Воронков Николай: другие произведения.

Пятнистый-нарезка-3

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 7.34*7  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Нарезка общего файла (ч-3) для читающих с телефона (на всякий случай)


   Гарда
   Актеры на сцене чего-то там "представляли", но я их почти не слышал. В голове непрерывно крутилось - как сделать иллюзию? Я попытался вспомнить всё, что читал, слышал, но ничего путнего не находилось. Разумеется, книги, которые мне попадались, писались ну никак не магами-практиками, так что всё сводилось к многозначительным фразам про пассы руками, построение заклинаний, умению видеть всяческих силовых линий и прочей мутотени. Может и не мутотени (ведь смог же маг-декоратор создать вполне реалистичные картинки), но для меня всё это звучало как бессмысленная белиберда. Заклинания не вижу, строить не умею и даже понятия не имею, как это вообще надо делать. Кое что и я умею делать, только всё это на уровне "научного тыка" - что-то нечаянно увидел, что-то нечаянно сотворил, что-то нечаянно получилось. Наверное, настала пора разобраться с собственными возможностями.
   Вопрос первый - как я делаю свои вихри? Ответ первый - понятия не имею. Увидел я их совершенно случайно, когда занимался медитацией в тюрьме. Делал движения чрезвычайно медленно, сосредоточившись на своих ощущениях, и только поэтому и заметил нечто мутно-вращающееся. Это уж потом, после многократных повторений, заметил, что определённые движения порождают строго определённые вихри. Значит я создаю их своеобразными пассами, только для этого мне нужны не только собственное тело, но и тело своего дракона, которое оказалось далеко не иллюзорным. Соответственно и комбинаций было бесконечно много. Опять же, последнее время мне совершенно не нужно погружаться в транс, достаточно просто представить - что я же хочу, а остальное получалось почти само собой. То есть уже не пассы, а типа волевое управление без всяких заклинаний, построения схем и прочего? Наверное, это хорошо, но пока я представлял только что-нибудь разрушительное - сломать, раздавить, расплавить, разрезать. Вихри могли менять форму, скорость вращение, размер, но это всегда были именно вихри, летевшие прямо туда, куда я их направил. Теперь этого уже мало. Мне нужно научиться создавать.
   Вопрос второй - что и как. Что - понятно - изображение дракона. Но сразу ограничение - художник из меня совершенно никакой, и если я и смогу что-то нарисовать, то это получится в духе какого-нибудь кубизма-абстракционизма (в лучшем случае), а в худшем - на уровне рисунка первоклассника. Палка, палка, огуречик, вот и вышел ... дракончик, который если и испугает, то скорее своим уродством и несуразностью. Тем более, я и понятия не имею, как мой дракон выглядит на самом деле. Значит остается единственный путь - копировать собственное изображение в облике дракона. Скопировать (непонятно как), а затем воссоздать картинку в нужном месте (опять же непонятно как).
   Первое, что приходит на ум - голограмма. Но если в земных условиях, с земной техникой, я ещё как-то мог представить процесс в общих чертах, то как всё это воссоздать с помощью вихрей? Откинувшись в кресле, я попытался это представить - вот я, вот вихри. Я стою на месте, а вихри крутятся, плавают в воздухе, словно ожидая моей команды. Постепенно стали появляться странные ассоциации. Мне нужно получить собственно изображение максимально подробно, со всех ракурсов, значит, вихри должны вращаться вокруг меня. Почему-то в голове сразу возникла цифра "три", но почему именно три вихря? Ведь чем больше их будет, тем четче будет картинка. Опять же, чем больше съемочных камер, тем труднее ими управлять и синхронизировать полученные кусочки в одно целое. Ладно, примем за разумный минимум три вихря. Значит, я стою, они крутятся вокруг меня на уровне пояса. Какая должна быть скорость вращения вокруг оси - неизвестно, скорость вращения этого обруча вокруг меня - неизвестно, но они должны меня как-то сканировать и куда-то записывать. Как они будут это делать - неизвестно, как научить их тому, о чем я сам не имею представления - вообще непонятно. Единственная надежда, что снова получится сделать это интуитивно, но вот когда результат будет и будет ли вообще - знает только всезнающий "хрен".
   Ладно, себя я просканировал, изображение где-то записал, потом нужно будет его где-то нарисовать. По ассоциации с голограммой, нужен некий носитель, на котором мои камеры будут рисовать картинку. Можно предположить некий дым, водяной пар, но их будет видно, и весь эффект сразу потеряется. Значит нужно нечто невидимое, но хорошо отражающее лучи только моих камер. Вроде что-то такое было с некоторыми материалами, которые давали совершенно разный цвет при освещении обычным светом, ультрафиолетом или инфракрасным светом. Если сделать центральный вихрь типа телевизионной матрицы из красных-желтых-синих пикселов, и освещать его лучами разных диапазонов, то можно сделать изображение цветным. А как задать объём? Вроде есть какие-то приемы, которые позволяют на плоском листе создавать объемное изображение. И вроде я что-то такое даже читал. Осталось только вспомнить...
   Ещё надо будет научиться управлять вихрями, чтобы они летели по моей команде в нужном направлении. Научиться сохранять вихри с записанным изображением и переносить их куда я захочу...
   Чем больше я думал о построении иллюзии, тем больше вырисовывалось проблем, которые предстояло решить. И всё только сам, всё только "научным тыком", без всякой надежды на успех...
  
   Мысли метались в голове, и нарочито громкие голоса актеров стали раздражать. Мне сейчас нужен покой, тишина, и как только первый акт закончился и зажегся свет, решил, что больше мне здесь делать нечего. Сейчас мне нужен покой, тишина, и лучше куда-нибудь в лес, чтобы меня никто не беспокоил и не отвлекал.
   Спустившись в фойе, я уже потянулся к ручке двери, как вдруг кто-то довольно грубо схватил меня за плечо.
   -Эй, как вас там!
   С трудом возвращаясь к реальности, развернулся и увидел какого-то мужика с довольно злым взглядом. Ах, да, это же офицер, который сопровождал графиню.
   -Что вам угодно?
   -Госпоже графине угодно поговорить с вами!
   Графине? Поговорить со мной? Чушь какая-то. Да и не ко времени.
   -Передайте госпоже графине, что я не имею для этого ни времени, ни желания.
   Вопрос для меня был исчерпан, но военный буквально зашипел:
   -Да как ты смеешь отказывать, сволочь?! Или пойдёшь сам, или я тебя...
   Настроен он был весьма решительно, и я в первый раз поглядел на него как на возможного противника. Выше меня на полголовы, шире в плечах, да и длинная шпага на боку явно не только для красоты. То ли у него гормоны мозги отшибли, то ли он и сам по себе упертый и не терпит возражений, но уйти спокойно мне точно не даст, и придётся с ним что-то делать. Устраивать показательную драку или бой на мечах? Кому и зачем это надо? Тем более, что я хотел вернуться сюда ещё раз, и лишняя слава мне совсем ни к чему.
   Я чуть сдвинулся к военному и начал, чуть понизив голос:
   -Понимаете, тут такое дело...
   Мужик чуть расслабился и даже чуть наклонился, видимо ожидая услышать какие-то объяснения или извинения. И тогда я ударил. Коротко, без замаха, врезал ему под дых. Удар получился удачным, и вояка враз забыл и про графиню, и про меня, и про собственное оружие, и про собственное достоинство. Скрючившись, начал синеть, не в силах вздохнуть. Я подхватил его, чтобы он не брякнулся на пол, и оттащил к лавочке у стены (благо она была невдалеке).
   На нас стали оборачиваться, и я старательно-громко-взволновано заговорил.
   -Скорее, помогите, человеку плохо!
   К нам тут же бросились несколько женщин, парочка мужчин, и я смог совершенно спокойно отступить к двери. Вроде удар был не смертельным, желающих помочь в достатке, на меня, как на виновника, никто пальцем не показывает. Наверное, можно было сделать что-то менее болезненное, не столь привлекающее внимание, но как говорится, умная мысля приходит опосля. В любом случае, от разговора с графиней я не ожидал для себя ничего хорошего, так что пока будет возможность, я буду избегать этого всеми способами, вплоть до самых кровавых...
  
   На улице я с удовольствием вдохнул свежий воздух, но пару кварталов всё-таки прислушивался - не бежит ли кто за мной. Вроде всё обошлось, и вскоре я снова погрузился в свои мысли. Уже стемнело, размеренный неторопливый шаг располагал к размышлениям, и я шел на автомате, ориентируясь непонятно как. Пару раз меня пытались остановить, но я прошел сквозь непонятных людей, даже не замеляя шага. Кажется, кого-то ударил, кого-то даже ножом. Но в тот момент меня это совершенно не волновало - я нашел новое, важное для меня занятие, и мысли были далеко-далеко...
  
   Непонятно как, но я добрался до своей таверны. Ночь прошла как в дурмане, и уже рано утром я выезжал из городских ворот. В принципе, мне нужно было лишь глухое место, где я мог бы спокойно подумать и поэкспериментировать. Что-нибудь вроде большой поляны в глухом лесу. На север и запад - слишком густонаселённые места. Можно было оправиться и на юг, откуда я и пришел, но там тоже слишком оживленный тракт. Почему-то мне больше приглянулось направление на северо-запад. Если верить картам, которые я видел, там были сплошные болота. Был и тракт, но деревушки размещались по краю болот редкой россыпью, и за день-два я мог забраться в такие места, где меня никто не найдёт.
   Весь день я ехал по тракту, переночевал в придорожной таверне, а утром, затарившись продуктами, резко свернул на первой же проселочной дороге. Теперь я выбирал не самые наезженные дороги, а те, что шли в нужном мне направлении. Кто и зачем здесь ездил - непонятно, так как до обеда заметил только две деревушки, а после обеда тропы вообще исчезли. Лес стал ощутимо гуще, появилась характерная болотная растительность. Всё чаще попадались заболоченные участки, но я упорно двигался вперёд. Зачем? Черт его знает. Я не собирался шуметь, что-то взрывать, но очень не хотел, чтобы меня увидели даже случайно. А то ведь деревенские, они такие, что и за ягодами, грибами могут отправиться, и скотину на выпас отправить или потерять.
   Только ближе к вечеру я нашел подходящую рощу с относительно сухой почвой. Поляна примерно пятьдесят на пятьдесят, небольшой ручеёк невдалеке. Никаких следов пребывания людей поблизости не было, и я наконец-то успокоился. Быстренько разбил лагерь, развел костер, приготовил похлебку. Перекусив, улегся на попону и долго смотрел на поразительно чистое звездное небо. Тишина и спокойствие. Всё правильно. Если я что и смогу придумать, то только здесь.
  
