакого знака. Он был глух и нем, словно он давно мертв. От этой мысли пробежал холодок вдоль спины. Я точно знаю, что боги могут умереть, а что если это случилось со Светлооким или, быть может, он оказался заперт в ловушке, как это случилось с Арлин? Увы, я вряд ли, когда-нибудь узнаю ответ на этот вопрос, да и не хочу я этого. Нет. Неведение в данном случае намного лучше точного знания.
  
   - Ответь мне, дай знак... Я столько всего для тебя сделала, я даже вживила в свое тело клык Волка, чтобы стать сильнее, но ты молчишь... Неужели ты презираешь меня и решил отвернуться от людей? Мы больше не достойны твоего благословения? Прошу, не молчи, не мучай меня! Моя душа рвется на куски, каждый раз, когда я велю приносить тебе жертвы, каждый раз, кода поливаю кровью твою статую. Останови меня, прошу. Так не может продолжаться... Если бы только Александр принес себя в жертву этого всего не случилось бы... Но нет, он захотел жить, пойти против своей судьбы! Ненавижу!!! Но тебя я ненавижу еще больше, ведь ты оставил нас, когда больше всего нужен! Ненавижу! Ненавижу!!! Ненавижу, слышишь?!
  
   Криста кричала, рыдала, рычала, в ней не осталось ни капли рассудка - это пугало меня, заставляло задуматься о том, что мой поступок повлиял на многие судьбы. Вот только я все еще не сожалел о том, что предпочел жизнь. Если бы не вера магички в благородство Светлоокого, если бы не её слепое следование его воли, она смогла бы пережить его исчезновение. Не я повинен в случившемся, а сами люди, что долгие годы не желали брать ответственность за свои действия на себя. Безумие. Это было настоящее безумие. Мне было жаль Кристу, по-настоящему жаль, но теперь убить её стало для меня не просто работой, это мой долг. Она сама желает избавления, так что он просто даст ей то, что ей нужно. Смерть принесет ей избавление от всех страданий... Печально, но для нее нет пути назад, она сама отравила свою душу, сама переступила ту грань, после которой уже не вернуться, более того, эта женщина понимала, на что идет.
  
   Я сжал кинжал в руке, настало время выполнить заказ Волка, а заодно облегчить участь Кристы, пока безумие полностью не поглотило её и не обратило остатки крупиц света её души в непроглядную тьму.
  
  Бесшумно двигаясь, я приближался к статуе Светлоокого бога, позабывшего о своих игрушках и рыдающей Кристе, что желала лишь одного - умереть. Вот только смерти она ждала не от моей руки вовсе, а от Люминоса, которому жарко и страстно молилась в этот момент. Внезапно под моей ногой предательски что-то хрустнуло, и магичка встрепенулась, подобралась, утерла рукавом слезы и резко обернулась, бросая на нарушителя её уединения полный ненависти и раздражения взгляд. Но стоило женщине увидеть меня, как в её взгляде проскользнуло что-то еще... Это было похоже на страх, отчаяние... и как это ни странно надежду. Безусловно, она узнала меня, но это не удивительно, ведь несмотря на парик и накладную бороду, мои глаза остались прежними, именно они выдавали меня.
  
   - Ты...
  
   - Да, - кивнул я, медленно приближаясь к моей жертве. - Давно не виделись.
  
   - Я бы так не сказала. Время для всех течет по-разному, для меня десять лет были целой вечностью, а для тебя всего лишь парой мгновений, - голос Кристы был пустой, безжизненный, усталый, казалось, что ей все равно, зачем я пришел, плевать на то, что станет с ней. Сейчас, стоя с ней лицом к лицу, я мог точно сказать, что свет в её душе угас, женщина, которая через столько прошла и боролась, не смогла пережить предательства своего бога, который стал сутью её существования.
  
   - Что есть, то есть... - мы оказались на расстоянии вытянутой руки, но магичка ничего не предпринимала, не пыталась позвать на помощь или использовать свою магию. Просто рассматривала меня, словно пытаясь убедиться в том, что это я. Что же касается меня, то я отчего-то медлил, оттягивая неминуемое и рискуя привлечь к своей персоне излишне внимание со стороны стражников. Хотя, если учесть, что Криста решила в этот час порыдать у статуи, вряд ли кто-нибудь кроме нас появится на этой площади.
  
   - Не клеится у нас разговор, да? - слабая улыбка тронул бледные тонкие губы женщины.
  
   - Нам больше не о чем говорить. Ты изменилась, я выбрал свой путь... Наши дороги разошлись и пути назад нет. Ты уже никогда не станешь прежней, не сможешь забыть о том, что творила, даже если твоя цель полностью оправдывает средства, ты никогда не сможешь простить себя. А я... я буду идти вперед несмотря ни на что, потому что видел слишком много и понимаю, что уход старых богов, не уничтожит наш мир, он просто сделает его другим. Так уже было, и ты об этом не можешь не знать, Криста.
  
   - Да... - на мгновение в карих глазах загорелся огонь жизни и прежнего тепла, заставляя мое сердце болезненно сжаться. - Убийца Александр Де Фур стал мудрецом и философом... И куда только катится мир? Не иначе в саму бездну!
  
   - Все может быть, но меня это вполне устраивает, а вот про тебя этого не скажешь, - я отвернулся на магички и взглянул на окровавленную статую, самого милосердного из богов. Но так ли это? Сомневаюсь... - Ты слишком далеко зашла, он не ответит тебе?
  
   - Откуда ты знаешь? - словно змея зашипела Криста, прожигая меня яростным взглядом. - Да, что ты вообще можешь знать, о жизни и богах, о том, что творится в нашем мире!
  
   - Я знаю достаточно для того, чтобы жить. Сколько уже Люминос глух к твоим мольбам? Год, два, десять лет?
  
   - Это не важно! Он придет, дабы направить своих неразумных детей! - несмотря на то, что внезапно голос магички ста звучать громко и властно, я улавливал в нем сомнения и страх.
  
   - Надо же, какие громкие слова, - хмыкнул я, вновь обращая взор на свою бледную, трясущуюся от напряжения собеседницу. - Если тебе так долго не отвечают, то можно сделать, лишь два вывода, Криста. Либо тебя не желают слышать, либо не слышат вовсе. Оба варианты для тебя трагичны... Ты никого не дозовешься... Так что вместо того, чтобы устраивать эти кровавые ритуалы, лучше связалась с верховными магами за стеной, они могут что-то знать.
  
   - Думаешь, я не пыталась... Они тоже ничего не могут поделать, словно Люминос исчез вовсе, - поникшим голосом прошептала женщина. - Проблема в том, что лишь в Проклятых землях возможно пойти на все, что угодно и не вызвать осуждение или непонимание...
  
   - И верховные маги возложили эту 'почетную' обязанность сделать все, что угодно, на тебя, - понимающе произнес я. Было ли мне жалко давнюю знакомую в этот момент? Нет. Определенно нет, ведь Криста всегда могла отказаться, пойти против воли других людей и бороться так, как умела только она. Но магичка предпочла подчиниться и вот результат. Нет. Мне совершенно не жаль эту женщину. Мы сами избираем свой путь, выбирая то, что будет лучше для нас и тех, кто нас окружает. Я это осознал на своем горьком опыте...
  
   - Кто-то должен делать грязную работу.
  
   - Да, ты права, кто-то должен, - удобней перехватив кинжал, я быстро оглядел магичку, выбирая место для удара. - Ты же понимаешь, что я пришел в Солар не для того, чтобы поговорить с тобой?
  
   - Ты всегда был убийцей. Вот только кто заказал тебе мою жизнь? - Криста говорила настолько спокойно, что у меня мороз по спине пробежал от осознания того, что она готова к смерти и ждет её. Магичка не станет кричать, не будет звать на помощь или сопротивляться мне, я просто сделаю ей одолжение.
  
   - Я не знаю имени, но это волк, чей клык ты украла.
  
   - Вот оно как? Не думала, что он еще жив... Что ж, это внушает надежду, что Люминос однажды вернется к нам... Жаль только, что я этого не увижу...
  
   - Да, твое время истекло, - всего одно молниеносное движение, один точный и сильный удар и жизнь Кристы оборвалась. Я вонзил кинжал прямо в сердце, сделав так, чтобы магичка не страдала и не мучилась долго. Она умирала с нежной улыбкой на губах, а в остекленевших глазах, было больше света, чем во время нашего разговора... И все же...я совершенно не жалел о содеянном.
  
  
  Одному из них суждено пасть
  
  Я выполнил заказ волка и убил верховную магичку Светлоокого Люминоса намного быстрее, чем рассчитывал. Это было даже слишком просто и быстро, что заставляло меня слегка нервничать. Госпожа Удача, конечно, проявляет ко мне благосклонность, но не настолько. И все же, Криста мертва, а её истекающее кровью тело лежит у моих ног, рядом со статуей бога, который даровал ей силу, власть, но после отвернулся, позабыв о тех, кто возносит ему молитвы. Это, кстати, еще один повод держаться подальше от магии и богов. Они могут отвернуться от тебя и лишить всего, что даровали... Кроме магии, она останется с тобой навсегда.
  
   - Надеюсь, у Повелителя Могил тебе будет лучше, - пробормотал я, присаживаясь рядом с телом женщины на корточки.
  
   Сам не знаю почему, но я провел ладонью по лицу Кристы, закрывая её глаза. Для нее все кончено, она нашла вечный покой, последнее пристанище для своей истерзанной души. А вот для меня это все еще непозволительная роскошь, да и не могу я проявить слабость и сбежать от всех проблем. Нет... К тому же моя работа еще не окончена, ведь мне придется выпотрошить тело магички и извлечь из него артефакт. Не сомневаюсь в том, что Криста использовала его в надежде нарваться на гнев своего покровителя, а дальше она уже ничего не могла поделать и поддалась влиянию чужеродной магии. Если я правильно помню разговоры Райнера и Минори, открывать в себе новую магию болезненно и опасно, особенно если она противоположна той, которой уже владеет человек. В случае с Кристой, все почти так и было. Некромантия, это, конечно, не темная магия, но все же она не могла прижиться безболезненно и бесследно. Магичка окончательно потеряла голову, отчаялась и творила то, за что ненавидела саму себя. Смерть от моей руки была от нее избавлением... Все это заставляло меня задуматься о собственной судьбе. Весьма некстати...
  
   Скривившись, я вонзил нож в еще теплое тело женщины, и в этот момент я ощущал себя настоящим мясником. Но работа есть работа, я должен вернуть украденный артефакт Волку, только после этого я смогу быть свободным от обязательств. Запустив руку в рану, я принялся шарить во внутренностях моей жертвы. Мерзко. Противно. Но я продолжал свое омерзительное занятие, хотя мне и начало казаться, что за мной пристально наблюдают.
  
   - Нужно поторапливаться, - проворчал я, наконец, нащупывая что-то холодное. - Вот оно!
  
   Я извлек из тела Кристы нечто похожее на большой клык, он был весь в теплой крови, но при этом сам холоден, словно лед. Удивительно, как можно ходить с этим внутри - это должно быть нестерпимо больно... Но магичка терпела это, причем уже длительное время.
  
   - До чего же ты довела себя, - сквозь зубы процедил я, начиная злиться. - Ни один бог этого не стоит. Тебе стоило найти иной путь, свой собственный. Нельзя все время надеяться на других...
  
   Возможно, если бы я не пропал на долгих десять лет, судьба этой женщины сложилась бы иначе. Вот только сожалеть об этом уже поздно, ничего не изменить и это злило меня, заставляло вспомнить обо всех, кого меня лишили боги. Это было несправедливо, и я начинал бояться, что они отнимут у меня все. Смогу ли я защитить свою семью? Иногда мне казалось, что у меня ничего не получится и сестре будет лучше вернуться к Райнеру или просто сбежать с Риком.
  
   - Пора уходить отсюда, - я спрятал окровавленный клык и поднялся на ноги, обеспокоено осматриваясь по сторонам. Никого нет, тишина и покой, кажется, что даже звуки стихли. - Не нравится мне это. Все просто не может быть настолько просто. Пришел, увидел, убил.
  
   Бросив последний взгляд на изуродованное тело Кристы, я бросился бежать прочь. Нужно как можно быстрее вернуться на постоялый двор - чем скорее мы покинем Солар, тем лучше. Хотя вряд ли нас выпустят ночью, так что придется ждать утра, но в любом случае, оставаться на месте нельзя. В скором времени труп обнаружат, и тогда в городе воцарится настоящий хаос, и я предпочитаю в этот момент оказаться как можно дальше от этого места.
  
   Я бежал так, словно за мной гнались демоны, прыгая с крыши на крышу, я стремительно приближался к постоялому двору, на котором мы остановились. Но при этом я не забывал осматривать улочки города, которые были подозрительно пусты.
  
   - Куда подевались стражники? - замерев на месте, я начал всматриваться в темноту. Мороз пробежал по спине от осознания того, что Солар изменился - стремительно, незаметно для меня... Или город был изначально таким? Но тогда почему мои глаза не заметили этого? Что это за магия такая? В Соларе не было ни одной живой души, за исключением меня, Минори и Рика...
  
   - Это невозможно! Город не выглядит заброшенным, да и люди здесь были еще недавно!
  
   Я не понимал, что творится и что делать дальше, но не сомневался в том, что неприятности только начинаются. Нам не дадут уйти! Кто? Без понятия, но совершенно точно не уйдут, я даже пожалел о том, что убил Кристу, а не выяснил у нее подробности происходящего. Уверен, она знала, что творится в Соларе... Она была виновницей всего этого... А что, если жители города существовали, только пока была жива верховная жрица? Тогда получается, что одним действием я только что прикончил тысячи людей.
  