   Спал я как младенчик, но, видимо, мозги всё равно делали свои работу, стараясь решить непонятную задачу. Я наскоро перекусил вчерашней похлебкой, и уже знал, чем буду заниматься. Самое первое - это научиться управлять движением своих вихрей.
   Привязав лошадь к деревьям за спиной (чтобы случайно не задеть), уселся у костра и начал эксперименты.
   Для начала сделал самый простенький и безобидный вихрь, который ничего не умел, и легким движением руки отправил на другой край поляны. Вихрь послушно полетел по прямой и рассеялся. Я сделал ещё несколько, и снова отправил их в полёт, меняя силу броска и направление. Вроде слушаются. Я был в этом уверен, но для чистоты эксперимента необходимо проверить и это. Снова отправив вихрь в полет, я попытался его остановить на середине поляны, но, разумеется, ничего не получилось - я просто не знал, как это сделать. По теории, нужен какой-то контур управления, который будет воспринимать мои команды, но как это должно выглядеть конкретно в моем случае? Немного покумекав, я решил попробовать рабочее-крестьянский вариант - в лоб. Нужно остановить - ну что ж, попробуем посадить вихрь на ограничительную цепь. Создав очередной вихрь, я не стал швырять его, а представив его в виде клубка ниток, и попытался отмотать с него кусок "нитки". Странно пытаться ухватить нечто неосязаемое, но раза с десятого у меня получилось. Если бы в тот момент меня попросили описать словами то, что я делал, я бы не смог. Создать вихрь, осторожно придержать его, непонятно чем ухватиться за кончик его "нитки", преодолевая сопротивление, отмотать несколько метров и попытаться удержать кончик в руке. Но теперь вихрь стал послушным. Подчиняясь движению руки, плавно полетел и замер, как только длина нитки кончилась. Дернул нитку к себе, и он послушно поплыл обратно. Непонятно почему, но нитку я мог отмотать только когда держал вихрь в руках. Поиграв с вихрем, я задумался - а что это собственно мне дает? Отматывать нитку не очень удобно, да и шарик по-прежнему летит только по прямой. Хотя, почему только по прямой? Укоротив нитку до полуметра, я зажал её в руке и попробовал покрутить вихрь как банальную гаечку на веревочке. Что удивительно, получилось сразу. В руке появилось приятное ощущение легкой тяжести, а вихрь расплылся в размытое кольцо. Покрутив его в вертикальной и горизонтальной плоскости, я снова застопорился. Дальше-то что? Ну, могу я его крутить, но только собственными ручками. Для чего это может пригодиться? Первая ассоциация - праща. Я снова раскрутил вихрь на ниточке и в нужный момент отпустил. Получилось весьма симпатично - скорость резко возросла, и вихрь размытым росчерком исчез среди деревьев. Запустив ещё несколько, я понял только то, что теперь могу швырять вихри чуть ли не скоростью пули и очень далеко. Мелочь, но в столкновении с каким-нибудь магом это может и пригодиться. Потом пришло в голову, что я ведь могу не просто крутить круги, а могу попробовать использовать их как своеобразные нунчаки. Сделав сразу парочку вихрей, я начал их раскручивать, вспоминая приемы работы с цепями и веревками. Петли, восьмерки, сдвоенные удары. Руки чувствуют изменение веса, но не хватало свиста воздуха. Я снова сделал вихрь, но постарался представить его огненным шаром. Что интересно, в моих руках вихрь был самым обычным, и послушно дал отмотать нитку управления, но как только я выпустил его из рук, сразу словно затвердел и стал раскаляться изнутри. Вот это было уже гораздо интереснее. Я ещё поигрался с ним, но мне быстро надоело. Ну, шар, ну огненный, ну, кручу я его в разных направлениях. Что это собственно мне дает? Разве что в случае драки с несколькими противниками не надо создавать несколько вихрей, тратя на это драгоценное время, а сделать только один и использовать его как своеобразный кистень. Пройдясь по краю поляны, попробовал бить огненным шаром по деревьям, и обнаружил любопытную вещь - шар и в самом деле оказался страшным оружием, круша и прожигая стволы деревьев, а вот ниточка управления никак себя не проявляла. Никаких захлестов и зацепов, словно деревья не были для неё препятствием. Если и железное оружие она "не будет замечать", то в бою для противника это станет очень неприятным сюрпризом.
   Вроде я чего-то добился, но совершенно не того, чего хотел. Может я устал, выдохся, может, кончились идеи, но в один момент мне вдруг всё-всё надоело.
   Не глядя зашвырнув огненный шар в сторону болота, решил перекусить. Долго сидел в какой-то прострации, ожидая, пока закипит вода в котелке. Долго что-то варил, не чувствуя вкуса поел, и снова сидел без всяких мыслей. Вернее мысль была, и даже целых две: я - тупая бездарь, и я что-то делаю неправильно. Может и правильно (получилось же найти нитки управления), но что делать дальше?
   Ничего так и не решив, решил подремать. Проснулся уже ближе к вечеру, и не придумал ничего лучше, как снова поесть. Затем снова тупое пяленье на костер. Наступала ночь, и вскоре не осталось ничего, кроме меня и костра. Вокруг чернота, тишина, и только пламя перед глазами. На огонь можно смотреть бесконечно, но в этот раз он подействовало как-то странно - я буквально стал сливаться с ним, сам становясь пламенем. Тело непроизвольно начало покачиваться, повторяя изгибы языков пламени, и мне это понравилось. Трудно это объяснить, но пламя словно давало мне свободу, очищало мысли. Да и просто почувствовать не закостенелое тело, а свободу движений в любом направлении - это ведь так приятно...
   Я мысленно слился с пламенем, но наверное подсознательно продолжал думать и о своих проблемах. В какой-то момент от основного пламени отделились несколько сгустков, но не взлетели вверх, а скользнули по какой-то замысловатой траектории и снова слились с огнём. И я это движение вдруг почувствовал. Не знаю как, но оно словно отозвалось во мне. Стараясь не спугнуть это понимание, я создал огненный вихрь, чуть направил, и он плавно поплыл вокруг руки, отвечая моим мыслям. Я не пытался хвататься за нитку управления, я просто чувствовал, как он должен двигаться, и вихрь послушно отвечал на мои мысли. Это было прекрасно!
   Удерживая ощущение пламени внутри себя, я встал, отодвинулся от костра, создал сразу три огненных вихря, и они послушно закружили вокруг меня. Переменчивый гул летящих сгустков огня словно создавал некий ритм, и внутри меня зародилась странная неведомая музыка. Гулкая, с переменчивым, но ритмом. Я полностью отдался этому безумству, и в какой-то момент почувствовав себя уже не пламенем, а огненной ящеркой, играющей с таким приятными и весёлыми огненными шариками. Шарики крутились, резко меняли направление, а я пытался догнать их, поймать, и в следующий момент уже сам спасался от роя огненный всплесков, несущихся ко мне. Наверное, я сделал уже не меньше десятка огненных шаров всех цветов и размеров, и каждый из них словно жил своей, не зависящей от меня жизнью. Во всяком случае, о каком-либо осознанном управлении я вообще не думал. Я просто наслаждался этим безумием. Наверное, со стороны это выглядело огненным шоу, которое устраивают для развлечения публики, но я ощущал себя словно в огненной сфере, которая играла со мной. Но мне не было страшно. Наоборот, я как наркоман хотел всё больше и больше. Больше огня, больше скорость, больше шаров, играющих со мной. В какой-то момент я ощутил себя чуть ли не богом в своем огненном мире. Я был счастлив.
   И вдруг всё кончилось. В один момент я ощутил дикую усталость, и сразу всё померкло - и огненная сфера вокруг меня, и звёзды на небе, и даже костер, оказывается, уже давно прогорел, оставив только золу. Надо было обдумать произошедшее, но сил хватило только добраться до попоны, и я провалился в забытьё. Но и оно было очень странным - я снова оказался в огненной сфере, но почему- то был уверен, что это где-то в космосе. Ощущение невесомости, нереальности происходящего, и полная уверенность, что всё это - нормально, и мне ничто не грозит. Снова мелькающие огненные шары, росчерки, но это всего лишь звезды и кометы. Мне нисколечко не страшно, потому что всё это - мой мир...
  
   Пробуждение было жутким. Голова раскалывалась от дикой боли, тошнило, тело ломило, руки-ноги тряслись и подламывались от слабости. С трудом добравшись до фляги с водой, выпил её до дна и снова повалился на землю. Единственной мыслью было извечное: "Зачем я вчера так нажрался?" Через какое-то время появилось сомнение - вроде у меня и вина-то с собой не было. Но тогда почему мне так хреново?! Если не пил, то ближайший разумный вариант - чем-то траванулся или заболел. Но чем я мог травануться? Вода у меня кипяченая (на всякий случай), из продуктов только крупы, хлеб, немного сыра. Если бы траванулся, то наверное бегал бы в кусты не застегивая штанов, но этого нет. Может быть какая зараза типа сальмонеллеза, но тогда вроде должна быть высокая температура, а у меня лоб в поту от слабости, но холодный. Опять же, как объяснить вчерашние видения? Яркие, радостные, но при свете дня совершенно нереальные. Глюки? Наверное, и такое можно увидеть от какой-нибудь наркоты, но я этим не балуюсь. Какой-нибудь особый вид растений, случайно попавший в костер? Немножко особого дымка, и у меня поехала крыша? Или какой-нибудь особый состав почвы, какой-нибудь камешек, который при нагревании тоже выделяет дурманящие пары? Хрен его знает. Единственное, что можно сделать на будущее, так это повнимательнее смотреть за тем, что бросаю в огонь, да кострище сделать на другом конце поляны. Я вроде живой, и видения были радостными, но такого пробуждения не пожелаешь и врагу. Как же болит голова...
   Дальше можно не рассказывать. Кто выпивал бутылку водки за раз - поймёт, а кто нет, тому словами всё равно не объяснить. Это можно почувствовать только самому. Да и похмелье от бутылки водки будет слабым сравнением. Для такого надо выпить две или три...
  
   К вечеру немного полегчало, и я даже смог немного поесть. Проклиная всё на свете, отодвинулся от костра подальше и попытался уснуть. В голове вяло болталась лишь одна мысль - только бы "отпустило". Завтра брошу все эксперименты к чертовой матери и уеду из этого проклятого места. Мертвому знания не нужны.
  
   Я ненадолго забылся, но начался новый кошмар - меня сдавило со всех сторон, на грудь навалилась тяжесть, не хватало воздуха. Я попытался вырваться из этого кошмара, инстинктивно задергался, и тут голова вообще взорвалась от дикой боли...
  
   Очередное пробуждение было, наверное, самым поганым из всего, что я испытывал когда-либо. Невыносимая головная боль, тело затекло от неудобной позы и тоже отдавалось болью. Хотел было сжать голову руками, но те не слушались. Похоже, всё, добегался. Если не смогу подняться, то так и загнусь здесь.
   Немного полежал, собираясь с силами, потом до сознания дошли какие-то странные позвякивания. С трудом открыл глаза, и некоторое время не мог понять - брежу я или это взаправду. Если верить глазам, то возле костра сидели трое мужиков и совершенно спокойно, не обращая на меня никакого внимания, жрали из моего котелка. Средних лет, крепенькие, в одежде, напоминающую охотничью. Грубые куртки, высокие сапоги с завязками под коленями, кожаные шапочки на головах. На поясах у всех короткие мечи, рядом с одним лежал и короткий лук с колчаном. Лица самые обычные - обветренные, бороды, усы. Ничего особенно приметного, разве что настороженные взгляды, которые они бросали по сторонам.
   Но какого черта они здесь делают?! Почему жрут мою кашу? Почему не обращают на меня внимания? Я что, сдох или превратился в невидимку?! Стараясь не стонать, с трудом разлепил пересохшие губы, и смог довольно громко прошептать: "Эй, мужики, чо за дела?"
   Меня всё-таки услышали, хотя это и проявилось только в более внимательном взгляде в мою сторону одного из мужиков. Затем он встал, неспешно подошел ко мне, постоял, разглядывая, и тоже негромко бросил: "Заткнись, падаль! Теперь ты будешь говорить только когда тебя спросят". И врезал мне ногой.
   Бил он куда-то в живот, но боль почему-то сильнее всего отдалась в голове. Она у меня и так раскалывалась, а тут ещё и это удар. Не выдержав, я застонал, но мужик равнодушно спросил:
   -Ну, теперь дошло?
   Не, знаю, что именно должно было до меня дойти, но пока я чувствовал только дикую боль. Не отдавая себе отчета, я пробубнил что-то вроде: "От такой боли у тебя бы давно мозги вынесло!" и мысленно отправил кусочек своей боли этой сволочи. И тут случилось что-то странное - мужик продолжал стоять, смотреть на меня, и вдруг на шее у него появилось маленькое отверстие, а затылок словно взорвался фонтаном крови. Несколько мгновений, и он плашмя рухнул на спину. Это было дико, неожиданно, и я растерялся. Перевел взгляд на сидевших у костра, но те, после краткого замешательства, вдруг нырком откатились от костра, и словно исчезли. Снова наступила тишина, словно ничего и не произошло. Я полежал ещё немного, но непонятные люди не появлялись, и я, измученный болью, незаметно стал погружаться в сон.
   Через какое-то время раздались легкие шорохи и возле упавшего тела снова появились странные мужики. Неспешно, очень внимательно осмотрели упавшего и даже перевернули его на живот. Развороченный затылок выглядел страшно, но мужики разглядывали его совершенно спокойно. Потом один из них подошел и присел почти у моего лица. Долго рассматривал меня, словно пытаясь что-то понять. Потом негромко бросил:
   -И как ты это сделал?
   -Чего "это"?
   -Грохнул Арлика - мужик кивнул в сторону трупа.
   -Я бы сделал это с удовольствием, только сил нет, даже встать не могу.
   Мужик кивнул.
   -Конечно, не можешь. Руки и ноги тебе мы вязали на совесть, развязаться ты не мог, я уже проверил. Только понимаешь, какая странность - мы пробежались вокруг поляны, но никаких следов, кроме твоих и наших, так и не нашли. Нет тут никого, кроме нас. И ещё одна очень нехорошая странность - не знаю, чем ты стрелял, но такое впечатление, что огромной стрелой. Арлик как раз над тобой стоял, и стрела вошла ему под подбородок, а вышла из затылка. Но и стрелу мы не видели и не нашли - мужик осуждающе смотрел на меня - Ты признайся, а то ведь мне, для собственного спокойствия, придется одеть тебе на голову мешок и придушить немного, чтобы ты ещё чего не натворил. Ну, так что, скажешь?
   Мужик говорил какую-то чушь, а у меня раскалывалась голова.
   -Ты лучше объясни, что здесь вообще происходит? Я лег спать, никого не трогал, а утром появились вы, бьёте меня, да ещё и смерть своего на меня вешаете. Что здесь творится?
   Мужик внимательно слушал, а потом вроде даже немного удивился.
   -А ты не знаешь и даже не догадываешься?
   -Знал бы - не спрашивал.
   -Ну что ж, - мужик уселся на землю, вроде как настраиваясь на долгий разговор - всего я не знаю, да мне это и не интересно. Нас нанял граф Хелх, чтобы мы тебя нашли.
   Я покопался в памяти, но за последнее время у меня был только один "знакомый" граф - Арна. Я с трудом качнул головой.
   -Не знаю такого.
   -Может и не знаешь, - легко согласился мужик - зато он знает, и очень хочет продолжить знакомство с тобой поскорее и поближе. А нам-то что? Нам дали денег, твой портрет, и сказали найти. А чего там искать? Первым делом показали твой портрет страже на городских воротах, и оказалось, что ты уехал всего несколько часов назад. В дороге мы осторожничали, боясь, что ты свернешь где, проверяли все закоулки, а как заехал в лес, так и найти тебя стало просто. Прошли по следу, понаблюдали за тобой денёк, но ты почему-то целый день валялся на земле, так что когда стемнело, подкрались, накинули сеть и повязали. А чтоб не дергался, дали пару раз по голове. Работа плевая, а деньги за тебя обещали хорошие. Мы с утра отправили Цагу с известием для графа, а как он приедет, то и уговоренные денежки получим. И всё было хорошо, пока ты не убил Арлика. Его долю, мы, конечно, меж собой поделим, но больно уж я не люблю, когда убивают непонятно чем и непонятно как. Так что у тебя только два выхода - или сам всё расскажешь, или я тебя буду пытать до тех пор, пока не скажешь. Я понятно говорю?
   Говорил он понятно, доходчиво, только я всё равно не знал что ответить. Просто сам не знал ни единого ответа. Никаких стрел у меня не было, ничем я не стрелял. Захотел только очень сильно, но так можно разве что проклятие наслать, но никак не убить мгновенно непонятно чем.
   Ещё мне очень не понравилось упоминание какого-то графа, который к тому же, мог в любой момент появиться здесь, да ещё и не один. Надо что-то делать, если не хочу сдохнуть под пытками непонятно за что. Потребовать развязать, пригрозить, что я маг? Может и поверят, может и испугаются, но скорее дадут по голове, чтобы не дергался и не пугал. Значит... Значит придется убивать, если получится, и распутываться самому.
   Голова мучительно болела, но времени для нытья у меня не было. С трудом сосредоточившись, я создал малюсенький вихрь, и он послушно поплыл к деревьям. Значит, хоть это я смогу.
   Настроившись, я твердо, как смог, поглядел в глаза охотнику.
   -Ладно, скажу правду, а там решай сам. Я - маг - во взгляде мужика что-то мелькнуло - У меня свои разборки с графом, и вам лучше не встревать. Арлика убил я, и в любой момент могу это сделать и с вами. Если развяжете, то мстить не буду. Ну а нет - тогда не обижайтесь. Я понятно говорю?
   Мужик задумчиво качнул головой.
   -Понятно...
   Его рука почти незаметно потянулась к ножу, но я не стал дожидаться, пока он его выхватит, и ударил первым. Маленьким огненным вихрем, который словно пуля вошел в глаз мужика и вышел с мозгами из затылка. Второй мужик, внимательно слушавший наш разговор, на мгновение замер, не зная что делать - то ли бросаться на меня, то ли бежать спасаться, и тут же упал от ещё одного вихря. Всё очень просто. Стоит только немного захотеть...
  
   Немного отдохнув, я попытался рассмотреть свое беспомощное тело. Охотник не обманул - руки и ноги были стянуты кожаными ремнями, но этого им показалось мало, и они зачем-то обмотали меня сетью, да ещё и сверху связали веревкой в районе колен, пояса и груди. Средневековая смирительная рубашка для особо буйных с тройным запасом прочности. Даже будь я здоров, выбраться из этого кокона было бы невозможно. Зачем же надо было ещё и по голове бить? Связали бы и бросили. Сволочи. Тут без ножа не выбраться, а если и мои вихри перестанут слушаться, то приехавший граф будет ооочень доволен, а я...
   Думать о плохом не хотелось. Осторожно перевалившись на спину, подтянул колени, сколько мог, и начал примериваться, как освобождаться. Колени были стянуты веревкой, не развести, и любая неточность в полете вихрей оставит меня без ног. Опасность вполне реальная, но выбора всё равно не было.
   Режущие диски я отправлял очень осторожно, чтобы они только-только коснулись края верёвок, и не могли зацепить ноги. После третьего вихря верёвка, стягивающая колени, ослабла, но теперь колени стягивала сеть. Снова старательное прицеливание, снова попытки резать только сеть. С пятой попытки у меня всё-таки получилось, и я с наслаждением развел колени. Маленькая, но победа.
   Потом пришлось, раскорячившись, поднимать ноги, чтобы разрезать ремни на лодыжках. Когда ноги освободились, я первым делом попытался встать, чтобы оглядеться. Меня шатало, но увиденное порадовало и немного успокоило - кроме трёх трупов рядом со мной и четырех живых лошадей на краю поляны, вокруг не было никого.
   Ноги я освободил, но выше пояса тело по-прежнему стянуто сетью. Чтобы не порезать себя, пришлось изображать из себя морского конька - живот выпячен, грудь втянута как только возможно, а голова опущена чуть ли не на девяносто градусов. Медленно, осторожно, чуть ли не по ниточке, я сначала срезал верхнюю веревку, затем сеть над руками, а потом освободил и руки.
   Стряхивая с себя остатки верёвок, я мысленно поблагодарил всех богов за свою способность создавать вихри. Не будь её, я совершенно не уверен, что смог бы освободиться даже с помощь ножа.
  