   - Нужно проверить это, - пусть я и был убийца, но даже для меня это слишком. Спрыгнув на землю, я метнулся к ближайшему дому, вышибая дверь и заваливаясь внутрь. Я точно знал, что обнаружу... Трупы... Еще теплые трупы людей, что умерли в тот момент, когда мой кинжал пронзил сердце верховной жрицы.
  
   Внутри дома было светло, тепло и уютно, нос щекотал приятный запах домашней ароматной еды, на столе стояли тарелки, чашки, столовые приборы, недоеденное жаркое... Смерть настигла хозяев прямо во время ужина. Они так и остались сидеть на стульях, уронив головы на стол, словно внезапно уснули. Подойдя ближе, я прощупал пульс мужчины, находившегося ко мне ближе всего.
  
   - Мертв, - констатировал я, осматривая других членов этого семейства. Они все не дышали: и взрослые, и дети... Это я их убил, и от этого осознания на душе становилось настолько скверно, что хотелось завыть, закричать, начать биться головой о стену. - Криста... Что же ты наделала? Почему не предупредила?
  
   Это было ужасно, но каким-то образом верховной магичке удалось связать свою жизнь с судьбами всех жителей Солара. Умерла она, и погибли все остальные - не это ли было залогом её безопасности? Но для чего было так поступать? Было ли это последствием её безумия или таков замысел Светлоокого? Если последнее, то таким богам лучше исчезнуть, ибо они давно позабыли о том, в чем их истинное предназначение. Да и их игры в Проклятых землях все больше раздражали меня.
  
   - Для чего все это? Неужели лишь для того, чтобы сломать меня? - мне было тяжело находиться в этом доме, но хуже всего было то, что так было всюду. Тысячи жертв! Безумие... Это не укладывалось у меня в голове и начинало казаться, что я просто не смогу пошевелиться и уйти. Я выполнил заказ, но какой ценой! Знал ли волк о том, что так будет? Хотя... Какая разница, дело сделано и ничего уже не исправить.
  
   - Нужно уходить отсюда, - я рванул обратно к дверям. Наверняка последствия смерти Кристы не закончатся только бессчетным количеством трупов. Нет. В этом всем есть какой-то смысл, и я не желал знать, какой именно. Пусть этим занимаются маги, а я всего лишь убийца, которому пора уносить ноги.
  
   Стоило мне выскочить на улицу, как земля под ногами начала содрогаться, а со стороны центральной башни начал доноситься грохот и скрежетание. От этих звуков кровь стыла в жилах и становилось трудно дышать. Воздух сгущался, становился липким и неприятным, я фактически мог потрогать его руками.
  
   - Да что здесь происходит?! - рыкнул я, забираясь обратно на крышу. Возможно, с высоты мне удастся рассмотреть город и то, что издает эти омерзительные звуки. Я забирался выше и выше, и вот я уже взираю на город, узкие вены-улочки которого начали светиться. Они превратились в ручейки света, устремившиеся к главной башне, пронзавшей темноту ночи, словно сверкающий меч. Но звуки исходили вовсе не от нее, а от ожившей статуи Люминоса. Похоже, Светлоокий бог все-таки решил прийти в свой город и лично разобраться с тем, что здесь твориться. Вот только сделать это ему следовало раньше, тогда можно было бы всех спасти и избежать кровопролития.
  
   - Сдается мне, Криста все-таки добилась своего, - это было внушающее и одновременно пугающее зрелище. Я просто стоял и смотрел на то, как огромная мраморная статуя разминает свои конечности, смотря прямо на меня. Этот взгляд... Он совершенно точно видит меня. Люсинос пришел не к своей пастве, не исправить несправедливость, творящуюся от его имени, ему было плевать на своих магов и людей. Он пришел за мной! И снова все вращается вокруг моей персоны! Как же это бесит!!!
  
   - И что теперь? Убьешь меня, лично отправишь к Райнеру, чтобы брат собственноручно прикончил меня?
  
   Конечно, Люминос не слышал меня, он был слишком далеко, но мне хотелось задать эти вопросы, хотелось услышать ответ и понять, для чего затеяна эта игра. Неужели все эти жертвы оправданы? Сейчас о милосердии Светлоокого не могло идти речи, ведь все эти жизни в равной мере и на его совести, это он направлял Кристу, он довел её до безумия... Жаль, что я понятия не имею, как убивать богов, ведь именно это мне хотелось сделать. Прикончить этого каменного исполина...
  
   - Александр!!!
  
   Истошный вопль Минори привел меня в чувства и заставил обернуться, это было словно пощечина, заставившая вспомнить о том, что я не один. Я не могу стоять и ждать свою участь, и уж тем более не должен бросаться на того, кто раз в сто больше и сильнее меня. Мне есть ради кого жить и бороться, нельзя умирать, пока я сестра не окажется в безопасности. Сам не понимаю почему, но я улыбнулся: широко, искренне, легко. Пора бежать, причем делать это быстро.
  
   - Александр!!! Где ты?
  
   - Я здесь!!! - закричал я, замечая бегущих по улочке Минори и Рика. - Забирайтесь на крышу! Срочно! Тут безопасней! Живо!!!
  
   Я понимал, что это не просто свет струится по улицам Солара, это жизненная и магическая энергия, и вся она предназначена лишь для одного - усилить Люминоса, позволить ему находиться в этом городе, вне зависимости от того, что его аватара здесь нет. Все зашло слишком далеко, и теперь мое дальнейшее путешествие и побег из Проклятых земель становились все менее возможным.
  
   - Нужно уносить ноги! - в очередной раз повторил я, устремляясь на встречу Минори. На размышления нет времени, на этот раз мой враг намного опасней, чем все твари, с которыми мне приходилось сталкиваться раньше. И все же я собирался выжить. Да, я буду зубами и когтями цепляться за свою жизнь, как и любой нормальный человек, я не желал умирать...
  
  Маги быстро добрались до меня, хотя Рику и приходилось практически нести сестру на руках, что не удивительно, ведь хрупкая девушка не привыкла к физическим нагрузкам и прыгать по крышам. Ну, ничего, теперь у нее есть герой, которого должны заботить такие вещи, так что я могу сосредоточиться на более важных проблемах. К примеру, о том, что нас в скором времени могут раздавить и это явно будет весьма болезненно.
  
   - Что происходит?! - прокричала бледная Минори, в серо-голубых глазах которой застыл ужас. И я понимал почему, пусть сестра и некромантка, привыкшая к смертям и виду трупов, но почувствовать, что в одну секунду погибли тысячи людей, болезненно и жутко. Особенно, если ты остаешься практически единственным живым среди горы трупов. - Почему все разом умерли?! И что это?!
  
   Девушка указала на медленно надвигающуюся на нас статую, что с каждым мгновением становилась все больше похожей на настоящего человека. Люминос обретал реальные черты, давая понять, что это действительно он явился по мою душу. Суровый, холодный, сияющий - от его вида и той мощи, что исходила от него, хотелось преклонить колени перед величием Бога Света и Милосердия.
  
   - Александр! Не молчи, что происходит?! - сестра залепила мне звонкую пощечину, приведшую меня в себя.
  
   - Я убил Кристу и извлек из её тела клык, который она украла у Волка, вот только она сделала так, что жизни всех жителей Солара были связаны с ней. В тот момент, когда верховная жрица умерла, погибли и все остальные. И насколько я понял, это призвало Люминоса...
  
   - Это безумие! - магичку била мелкая дрожь, а в глазах застыл первородный ужас. - Даже некроманты и Слуги Тьмы никогда не пошли бы на подобное!
  
   - И все же это случилось, - хмуро буркнул Рик, наверняка сожалеющий о том, что сейчас у него нет булавы и доспехов. - Нужно уходить, причем срочно. Лично мне не хочется сталкиваться с этой махиной!
  
   - Никому не хочется, но не факт, что нас выпустят, - оторвав взгляд от надвигающейся на нас угрозы, я кивнул друзьям, и мы побежали в сторону крепостной стены. У нас было мало шансов, но стоять на месте и ничего не делать глупо. За спиной земля содрогалась, раздавался грохот рушащихся зданий, скрежетание от которого волосы вставали дыбом, даже несмотря на то, что они накладные.
  
   - Главное покинуть Солар, - Минори все время оборачивалась назад, что лишь замедляло наше движение. - Он не сможет покинуть город, за его пределами у него не будет сил поддерживать свое присутствие.
  
   - С чего ты взяла? - поскользнувшись на черепице, я чуть не сорвался вниз, рискуя переломать себе кости и свернуть шею. Нужно быть осмотрительней и не допускать ошибок, вот только когда за тобой гонится исполин - это не так уж просто.
  
   - Я поняла, что не так с этим городом, - тяжело дыша проговорила девушка, стараясь двигаться самостоятельно, а не просто висеть на маге-молний. - Они превратили его в храм, таким образом Люминос может появиться здесь без аватара. Это место его силы! Но за его пределы он не может уйти.
  
   - Это только подтверждает мою гипотезу! Нам не дадут уйти!
  
   Огромный кусок чьего-то дома пролетел над нашими головами, врезаясь в здание, на которое мы собирались перепрыгнуть. Как же это все не вовремя! Все внутри меня закипало от злости - мы совершенно безоружны перед врагом, а с голыми руками переть на него - чистое самоубийство. Неужели все закончится именно так? Меня просто пришибут, и мы присоединимся в бессчетному количеству мертвых? Я нервно озирался по сторонам, пытаясь найти выход, но все пути к отступлению были перекрыты, а ручейки света, бежавшие по улицам Солара, становились все ярче, ослепляя нас.
  
   - И что ему только нужно?! - рычал я, начиная ненавидеть самого милосердного из богов. Он столько лет играл своими слугами, заставил Кристу впасть в отчаяние и испачкаться в крови, уверовать в то, что её бог бросил её, и все ради чего? Ради того, чтобы лично прикончить меня?!
  
   - Брат...
  
   В голосе Минори легко читался страх. Нет, не так. Ужас! Это привело меня в чувства, нельзя сдаваться и поддаваться панике, наверняка, есть выход... Он всегда есть. Раз нам нельзя сбежать, то остается лишь одно: отвлечь нашего преследователя и попытаться ускользнуть, когда Люминос будет занят. Но что можно сделать в такой ситуации? Что?!! Яркая вспышка слепящего света озарила город, и отовсюду начал доноситься треск и грохот - Солар рушился, погребая под своими обломками тысячи трупов. Трупов... Вот оно!
  
   - Минори, тебе придется поднапрячься!
  
   - Что ты задумал?
  
   - Подыми мертвых и заставь напасть на статую! Всех, кого сможешь, а в идеале всех разом! Нам нужно время на побег, так пусть слуги Светлоокого помогут нам в этом!
  
   - Ты с ума сошел, она не сможет поднять столько трупов! - Рик не желал подвергать девушку опасности, но для нас это был единственный шанс на спасение, и магичка осознавала это.
  
   - Я попытаюсь...
  
   - Минори!
  
   - Рик, все будет хорошо, я попробую соединить заклинание Повелителя Могил и песню Волка, которую узнала в его храме. Возможно, это сработает... В любом случае, это лучше, чем ждать смерти...
  
   - Хватит ворковать, голубки, - рыкнул я, нервно смотря на Люминоса, который через пару минут максимум достигнет нас.
  
   - Все будет хорошо, - Минори мимолетно поцеловала мага в губы и резко отстранилась, закрывая глаза и раскидывая руки в стороны. Спустя секунду сестра начала петь, и от этих звуков сердце готово было остановиться: настолько чарующе прекрасны они были.
  
   Магия Минори изменилась с момента нашей первой встречи, даже мне, человеку несведущему, было это видно. И дело вовсе не в том, что теперь она была не только некроманткой, но и владела другой силой, изменилось её понимание магии, она стала частью её, а не просто служила Повелителю Могил. Если раньше заклинания сестры были рычащими, резкими, пугающими и пробирающими, то сейчас девушка пела. Её голос звал, манил, впечатлял, заставлял душу трепетать в ожидании чего-то необычайного. Мне это нравилось намного больше, чем-то, что я слышал раньше. Такая магия была чем-то уникальным, особенным, свойственным только Минори.
  
   Некромантка продолжала плести свое заклинание, и я, человек лишенный магии, ощущал эту невероятную мощь, что исходила сейчас от нее. Раньше я не замечал, что она настолько сильна. Или все дело в трупах? Возможно ли, что множество смертей подпитывают её? Вполне. Я восхищенно взирал на сестру, позабыв о приближающейся угрозе, которой сейчас был больше озабочен Рик, запускающий в него одну молнию за другой. Уверен, если бы в его руках было оружие, это действие было бы намного эффективней. А так, на нашем гиганте оставались лишь жалкие царапины, неспособные ни остановить его, ни замедлить. Еще немного и нас раздавят!
  
   - Минори, давай быстрее, а не то нас раздавят!!! - я не сомневался в своей сестре, но поторопить её не мешало. Пение заворожило лишь меня, а вот Люминос был все более живым и опасным. Теперь его движения не сковывал тот факт, что он каменный, ведь его тело превратилось в плоть, да и осуждающий взгляд стал более яростным и колючим. Кто бы мог подумать, что свет может быть таким жестким и холодным, пронизывающим насквозь и пугающим. Даже при личной встрече с Повелителем Могил я не испытывал такого ужаса и обреченности.
  
   Голос магички резко затих, и Солар содрогнулся от очередного землетрясения. Дома с оглушающим грохотом рушились, поднимая столбы пыли, даже удивительно, как мы смогли устоять на ногах, а наша крыша - уцелеть. Опустив взгляд вниз, я увидел, как реки света стремительно становились алыми, словно кровь, в воздухе появился железистый солоноватый запах, заставивший меня неприязненно скривиться. Внизу была настоящая кровь, и она сейчас окутывала статую Светлоокого бога, пытаясь накрыть его огромными волнами. Отовсюду доносились стоны и хрипы - мертвые восстали из небытия и покорные воле некромантки шли по направлению к Люминосу, вынужденному остановиться, чтобы противостоять заклинанию. Безумие! Неужели это все дело рук Минори?! Если честно, я думал, что на подобное способен лишь сам покровитель некромантов.
  