   Первым делом я отправился на поиски воды. Моя фляга была пуста, но возле костра нашлась почти полная фляга охотников. Внутри всё пересохло, и я выпил почти всё, прежде чем жажда хоть немного отпустила. Остатки воды вылил на голову, сполоснул ладошкой лицо, и мне чуть полегчало. Сбоку на голове обнаружилась огромная шишка, волосы покрыты коркой подсохшей крови, но сейчас было не до этого. Я вдруг понял, что дико, зверски голоден. Охотники съели почти всю кашу, и я, постанывая от нетерпения, стал выскребать остатки прямо рукой. Внутри всё дрожало, и я чуть ли не рычаньем дикого зверя хватал еду, жалея, что не могу просунуть в котелок и голову. Потом сообразил, что еда может быть в сумках охотников. Высылал всё на землю, но из съестного были только мешочки с крупой, да каравай довольно свежего хлеба.
   Вернувшись к костру, заставил себя есть хлеб медленно, отщипывая маленькие кусочки, и понемногу дрожь прошла, мысли немного прояснились. Прямо передо мной три трупа, и я наконец-то задался вопросами - как, почему, и что делать дальше.
   Вполне возможно, что охотник не врал, да и зачем ему это? Имя графа мне незнакомо, так что скорее всего этот тот офицер, которому я врезал в театре. Вроде мелочь, но это для меня. Для настоящего же графа получить люлей прилюдно - наверняка невыносимое оскорбление, которое можно смыть только кровью. Так что верится и в нанятых охотников, и в то, что граф поскакал на разборки сразу, в надеже догнать и покарать. Непонятно с моим портретом (откуда он взялся), но мало ли. Может тот офицер умеет и рисовать?
   Этот раз я выкрутился совершенно случайно, но что будет теперь? Три трупа. Может они просто расходный материал, про который никто и не вспомнит, и не пожалеет, а может и наоборот. К тому же, охотник говорил, что они послали одного человека привести графа, и он может появиться в любой момент, да ещё и не один. Что делать мне? Наверное, надо бежать со всех ног, путая следы, но сейчас я и сотни метров не пройду. Есть лошади, но что толку? Даже если смогу забраться на коня, далеко ли я уеду? А у графа наверняка есть и следопыты. Снова выследят меня, снова накинут сеть, и второй раз мне уже не повезёт. Значит что? Значит надо оставаться на месте и попытаться решить эту проблему раз и навсегда. У меня есть преимущество - я знаю, что граф едет сюда, а вот он не догадывается, что я освободился, а его люди мертвы. Если по уму, то лучшим вариантом будет устроить засаду. Я примерно знаю, где они поедут, так что надо заныкаться сбоку от тропинки, и как только они выйдут на поляну, начать расстреливать их в спину моими вихрями. Нечестно? А кто вообще говорит о честности в таких делах? Устраивать дуэль никто и не собирался. Будь я здоров, полон сил, может и подумал бы о таком варианте, но сейчас, один против неизвестно скольких противников ... Только из засады, только со спины. Скорее всего они будут на лошадях, и по тропинке будут ехать цепочкой. Лучше всего бить последнего, чтобы остальные не видели. Если попадание будет точным, то смерть будет мгновенной, без криков и стонов. Передние могут услышать шум падения, но над этим я не властен.
   По-хорошему бы надо было усадить трупы охотников, чтобы создать видимость порядка, но у меня хватило сил только набросить обрывки сети на один из трупов. Судя по солнцу, время уже было далеко за полдень, и граф мог появиться в любой момент. Посомневавшись, решил всё-таки в первую очередь подготовить засаду. Очень хотелось есть, пить, но это можно и перетерпеть.
   Роща была небольшой, деревья стояли довольно редко, и спрятаться у предполагаемой тропинки можно было всего в двух местах, где были заросли кустарника. Я чуть было не сунулся туда, но вовремя себя одернул - если я эти места выбираю как скрытные, то и граф, и его люди тоже первым делом обратят на них внимание. А если ещё и поосторожничают, будут идти пешком, да не с той стороны, что я предполагаю, то возьмут они меня тепленького, сонного, ничего не понимающего. Ну уж нет. Немного погуляв по роще, я выбрал место у огромного дерева со стволом чуть ли не в метр диаметром, откуда достаточно хорошо просматривалась и тропинка, и поляна. Ствол укрывал меня почти полностью, так что я ограничился парой срезанных веток, которые воткнул перед собой. Через них мне видно достаточно хорошо, а для пришлых это будет как молодая поросль у ствола дерева.
   Потянулись минуты ожидания. Лежать было нельзя, и я позволил себе только сидеть, лишь изредка прислониться к дереву. Не дай бог засну или отключусь.
   Уже начало смеркаться, когда я уловил какой-то невнятный гул, в котором вскоре можно было различить топот копыт. Каких-то несколько минут, и среди деревьев показались всадники. Я-то надеялся на пеший отряд, в крайнем случае, что будут на конях, но будут ехать осторожно, а эти... Эти неслись настолько быстро, насколько позволяла тропа и лес, и все мои надежды на безнаказанный расстрел в спину рассеялись как дым. Хорошо, если завалю хотя бы одного, пока они не спешились и не начали планомерную атаку, прячась за деревьями.
   Всадников было шестеро - первым мужик в такой же одежде, как и на убитых мною охотниках. Лицо второго всадника показалось знакомым, но оно промелькнул слишком быстро. Следом ехало ещё четверо, по виду напоминающие обычных солдат. Во всяком случае, на всех были кольчуги, чуть прикрытые кожаными жилетами. Особо рассматривать было некогда - я уже наметил себе пару мест, в которых я могу стрелять, и надо было действовать очень быстро. Вот последний всадник достиг нужной точки, я чуть напрягся, отправляя вихрь, и солдат стал заваливаться на круп лошади. Убил - не убил, разбираться будем потом. Через какие-то секунды отправил ещё вихрь по другому солдату, но этот почему-то свалился вбок.
   На этом моя удача закончилась.
   Всадники выскочили на поляну, и проводник сразу спрыгнул на землю, разглядывая тела. Граф смотрит на него, солдаты настороженно осматриваются по сторонам, и заметив лошадей без седоков, что-то резко кричат. На мгновение все замерли, но граф скомандовал, и все ускакали в лес. Между деревьев мелькнули силуэты, и всё стихло.
   Всё правильно. Если враг стреляет из леса (а как ещё объяснить смерть солдат), то первым делом надо убраться с открытого пространства. Сейчас они спешатся и начнут планомерно прочесывать рощу. Их четверо (причем один из них охотник-следопыт), и даже двигаясь короткими перебежками, оглядывая и проверяя каждый куст, они, максимум через час, доберутся и до меня.
   Будь у меня сила, можно было бы просто задавить эту рощу, завалив людей деревьями, но сил осталось только "пулять" вихрями размером не больше пули. Да и черт бы с этой магией, если бы я мог хотя бы стоять и держать меч в руках, но и этого я не могу. Сначала траванулся непонятно чем, затем охотники по голове добавили, а в итоге имеем то, что имеем - полудохлого мужика, который с трудом даже сидит.
   Невольно вздохнув, я позволил себе откинуться на ствол. Роли это уже не играло - бегать и драться я не могу, так хоть немного сил подкоплю. Нож я даже не доставал, сейчас это бесполезно, и может быть именно мой беспомощный вид мне и поможет? Что можно подумать о человеке, который не бежит, не размахивает мечом, а сидит вот так, обессилено опустив руки? Скорее всего, что он - легкая добыча, которую надо только прикончить. Если и мои враги так же подумают, то есть надежда, что они будут подходить в открытую, может даже все вместе. Если они подойдут достаточно близко, чтобы я мог стрелять точно, но не очень близко, чтобы они не успели добежать до меня, пока я буду их расстреливать, то шанс, пусть и маленький, но будет.
   Но это из области бесплодных мечтаний. Скорее всего, кто-то зайдёт со спины и врежет мне по черепушке если не мечом, то уж хорошей дрыной обязательно. А может сделают ещё проще - пустят стрелу из кустов и пригвоздят к дереву как букашку. Вот тогда шансов у меня не будет вовсе. Даже если "всех убью, один останусь", но встать после этого я не смогу чисто физически.
   Ладно, хватит о грустном. Надо приготовить хотя бы один вихрь и держать его наготове. Кто бы откуда не выскочил, хоть одного да я убью.
   Вихрь появился мгновенно, стоило шевельнуть пальцами, и я немного расслабился. Голова от слабости склонилась на плечо, но я не стал выпрямляться, и даже чуть прикрыл глаза - пусть думают, что я без сознания.
   Минуты тянулись, но никто не выскакивал, не кидался с мечом. Обычный лес, обычные звуки, разве что... Вот между деревьев промелькнула одна тень, другая. Вот вроде справа что-то прошелестело. Вот в метрах в двадцати из-за ствола появился солдат с обнаженным мечом, но я заставил себя не двигаться. Бить можно только когда они все будут на виду или один из них захочет меня прикончить. Не раньше.
   Солдат неспешно направился ко мне, но остановился, не доходя метров десяти. Справа послышался отчетливый звук натягиваемой тетивы, но я не шевелился - рано, на виду только двое. Наверное с минуту меня разглядывали, а я старался не шевелиться и не напрягаться, чтобы не вызвать подозрения. Наконец солдат убрал меч, но достал из-за спины топор, размахнулся, собираясь швырнуть его в меня. Сердце дало перебой, но я выдержал и не дернулся - что-то в замахе говорило, что это "понарошку". Постояв с поднятым топором, солдат вроде успокоился, и опустил руку. Почти сразу слева послышался шорох шагов, и сквозь ресницы я разглядел две пары сапог. Ну, теперь все. Первым делом надо бить того, что справа, с луком, затем солдата с топором, а потом уж графа. Я не видел, чем он вооружен, но пока для меня наиболее опасно именно метательное оружие.
   Время шло, но никто ко мне не подходил. Молчаливое разглядывание, и всё. Я уже слышал стук собственного сердца, внутри всё застыло от напряжения, а развязка всё не наступала. Чего они ждут, почему не нападают? Такая простая и легкая добыча - мужик, сидящий у дерева. Без оружия, почти без сознания, ладони открыты, показывая, что и в них ничего нет. Четверо бугаев с оружием против одного безоружного. Или именно это их и пугает, вводит в сомнение? Всё-таки я смог освободиться от верёвок, убил троих охотников и двух солдат. Вряд ли они успели осмотреть раны достаточно внимательно, и наверное их тоже мучает вопрос - чем именно я стрелял? Но если бы мучило только это, то вряд ли бы они вышли на открытое место, да ещё так близко ко мне. Значит, есть что-то ещё, чего я не знаю?
   Секунды тянулись бесконечно, и я дал себе зарок - если через двадцать секунд они не тронутся с место, то придется начинать двигаться самому. Открыть глаза, поднять голову, осмотреться. Это насторожит солдат, они будут наготове, но я ведь не собираюсь бросаться в бой, мне нужно только то, чтобы они все были перед глазами и сами не успели меня пристрелить.
   Двадцать, девятнадцать, восемнадцать...
   Никто не двигается.
   Три, два, один...
   Надо было что-то делать, шевелиться, и я почти без напряга, вполне натурально застонал. Медленно открыл глаза, поднял голову, медленно повел взглядом вокруг. Все остались на прежних местах - справа, едва виднеясь из-за соседнего дерева, стоял охотник с натянутым луком. Передо мной - солдат, готовый замахнуться топором. Слева ещё один солдат с обнаженным мечом и тот мужик, которому я врезал в театре. Я ещё раз обвел своих преследователей взглядом. Ну, ребятки, кто кинется первым?
   Первым двинулся граф. Неспешно, не спуская с меня взгляда. Остановился в паре метров от меня, ухватился пальцами за пояс и несколько раз качнулся с пятки на носок.
   -Ну, вот мы и свиделись. Ты рад?
   Вопрос глупый, чисто показать свое превосходство, и ответа не требовалось. Ситуация "типовая", соответственно и разговоры такие же "типовые". Да и трудно, наверное, вести себя по-другому - граф оскоблен, устраивает погоню за обидчиком, и, наконец, враг загнан в угол, почти повержен. Численное превосходство за графом, так почему бы не покуражиться перед началом пыток?
   Граф и в самом деле повел себя шаблонно - начал с усмешечек, потом стал рассказывать о своих страданиях в театре, об ущербе, нанесённом чести его рода. Настороженность сменилась чувством превосходства, но граф старательно накручивал себя, и с каждым словом его ярость нарастала. Чувствовалось, что ещё немного, и он сорвется, начнет банально избивать меня, выплескивая бурлящую ярость.
   Я его почти не слышал, меня гораздо больше интересовали интонации, которые обязательно подскажут момент, когда медлить будет уже нельзя. И ещё я очень внимательно, боковым зрением, наблюдал за подручными графа. Те тоже вели себя предсказуемо - чем больше распалялся граф, тем больше успокаивались солдаты. Для них ситуация тоже выглядела стандартно - догнали, окружили, а дальше развлекаться будет граф. А уж что он сделает с пленником, им без разницы. Но оружие они опустили, и самое главное для меня - охотник снял стрелу с лука и отправил её в колчан. Граф как раз начал говорить, что он ещё вытрясет из меня правду о том, как погибли его солдаты, и я понял - пора.
   Чуть шевельнул пальцами, и два диска полетели вправо и влево. Солдат и охотник начали падать, солдат в центре что-то понял, начал движение, и я швырнул новые вихри уже в него и графа. Солдат тоже стал падать, а вот с графом что-то пошло не так. Я отправил уже проверенный вихрь, но вокруг графа вдруг появилась непонятная радужная сфера, и мой вихрь просто размазался по ней огненным пятном. Я швырнул второй, третий, но так же безрезультатно.
   Граф повел себя непонятно - спокойно поглядел на тела своих солдат, а на меня уже немного удивленно-радостно.
   -Так ты ещё и маг?
   Было непонятно, чему он так радуется, но после очередного вихря, расплывшегося перед его лицом, граф соизволил объяснить причину радости.
   -Можешь не стараться - усмехнулся он - Я не думал о таком варианте, но защитный амулет у меня всегда с собой. Признаю, на кулачный удар он не среагировал, но использовать против меня магию - бессмысленно. А самое интересное, что моим ударам он не препятствует, и сейчас я буду резать тебя на части. Сначала руки, потом уши, нос и всё остальное. Как бы ты не создавал магию, это тебя не спасет, а после того, как я отрублю тебе руки, ты вообще не сможешь ничего сделать. Ты готов принять смерть?
   Разумеется, ответ его не интересовал. Его интересовало только удовольствие, которое он получит от моей смерти. А я отчаянно пытался придумать способ его прикончить. Если у него и в самом деле защитный амулет, созданный настоящими магами, то шансов у меня почти нет. Я понятия не имею о принципах действия его защиты и о возможных способах преодоления. Собрать последние силы и вложить их в один удар? Может и поможет, но очень вероятно, что вместе с ним сгорю и я, а вот этого мне не хочется. Выбор невелик - гарантированно умереть от меча графа или с очень большой вероятностью сгореть в огне собственного вихря. Ни тот ни другой вариант мне не нравился.
   Граф, решив, что я выдохся, небрежно выхватил меч, сделал шаг, занося меч для удара. И тогда я сделал нечто непонятное - пальцы скрючились, и с каждого слетел маленький огненный шарик. Я сделал непроизвольное хватательное движение, и шарики, словно рой рассерженных пчел, облепили защиту графа со всех сторон. Граф ещё улыбался, но на этот раз шарики не расплывались, а рассерженными пчелами стали вгрызаться в защиту графа (я это чувствовал буквально кончиками пальцев). Граф уже надо мной, меч пошел вниз в рубящем ударе, и тут защита графа с глухим хлопком лопнула, и мои вихри впились в него со всех сторон. Раздался дикий крик, который тут же захлебнулся, и передо мной упало уже обезображенное тело, из которого через многочисленные раны хлестала кровь.
   Я посидел ещё немного, тупо пялясь на весь этот ужас. Силы и в самом деле кончились, и вставал я долго, с кряхтением и стонами, словно столетний старик. С графом всё было понятно, но надо было проверить и остальных. Тихонечко, с остановками, обошел всех и заторможено удивился - у всех убитых вихри вошли через левый глаз. Точно, смертельно, но если честно, я не пытался стрелять куда-то конкретно. Просто в сторону врага с единственным подсознательным приказом - убить. Так с чего вдруг такая точность? На всякий случай сходил к тем солдатам, которых сбил на тропинке, и снова удивился - у одного попадание в левый глаз, у другого - в висок. Попасть на расстоянии в скачущего всадника, да ещё так точно?! С одной стороны это льстит самолюбию, а с другой вызывает нехорошие вопросы - как? Ладно, со временем разберёмся.
  
   Вернувшись на поляну, обнаружил там целый табун - четыре лошади привязаны у кустов, а шесть, потеряв своих хозяев, не стали разбегаться, а предпочли собраться вместе и теперь спокойно паслись. Наверное, их можно было считать моей законной добычей, но в тот момент меня интересовало только одно - поесть, затем лечь и не шевелиться. Без еды я провел всего два дня, но по собственному опыту знал, что сильная головная боль за пару часов высасывает из человека все силы на пару дней вперёд. А я мучаюсь от боли уже два дня, значит можно приравнять их как минимум к паре недель тяжкого труда.
   Крупа в мешочках была, но надо разводить костер, идти за водой, варить, а мне этого совершенно не хотелось. На всякий случай решил проверить седельные сумки лошадей, и вскоре нашел настоящий клад - в сумках черного жеребца (наверное, графа) нашлась буженина, аккуратно завернутую в промасленную бумагу, хлеб и бутылка из синего стекла. В бутылке оказалась вода со странным кисловатым вкусом. Я хорошенько приложился к ней, сделал несколько больших глотков, и удивленно замер - по вкусу - вода, а вот по действию больше напоминало коньяк. Огненная волна побежала по телу, снимая боль, давая силы. Интересно, что там намешено? Какие-нибудь стимуляторы-наркотики типа морфия или ещё чего покруче и более быстрого действия? Очень даже возможно. Пара глотков, и граф снова был бы бодрым и жизнерадостным. Наверное, такая "водичка" стоит кучу денег, так что это точно графское. Сейчас он валялся изувеченным трупом в лесу, но меня это нисколько не смущало. То ли очерствел, то ли очень сильно вымотался за последние дни, но я спокойно сидел у кострища, спокойно уплетал буженину, запивал из бутылочки, и меня совершенно не смущал вид трупов, валявшихся на поляне.
   Ещё мне очень понравилось, что и голова стала болеть заметно меньше. Точно, в водичке явно было намешан наркотик типа морфия для снятия боли и поднятия настроения. На краткий миг я засомневался - а не стану ли я наркоманом, выпив всё за раз? И тут же отмахнулся - сейчас мне надо прийти в себя, а без такой удачной водички могу просто загнуться посреди болот. Буду жив - буду разбираться с проблемами. Сдохну - уже ничто не будет играть роли.
   Водичка оказалась просто волшебной - я ещё доедал буженину, а голова почти перестала болеть и я почувствовал, как тело расслабляется, отдаваясь покою. По идее, я должен был бегать, прыгать, петь, но я всего лишь чуть пришел в себя и почувствовал себя почти прежним. Неужели я был настолько измучен, что водичка сумела только вернуть мне прежние силы? Или она только сняла боль? Как бы то ни было, но навалилась сонливость, и я с трудом добрался до попоны. Уже накрываясь, запоздало подумал о возможных хищниках, о новом нападении охотников, но тут же махнул рукой - что будет то будет. Если не убьют сразу, выкручусь. Все проблемы - завтра...
  
   Меня не съели, не схватили, и утром я проснулся сам - живой и почти здоровый. Долго прислушивался, но вокруг была тишина (если можно считать тишиной обычные звуки леса). Вокруг тоже ничего не изменилось - лошади, трупы.
   Сегодня пробуждение было почти нормальным, и даже обычные утренние заботы не вызывали отторжения. Развести костер, сходить за водой, поставить котелок варить кашу. В ожидании, пока каша сварится, присел у костра, и занялся своим любимым делом - решением извечных вопросов - кто виноват и что делать?
   По всему получалось, что во всём виноват опять я и только я. То, что врезал графу - только полбеды. Не граф, так был бы кто-нибудь другой, не удар, так неудачное слово или взгляд. Чтобы стать чьим-то врагом, иногда достаточно одного факта существования на этом свете. Хуже другое - я настолько уверовал в собственное могущество, настолько расслабился от ощущения свободы, что перестал соблюдать элементарные меры предосторожности. Сплю без оглядки, без ожидания нападения. Не было бы графа, так могли попасться какие-нибудь бандиты, шастающие по лесам. Прирезали бы сонного во сне, я бы и пикнуть не успел. Получается, что охотники повели себя почти благородно, сохранив мне жизнь и позволив увидеть новый день. Но сколько мне будет везти? Надо что-то придумывать и учиться быть настороже, чтобы в любой момент был готов дать отпор. Как этому научится? Начать всего бояться? Кого? Графиню? Непонятно чего? Ладно, это потом.
   Теперь - что делать. Графа и его людей я убил. Почти случайно, но справился. Чем это мне грозит? Само по себе убийство аристократа во все времена считалось тяжким преступлением и виновного искали очень тщательно. Свидетелей нет, но есть следы, которые я не смогу скрыть все. Возможно, здесь погибли все люди графа, а может и нет. Может граф и не хвалился причиной, по которой он ищет меня, но любое расследование почти наверняка обнаружит, что был некий портрет, который показывали страже у ворот, а может и в тавернах. Нет никакой гарантии, что хотя бы один такой портрет не окажется в руках следователей, выясняющих причину исчезновения графа. Значит... для меня дела в столице закончились? Снова бежать неизвестно куда? Опять же, если начнут искать, то найти меня в какой-нибудь деревне, где все друг друга знают, будет несравнимо легче, чем в бурлящей людьми столице. И тут есть свои соглядатаи, шпионы, но можно менять место ночевки каждый день, можно попробовать начать гримироваться. Меня могут опознать в лицо, но имя моего не знают, откуда я и чего - тоже неизвестно. Так что если меня и задержат, то доказать что-то будет трудно, если конечно не начнут пытать. А вот восточное направление будет под очень большим подозрением, и если меня найдут именно там, то появится уверенность, что я - именно тот, кого искал граф, и за меня возьмутся очень жестко. Значит мне лучше не бежать, изображая из себя зайца, а... вернуться в столицу? Сомнительный вывод. Все шпионы во всех фильмах в случае угрозы ареста бегут со своих привычных мест. Все бандиты предпочитают переждать время активных поисков в каком-нибудь тихом укромном месте. А я значит, как самый умный, поеду именно туда, где меня ищут? Но охотник говорил, что меня опознали как едущего по восточному тракту, значит и поиски, скорее всего, будут вестись именно там, а не в столице. Эх, заглянуть бы в будущее, узнать, где меня поджидает смерть, и действовать наверняка, но кто же мне это скажет?
   Ладно, что делать с телами? Вопрос может показаться странным - валяются, и черт с ними (кстати, надо будет обшмонать трупы и забрать хотя бы деньги). Лучше бы конечно спрятать так, чтобы никто не нашел, но как это сделать? Закапывать? Они для меня враги, да и копать могилу на десять человек без лопаты, одним мечом - удовольствие ещё то. Утопить в болоте? В любом случае следы десяти человек спрятать очень трудно. К тому же у графа магический амулет, и нет гарантии, что его нельзя использовать как маячок для поиска. Сожрать их самому в образе дракона? Меня чуть не вывернуло от подобной перспективы. Тогда что, оставить всё как есть? Неожиданно вспомнился эпизод из фильма "Хищник", когда коммандос обнаружили тела, развешенные на дереве за ноги. Идея интересная, но что она может дать мне? Сам не раз видел подобное на здешних перекрёстках, и вскоре это стало восприниматься как обыденность, привычный элемент ландшафта. Сделать как в кино, разодрав и выпотрошив тела? И такое видел в этом мире, так что мне достанутся кровь и грязь, а реальной пользы - ноль, разве что родственники графа разозлятся ещё больше. Это мне надо? Нет, не надо. Так что, всё-таки оставить как есть? Внятных аргументов не было, но этот вариант мне почему-то не нравился.
   Каша поспела, и я, наложив себе тарелку, начал есть, осторожно собирая чуть остывшую кашу с краев. Скажи мне кто раньше, что я буду спокойно есть, разглядывая трупы и решая, что с ними делать - не поверил бы. А сейчас... Ну валяются, но не бегают же, топорами и саблями не размахивают. Сейчас поем, соберусь, и буду выбираться на восточный тракт. Куда ехать, я пока не решил, да это и не особо важно - меня ничто не держит, я никому ничем не обязан. Куда ни поеду - всё ладно.
   Поев, допил остатки их зелёной бутылки графа, и замер, ожидая прилива сил. Четкого плана действий не было, и я никуда не торопился. Сидел, пялился на огонь, ожидая непонятно чего. Погода была под стать настроению - вроде не холодно, не жарко, солнце скрыто тучами, но вроде как не особо пасмурно. Легкий ветерок гулял по поляне, и в какой-то момент закрутился вихрем, наскочив на костер. Несколько секунд постоял последи костра, взметнув искры, и распался. Мелочь, но я невольно улыбнулся такой своевременной подсказке. Ну, значит так тому и быть.
   Неспешно собрал свои пожитки, а потом занялся "приборкой". В сумках охотников нашлась верёвка, и я, закрепив её к седлу одной из лошадей, стал стаскивать трупы в центр поляны. Сами трупы меня не волновали, но сутки с момента убийства не прошли даром - заострившиеся черты лица, желтизна, запах, да ещё и кровища, мозги... Но я не собирался их разглядывать. Петля на ноги, и вперёд, в последний путь. На поляне я всех обшарил, но взял только деньги - чужое оружие мне без надобности, а любая симпатичная безделушка могла стать уликой против меня. Так что мертвецы сохранили в неприкосновенности и свое оружие, и кольца, цепочки и пр. и пр. Сложив тела в кучу, распряг лошадей, седла, сбрую взгромоздил сверху на тела. Отойдя метров на двадцать, сделал вихрь и отправил к куче. Вихрь неспешно проплыл над поляной, наткнулся на тела, замер, и начал разрастаться. Как только он поглотил тела, внутри вихря начал нарастать свет и послышался гул, словно заработал горн. В небо взметнулся столб черного дыма, в нос ударила вонь паленой кожи и мяса, но я только сдвинулся на наветренную сторону, и продолжал наблюдать. Несколько минут, и вихрь стал спадать, и вскоре растворился в воздухе. Тела исчезли, а на земле осталась только лужа расплавленного металла. Я подошел поближе, но в лицо ударил страшный жар, и я остановился. Да и что там рассматривать? Ни тел, ни костей, ни одной твердой вещи, только лужа металла, в которой теперь и железо, и серебро, и золото. И этого будет более чем достаточно для начала расследования, но о графе теперь можно будет узнать только по пеплу на деревьях. Немного ветра, немного дождя, и не будет даже этого. А лепёшка металла посреди поляну... Ну, пусть думают, что это артефакт каких-нибудь Древних. А вообще-то мне без разницы - я вижу эту поляну последний раз в своей жизни.
  