   - Это ненадолго задержит его, но этого не хватит для победы, так что нужно срочно валить отсюда! - прохрипела девушка, падая на колени. Она была мертвецки бледной, руки и ноги дрожали, губы побелели, а в глазах застыл лихорадочный блеск. Сестра была не похожа сама на себя, казалось, что на это заклинание ушли все её силы, включая саму жизнь.
  
   - Полностью с тобой согласен, - подбежав к магичке, я взвалил её на плечи. Не очень приятно для нее, зато мне бежать будет удобно. - Рик! Уходим!!! Живо! И приглядывай за нашим преследователем.
  
   - Можно подумать, от этого будет прок! - раздраженно бросил маг, следуя за мной. Сейчас, когда мы не были под прицелом, двигаться стало легче, вот только пришлось спуститься на землю, ведь множество домов на нашем пути превратились в руины, и прыгать по крышам было уже невозможно. Теперь мы двигались по колено, утопая в вязкой горячей крови. До чего же мерзко! Но останавливаться нельзя, иначе мы точно отсюда не выберемся.
  
   - Он не сможет покинуть город... Нужно лишь выйти за городские стены, - безжизненным голосом прошептала Минори, чудом остающаяся в сознании.
  
   - Значит, покинем! - идти было трудно, поток крови становился все сильней, но крики, стоны и грохот за спиной подгоняли нас. Времени у нас действительно мало, и я начал сомневаться в том, что мы успеем. Вот только сказать об этом не мог... Чувство страха, которое, казалось, притупилось от всех тех неприятностей, что навалились на меня, вновь охватило все мое естество. Мысленно я неистово молил Госпожу Удачи помочь нам, вмешаться в происходящее, прислать помощника. Но все было тщетно. Я не верил в то, что нас спасут, и понимал, что нам не уйти.
  
   Очередная вспышка слепящего света озарила город, и тысячи голосов соединились в один предсмертный крик, полный отчаяния и боли. Больше Люминоса сдерживать некому, а мы не смогли далеко уйти.
  
   Нужно найти укрытие, спрятать Минори, оставить её на попечение мага молний и попытаться отвлечь удар на себя. Вот только что-то мне подсказывало, что уйти не дадут никому. Уж слишком много ярости и злости было в глазах Светлоокого - он пришел не нести мир и справедливость, он явился, чтобы раздавить жалкого человека, который осмелился испортить его замыслы и поставить под угрозу привычные устои. Уж лучше бы я согласился сдохнуть, чем обрести таких серьезных врагов. Я по собственной воле стал человеком, смерти которого хотят не только люди, но и боги.
  
   - Рик, возьми Минори! - крикнул я, замирая на месте. Выбора нет... Нужно хотя бы попытаться спасти близких мне людей.
  
   - Устал? Знаешь, сейчас совсем не время, у нас остались только мои молнии.
  
   - Да и от них мало прока, - я передал сестру в руки воина. - Нам нужен отвлекающий маневр и им стану я, а ты вытащи Минори отсюда. Ты за нее отвечаешь. Оплошаешь и с того света достану тебя!
  
   - Это безумие!
  
   - Это наш единственный шанс, так что беги! Если повезет, в чем лично я сомневаюсь, то еще встретимся за городом.
  
   Больше, не говоря ни слова, я бросился на перерез Люминосу, надеясь, что убить меня для него намного важнее, чем прикончить некромантку и мага-молний. Что делать дальше? Без понятия... У меня нет моего черного меча, а это значит, что причинить вред богу не получится... Все плохо! Очень плохо!
  
  Ну вот, судьба опять вынуждает меня геройствовать, словно не понимает, что это совершенно не мое. И все же я, как идиот, лишившийся остатков мозгов, бегу наперерез гиганту, что всего одним движением может меня раздавить. У меня нет магии, оружия, боги мне покровительствуют весьма специфично... На что я надеюсь в таких обстоятельствах? Без понятия! Разве что на то, что моя смерть будет быстрой, но и в этом приходилось сомневаться. Ненавижу свою жизнь! Ненавижу богов и необходимость принимать решения! Хочу прикончить всех, кто встает на моем пути... Даже богов. Разве преступно мое желание жить и быть счастливым? Почему именно я выбран на роль жертвы?! Все эти игры мне порядком надоели, и если бы черный клинок был в моих руках, я без сомнения вонзил бы его прямо в сердце Светлоокого. Не знаю, убило бы это его или нет, но от ожившей статуи я бы точно избавился. Рядом со мной, всего в паре метров, опустилась нога исполина, поднявшая волну в реке крови.
  
   - Сейчас бы мне совсем не помешала помощь, - бросил я, спотыкаясь на ходу и падая в теплую густую кровь. Как же мерзко! Пробирает до дрожи! Тот, кто устроил для меня эту ловушку, безумец и маньяк в этом нет никаких сомнений!
  
   Люминос замер, наклоняясь ко мне, под его пронзительным взглядом я не мог пошевелиться - мое тело сковало, а разум отказывался принимать решения. Все кончено - смертному не дано победить в войне с богами. В это самое мгновение, когда мысли о грядущей смерти уже не страшили, а рука гиганта практически дотянулась до меня, я ощутил мертвецкий холод, прожигающий сквозь одежду. Он усиливался, разливался по телу, причиняя боль, становился все настойчивей, словно требуя чего-то от меня.
  
   - Да что же это?! - злобно зарычал я, нащупывая в кармане клык. Этот жуткий обжигающий холод исходил именно от него, да и сам артефакт менял форму - вытягиваясь и становясь больше и острей. Мое тело пробила нервная дрожь от осознания того, что меняется не только клык, но и я. Казалось, будто что-то проникает в мою душу, разрывая плоть изнутри. Почему? Почему все это происходит со мной?! И самое главное, что именно происходит?! Перед глазами появилась черная пелена, а душа словно отделилась от тела. Так уже бывало со мной, но тогда контроль над моим телом брал черный клинок. Похоже, не только он способен на это...
  
   Ненавижу это чувство, но вместе с тем появилась невероятная легкость, я словно освободился от всех оков и стал сторонним наблюдателем. Вот только теперь я смотрел не на себя, а на огромного волка, чья перепачканная в крови, черная шерсть встала дыбом, а желтые глаза зверя были преисполнены ненависти и злобы. Он был ничуть не меньше Люминоса и явно являлся для бога противником более достойным, чем я.
  
   Город сотрясался от волчьего воя, криков и рычания, чудом уцелевшие здания рушились, падая под ударами двух богов, сошедшихся в смертельной схватке, похожем на дикий танец. Зверь клацал зубами, вгрызался в плоть Светлоокого, вырывая куски мяса из его давно уже не каменного тела, но и Люминос не отставал, обрушивая на волка один мощный удар за другим и пытаясь порвать его пасть. Завораживающее и впечатляющее зрелище, которое доведется увидеть далеко не каждому! Яркие вспышки света то и дело накрывали руины Солара, а крови становилось все больше. Откуда она только берется! Это было настоящее безумие, от которого я при всем желании не мог отвести взгляда. Это была не просто битва человека и зверя, - это были разборки богов, одному из которых сегодня суждено пасть.
  
   Чего добиваются эти боги, что их истинная цель? Какая разница, ведь мне в этом игре уготована единственная роль - пешки, которой хотят управлять все. Сейчас смотря на то, как Волк вгрызается в горло Светлоокого, все сильнее вжимая мощные челюсти, я искренне надеялся на то, что он победит и бог, повинный в страданиях Кристы, ответит за свои преступления и обман... Вот только смогу ли я после этого вернуться в свое тело и будет ли оно нормальным?
  
   От города практически ничего не осталось: лишь груда камней, обломков и трупов. И это неудивительно, ведь Солар был уничтожен гневом богов, один из которых был повержен. Все было кончено, старый бог победил более молодого, но этого ему было мало: зверь жадно пожирал тело своего врага, что так и не стало вновь камнем. Волк яростно рвал труп на части, проглатывая огромные куски мяса, практически не жуя. Он торопился, словно опасаясь, что его кровавое пиршество прервут, но вместе с тем жадность не позволяла ему остановиться.
  
   - Ну и что дальше? Я так и останусь парить здесь без тела, вынужденный наблюдать за тем, как то, что осталось от Солара медленно исчезает? - раздраженно буркнул я, понимая, что не хочу такого развития событий. Я не мертв, но и не жив, а еще понятия не имею, успели ли Минори и Рик выбраться?
  
   - Не волнуйся, - фыркнул волк, с наслаждением грызя кости, высасывая из них мозг. Кажется, что и не было несколько мгновений назад злости, ярости и напряжения. Зверь был спокоен и доволен, а в его взгляде вновь появились хитрые искорки, но при всем при этом он был все так же опасен, как и раньше, а его благодушие - обманчиво. - Твое тело мне не нравится, я смог им воспользоваться лишь благодаря клыку... Если бы Люминос заявился раньше, я бы воспользовался для этого дела Кристой, ей тело было более подходящим. Но она оказалась недостаточно важна для Светлоокого, как и весь этот город и люди.
  
   - Она не крала артефакт, так? - догадался я. - Это была сделка.
  
   - Да, мы оба хотели одного, чтобы её покровитель пришел. Девчонка, ради того, чтобы воцарился порядок и она даже готова была умереть ради этого, а я... Я ради мести... и поверь, это только начало. Нынешние боги позабыли о том, что и они могут пасть, и мы воспользуемся этим! Культы Древних возрождаются по всему миру, не только в Проклятых землях. Скоро все изменится. В любом случае, я благодарю тебя за предоставленное тело и работу, Александр Де Фур.
  
   Меня что-то резко дернуло вниз, причиняя нестерпимую боль, и я снова оказался в своем теле, лежащим на руинах, практически полностью погруженный в море крови. Забавно будет выжить во время разрушения города, а после просто утонуть... И почему мне только так не везет?!
  
  ***
  
  Солар был разрушен до основания, а все его жители мертвы, и все это отчасти по моей вине. Я ощущал себя паршиво и скверно, но при этом понимал, что в очередной раз оказался всего лишь пешкой. Наверное, мне никогда не удастся этого изменить. Ну и ладно, лишь бы сбежать с этого проклятого континента и попытаться забыть о том, что было, начать все заново в новом мире.
  
   - Тебе не стоит винить себя, - неожиданно заявил Волк, которого нигде не было видно. Его голос звучал ниоткуда и отовсюду одновременно. - В итоге каждый получил свое.
  
   - Сомневаюсь в это, но ты точно в выигрыше.
  
   - Не стоит даже пытаться вникнуть в дела богов. Это слишком сложная и необычная игра, лучше иди дальше своим путем, - зверь протяжно завыл, а воздух вокруг стал тяжелым и липким. С Соларом что-то происходило, и я не был уверен в том, что хочу быть свидетелем того, что будет дальше.
  
   - Мне пора, нужно найти сестру, - развернувшись, я направился прочь. Волк прав, не стоит пытаться понять, что здесь произошло, особенно если учитывать тот факт, что ответы на вопросы, терзающие меня, могут мне не понравиться. Они совершенно точно мне придутся не по нраву, так что лучше уйти. Хищник довольно фыркнул, словно одобряя мой выбор, который многие сочли бы за слабость, а потом добавил.
  
   - Передай девчонке, чтобы не боялась, раз она некромантка, я возьму её под свою опеку. Минори талантлива, поняла, как петь мои песни... Ха-ха-ха, из нее выйдет толк, она станет сильнее, и Повелитель могил не сможет ей помешать.
  
   Наверное, мне стоило поблагодарить Волка за его щедрость и благосклонность, ну или просто что-то сказать, но я промолчал. Сейчас самое главное поскорее уйти из этого места, пропахшего смертью, и вернуться в столицу. Там мы сможем передохнуть и подготовить все к тому, чтобы покинуть этот континент.
  
   Я просто шел вперед, спотыкаясь, пошатываясь, наблюдая за тем, как кровь медленно впитывается в землю. Как же хочется помыться, смыть с себя всю красноту, неприятный железистый запах. Еще никогда мне не было так плохо от вида крови, еще никогда я не видел её в таком количестве. Совершено точно, она будет преследовать меня в кошмарах, где я буду вновь и вновь тонуть в этом соленом теплом море. Кажется, меня уже начинает тошнить... До чего же мерзко, я прибавил шагу, практически срываясь на бег. Чем быстрее я проникну в то, что осталось от Солара, тем лучше.
  
   - Александр!!! Александр, где ты? - голос сестры был тихим, едва уловимым, словно она была вдалеке, но все-таки я слышал его, и он стал маяком на меня. Я мчался на всех парах к родному для меня человеку, той, что не побоялась бросить все, но поддержать меня. Минори была моей семьей, с нее начался мой долгий и опасный путь в Проклятых Землях, и именно она осталась со мной до конца. Я осознаю, что это опасно для нее, но все же эгоистично желаю, чтобы все и дальше оставалось именно так. Не хочу оставаться один, наверное, это единственное, что может меня по-настоящему сломать.
  
   - Александр! Александр! - продолжал звать голос, который становился все ближе. В нем было столько страха, отчаяния и беспокойства, что сердце сжималось от боли. Но сказать что-то у меня не хватало сил, словно я разучился говорить. Это все город и его смерти...
  