   Ближайшей целью был Восточный тракт, но возвращаться проверенной дорогой я не рискнул - мало ли кто мне там встретится. А если новый отряд, разыскивающий уже графа? Наверное, я смогу убить всех, но зачем мне это? Лучше уж так, потихоньку, напрямки, на юг.
   Через пару часов я уже не был так уверен в правильности своего выбора. Местность резко менялась, и если поляну я выбрал как кусок относительной сухой земли в заболоченном лесу, то теперь начиналось настоящее болото. Кочки, чахлые деревца, временами превращавшие в настоящую заградительную полосу из упавших деревьев. Вскоре ехать верхом стало опасно, и я вел коня в поводу, выискивая дорогу. Несколько раз пришлось возвращаться и искать обход. Несколько раз я проваливался по грудь, не распознав под весёлой травкой ямы, а один раз от верной гибели в трясине меня спасло только то, что я не выпускал повод из рук. Конь попятился, и мне удалось-таки выбраться.
   Только ближе к вечеру начали попадать сухие места, и я, как только наткнулся на небольшой ручеёк, сразу решил остановиться. Силы ещё были, но куда торопиться? Пока помоюсь-постираюсь, пока обсохну-просушусь, пока поем, и так уже будет ночь. Не хватало ещё простудиться из-за мокрой одежды. У меня всякое бывало, но если можно остановиться, просушиться и согреться, то зачем гнать неизвестно куда и зачем?
   Стреножив коня, быстренько развел костер, поставил котелок греть воду, а сам разделся догола и простирнул одежду. Она и так была мокрой насквозь, так что весь смысл действа был только в том, чтобы смыть самые большие куски грязи и болотную траву. Отжав и развесив одежду на палках возле костра, сам закутался в одеяло и сел поближе к пламени, чтобы согреться. Эх, сколько у меня уже было таких вечеров... Ночь, звездное небо, костер и одиночество. В принципе, ничего особенного или страшного, любой охотник или турист подтвердит, только вот у меня это вечно "через коленку". То я от кого-нибудь бегу, то от кого-то прячусь, то мне надо решить, как жить дальше. Сегодня ещё ничего, почти нормально - ни от кого не бегу, а куда иду, я и сам не знаю. Иногда даже закрадывается мысль, что я неправильно выбрал путь одиночки. Был бы у меня якорь в этом мире, может было бы легче, хотя бы появился смысл в моей жизни? Хотя бы понимал, ради чего жить и умирать. А так... ну своровал, ну, сбежал от графини, от графа, убил десяток человек, и что? Ради чего? Ради возможности идти куда глаза глядят? А может я "домашний", и мне вполне хватило бы маленького домика, теплой мягкой жены и кучи сопливых отпрысков? Может и так, может со временем так и сделаю, но решиться на такое прямо сейчас? Не, лучше я посижу голый у костра, в тишине и одиночестве.
   Хмыкнув, я подкинул толстую ветку в костер, и тот ответил целым столбом искр. Несколько выстрелили в мою сторону, и я непроизвольно выставил ладонь перед собой, прикрывая лицо от обстрела. Ожога я не почувствовал, а искры, словно живые, послушно вернулись в костер. Это было так неожиданно, что я с удивлением осмотрел ладонь. Вроде ладонь как ладонь, ничего особенного, но искры отлетели от неё как от... даже не могу подобрать сравнения.
   Подвинувшись поближе к костру, попробовал повторить неожиданный фокус, и быстро понял, ладонь совершенно ни при чём. Я ставил её на пути искр, но она не отражала их, а как бы заворачивала, не позволяя коснуться кожи. Но стоило чуть расслабиться, отвлечься, и я тут же получил весьма чувствительные уколы-ожоги. Значит дело в моем внимании? И в тех случаях, когда у меня получалось, я и в самом деле подсознательно хотел направить искры в определённом направлении. С вихрями это уже давно стало привычным, но с искрами?!
   Отодвинувшись, чтобы видеть более полную картину, я целенаправленно "захотел", чтобы искры полетели вправо от костра. Было немного дико наблюдать, как пламя осталось на месте, а вот вылетающие искры выстреливали теперь строго под углом в сорок пять градусов, и все вправо от меня. То же самое и влево, и от меня. Потом я просто захотел, чтобы они летели по кругу, и искры снова послушались. Стоило чуть шевельнуть пальцами, пожелать, и круг становился больше, меньше, менял наклон. Вскоре выяснилось, что и пальцами шевелить не обязательно, достаточно просто пожелать.
   В какой-то момент захотелось, чтобы наклонилось и пламя, и это тоже получилось. Я ещё немного поэкспериментировал, но после того, как пламя по моей команде свернулось спиралью, а потом словно змея описало круг вокруг меня и костра, мне надоело. Горизонтальное пламя, ползущее по траве, подчиняясь только твоим желаниям - это круто, только вот я понятия не имел, в чем здесь дело и для чего это можно применить. Ради интереса приказал пламени перепрыгнуть мне в подставленную ладонь, и несколько минут разглядывал это чудо. Кусочек пламени, непонятно как горящий на ладони. Ни источника пламени, ни боли, ни жара. Только чистое пламя. Осторожно стряхнув огонек в костер, я задумался.
   Первое, наиболее правдоподобное объяснение - у меня опять глюки, как и в тот вечер на поляне. Снова эйфория, снова подсознательная уверенность, что послушный огонь - это нормально. Но почему? Так на меня теперь действует один вид огня? Почему я уверен, что огнь мне ничего не сделает? На всякий случай я взял горящую головню, ткнул себя в руку и зашипел от резкой боли. На коже сразу появилось красное пятно, и я как ребёнок стал дуть не него. Больно, блин, и странно. Это что получается, чистый огонь меня слушается, а горящая деревяшка жжёт как обычного человека? Я снова поиграл с пламенем, заставив его свернуться кольцом, и снова засомневался. Значит не глюк, или скорее частичный глюк? Зрение меня обманывает, а осязание нет? Как проверить? Как убедить самого себя?
   А если на краткий миг допустить, что всё это правда, и я и в самом деле могу теперь управлять огнём? Что, если тогда, на поляне произошел какой-то качественный скачок, и я стал... кем? Магом стихия огня? Или это проявление способностей моей второй натуры - дракона? Вот так вот, без всяких книжек, пасов и чтения заклинаний, раз - и огонь меня слушается? В принципе, наверное, возможно и такое. И слово какое-нибудь умное можно придумать типа "Инициация". Как, почему? А может это естественное развитие дракона, сидящего во мне? Типа как у ребёнка - сначала ползёт, потом учится ходить, потом и бегать начинает. И никто его этому не учит, это заложено в его генах и инстинктах. Моей фантазии хватает только на то, чтобы качать языки пламени да управлять полетом искр. Что может на самом деле настоящий маг огня или дракон, можно только догадываться. Сжигать города, управлять вулканами? Круто, но это опять разрушения и смерть, а это, честно говоря, поднадоело. "Всех убью, один останусь"? Скорее я опять пущусь в бега, а убивать буду только если не остается выхода.
   На всякий случай я сделал маленький вихрь, и он послушно затанцевал на полянке, подчиняясь малейшему моему желанию. Оказалось, что и движения пальцев для этого не нужны - это скорее реакция тела, которое подсознательно пытается выполнить мои приказы. Я сделал три, пять, десять огненных вихрей, и они послушно закружили в хороводах, изображая езду на невидимых американских горках. Потом я направил их в ствол ближайшего дерева, и с удовольствием увидел ровную, как по линейке, цепочку ожогов.
   Теперь становилось понятно, как я смог убить всех солдат и графа - мысленный приказ, подсознательное указание уязвимой точки, и вихри как ракеты с самонаведением отправляются в полет. Не нужны никакие движения руками, никакие ниточки управления. Вернее ниточки управления как раз нужны, они дали мне возможность прочувствовать движение вихрей, их связь со мной, а дальше я уже просто управлял, не задумываясь о мелочах.
   Как всё просто, когда научишься это делать, и как все сложно, когда даже не представляешь, с какой стороны подступиться, да и возможно ли задуманное в принципе...
   Радости не было, была лишь какая-то отрешённость. Да и чему радоваться? Ещё одному шажочку на пути... к чему? К могуществу? Оно мне и даром бы не сдалось. К познанию своих возможностей? Иногда мне казалось, что простым человеком, умеющим только мечом махать, я был даже счастливее. Простые желания, простые мысли, простые удовольствия. А сейчас мне придётся контролировать каждый свой шаг, чтобы нечаянно, поддавшись порыву, не убить окружающих. Даже мое нечаянное изобретение - вихрь-пуля, может превратиться в страшное оружие, если я отправлю в полет сотню, тысячу таких "пуль". Магическая шрапнель, которая почти мгновенно уничтожит любую армию, если её не будут защищать настоящие маги. А что я могу натворить на улицах города...
  
   Разумеется, на следующий день я никуда не поехал. Да и глупо бегать, если ради того, чтобы научиться управлять вихрями, я и забрался в глушь. На быстрый успех я и не рассчитывал, но действительность оказалась ещё хуже, и следующая неделя осталась в памяти лишь бесконечной чередой бесплодных экспериментов. Я создавал всё новые и новые разновидности вихрей, они беспрекословно слушались меня, летали туда и так, как я приказывал, но толку-то? Как они будут рисовать изображение, если я сам не понимаю, как это правильно делать?
   Лишь на пятый день что-то начало получаться. Сначала на краткий миг, но я всё-таки увидел нечто мутно-туманное, напоминающее фигуру человека. Снова бесконечные эксперименты, когда по чуть-чуть меняется только один параметр, снова попытка самому осознать суть происходящего.
   Но на восьмой день я всё-таки добился своего! Один из вариантов вихрей оказался удачным, они прошли хороводом вокруг меня, снимая изображение, затем я отправил их на несколько метров в сторону, они снова закружились в хороводе, и наконец-то я увидел самого себя во всей красе. Честно говоря, зрелище жутковатое. Высокий мужчина в грязной замызганной одежде. Осунувшееся лицо, короткий ежик на голове, небольшая бородка, зло сжатые губы, и лишь в глазах фанатичный блеск. Вроде ничего особенного, но я бы поостерёгся заговаривать с таким мужиком на улице.
   Изображение получилось статичным, и я на несколько раз обошел себя второго, приглядываясь к деталям. Получилось весьма и весьма неплохо - видны даже швы на куртке, даже комочки грязи на сапогах. И взгляд такой, что смотреть прямо в глаза было неприятно даже мне. Ну что ж, можно поздравить себя с маленькой победой.
   Ещё пара дней ушла на то, чтобы научиться показывать "демо-ролик" секунд на десять. Я двигался, поворачивался, поднимал руки, и изображение послушно повторяло, а после окончания ролика развеивалось. Убедившись, что съёмка получается у меня стабильно, я устроил себе выходной. Снова помылся, постирался, сготовил праздничный обед и долго валялся без всяких мыслей, просто разглядывая небо.
   Наконец настал и решающий момент, ради которого всё и задумывалось. Я долго откладывал, находя глупые отговорки, но всё-таки решился. Встал прямо, настроился на ощущения дракона, запустил вихри на "съемку", затем на "показ", и ощутил дикое разочарование, когда увидел только себя прежнего. Но как же так, почему?! Неужели все мои ощущения, ужасающие удары - только мои фантазии, проявление моей магии, и никакого дракона на самом деле нет?! Я на несколько раз обошел свое изображение, приглядываясь к каждой мелочи, но видел только себя. И лишь отойдя подальше и чуть прищурившись от солнца, заметил и какие-то размытые контуры вокруг своей фигуры. Нечто эфемерное, словно легкая дымка, но имеющая вполне четкие линии. И видно их было только вот так, "расслабленным" зрением, когда смотришь, не концентрируя внимание ни на что конкретно. Ну что ж, и такой зацепки на первое время достаточно. Я ещё помедитировал, разглядывая пламя костра, но единственным вариантом было только съемка с подсветкой в каком-то другом диапазоне света. Грубо говоря, как бы съёмках в инфракрасных лучах, а потом показ в обычном диапазоне.
   Ещё день ушел на подбор диапазона, но своего я всё-таки добился!
   Когда я увидел "своего" дракона, это было непередаваемо. Он и в самом деле выглядел как странная помесь китайского дракона (как их рисуют на картинках) и белого медведя, только золотистого цвета. Рост метра три с половиной, огромная голова на длинной шее, огромная пасть с клыками, мощное тело, лапы с огромными когтями и даже хвост с парой шипов на конце. А вот крылышек не было, даже маленьких. Но и без этого он мне безумно понравился. Если уж такой монстр рассердится, да откроет пасть, да замахнется лапками, да добавит хвостиком, то мало точно никому не покажется. И всё это Я! Может, никакой моей заслуги в этом нет, ведь таким уродился (или стал) настоящий Гордан, но вот раскрыть возможности, научиться использовать их, это уже моя заслуга.
   Дальше уже была "легкотня". День ушел на режиссуру - придумать позу, движения, чтобы это выглядело как можно более пугающе. Для пущего эффекта даже решил использовать рык дракона, и на то, что бы "записать" его, ушло ещё половина дня. Ещё день ушел на то, чтобы придумать способ "законсервировать" вихри с записью, связать их с материальными объектами (камнями) до нужного момента. В итоге получились четыре неприметных серых камешка, которые я положил в кошелёк с деньгами.
   Теперь вопрос о том, куда ехать, даже не возникал. После стольких усилий снова пускаться в бега? Дудки! Я был измотан физически, но самоуверенность била через край. Чтобы я теперь кого-то испугался?! Ну, разве что настоящего мага, а вот любого другого теперь ожидала почти мгновенная смерть...
  
  
   Как оказалось, я остановился, не дойдя каких-то пяти километров до Восточного тракта, но может это и к лучшему? И как бы повернулась судьба? Заботы, беготня, а просто посидеть и подумать времени вечно не хватает. Ох, не зря великие люди периодически уединялись, чтобы иметь возможность подумать. Я точно не великий, но и мне уединение помогало неоднократно.
   На тракт я выбрался рано утром и, не раздумывая, повернул к столице. Было немного дико снова видеть людей, читать по их лицам мысли и чувства. Вон кто-то не выспался и теперь зол на весь свет, вон у того болит зуб, а этот оказался без денег, и теперь не знает как свести концы с концами. На меня косились, но не особо пристально - мало ли идиотов прётся в столицу? Через час я уже обвыкся и ехал спокойно, как и большинство путников. Где-то я обгонял обозы, где-то меня обгоняли те, кому это было "ну очень надо".
   Днём перекусил в таверне, с интересом наблюдая за окружающими. От меня несло потом, грязью, дымом костра, но таких здесь было чуть ли не половина. Народ в основном простой, озабоченный только своими делами, и не понравился мне только один. По виду - обычный путник, но были какие-то неуловимые мелочи, которые отличали его от других. И чистенький уж больно, и ел не так жадно и торопливо, как остальные, и вино пил маленьким глоточками, словно времени у него немеряно, да и взгляд его за меня словно зацепился. Вроде смотрит в сторону, а такое впечатление, что следит именно за мной. К чему-то подобному я уже был готов, поэтому не особо и обеспокоился. Спокойно поел, наслаждаясь подзабытыми яствами, немного передохнул, наблюдая за остальными, неспешно вышел из таверны и остановился во дворе, ожидая реакции вероятного соглядатая. Тот не замедлил появиться и с преувеличенной деловитостью принялся седлать своего коня. Усмехнувшись, я уселся на лавочку и решил посмотреть на дальнейший спектакль. Шпик оседлал коня, покосился на меня, на мгновение замешкался и отправился обратно в таверну. Проходя мимо меня, он, словно извиняясь и ища сочувствия, бросил:
   -В дорогу собрался, а свежего хлеба забыл взять.
   Я согласно кивнул.
   -Бывает.
   И в самом деле "бывает", но мужик мне не нравился, и я решил не рисковать. Шпик начал подниматься на крыльцо, и я, улучив момент, отправил маленький вихрь ему в ногу. Я мог и ошибаться, поэтому, чтобы не калечить невиновных, придумал маленькую гадость - маленький вихрь, который по воздействию аналогичен удару молотка по пальцам. Не убьёт, не покалечит, но пару дней человек будет ходить прихрамывая. И если я встречу такого ещё раз, то... можно будет подумать и о более радикальных мерах воздействия.
   Удар получился удачными - мужик охнул и картинно повалился на ступеньки, хватаясь за ступню. Мат, из таверны вышли пара любопытных, но я не стал смотреть дальше - я предупредил, а если до кого-то не дойдёт, то это уже его проблема.
  
   Может я ошибся, может удар вихря оказался сильнее, чем я предполагал, но больше подозрительный мужик не появился. Ночь я тоже провел в придорожной таверне, но здесь ничего подозрительного не заметил. Обычная забегаловка чтобы поесть и ночь перекантоваться. Комнатушку мне выделили отдельную, и я прекрасно выспался, тем более, что на всякий случай поставил у двери и окна сторожевые вихри. Простенькие такие, рассчитанные только на то, чтобы при обнаружении малейшего движения броситься на незваного гостя и нанести удар по его ногам. На себе я их, разумеется, не проверял, но было забавно наблюдать, во что превращается веточка, упавшая в метре от моих вихрей.
   Следующий день тоже прошел спокойно, и уже к вечеру я въезжал в городские ворота. Стражники, затюканные суетой, только мельком глянули на меня, но сразу за воротами у коновязи стоял беспечный разгильдяй, всей своей позой демонстрируя, что он совершенно не знает чем заняться. Выглядел он вполне естественно, такие в большом городе не редкость, но из всей толпы я сразу выделил именно его. Может снова по взгляду? Может по едва уловимой ниточке внимания, тянущейся от него ко мне? Не знаю. Некоторые называют это интуицией, у вечно бегающих появляется звериное чувство опасности. Что было у меня? Не знаю. Просто увидел и решил, что именно этот - шпик, и ждет он именно меня. Для кого старается? Да какая разница.
   Я не стал дергаться, а неспешно проехал немного по улице к центру, потом резко свернул в один проулок, в другой, но остановился только когда увидел третью по счету таверну. Посидел немного, выпил кружку вина, и всё-таки дождался появления того самого скучающего разгильдяя. Тот окинул взглядом зал, но отправился к стойке хозяина и начал что-то оживленно обсуждать. Случайность? Пусть расскажут моей бабушке.
   Допив вино, я неторопливо вышел на улицу, дождался, когда появится шпик, и, подловив удачный момент, угостил его своим вихрем, но не по ноге, а по затылку. Получилось почти классическое - "Шел, упал, очнулся - гипс".
   Больше подозрительно-любопытные люди, которым неожиданно оказывалось по пути со мной, в тот день мне уже не попадались.
  
   За прежнюю комнату в таверне было заплачено за месяц вперёд, но возвращаться туда я не собирался. Для себя я уже решил, что во избежание неприятностей на одном месте буду ночевать только один раз. Таверн с гостиницами в городе много, и если резко обрывать возможную слежку, менять места ночевок и внешность, то какое-то время я продержусь, даже если за меня примутся и люди графини Анха, и люди ныне покойного графа Хелх. Да и срок я себе отводил всего в пару недель, от силы месяц. Сделать "гадость" в театре и дождаться слухов - максимум, на что я рассчитывал. В принципе, устроить представление можно и в любом месте города, например, вечером на какой-нибудь площади, но у меня было подозрение, что такое мероприятие скорее закончится паникой, а затем погромами и ответными репрессиями властей. Слухи будут, но в основном об убийствах и грабежах. А вот в театре... Там в основном будут люди образованные, "особо приближенные", и никто не посмеет лепетать, что им "показалось", так что слухи будут вполне конкретные и нужные мне.
   Немного попетляв по городу, выбрал самую заштатную таверну и вселился. Первым делом, конечно, помыться. Отмокнув часок, переоделся в новую одежду, купленную по дороге на рынке, а старую просто сжег, чтобы не заморачиваться багажом, стиркой и возможными уликами. Сытный неспешный ужин с обязательной кружкой вина. Вокруг уже привычные разговоры о видах на урожай, о росте цен, обсуждение каких-то сделок, сплетен и всякой ерунды, которая чрезвычайно важна для говорящего, и совершенно ничего не значит для окружающих. Тихо, спокойно, размеренно, и я чуть не уснул с недоеденным свиным ребрышком в руках. С трудом выбравшись из-за стола, пошатываясь, поднялся в свою комнату, заставил себя раздеться и с наслаждением вытянулся на почти чистых и почти белых простынях. Как же хорошо жить на свете...
  