   - Александр!!! - очередной надрывный крик разнесся над руинами, и я увидел магичку, что рыскала среди обломков домов, трупов и крови. Будучи некроманткой, она точно знала, что я жив, а потому искала, несмотря ни на что.
  
   - Минори, - сдавленно прохрипел я, сам не понимая, что со мной творится. Неужели это все из-за того, что Волк победил Светлоокого, и теперь этот город принадлежит ему?
  
   - Брат! - счастливо улыбнувшись, девушка бросилась ко мне, совершенно не думая о том, что делает, она просто повалила меня на землю, обнимая. - Ты в порядке! Все хорошо? Я так боялась, что ты не выберешься! Что это было? Куда делся Люминос? Ты ведь не успел покинуть город. И этот вой? А почему...
  
   - Слишком много вопросов за раз, - простонал я, устало смотря на Минори, которая как и я была перепачкана в крови и грязи. - Что со Светлооким я не знаю, но то, во что превратилась его статуя, убито.
  
   - Ты?
  
   - Нет, Волк... Это все благодаря клыку, он смог завладеть моим телом.
  
   - Но это невозможно, ты не маг! - нахмурилась некромантка, которая, невзирая на свои слова, верила мне.
  
   - Похоже, его это не волнует. Так или иначе, сейчас не время разбираться с тем, что случилось. Нужно свалить отсюда, найти место для ночлега и помыться. Я не собираюсь и дальше ходить в крови, так что поднимайся и пошли...
  
   - Угу, - кивнула Минори, вскакивая на ноги. Ей было несколько легче, чем мне, ведь смерть дарует ей силу, и все же девушка была подавлена произошедшем. Хорошо, хоть не винит меня в случившемся, а ведь это вполне возможно. - Идем.
  
   - Кстати, Волк просил передать, что теперь ты под его покровительством. Не знаю, хорошо это или плохо, но, думаю, стоит принять это как свершившийся факт. Ха! Боги никогда не интересуются чужим мнением, мы всего лишь фигуры, которыми они играют.
  
   Мы молча шли вперед, туда, где нас ждал мрачный Рик. Никому из нас никогда не удастся забыть о том, что мы выдели, но думать об этом тоже не стоит. Что было, то прошло, ничего уже не исправить и еще неизвестно, что хуже - позволить Солару существовать дальше или уничтожить его. Все так, как и должно быть. Нужно почаще напоминать себе об этом.
  
  
  Возращение на землю пиромантов
  
  До места, где оставили наши вещи, мы добрались быстро, даже не смотря на то, что двигаться было тяжело. Нам удалось найти небольшой источник с ледяной чистой водой, в которой мы смогли смыть себя кровь, грязь и пот - одним словом привести себя в порядок. Я, наконец-то, смог избавиться от ненавистного парика и накладной бороды, снова чувствуя себя самим собой. Теперь мы расположились у жаркого костра, согреваясь его теплом и наблюдая за дивным танцем пламени, что успокаивал и завораживал. Все это мы делали молча, не решаясь начать разговор и обсудить то, что случилось. Да и нужны ли слова в этом случае? С одной стороны все понимали, что я виноват и если бы не взялся за заказ и не прикончил верховную жрицу, то ничего этого бы не было. Но с другой - разве это я ради призыва собственного покровителя творил жуткие вещи, от которых даже убийцу бросает в дрожь, разве я соединил свою жизнь с тысячами других, разве я наблюдал за тем, как Солар тонет в пучине грехов, ожидая одного единственного человека для того, чтобы прикончить его? Слишком много виновных у случившейся трагедии, но даже осознание этого не помогало избавиться от мерзкого ощущения, что поселилось у меня в душе. Пусть я убийца, но никогда не хотел, чтобы на моей совести было столько жертв. Да, жители города Светлоокого были алчными, жестокими, вороватыми и грешили напропалую, но это не повод так жестоко обрывать их жизнь. Я стал орудием, поводом и причиной для того, чтобы в одночасье умерло столько людей... Эти мысли еще долго не отпустят меня, заставляя просыпаться от кошмаров.
  
   - Как думаете, Волк убил Люминоса? - все-таки решился заговорить Рик, которого все случившееся и увиденное во время нашего путешествия подкосило. Раньше для него все было просто: он воин-маг, покорный слуга бога войны, у него есть особый кодекс чести, который он соблюдает, никаких сомнений ни в голове, ни душе. Идеальный солдат. Благородный рыцарь. И что в итоге? Оказывается, что все не так, а то, во что он верил долгие годы, всего лишь фарс. Рик увидел другую сторону жизни, и она ему совершенно не нравилась. И я понимал его, ведь меня уже самого давно тошнило от происходящего.
  
   - Это не так просто, как кажется, - поежившись и плотнее закутавшись в шерстяной плащ, ответила Минори. - То, что стало с Арлин и Волком, лишь подтверждает это... Скорее всего, теперь Светлоокий ослаб и не сможет влиять на своих магов, ему придется долго восстанавливать свои силы и опасаться того, что кто-то добьет его... Неважно... Главное, что некоторое время мы можем не опасаться его мести и дальнейших попыток убить Александра. Меня больше другое волнует. Как Волк смог использовать тело брата? Для этого приспособлены лишь маги, да и то не все.
  
   - Думаю, это из-за клыка, который я забрал из тела Кристы, когда я вновь вернулся в свое тело, его уже не было. От него исходил неприятный холод, словно касание самой смерти... До сих пор кажется, что я держу его в руках.
  
   - Хм... никогда не слышала о подобном... Но ведь я никогда и не была особо приближенной к богам. О подобном разве что верховным магам положено знать, да и то, не факт... А о том, что было до нынешних богов, мало кому известно. Райнер мог бы рассказать, с его болезненной тягой к знаниям и силе, он, наверняка, что-то знает, но...
  
   - Его с нами нет и мы должны уважать его выбор, - я понимал, что Минори тяжело разрываться между двумя братьями, пусть и не родными, но она сама сделала выбор. И я был благодарен ей за это, ведь без нее не смог бы продержаться так долго. Забавно, как обернулась судьба: только увидев её, я собирался использовать магичку, а когда узнал правду о ней, поклялся защищать, взял под опеку и принял в семью, а по прошествии многих лет уже сама сестра заботится обо мне, сама того не понимая, спасая из бездны отчаяния. - Давайте не будем обсуждать то, что случилось. Нам не дано разобраться в том, что произошло и по чьей вине... как это вообще возможно. Мы выжили и можем продолжить наш побег, а остальное неважно. Тот факт, что боги грызутся между собой, как свора голодных собак, нам только на руку. Одни желают моей смерти, но другие защитят нас... просто так, из принципа, чтобы помешать врагу. Думаю, теперь им все равно, что станет с Арлин, ведь проявились её союзники. Теперь заточение хозяйки земли ни к чему не приведет. Эту бойню и передел сфер влияния уже не остановить.
  
   - Значит, нам стоит придерживаться первоначального плана. Добраться до столицы, передохнуть, а после найти корабль, - вздохнула магичка. Мне было искренне жаль её, ведь за свою недолгую жизнь она успела повидать и узнать столько, что не каждому столетнему старику выпадало, а еще Минори устала убегать и бороться. Это было видно по её взгляду и тому, как сутулина её спина, слышно по голосу, из которого начали исчезать краски.
  
   - С последним могут возникнуть проблемы, мало кто решится отправиться за море, на поиски континента, о котором почти никто не слышал, - встрял в разговор Рик, которого тоже мучили сомнения и страхи, это были новые и непривычные для него чувства, а потому опасные для всех нас. - Нет ни карт, ни уверенности в том, что мы доберемся...
  
   - Значит, я создам экипаж из зомби. А что? Весьма удобно: кормить их не нужно, страха они не ведают, работают без сна и отдыха, да и смерть им уже не страшна, - девушка натянуто улыбнулась. Меня всегда восхищала эта её черта - Минори не желала сдаваться и боролась до конца. И откуда в ней только берется эта сила? Глядя на нее, я понимал, что не могу отступить...
  
   - Вот и хорошо, одной проблемой меньше, - ухмыльнулся я. - Давайте греться и отдыхать. Как только наберемся сил, снова отправимся в путь. До столицы уже не так далеко, так что скоро доберемся... Надеюсь, на этот раз без приключений.
  
  После того, как Солар был разрушен до основания, а мы отдохнули, настало время снова отправиться в путь, медленно, но верно приближаясь к нашей цели - землям пиромантов и столице, где мы окажемся в относительной безопасности. Почему в относительной? Да потому, что никому нельзя доверять, и Арлин не исключение из этого правила.
  
   Двигаться было на удивление легко: на нас не нападали монстры и местные твари, мы не встречали ни магов, ни воинов, никто не пытался помешать нам. Самое обычное путешествие, в котором я даже немного заскучал... Так непривычно для меня, привыкшего ожидать лишь худшего. Интересно, почему все так складывается? Неужели из-за того, что произошло со Светлооким или все дело в Волке, что почему-то решил расчистить наш путь? Так ли важны причины? Для уставшего путника все это пустое. Сейчас намного важнее было бороться с собственными мыслями и чувством вины. До чего же я устал быть орудием в чужих руках! Мне необходимо вырваться из этого замкнутого круга и чем скорее, тем лучше, пока я не сошел с ума.
  
   - Слишком спокойно, - прошептала Минори, бредущая рядом со мной. Магичка с трудом переставляла ноги и выглядела потерянной. Мы все были такими, ведь то, что случилось, нельзя просто взять и выбросить из головы. Столько крови, смертей и боли, что становится тошно от осознания насколько нынешний мир грязный и отвратительный. Проклятые земли - это место изгнания, именно сюда отправляют людей на верную смерть и не стоит заблуждаться, что это не так. Люди строят города, обустраивают свою жизнь, накапливают богатства, но все это может рухнуть в любой момент. Спокойствие здесь обманчиво, а мир опасен и жесток - все, кто по воле рока однажды оказался за стеной или имел несчастье родить здесь, не более, чем жертвы, расходный материал, игрушки, которыми нынешние боги могут играть как угодно. Мы все это понимали...
  
   - Это хорошо, - немного сипло ответил Рик, обеспокоено смотря на девушку. - Нам не помешает отдых.
  
   - Да вот только продлится ли он долго? - сестра в очередной раз тяжело вздохнула и плотнее закуталась в шерстяной плащ, словно пытаясь отгородиться от окружающего мира.
  
   - Не важно, пока что я не вижу угроз, - в очередной раз оглядев окружающий нас лес, я убедился в том, что все спокойно. - В нашем положении нужно ценить каждое мгновение тишины и покоя. К тому же земли пиромантов уже не далеко. Там можно будет расслабиться окончательно.
  
   - Почему ты так доверяешь им? - поинтересовался маг-молний. Еще недавно он считал огнепоклонников своими врагами, которых необходимо истреблять, но теперь идет прямо к ним, а его 'братья', с которыми он многое прошел, стали врагами.
  
   - Я заживо горел на костре и, как видишь, выжил, - я безразлично пожал плечами. Странное дело, но воспоминания об этом уже не были болезненными или неприятными, они стали смутными, далекими, словно это произошло не со мной. - Не стоит волноваться, нас там убивать не собираются. Об Арлин многое можно сказать, и когда-то я был её врагом и даже пытался убить, побывал в её желудке и по её вине лишился своих глаз, но она, хотя бы, честна и не скрывает своих намерений, а еще выполняет свои обещания. Поглотительница дала мне возможность отомстить, позволила уйти и не скрывает, что желает видеть меня своим союзником. Она играет честно, по крайней мере, пока. К тому же, я должен знать, что стало с Кассандрой. Во многом она оказалась в непростом положении из-за меня... Хотя основные виновники именно боги, что определили её роль... И все же, если она умерла, мне будет неприятно. Еще одна жизнь, что невольно оборвалась по моей вине.
  
   - Странный ты человек, Александр Де Фур.
  
   - Я просто на все имею свое собственное мнение.
  
   - Тогда получатся, я тоже странная, - мрачно усмехнулась Минори.
  
   - Все мы такие... Главное, чтобы это не зашло слишком далеко, - я перевел взгляд на сестру. Она выглядела неважно, словно внезапно заболела. Резко изменив направление движения, я преградил девушке путь, прикасаясь рукой к её лбу. Как я и думал, девушка горела, да и взгляд её стал рассеянным, будто магичке было сложно сосредоточиться. - Как ты?
  
   - Все будет хорошо, просто это покровительство Волка... Он хоть и тоже повелитель мертвых, но его влияние другое. Источник магии во мне разрастается, но это неприятно и болезненно, - Минори попыталась улыбнуться, но у нее это не вышло.
  
   - Тебе стоило сказать раньше, - я обнял сестру, ласково поглаживая её по волосам и спине. - Мы остановимся здесь, разобьем лагерь и отдохнем. А когда тебе станет легче, снова продолжим путь.
  
   - Нельзя, нужно спешить, - упрямо бормотала девушка, но я ощущал, что она слаба и находится на грани.
  
   - Глупости, пока мы в относительной безопасности, так что можем себе позволить провести время, ничего не делая. К тому же будет глупо умереть от болезни, после всего того, что мы пережили. Так ведь?
  
   - Угу, - кивнула магичка.
  
   - Рик...
  
   - Я все сделаю, - воин сразу понял, что я от него хочу. Вот и хорошо, пока он занимается костром, я сооружу лежанку для сестры и уложу её спать. Не знаю, поможет ли ей отдых, но большего предпринять пока невозможно, да и пещер, в которых можно найти синий мох, по близости не наблюдалось. Все, что нам оставалось, это ждать и надеяться на то, что все закончится хорошо. Как же я устал от всего этого! Отстранившись от сестры, я подвел её к дереву, усадив под ним.
  
   - Посиди здесь и постарайся заснуть, а все остальное доверь нам с Риком, мы позаботимся о тебе, а дальше мы снова отправимся в путь. Ни о чем не волнуйся...
  
   Нам повезло, и Минори быстро пришла в себя, её тело окончательно приняло новую магию и силу, кажется, даже без последствий для нее, что не могло ни радовать. Сестра восстановила силы, стала более бодрой, вот только взгляд её стал более мрачным и тяжелым, словно она узнала нечто страшное. Хотя, быть может, я все усложняю? То, что нам пришлось пережить, не может пройти бесследно, я и сам изменился. На душе до сих пор было мерзко и противно, хотелось поскорее добраться до безопасного места и несколько дней провести в полном одиночестве, никого не видя и не слыша, оставшись наедине со своими мыслями, я непременно смогу примириться с происходящим и засунуть воспоминания о последних днях в самые дальние уголки памяти.
  
   Мы продолжили свой путь, направляясь в единственное относительное безопасное для нас место во всех Проклятых землях. Тот, кто был нашим врагом, стал верным союзником и защитником. Насмешка судьбы, не иначе. Почти все время в пути мы провели молча, ни о чем ни разговаривая, не обсуждая то, что случилось, и не строя планов. Казалось, что нам и поговорить-то не о чем, хотя с другой стороны окружающая тишина не раздражала и не напрягала. Мы понимали состояние друг друга и все же... На душе было мерзко, мне до сих пор казалось, что я весь в крови. Этот запах никогда с меня не смоется, я никогда не смогу отмыться от этой мерзости. С этим придется мириться и жить дальше... На моей совести слишком много смертей и этого мне не забыть. Неважно, что я не виноват и не своими руками прикончил всех жителей Солара... Как это все пережить и идти по жизни дальше? Надеюсь, мне удастся найти ответ на этот вопрос.
  
   - А вот и земли пиромантов.
  
   Голос Рика выдернул меня из мира собственных неприятных размышлений. Мы были в пути уже больше недели и за это время прошли огромное расстояние, на удивление, без приключений, словно внезапно оказались под чьей-то защитой. Подняв усталый взгляд, я увидел выжженное черное поле, что отделяло землю огнепоклонников от ничейной территории. Неприятное зрелище, от которого хотелось резко развернуться и пойти в противоположном направлении. Это запустение, разруха, жар и грязь были раздражающими, негостеприимными и отталкивающими. И все же, именно подопечные Огня были нашими единственными и самыми верными союзниками. Довольно-таки странное ощущение, когда доверять ты можешь лишь тому, кто тебе неприятен. Жизнь вообще занятная штука, никогда не знаешь, что ждет тебя и чем все обернется.
  
   - Идемте, до столицы путь не близкий, - пробормотал я, нехотя ступая на выжженную землю. Сразу же стало намного жарче, да и дышать раскаленным воздухом было тяжело. Даже удивительно, как резко изменился мир, все это заставляло проникнуться восхищением к богу, устроившему все это.
  
   - Неприятно здесь, слишком душно и жарко, - поморщилась Минори.
  
   - Зато можно точно сказать, что мы не замерзнем. Во всем нужно искать плюсы, а иначе можно сойти с ума, - безразлично ответил я, направляясь к одной из выжженных троп, что приведет нас в столицу. Надеюсь, они все ведут именно туда...
  
   - Это не всегда возможно.
  
   - Главное пытаться. Положительные стороны есть во всем, хотя иногда их значительно меньше, чем плохих, и все же они есть.
  
   - Похоже на самообман, - хмыкнула магичка.
  
   - Лучше так, чем прозябать в темноте собственных страхов и чувства вины.
  
   - Кто знает, - безразлично ответила девушка, идя следом за мной. - В любом случае, я так устала, что ничего не хочу... Ни думать, ни говорить, ни сожалеть...
  
   - Ничего, скоро все это закончится, и мы окончательно сбежим от своей судьбы. Осталось немного подождать.
  
   - Надеюсь на это...
  
   Я прекрасно понимал состояние Минори, ей, как и мне, хотелось вести самую обычную жизнь. Иметь свой дом, семью, ни от кого не убегать и быть уверенным в завтрашнем дне. Вдали от монстров, богов и магов нам всем будет намного спокойней, вот только я все чаще начинал сомневаться в том, что такое место существует или нам найдется в нем место.
  
   Чем дольше длилось наше путешествие, тем мрачнее становился я. Это вполне могло меня доконать, но вместе с тем упрямство во мне не позволяло сдаться и опустить руки. Что бы ни случилось, я определенно буду брыкаться, до конца изо всех сил хватаясь за собственную жизнь. Если бы не это мое свойство, я давно был мертв. Хотя, это могло бы избавить меня от многих проблем... И все же я не выбираю легких путей.
  
   Чем глубже мы проникали в земли пиромантов, тем жарче становилось, словно мир вокруг нагревался. Когда я последний раз был здесь, все было иначе. Похоже, Огонь всерьез взялся за изменения, и Арлин это устраивает. Интересно, что получится в результате: мир станет похож на огненное пекло, или, быть может, на одну из южных стран с мягким климатом и полным отсутствием снега и мороза? Так или иначе, надеюсь, мы этого не увидим.
  
   - Давайте быстрее.
  
   - К чему торопиться, мы же здесь в безопасности или нет? - буркнул Рик, уже давно пребывающий не в духе.
  
   - В безопасности, но во дворце будет лучше. Там мы сможем хорошенько отдохнуть в нормальных условиях, а еще попытаться разобраться с тем, что произошло. Возможно, это окажется важным для нашей судьбы...
  
   - Оу, ты решил думать о будущем? - хмыкнула Минори.
  
   - Я всегда о нем думаю, так что пошевеливайтесь. Мне надоело спать на земле и питаться чем попало. Я привык к комфортным условиям... Хотя и начал уже об этом забывать...
  
   Еще неделя в пути прошла скучно и обыденно, но зато мы достигли пылающей столицы. Странное дело, но, кажется, я даже немного скучаю по стычкам, нападениям и неприятностям, что хоть как-то скрашивали наш путь раньше. Знаю, что это глупо, но все будет лучше, чем тишина и напряжение, что довили на нас всех. Постепенно то, что случилось, забывалось, но неприятный осадок остался. Иногда, когда я смотрю на свои руки, мне до сих пор кажется, что они в крови. Об этом было лучше не думать, но контролировать свои мысли у меня не получалось: они метались от Кристы к Кассандре, богам и нашей дальнейшей судьбе.
  
   - Выглядит жутко, - Минори хмуро рассматривала город, в который предпочла бы никогда не возвращаться. Здесь она пережила не самые лучшие моменты в свое жизни, да и я тоже. Меня здесь пытались убить, сожрать, заставили взойти на костер... И все же, это место стало для меня немного родным, ведь именно в столице я провел больше всего времени, а не в Рокусе или доме Сесила.
  
   - Ну, я бы так не сказал, он просто соответствует тем, кто в нем живет. Башни пылали всегда... Да и если вспомнить о том, какой столица была, когда мы впервые пришли сюда, все стало намного привлекательней, даже эти костры ничуть не мешают. Сейчас здесь есть жизнь и тепло, город не кажется мертвым. Как по мне, так лучше так, чем некрополь.
  
   - А мне некрополи нравятся, - надулась девушка, продолжая недовольно взирать на столицу. Я чувствовал, что она не хочет туда идти, но выбора у нас не было.
  
   - Не сомневаюсь, ты же у нас некромантка, - я направился прямо к главным воротам, нисколько не сомневаясь в том, что нас уже ждут, и на этот раз нет необходимости прятаться, притворятся и искать тайные ходы. Мы пришли, как союзники Великой поглотительницы, Богини Земли Арлин. На душе разливалось приятное спокойствие и тепло, казалось, что я вернулся домой после долгих странствий. Странное и противоестественное ощущение, наверняка связанное с магией и тем, что мне пришлось сгореть на костре, чтобы обновиться и избавиться от дара Тьмы.
  
   - И что с того?! - магичка начала закипать, и причиной этому был страх, вновь стать жертвой, той, за кем охотятся и пытаются уничтожить, чтобы завладеть телом.
  
   - Успокойся, тебя и Рика никто не тронет, да и Арлин тебе опасаться уже не стоит. Когда я уходил, она сказала, что нашла способ обрести тело, так что в скором времени мы увидим не бесплотный фантом, а королеву во плоти.
  
   - Не хочу видеть её лицо. Она такая же, как я... Это все равно, что увидеть свое ожившее отражение, что обрело собственное сознание и ненавидит тебя. Начинаешь думать, что ты не настоящая или чего-то не знаешь...
  
   - Успокойся, ты настоящая и я никогда не дам тебе позабыть об этом. К тому же мы вместе...
  
   - Тебе легко говорить...
  
   - Минори, у нас нет выбора, ты же сама все понимаешь, - неожиданно заявил Рик, обнимая магичку. Девушка сразу же успокоилась, даже кротко улыбнулась, словно все её страхи отступили прочь.
  
   - Простите, просто не люблю я это место.
  
   - Мы здесь долго и не задержимся, узнаем последние новости, найдем корабль и отправимся за море, на поиски другого континента, где все будет иначе.
  
   - Не факт, - скептически заметила магичка. - Учитывая наше везение, там может оказаться не лучше.
  
   - Не важно, все равно других вариантов нет, - я понимал, что моя затея сродни безумию, но не видел других вариантов. Участвовать в разборках нынешних и старых богов мне не хотелось, как и видеть смерти и рисковать своими близкими, что последовали за мной, невзирая на опасность. Бегство виделось мне единственным спасением.
  
   - Странно, почему никто не охраняет главные ворота? - Рик напряженно сжимал рукоять своей булавы, словно готовясь к нападению. Мужчина был напряжен, собран, он явно не доверял пиромантам и Арлин, к которой мы пришли.
  
   - А зачем им это делать? Огонь здесь всюду, именно он следит за всеми, оберегая жителей столицы. Здесь нельзя и шагу ступить, оставшись незаметными, если, конечно, ты не труп или твой жизненный огонь давно угас. Пиромантам нечего опасаться, так что идемте, нужно добраться до дворца как можно скорее. Я уже с ног валюсь и мечтаю только о нормальном отдыхе.
  
   В городе мало что изменилось за время моего отсутствия, разве что стало еще жарче, но к этому вполне можно привыкнуть. Огнепоклонники вовсю обживались в столице, заселяя дома, особняки, возводя храмы Огню и его сестре. Несмотря на то, что сейчас был день, на улицах было установлено множество факелов и небольших костерков. Удивительно, как при всем при этом город до сих пор не сгорел дотла. Всего одно неосторожное движение и голодное пламя пожрет все вокруг, не оставляя после себя ничего, кроме обугленных стен и обгорелых трупов. Хотя, до тех пор, пока Огонь доволен, жителям столицы опасаться нечего. Жизнь здесь кипела, хотя, должен признать, что местные люди меня напрягали: они были странные, заторможенные, я бы даже сказал, что это город безумцев.
  
   Не обращая ни на кого внимания, мы направлялись прямиком к дворцу, никто не пытался нас остановить, помешать, на нас даже не смотрели, словно мы вписывались в местную толпу пиромантов и огнепоклонников. Что ж, тем лучше, меньше проблем, да и друзей и знакомых мы заводить не собираемся, ведь долго задерживаться в пылающей столице не будем. Это всего лишь перевалочный пункт, место, где можно отдохнуть и подготовиться к дальнейшему. Скоро наше путешествие закончится, и мысли об этом придавали мне сил двигаться дальше, все быстрее переставляя ноги.
  
  
  Весьма сомнительное мероприятие
  
   Стоило нам появиться около парадного входа во дворец, как нам навстречу вышла красивая блондинка, в длинном светло-желтом платье из воздушной ткани. Высокая, статная, с превосходной фигурой и идеальными чертами лица, длинные волосы, цвета зрелой пшеницы, были собраны в сложную прическу, которую венчала золотая корона с каменьями, зеленые глаза искрились доброжелательностью и умом, а пухлые розовые губы так и манили к себе прикоснуться. Я никогда не видел эту женщину, но не сомневался, что передо мной Арлин, получившая новое, весьма привлекательное тело. Если бы именно такой она предстала передо мной в первую нашу встречу, то я, безусловно, поддался бы на её очарование. Богиня была прекрасна, идеальна и совершена, такой женщине хотелось служить, но все же, все это было чрезмерно. Мне всегда нравилось, когда в даме был хоть какой-то изъян, в королеве же я таковой пока не нашел.
  
   - Александр! Наконец-то ты вернулся! Я рада видеть тебя и твоих спутников, - Поглотительница заключила меня в крепкие объятия. - Как я и говорила, к твоему возвращению у меня будет реальное тело, а не просто астральная проекция, от которой мало пользы. Так что я могу встретить тебя именно так...
  
   - И как же вам удалось этого достичь? - я не смог удержаться от этого вопроса, ведь уже усвоил, что с телами богов все не так просто, как могло бы показаться.
  
   - Идею подсказал мне Райнер, - подхватив меня под руку, Арлин направилась обратно во дворец. Казалось, что мы с ней давние друзья и вполне можем мило общаться и ладить. Должен признать, мне такое обращение нравилось, хотя я и понимал, что богиня так ведет себя, потому что все еще рассчитывает заполучить меня в союзники. Королева обернулась, - Минори, не отставай и своего охранника прихвати... И не бойся, ты мне теперь неинтересна...
  
   - Это радует, - буркнула магичка, идя следом за нами. - Так что там с нашим братом?
  
   - Ах, вы еще не поняли, - звонко рассмеялась блондинка, всем своим видом демонстрируя благосклонность. - Ему вы тоже искали тело, ведь своего он лишился. Или уже забыли?
  
   - Ну, почему же, помню... для этого мы воспользовались одной из старых статуй, которая на самом деле была застывшим человеком, - сразу же вспомнились все наши мучения с этим мраморным изваянием, которое таскать пришлось на себе.
  
   - Признаюсь честно, в тот момент наблюдать за вами было весьма забавно. Мне даже захотелось слегка подпортить выбранную вами статую, но я удержалась от этого. Так вот, я решила поступить так же, только с некоторыми корректировками. Скульпторы сделали для меня несколько очень детальных статуй, причем не из простого мрамора, а из особого камня, из которого делают алтари в храмах богов... Очень редкий, между прочим... Так вот, в итоге я выбрала совершенный сосуд для себя и вдохнула в него жизнь, а уже после завладела им. Получилось идеально! Что скажешь? Нравится тебе мой новый образ? Хотя, можешь не отвечать, вижу, что нравится.
  
   - Вы всегда были великолепны, - ухмыльнулся я. Похоже, Арлин пребывает в превосходном расположении духа. Что ж, нам это только на руку, да и не хотелось мне сейчас ни о чем беспокоиться.
  
   - Я знаю... В любом случае, я рада твоему возвращению. Твое семейство может расположиться в моем дворце. Пока вы здесь, то ни в чем не будете нуждаться, я об этом позабочусь.
  
   - Интересно, с чего это такая благосклонность? - почти беззвучно прошептал Рик, но, тем не менее, был услышан.
  
   - С того, что в отличие от других богов, я знаю, что такое благодарность, - ответила богиня, хищно облизываясь. Неужели снова решила требовать человеческие жертвы? Хотя... Ни она одна этим промышляет, как выяснилось. - Вам нечего бояться. Я свое слово нарушать не склона. Все, что вам потребуется, принесут слуги... Стоит лишь попросить. И естественно, я поселю вас в смежные комнаты, чтобы вы были уверены в том, что все в порядке.
  
   - Благодарю, отдых нам сейчас необходим, - я был благодарен Поглотительнице за спокойствие и уют, которые она нам давала, и неважно, что это всего лишь способ достигнуть желаемого. Все равно у нее ничего не выйдет, ведь я твердо решил покинуть этот континент, от которого давно устал.
  
   - Не сомневаюсь в этом, ведь вы многое преодолели... Наверное, мало кому из смертных выпадала такая участь, как вам...
  
   - Это точно... - Я хотел задать определенный вопрос, что тревожил меня, но не решался сделать это. Мне не хотелось слышать о том, что еще один человек, которого я знаю, мертв, и в этом есть толика моей вины. И все же, сделать это придется, ведь неведение намного хуже. - Арлин, скажи...
  
   - Что с той девчонкой, что пришла с тобой в прошлый раз? - хитро улыбнулась женщина, бросая на меня недовольный взгляд. Еще бы, она прекрасна и совершенная, а я интересуюсь другой женщиной. Такое любую оскорбит, а не только богиню.
  
   - Да, какой выбор сделал Кассандра?
  
   - Хм... Пусть и не сразу, но она взошла на костер и очистилась от Тьмы, что почти загасила её огонь. Интересная особа... весьма перспективная, к тому же маг воздуха, что весьма полезно для пиромантов.
  
   - Значит, она жива? - я вздохнул с облегчением.
  
   - Да, жива... И ты вполне можешь с ней увидится, - на губах женщины появилась недобрая улыбка, но я решил не придавать этому значения. - Она полюбила бывать в библиотеке, уверена, именно там ты её и найдешь...
  
  ***
  
  Я не сразу решился направиться в библиотеку, и некоторое время потратил на то, чтобы привести себя в порядок после дороги и отдохнуть. Приняв горячую ванну с эфирными маслами, смыв с себя всю грязь, пот, запекшуюся кровь, что все еще оставалась на мне, я наконец-то почувствовал себя человеком и сытный ужин, который мне принесли прямо в комнату, лишь улучшил мое состояние и повысил настроение. Здесь, в королевском дворце, вдали от всех проблем, явных интриг и опасностей, долгие месяцы моих путешествий стали забываться, уступая место умиротворению, покою и желанию остаться здесь. Не сомневаюсь в том, что это все воздействие магии, но сейчас я был рад расслабиться. Это невероятное чувство томления и полного спокойствия были именно тем, что мне необходимо в данный момент. В любом случае, эти ухищрения не заставят меня остаться, как, впрочем, и завораживающая красота Арлин. Усталость от всего происходящего была намного сильнее любых желаний и слабостей. Я ощущал себя дряхлым стариком, а вовсе не молодым мужчиной, коим являлся.
  
   И все же, одно дело мне нужно было сделать... Выйдя из выделенной мне комнаты, я направился в сторону библиотеки. Несмотря на то, что с моего последнего визита во дворец прошло много времени, я все еще превосходно помнил, что и где находится. Неспешно бредя по коридорам дворца, по которому сновали многочисленные слуги, я вспоминал, каким это место было раньше. Дворец изменился, он стал живым, наверное, именно так он выглядел до того, как процветающее королевство превратилось в Проклятые земли. Все возвращается на круги своя... Этот факт радовал и заставлял поверить, что однажды вся эта вражда и борьба за души людей прекратится. Жаль, что этого я уже не увижу, мне столько не прожить, да и надеюсь, что умру я подальше от этого места.
  
   А вот и библиотека. Осторожно толкнув дверь, я вошел в обитель знаний, где должна была находиться Кассандра. Странное дело, но я не мог избавиться от волнения, охватившего меня, это неприятное чувство усилилось, становясь чрезмерно назойливым. Что скрывать, эта странная особа нравилась мне. В ней не было красоты и величия Арлин, стати и страсти Кристы, но все же эта девушка тоже смогла занять свое место в моем сердце. Возможно, все дело было в том, какую роль магичка должна была сыграть в моей судьбе по замыслу богов. Не случайно же они выбрали её... И все же дело было не только в этом, мне нравились спокойствие и благоразумие Кассандры, её неуверенность и слабость. Такую девушку нужно защищать и оберегать, а для мужчины это может быть намного важнее красоты... Я оставил её в этом дворце совершенно одну, предоставил ей возможность сделать выбор и не поддержал. Теперь в моей душе появились сожаления из-за этого, но разум все равно твердил, что я поступил правильно. У меня просто не было иного выбора...
  
   Идя среди книжных стеллажей и полок, я бегло осматривал толстенные фолианты, что никому не нужны. Все это сборище знаний пылилось, дожидаясь того момента, когда кто-то придет сюда, чтобы найти ответы на свои вопросы или развеять скуку. Но кому это может понадобиться? Если бы дворец принадлежал пиромантам, то все эти книги давно бы были сожжены. Но Арлин бережет свою библиотеку... Вот только зачем?
  
   - Кто здесь? - послышался тихий настороженный шепот. Несмотря на то, что голос Кассандры изменился, я без труда узнал её.
  
   - Я, Александр, - сделав еще несколько шагов и завернув за угол, я увидел магичку, сидящую на полу. Вокруг нее было множество книг: какие-то раскрыты, другие отброшены подальше, третьи сложены в аккуратную стопку. Кассандра выглядела почти так же, как в нашу первую встречу: одетая в простое черное платье безо всяких украшений, темные волосы собраны в неаккуратный пучок, несколько прядей сползли на лицо, закрывая обзор, и из-за круглых линз очков трудно было рассмотреть её глаза. И все же кое-то изменилось...
  
   Подойдя ближе и опустившись рядом с девушкой на колени, я убрал пряди волос в сторону, замечая на левой скуле магички неприятный шрам от ожога. В отличие от меня, она не стала полностью прежней и, готов спорить, это было не с проста.
  
   - Как ты?
  
   - Нормально, - натянуто улыбнулась Кассандра, опуская взгляд вниз. - Я рада, что все прошло удачно, и ты вернулся. Минори и Райнер с тобой?
  
   - Только Минори, - ответил я, продолжая рассматривать лицо, обезображенное шрамом. Эта огненная метка не вызывала во мне отвращения или брезгливости, мне лишь было жаль эту девушку, что тоже пострадала из-за моего выбора. - Ты все-таки решилась?
  
   - Да, - кивнула магичка, снимая очки и смотря мне прямо в глаза. - Оказывается, страх смерти намного сильнее страха огня, а боль от того, что твое тело медленно обугливается и пылает в пламени, пожирающим тебя, со временем забывается. И даже мой шрам не так страшен в сравнении с тем, что могло бы быть.
  
   - Я знаю... Сам горел, - устроившись рядом с Кассандрой, я смотрел в пустоту, не зная, что сказать. В жалости эта магичка точно не нуждалась, да и что-то посоветовать я ей тоже не мог. Мне о многом хотелось рассказать, но слов не осталось...
  
   - Что теперь будет? - тихо спросила девушка, кладя голову мне на плечо.
  
   - Теперь? Теперь мы отправимся в далекое путешествие, где уже не будет богов, судьбы и предназначения, которое мы все равно не исполнили... Ты с нами?
  
   - Да... все лучше, чем и дальше прозябать в этом дворце, - совершенно спокойно и незаинтересованно ответила Кассандра. Она изменилась, изменилась сильно, но так должно было случиться.
  
  Мы молча сидели на полу, размышляя о том, что произошло в наших жизнях. И я, и Кассандра оказались пешками в руках богов, нам обоим была уготована определенная роль, которую мы не исполнили. Вот только я сделал это по собственной воле, а у магички не осталось выбора. Она пострадала из-за меня, и теперь шрам на её лице будет вечно напоминать мне об этом. Странно. Я совершенно не сожалел об этом. Наверное, я окончательно очерствел и меня уже ничего не волнует: ни смерти, ни страдания, ни чужая боль. Проклятые земли изменили меня, хотя я этого и не желал, и эта участь постигла всех, кто волею судеб оказался за стеной. Для меня, Минори, Рика, Кассандры уже нет возможности вернуться к прошлому. Наверное, это к лучшему.
  
   Я взглянул на Кассандру, которая, сидя рядом со мной, читала книгу, словно так и должно быть, а меня вовсе нет рядом. На удивление, я ощущал себя спокойно и уютно рядом с этой девушкой, меня не напрягали молчание, тишина и полумрак библиотеки. Умиротворение охватило меня, не желая отпускать и, должен признать, что я наслаждался каждым моментом. Мы не пробудем во дворце Арлин долго, уже завтра, отдохнув и набравшись сил, мы с Минори отправимся на пристань в поисках корабля, что навсегда увезет нас с этого континента. Мой безумный план все ближе к осуществлению и это придавало мне спокойствия. Больше не надо будет ни о чем волноваться.
  
   - Скажи, почему ты хочешь, чтобы я отправилась с вами? - неожиданно спросила магичка, так и не отрываясь от книги, которую сжимала в руках. - Мы с тобой мало знакомы, ребенка тебе я так и не родила, более того, я никогда не была красавицей, а теперь и вовсе изуродована... Зачем тебя брать меня с собой? Из чувства вины?
  
   - Нет, я не ощущаю себя виноватым в том, что произошло, - запрокинув голову назад, я рассматривал серый потолок библиотеки, словно там было что-то интересное и важное. - Ты и сама могла воспротивиться судьбе...
  
   - Это не так просто...
  
   - Но я же смог.
  
   - Ты другое дело, - горько усмехнулась Кассандра, даже не пытаясь скрыть боли в голосе. - Ворус оберегал меня с детства, даровал магию, позволил обучаться магии. Естественно, я была благодарна ему и готова выполнить любой приказ моего покровителя. И дело не только в этом, но и страхе лишиться всего. Мама рассказывала мне о моем великом предназначении, говорила, как это важно для мира и какая это честь для меня, неприметной замухрышки, но которую мало кто взглянет. На меня возлагались большие надежды, ведь если бы я смогла родить тебе ребенка, то наша семья обрела бы защиту всех богов, власть, богатство и могущество. Все эти речи я слышала с раннего детства, и лишь оказавшись в Проклятых землях, это прекратилось. Я никогда не думала о том, что могу отказаться от своего предназначения. Это было смыслом моего существования.
  
   - Я понимаю. Так живут многие... Тяжело отказаться исполнить незначительную просьбу того, кто много лет покровительствовал тебе и дал магию. Все в порядке... Так и должно быть, в этом нет ничего противоестественного или страшного.
  
   - Ты так и не ответил, почему ты хочешь, чтобы после всего этого я отправилась с тобой? Зачем? Не лучше ли взять кого-нибудь посильнее и посимпатичней? Того, от кого будет польза...
  
   - От тебя будет польза, можешь не сомневаться. Ты контролируешь воздух, а это значит, что сможешь наполнять ветром наши паруса, помогая добраться до другого континента.
  
   - Так значит все дело в моей магии? - Кассандра, наконец, оторвалась от своей книги и теперь смотрела на меня. Её взгляд был тяжелым, изучающим, словно она впервые видела меня или решила, что на моем лице отображаются мысли.
  
   - Не только... Тебе нет смысла оставаться в этом месте. У тебя больше нет предназначения, ты не нужна своему покровителю, не нужна своей семье, никому не нужна, кроме меня. Даже пиромантам и Арлин нет особой надобности в тебе. Я это понимаю и ты тоже. Там, за морем, нас ждет новая жизнь, новые возможности.
  
   - Если мы только достигнем нового континента...
  
   - Все лучше, чем оставаться здесь, ты же сама это сказала. К тому же, не стоит считать себя уродливой, ты все еще привлекательная девушка. Дело не во внешности и шрам тебя особо не портит.
  
   - Мне не нужна жалость, - в голосе магички слышалась обида.
  
   - Это не жалость, к тому же Минори вероятно сможет убрать эту отметину. Не забывай, она некромантка - в их силах не только убивать, насылать проклятья и подымать мертвых из могил. Они на многое способны, к примеру, мои глаза это работа одного из коллег Минори.
  
   - А может, я не хочу ничего исправлять?! - во взгляде девушки появилась злость. Если честно, не понимаю, что в моих словах могло так сильно её разозлить, я просто предлагал ей выход из положения.
  
   - Не исправляй, меня и так все устраивает, - пожав плечами, я поднялся на ноги. - Это твой выбор, ты сама должна решать, какой быть. В любом случае, хватит сидеть взаперти - идем. - Протянув Кассандре руку, я ожидал ей решения. Несколько долгих мгновений магичка сидела, не шевелясь пристально смотря в мои глаза. - Ну же, решайся. Нельзя прятаться вечно! Иногда стоит рискнуть и выбраться из тепла и уюта, которые не несут ничего, кроме смерти.
  
   - Я уже сказала тебе, что я с тобой, - устало улыбнувшись, девушка поднялась на ноги, хотя и без моей помощи. - И вообще, мне нужно увидеть Минори, так что идем...
  
   - Вот и хорошо, - я был рад, что Кассандра приняла верное решение. Хотя, такое ли оно верное? Поживем - увидим.
  
  Мы с Кассандрой вернулись в комнату, которую мне выделила заботливая хозяйка дворца. Когда я застал там сестру и мага-воина, то ничуть не удивился этому факту - они тоже понимали, что нам лучше держаться вместе. Никому нельзя доверять и Арлин не исключение, пусть богиня и не желает нас убить, но использовать в своих интересах явно собиралась. Не то, чтобы я был против подобного, все мы в той или иной мере используем друг друга, но сейчас мне не хотелось тишины и покоя. Я грезил о том времени, когда окажусь далеко от этого места и всего того, что знал, о времени, когда я смогу позабыть о прошлом и все начать сначала. Трусливое бегство? Наверное, так и есть... Но тот, кто не был на моем месте, не может меня понять и не смеет осуждать.
  
   - Кассандра! - Минори повисла на шее подруги, чуть ли не сбивая её с ног. - Как же хорошо, что ты жива! Я так волновалась! Прости, что втянула тебя в это все. Мне не стоило...
  
   - Такова моя судьба, так ты не виновата, - натянуто улыбнулась девушка. - Давай не будем об этом говорить. Не хочу вспоминать... Лучше расскажи, что с тобой-то приключилось.
  
   Наблюдая за тем, как Минори обнимает Кассандру, что-то щебечет и рассказывает, совершенно не обращая внимания на её шрам, я понимал, что эти девушки действительно дружны. Они понимали друг друга, им было о чем поговорить, Кассандра даже начала улыбаться, а её взгляд уже не был таким мрачным и потерянным. Девушка словно очнулась от своего мрачного состояния и только сейчас осознала, что она больше не одна. Мне нравилось смотреть на них в этот момент и представлять, что все будет хорошо и на нашем пути больше не будет никаких трудностей и опасности. Я даже не вслушивался в их лепет и просто смотрел на девушек.
  
   - Что будем делать дальше? - Рик не мог расслабиться, ему не нравилась столица и близость прекрасной богини земли. Воин не мог выбросить из головы тот факт, что еще недавно они были врагами, а он сам считал Арин исчадием зла, сосредоточением всего самого жуткого и мерзкого, что есть на континенте. Все изменилось и теперь он гость Великой Поглотительницы, а еще он начал понимать, что не всему стоит верить, не всем доверять.
  
   - Отправимся на поиски корабля, я видел парочку на пристани. Они здесь уже много столетий, наверняка, еще со времен короля, мужа Арлин. Думаю, они все еще способны пересечь океан, как это уже сделали, причем, дважды. Время в столице не двигалось, так что думаю, суда все еще крепкие и у нас есть шанс убраться отсюда.
  
   - Весьма сомнительное мероприятие, - вздохнул маг-молний, бросая обеспокоенный взгляд на Минори, которая, в отличие от него, уже освоилась во дворце и перестала бояться. Никогда не перестану удивляться её способности адаптироваться к любым обстоятельствам. Даже если это всего лишь притворство, это все равно достойно восхищения.
  
   - У тебя есть предложение получше? - мрачно усмехнулся я, переводя взгляд на собеседника. - Я всегда буду целью, и пусть теперь моя смерть ничего не изменит, но не стоит забывать о банальной мести. Люминос лично явился лишь для того, чтобы раздавить меня, другие не лучше. Повелитель Могил, Арания, Тьма, Ворус, да и другие наверняка желают увидеть мои предсмертные муки, да и после смерти мне покоя не обрести. Минори могла бы остаться на континенте, вернуться в Рокус и жить спокойно, но она выбрала мою сторону, а не Райнера, так что теперь сестра тоже станет целью для убийц и магов. Да и ты пошел против воли своего покровителя.
  
   - Нет, я пошел против старших магов, бог войны благороден и не стал бы действовать так низко! - упрямо заявил Рик, не желающий верить в то, что его убеждения и идеалы были ложным, он все еще хватался за надежду, что его покровитель не знает, что творят те, кого он облагодетельствовал. Наивный.
  
   - Если ты веришь в это, я не стану тебя переубеждать, но война - отнюдь не благородное занятие. А нам не найдется спокойного местечка в Проклятых землях, да и за стену возвращаться тоже не стоит. В отличие от Сесила, мы не сможем укрыться от всех и заниматься своими делами, а Госпожа Удача не будет вечно благосклонна к нашей компании. Так что, хочешь ты этого или нет, но нам придется отправиться за море, невзирая на то, что это сомнительное мероприятие.
  
   - Да, ты прав... Нам стоит поторопиться, - воин задумчиво выглянул в окно, из которого весьма удачно был виден порт, с уцелевшими за тысячи лет кораблями. Они звали и манили нас, обещая новую жизнь, новые приключения и дом, который мы уже не покинем. - Нужно выбрать самый прочный корабль, набрать команду, запастись провиантом и оружием.
  
   - Да, дел много, - вздохнул я. Похоже, об отдыхе и расслаблении можно забыть. Жаль. Я был бы не прочь воспользоваться благами богатой жизни и насладиться комфортом королевского дворца. - Главное, чтобы с кораблями ничего не случилось, а не то здесь полно огня, да и Арлин может передумать нас отпускать. Так что нужно ловить момент.
  
   - Тогда не стоит здесь сидеть, - подала голос Минори. - Идемте на пристань, выберем для себя 'лодочку', что унесет нас далеко от Проклятых земель и богов, а дальше я начну поднимать зомби, что станут нашими спутниками.
  
   - Оу, а ты полна энтузиазма, - усмехнулся я, направляясь к дверям. Сестра совершенно права: чем быстрее мы покончим со всеми делами, тем быстрее я получу свой долгожданный покой.
  
   - Естественно, - фыркнула магичка, хватая подругу за руку и практически таща её за собой. - Чем дольше мы здесь сидим, тем меньше у нас шансов на успех, а меня это не устраивает. Путь я больше не похожа на Арлин и вообще её не интересую, но столица мне определенно не нравится. И вообще, морская прогулка нам всем не повредит!
  
   - Полностью с тобой согласен, - слабая улыбка тронула мои губы. Все-таки Минори знает, как поднять мне настроении и заставить двигаться вперед.
  
  ***
  
   Идя к пристани, я внимательно осматривал город, который теперь принадлежал пиромантам, благо, что никто не пытался помешать или остановить нас. Нас признавали за своих и даже подозрительных взглядов в нашу сторону не бросали. Это и радовало и напрягало одновременно, да и сами жители столицы мне не нравились.
  
   В отличие от большинства городов, в этом городе не было суеты, шума и гама, огнепоклонники двигались спокойно и плавно, никуда не спеша, здесь не было привычной для больших населенных пунктов беготни, а еще никто не кричал, не смеялся, нельзя было подслушать обрывки разговоров и фраз. Зато отовсюду доносились монотонное гудящее пение, что, насколько я помню, является молитвой Огню. Если подумать, служители этого бога находятся в постоянной молитве, не удивлюсь, если даже во сне они бормочут эти песни, что уже сейчас глубоко засели в моей памяти. Хотя я и старался их не слушать, а сосредоточиться на нашем деле, мне начинало казаться, что я и сам про себя начинаю напевать этот запоминающийся и прилипчивый мотив.
  
   - Как же надоело это постоянное жужжание! Хорошо еще, что во дворце его не слышно, - вздохнула Кассандра. А ведь она права, я раньше и замечал, что молитвы огнепоклонников похожи на жужжание пчел, да и сами они ведут себя в чем-то схоже с этими насекомыми.
  
   - А чего ты еще ожидала от пиромантов? - хмыкнула Минори, бодро шагающая впереди нас. - Фактически, они постоянно находятся в трансе. И именно пение позволяет поддерживать такое состояние.
  
   - Получатся, Огонь постоянно контролирует своих подопечных? - поинтересовался я. Понимая, что бежать из этого города нужно срочно, пока я тоже не стал, не отдавая себе отчета в том, что творю, шептать молитвы Огню. В отличие от магов, мне сопротивляться этой навязчивой заразе намного трудней.
  
   - Да. Безграничная преданность и покорность - отличительная черта этого культа, - подтвердила сестра, ускоряя шаг, что было неудивительно, ведь мы уже достигли пристани и теперь могли хорошенько рассмотреть еще уцелевшее корабли. - Огонь многое дает, и люди, особенно те, что оказались в Проклятых землях, без надежды на будущее и нормальную жизнь, с радостью готовы отдать все, ради этих благ и ощущения безопасности. Не забывай, что сюда ссылают людей и лишь маги, ведомые своими покровителями по собственной воле, уходят за стену в поисках силы и могущества... А по сути, для того, чтобы подготовить все к тем изменениям, которые ждут наш континент.
  
   - Знаю, и мне это не нравится.
  
   - Уже ничего не изменить, - Рик обвел нас недовольным взглядом, давая понять, что ему надоела наша бесконечная пустая болтовня. - Так что давайте не будем это обсуждать. Раз уж мы решились на весьма сомнительное путешествие, то лучше забыть и о Проклятых землях и об этом континенте, который не ждет ничего хорошего. К чему обсуждать то, что мы никогда не увидим? Строить предположения, гадать, фантазировать - это все глупо. Раз мы затеяли безумный побег, то все это нас уже не касается. Возможно, наш континент погибнет, а может, расцветет с новой силой, это уже неважно для нас.
  
   - На удивление мудрые слова от мага-воина, - усмехнулся я, с уважением смотря на повелителя молний. Этот молодой мужчина разительно изменился с момента нашей первой встречи, недолгое путешествие в моей компании заставило Рика иначе смотреть на мир и происходящее, уже не так слепо, как раньше, следовать приказам. В некотором роде я даже испытывал гордость за то, что причастен к этим изменениям.
  
   Воин лишь закатил глаза - ему не нужны были похвалы, он просто говорит то, что думает. Если честно, никогда не смогу понять, что Минори в нем нашла? Они слишком разные, но вместе с тем я не сомневался в чувства сестры, да и Рика тоже. Этот воин многим рискнул ради моей сестры и этого я никогда не забуду.
  
   - Ну, раз не хотите обсуждать то, что творится в мире, давайте осматривать корабли, - Минори с восхищением взирала на прекрасные суда, что были пришвартованы на пристани. До них было еще пара десятков метров, но уже сейчас мы могли лицезреть пять вполне целых и крепких корабля. Один из них был просто огромен, к тому же его белоснежные паруса были расшиты золотыми и серебряными нитями, а на одной из мачт гордо реял ярко-алый стяг с изображением крылатого волка. Не сомневаюсь в том, что когда-то именно на нем король пересек океан. Рядом с ним, по бокам, стояло два судна поменьше, но зато на их палубах было видно много оружия. Оставшиеся два корабля, так даже назвать было стыдно, ведь в сравнении с остальными они выглядели жалкими рыбацкими лодками, и я сомневался в том, что они способны достигнуть другого континента. Хотя, я мало что понимаю в мореходстве.
  
   - Думаю, нам стоит выбрать один из этих трех, - Рик размышлял точно так же, как и я.
  
   - Согласна, но какой именно? - судя по тому, как засверкали глаза Минори, ей нравился большой, самый красивый корабль. - С одной стороны, нас мало, так что можно воспользоваться и малыми судами. Но с другой, мы не знаем, сколько продлиться наше путешествие, так что провианта и всего прочего стоит взять побольше.
  
   - А еще не стоит забывать об экипаже, - благоразумно добавила Кассандра. - Ты можешь поднять любое количество зомби, но не забывай, что тебе еще удерживать их в рабочем состоянии придется. Так что тебе придется потратить много сил...
  
   - Да уж, дилемма... а ведь еще мы понятия не имеем куда плыть, - вздохнул я, все-таки склоняясь к мысли о том, что большой королевский корабль подойдет для наших целей лучше всего.
  
   - Об этом не волнуйся, Александр, - раздался нежный и немного печальный голос Арлин. - Раз уж ты твердо решил покинуть меня, то я подскажу тебе, куда плыть.
  
  Обернувшись, я увидел королеву, что задумчиво смотрела на море, казалось, что она и сама хочет отправиться обратно на своей континент, который когда-то опустошила, но жажда мести не позволяла ей это сделать. Возможно, я и ошибаюсь, но мне казалось, что Арлин злится вовсе не на то, что её изгнали, а после лишили возможности обрести тело и заперли во дворце. Нет. Она мстила за мужа, которого любила... Любила по-настоящему. Когда богиня говорила о своем короле, когда показывала мне краткие моменты из их прошлого, я видел, насколько сильны её чувства. Не сомневался я и в том, что не было необходимости убивать короля и превращать его земли в Проклятые земли, а потому мне были понятны чувства этой женщины, что до сих пор скорбела. Но самое печальное в этой ситуации то, что люди стали заложниками всех этих интриг и лицемерия богов.
  
   Мы все, затаив дыхание, смотрели на прекрасную богиню, ожидая её дальнейших слов, но каждый в этот момент испытывал разные чувства. Минори все еще не доверяла Арлин, Рик видел в ней врага, Кассандра боялась её и не могла простить, что по вине королевы на её лице появился безобразный шрам, а я... Я понимал эту женщину. Забавно...
  
   Арлин же подошла ко мне, пристально заглядывая в мои глаза, а после, резко отвернувшись, холодно осмотрела моих спутников. В отличие от меня, они её не интересовали. Ну, это не удивительно. Нас с Поглотительницей многое связывает: и хорошее, и плохое. Наши отношения с ней вообще были полны огня и противоречий.
  
   - Открою тебе тайну, Александр, я убила далеко не всех на том континенте, - прошептала Поглотительница, подходя к краю пристани и присаживаясь на землю. Сейчас она сидела так, что её ноги почти касались воды, каждая новая волна, набегающая на пристань, могла намочить подол её изысканного алого платья, расшитого золотой нитью, но по какой-то причине этого не происходило. - Это было бы слишком глупо, ведь мне нужно было есть... А убивать всю пищу неразумно. Так что если вы сможете доплыть до места, то не будете там единственными людьми. Наверное, это даже правильно, что вы решили покинуть это место, ведь я сделаю все, чтобы мир изменился так, как хотим мы с братом. Пройдет совсем немного времени, и в Проклятых землях разразится настоящая война, равной которой этот континент еще не видел: ни в эру прошлых богов, ни в пору нынешних. Уже сейчас к стене стекаются многочисленные армии и маги, она жаждут уничтожить меня и всех тех, кто встал на мою сторону. Глупцы. Монстры, жуткие твари-эксперименты, бесконтрольная магия и проклятья вырвутся из Проклятых Земель и поглотят весь континент. Но разве это кого-то волнует, когда на кону власть?
  
   - Неужели все настолько плохо? - подойдя ближе к Арлин, я присел рядом с ней. Со стороны вполне могло показаться, что мы старые друзья. В некотором роде, так оно и было...
  
   - Плохо? Ну, это смотря для кого. Богам все равно, что станет с людьми. Погибнут одни, всегда можно создать новых. Да, на это уйдет время и могут появиться новые творцы, что придут из небытия бесконечности, да и сами боги ослабнут, но все же они готовы рискнуть. В любом случае, это касается лишь этого континента, на том, наверняка, уже появились новые покровители со своими правилами. Надежды и чаяние людей, их мысли и желания порождают нас, так что... Есть боги, есть и те, кто им молится, а если есть те, кто молятся, значит, есть и боги. Это неразрывный круг.
  
   - Ты поможешь нам уплыть?
  
   - Да, - королева протянула мне старую потрепанную карту, которую, судя по всему, долгие годы бережно хранила. - Если найдешь навигатора, то он поймет куда плыть. Я даже попрошу Хранителя морей облегчить ваш путь, как он когда-то помог вернуться мне.
  
   - Он тоже твой родственник?
  
   - Да, можешь в этом даже не сомневаться, - тихо рассмеялась женщина, запрокидывая голову назад и любуясь небом, по которому неспешно проплывали облака. Они были вечными путниками и появлялись на свет только для того, чтобы отправиться в путешествие, а после раствориться в небесной синеве.
  
   - Жаль, что нам предстоит расстаться, Александр. Ты мне действительно нравился. Не каждый решится ради чужой девчонки броситься в пасть монстра, не каждый сможет отринуть ненависть и страх и понять, что враг не так уж опасен и не враг вовсе. Это все достойно уважения и даже восхищения, из всех своих предшественников ты единственный смог удивить меня. И не только меня, но и Сесила... Не с каждым он будет работать так, как он это делал с тобой. Чем-то ты напоминаешь мне мужа... Хотя ты и не он, тебе не хватает его авантюризма, решительности и желания бороться, несмотря ни на что... И все же я хочу тебе помочь... Но если ты передумаешь, я всегда буду ждать тебя.
  
   - Не передумаю, - я покачал головой. На этом континенте меня больше ничего не держало, более того, здесь слишком много того, от чего хочется сбежать. Я устал... слишком устал. Не желаю видеть войну, смерти и реки крови, да и вновь сталкиваться с бонами у меня не было никакого желания. Да и не уверен я в том, что выживу после такого столкновения, мне просто не может везти так сильно.
  
   - Не зарекайся, Александр... Ты никогда не будешь властен над своей судьбой и не важно, где ты будешь находиться.
  
   - И все же мы попытаемся.
  
   - Что ж, тогда возьмите корабль моего мужа, именно на нем он дважды пересек океан. Это судно все еще крепкое и быстрое, способно пережить самые сильные шторма. Уверена, оно так же послужит и вам.
  
   - Благодарю, - я поцеловал руку королевы. - Я никогда не забуду этого,
  - Не сомневаюсь, Александр... Не сомневаюсь, - улыбнулась богиня, вновь печально смотря на море.
  
  ***
  
  Приготовления к отплытию не заняли много времени. Арлин, как и обещала, всячески нам помогала, так что трюм королевского корабля за пару дней был до отказа забит провиантом и золотом, которое вполне могло пригодиться для того, чтобы все начать с начала на новом континенте. Признаюсь честно, наблюдать за этим было весьма неприятно, я вдруг осознал, что начинаю сомневаться в том, что принял верное решение, но что еще хуже - втянул в это дело сестру и остальных. Ладно, я сам погибну, меня давно стремятся уничтожить, так что морально к этому я давно готов, но Минори, Рик и Кассандра слишком молоды, и если бы их жизни не были связаны со мной, что для них все могло сложиться иначе. Даже сейчас, бросив меня и присоединившись к Райнеру, они могли остаться в Проклятых землях или попытаться вернуться за стену. Кто знает, сколько времени пройдет до того момента, как мир начнет меняться, а боги закончат свои разборки. А что ждет нас за морем? Мы вынуждены будем все начинать с начала, вспоминая об упущенных возможностях. Там мы будем никем, но если Арлин не соврала и за морем есть люди, мы сможем стать кем угодно, найти новых друзей и врагов. Чем ближе был момент отплытия, тем больше я нервничал, все чаще мне хотелось побыть одному и поразмыслить. Я даже начал находить удовольствие в беседах с Арлин, с которой у меня завязались вполне дружеские отношения.
  
   Королева рассказывала мне о том континенте, где провела несколько тысяч лет изгнания, о том, как там все было устроено во времена её господства, а еще она рассказывала мне о своем муже. Я отчетливо понимал, как одиноко этой богине, лишившейся любимого человека, которого она не сможет вернуть. Всей её силы на это не хватит. Мне было не понять, почему она говорит именно со мной обо все этом, но однозначно мы смогли найти понимание.
  
   Сейчас, в очередной раз направляясь на пристань, чтобы проверить, как идет работа с созданием для нас преданного экипажа, который не будет нуждаться ни в отдыхе, ни в пище, я вдруг отчетливо осознал, что уже сегодня мы отправимся в путешествие и после этого все то, что происходит в Проклятых землях, будет уже не важно. Если Минори уже закончила создавать своих зомби, то мне и вовсе не придется сюда возвращаться. Даже не верится в то, что мои злоключения, наконец, закончатся. Хотя... вполне вероятно, что я всего лишь иду навстречу новым бедам и собственной смерти.
  
   - Наверное, нам стоит проститься, Александр Де Фур, - голос Поглотительницы был полон боли и сожаления, словно нас что-то связывало. Наверное, так оно и было, ведь вся моя судьба была неразрывно связана с этой богиней. Мы прошли долгий путь от ненависти до понимания и сочувствия.
  
   - Значит, все готово, так?
  
   - Да, твои спутники уже ищут тебя, - королева печально улыбнулась, прикасаясь холодной ладонью к моей небритой щеке. - Им не терпится покинуть мой город и этот континент, где они не смогли найти счастье. Я понимаю их стремления... Люди всегда были такими, всегда ищут место, где им будет лучше, всегда чем-то недовольны, всегда в движении и мечтах. Это правильно, именно поэтому мой король отправился за море и нашел меня, возможно, ты тоже обретешь свое счастье, а может быть, погибнешь. В любом случае, когда ты ступишь на новую землю, боги уже не будут властны над тобой.
  
   - Это именно то, чего я хотел. Иногда трусливо сбежать - наиболее верный выход.
  
   - Трусливо сбежать? - Арлин снисходительно взглянула на меня. - Не позволяй другим людям и условностям решать, как ты поступаешь. Остаться и умереть, остаться и сразиться с богами, остаться и бросить вызов судьбе... Это все для глупцов-героев, которые не ценят свою жизнь и жизни тех, кто рядом с ним. Для них нет ничего ценного, им не за что цепляться... Они эгоистично жаждут славы, того, чтобы их имя осталось в веках. Это глупость, Александр. Разве задумывались твои предки, что стали жертвами черного клинка, о том, правильно ли они поступают, действительно ли я так ужасна? Нет. Они не думали о благе мира, все, что они знали, это то, что они герои, чьи имена будут прославлены в веках. Вот только и в этом их обманули. Не было славы, почитания, да и мир никогда не был спасен... Ты не сбегаешь, а идешь своим путем, который сам избрал. Мне жаль, что мы расстаемся, ведь ты один из немногих людей, что смог меня поразить, но так будет правильно.
  
   - А ты... Ты сама не хочешь вернуться на свой континент?
  
   - Моя месть еще не свершилась, - кроваво-алые губы женщины исказила кривая пугающая ухмылка. - Как ты не мог спокойно жить, пока Лазар Де Фур был жив, так и я не найду покоя, пока боги, изгнавшие меня из родного дома и убившие моего любимого мужа, не ответят за свои преступления. Вовсе не жертвоприношения в мою честь заставили их так поступить, а страх перед тем, что мой культ становился все могущественней и мог стать величайшим. Земля всегда благосклонна к людям, так что не удивительно, что меня почитали и задабривали. Не думай, я не оправдываю свою жажду смерти и крови, я жестока... Но другие не лучше... Мой голод никогда не угаснет, но я научилась с ним мириться. Сейчас для меня важней не насытиться, а отомстить, очистить этот континент, чтобы жизнь начала новый круг. Не важно, что будет дальше - придут ли новые боги или вернутся старые, а может, я останусь единственной, главное, утолить мою месть.
  
   - Понимаю это, - нежно прикоснувшись губами к руке королевы, я улыбнулся ей на прощанье. - Но теперь меня это уже не касается.
  
   - Ты прав, удачи тебе, Александр Де Фур. А я буду помнить тебя всегда, как ты меня...
  
   Я уходил быстро, не оборачиваясь, понимая, что больше никогда не вернусь в этот дворец. Мне оставалось лишь взойти на корабль и отправиться навстречу судьбе. Все так, как я и хотел... Сожаления и сомнения останутся на этом континенте, а сам я отныне другой человек, что сам выбирает свою судьбу.
  
   - Александр!!! - Минори бежала ко мне навстречу со всех ног, я видел, что она устала, но радость от того, что мы, наконец, можем покинуть столицу, придавала ей сил. - Все готово! Я сделала достаточно зомби для экипажа, а еще раздобыла скелетов, чтобы если что иметь моряков на замену. Они заперты в трюме.
  
   - Отлично, вы с Риком хорошо поработали, - я потрепал сестру по коротким волосам, все еще сожалея о том, что обрезал их. Ничего. К тому времени, как мы достигнем нового континента, они отрастут. - А как Кассандра?
  
   - Она давно уже на корабле: пытается разобраться с картами и теми книгами, что нам дала Арлин.
  
   - Отлично, тогда пора нам отправиться в путь.
  
   - Да, давно пора.
  
   Смотря сейчас в серо-голубые, практически стального оттенка глаза Минори, я видел в них уверенность, которой мне не хватало. Она верила в меня, поддерживала до конца и от этого становилось спокойней на душе. Возможно, это самая большая ошибка в наших жизнях, но мы готовы были её совершить.
  
   - Идем, - сжав ладонь сестры в своей руке, я направился к пристани, где нас ждал корабль, экипаж и новые возможности. Не важно, что останется после нас, я не собирался оглядываться, пусть об этом волнуются те, кто остаются в Проклятых землях... И все же, надеюсь на то, что Райнер не сильно пострадает в этой войне и сможет найти свой путь. Мне остается лишь пожелать ему удачи, ведь ему она потребуется больше, чем нам. Моя история в Проклятых землях подошла к концу, но зато история Александра Де Фура - путешественника и исследователя новых земель только начинается.
 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  А.Минаева "Я выбираю ненависть" (Любовное фэнтези) | | Н.Лакомка "Карт-Бланш для Синей Бороды" (Женский роман) | | А.Борей "Попаданец для нее" (Попаданцы в другие миры) | | Я.Ольга "Старческие забавы или как внучка бабушке угодила" (Любовное фэнтези) | | Л.Свадьбина "Попаданка в академии драконов 3" (Попаданцы в другие миры) | | Ю.Риа "Я не твоя игрушка, демон!" (Приключенческое фэнтези) | | В.Десмонд "Золушка для миллиардера " (Романтическая проза) | | К.Кострова "Горничная для некроманта" (Любовное фэнтези) | | н.Шкот "Купленный муж " (Любовное фэнтези) | | И.Шикова "Строптивая для негодяя" (Современный любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Тирра.Невеста на удачу,или Попаданка против!" И.Котова "Королевская кровь.Темное наследие" А.Дорн "Институт моих кошмаров.Никаких демонов" В.Алферов "Царь без царства" А.Кейн "Хроники вечной жизни.Проклятый дар" Э.Бланк "Карнавал желаний"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"