   Наверное, сказывалась накопившаяся усталость, но глаза продрал я уже к полудню. Повалялся, потом неспешно пообедал и снова валялся в полудреме. Мне очень понравилось здесь - тихо, спокойно, по-домашнему, но ближе к вечеру я превозмог себя, расплатился с хозяином и поехал искать следующую таверну. Отъехал каких-то три квартала и выбрал первую попавшуюся (приглянувшеюся) мне. Снова вселение, ужин, сон и прочие удовольствия. Немного хлопотно, но раз решил, то нечего теперь сулить. Тем более, что вся моя одежда на мне, из багажа только сумка с документами и прочей мелочью, а из хозяйства только лошадь.
   На следующий день я уже немного пришел в себя, и первым делом отправился в театр узнать расписание спектаклей. Афиша висела, на ней снова написано о будущем выступлении королевских любимцев. Со всеми своими заморочками, поездками и трансами, я совсем потерял ощущение времени. Пришлось снова спрашивать прохожих, и выяснилось, что очередной спектакль будет через три дня. Ну что ж, это был вполне удачный вариант - успею и отдохнуть, и восстановить силы, и одежду подберу подходящую, чтобы не выделяться среди остальных зрителей.
  
   Следующие три дня прошли с пользой. Я отоспался, отъелся, а всё свободное время посвятил обследованию улиц и закоулков, прилегающих к театру. Не то, чтобы я ожидал погоню, но умные люди в кино советуют при любой операции готовить запасной вариант и пути отхода. Раньше я этим пренебрегал, жил одним днём, но, наверное, уже пора меняться.
   Заодно я подыскивал место и для запасного варианта выступления. Первоначально исходных требований было немного - площадь, много народа, но покумекав, решил, что это неправильно. Дракон небольшой, и на открытом пространстве он не произведёт должного впечатления. Скорее нужен переулок рядом с улицей. Сначала надо будет порычать, чтобы привлечь внимание, а когда в проулок заглянут любопытные, добавить оскаленную пасть, клыки и когти, ещё немного рыка, а потом выйти на улицу и ещё рыкнуть. Народ должен увидеть, осознать, испугаться и разбежаться, но очень хорошо запомнить, что именно они увидели. А я, соответственно, удрать, не привлекая внимания, чтобы никто не мог связать появление дракона со мной. Пару подходящих мест я нашел, но это так, на всякий случай.
   В день спектакля я снова сменил одежду и теперь выглядел зажиточным горожанином, возможно скопившим деньги во времена бурной молодости. Я даже шляпу себе купил для пущей важности. Кстати, широкие поля шляпы позволяли прекрасно прятать лицо и взгляд. Чуть наклонить голову, и встречные видят только шляпу. Почему я не думался до этого раньше? Может потому, что до этого был нищим, беглецом, уродом, кем угодно, только не сытым отдохнувшим горожанином, способным выложить золотой всего лишь за то, чтобы послушать чужое пение?
   На представление я явился задолго до начала, купил билет, но на этот раз не стал гулять по коридорам, а сразу ушел на галерку. В зале полумрак, но мне хватило, чтобы разглядеть очертания сцены. Я всё продумал на десять раз, но пока никого не было, решил провести свою репетицию. Создав парочку вихрей, отправил их полёт в направлении сцены, но не по-прямой, а вдоль стен. Вихри послушно поплыли вдоль стен, огибая малейшие выступы, и одновременно сошлись посреди сцены. Развеяв их, я расслабленно откинулся на спинку кресла - я готов!
   Постепенно нарастал шум в коридорах, зажегся свет, и народ неспешно стал рассаживаться. Снова блеск и сверкание женских драгоценностей и мужских расшитых камзолов. Снова ощущение богатства и власти, но сегодня это не давило, не раздражало, а наоборот, радовало - если у меня сегодня получится, то это точно не смогут замолчать и спустить на тормозах.
   На галерке было довольно многолюдно, но я занял место в первом ряду прямо по центру, а на всё остальное было плевать. Я немножко побаивался возможного присутствия настоящих магов, но студента, который прошлый раз показал мне фокус, не было. Пустовала и ложа, в которой раньше сидела графиня Анха, и это и обрадовало, и немного огорчило. Обрадовало - что она не сможет помешать, а огорчило, так как часть моего выступления было сделана в расчете именно на неё. Ну, ничего, в соседних ложах хватало людей в драгоценностях и золоте.
   Началось преставление, но я почти не слышал слов и музыки - я пытался уловить момент, когда лучше начать собственное выступление. Сегодня давали новую пьесу, и декорации сделали в виде городской улочки. Я надеялся на дикие пейзажи, грозную музыку, некое напряжение, но пока герои разговаривали почти весело, улица была ярко освещена, и появление дракона выглядело бы просто смешно. Единственным приметным кусочком был якобы темный переулок, и я нацелился именно на него. Если станет хоть немного темнее, чуть изменится музыка, то я обязательно попробую. Ну не комедию же они решили показывать!
   Время шло, и постепенно тональность пьесы стала меняться. Появилась скандальные интонации в голосах, музыка стала резче, и в какой-то момент начался эпизод выяснения отношений между героями. Ночь, одинокий фонарь, мужчина и женщина выясняют непонятно что, музыка стала тревожной, и я решился. Пора!
   Осторожно достал из кошелька свои вихри, активировал их и отправил в беззвучный полет. Неслышными тенями вихри поплыли вдоль стен и соединились только на сцене в том месте, где темнел провал переулка. Я чуть шевельнул пальцами (никак не могу избавиться от этой привычки), и три вихря встали в круг и закружились, набирая нужную скорость. Четвертый, который играл роль магического динамика, застыл чуть выше. Как по заказу музыка закончилась тревожным аккордом, и я запустил свою игрушку на "показ".
   Это надо было видеть своими глазами! Тревожная пауза, и из темноты переулка начинает выползать нечто странное. Сначала блеснули клыки, потом огромные янтарные глаза, а потом на сцену на четырех лапах вышел Золотой дракон. Сомнений, кто это, просто не возникало. Спокойно поглядел вправо, влево, и тут что-то привлекло его внимание. Короткий рык, и он начал вставать на задние лапы. Огромная махина, на которой можно различить каждую чешуйку. Пасть раскрывается, лапы поднимаются как для удара, и раздается уже настоящий яростный рык. В зале дикий женский визг, паника, и тут дракон делает шаг по направлению к ложам. Это и в самом деле выглядело страшно, и тут у кого-то не выдержали нервы, и сразу с трех сторон в дракона полетело нечто непонятное: из зала что-то вроде короткой молнии, а из двух лож справа странный синеватый шар и струя огня. Всё это взорвалось на сцене, дракон взревел ещё яростнее, сделал ещё шаг, занося лапы для удара, и тут вообще начался Армагедон - молнии, огонь, странные тени, которые я едва различал, летели на сцену непрерывно. Дракон, выполнив свою задачу, уже исчез, но теперь на сцене бушевал пожар, что-то взрывалось, и это только усилило панику. Визг, крики, люди пытались вырваться из зала, освещённого бушующим пламенем. На галерке было почти безопасно, но на нас накатили волны жара и дыма. Задача была выполнена, и я торопливо вышел в коридор, стараясь дышать через платок. На лестнице бегущие люди, кого-то толкнули, кто-то упал. К чести театра, на выходе уже были раскрыты все двери, лакеи регулировали поток, и толкучки почти не было. Выбравшись на улицу, большинство сбегало со ступеней, и тут силы кончались. Большинство женщин были в истерике - слезы, крики, обмороки. Мужчины держались, но по взглядам чувствовалось, что они готовы рвать на куски неизвестного врага. Несколько человек, имевших оружие, оставив женщин, тесной группой отправились в театр на разборки. А на площади перед театром было уже не протолкнуться - со всех сторон сбегался народ, стражники. Бесконечные вопросы: "что случилось, почему пожар, почему..."
   Жестокая шутка, но я был доволен - если уж и после этого никто не произнесёт так нужные мне слова о Золотом драконе, то тогда я даже не знаю, что ещё придумать.
   Ещё раз оглядев столпотворение, я снова улыбнулся - завтра я хоть что-нибудь, да услышу!
  
   Графиня Анха
   Экипаж буквально летел по улицам, но и этого казалось слишком медленно. В душе всё дрожало от нетерпения - неужели ожидание закончилось, и её враг снова объявился? Прошло уже почти три недели после той встречи в театре. Три недели поисков, ожидания. Она сделал всё, что от неё зависело, но проклятый вор словно в воду канул. Разумеется, её люди нашли таверну, в которой он жил, там всё время дежурила группа захвата, но... Она уже знала, что вор уехал через Восточные ворота, а вскоре в том же направлении уехал и граф Хелх со своими людьми и тоже исчез где-то в лесах. Прошло уже много времени, и пошли разговоры, что пора искать и самого графа. А пять дней назад один из её агентов сообщил, что вроде бы видел человека, похожего на выданный ему портрет, и въезжавшего в город именно через Восточные ворота, но... непонятно почему потерял сознание и соответственно того мужчину, за которым он шёл. И вдруг срочное сообщение от агента, которому она так, на всякий случай, приказала наблюдать за людьми, пришедшими в театр. Случайность? Или с театром или труппой, выступающей сегодня его что-то связывает? Но всё это потом, потом. Она так торопилась, что оделась за каких-то десять минут, а заканчивала приводить себя в порядок уже в карете. Даже разверзнись небеса, но она не могла себе позволить появиться в свете не в должном виде. Но самое главное она взяла в первую очередь - два пузырька с серым порошком и бесцветной жидкостью. Маленькой щепотки порошка, брошенной в лицо противника, более чем достаточно, чтобы привести его в бессознательное состояние. Несколько капель из второго пузырька помогут подавить волю и заставят говорить правду. Ну, и на совсем крайний случай - два перстня с очень симпатичными голубыми камнями. Для всех - обычная бирюза, а для неё - мощный накопитель энергии и заранее подготовленное заклинание голубой молнии. Только бы агент не ошибся, только бы успеть, пока вор не удрал снова.
   Агент уже ждал, и пока они поднимались по лестнице, торопливо рассказал, что мужчина точь в точь как на рисунке, только у него теперь бородка и усики, но маленькие, словно он месяц не брился.
   -Как он одет?
   -Одет? Добротная куртка песочного цвета, черные штаны, короткие сапоги. На боку сабля со странно-длинной рукоятью, за поясом сзади кинжал. Коричневая шляпа с широкими полями.
   -Где он может сейчас находиться?
   -Ну, судя по его одежде, сегодняшним ценам на билеты и собравшейся публике... только на галерке.
   Графиня повернулась к четверке головорезов, сопровождавших её теперь повсюду.
   -Слушайте внимательно. Поступаете в распоряжение этого человека. - она кивнула на агента - Ваша задача - не упустить нужного мне человека. Если он выйдет один, без меня, то ни в коем случае не пытаться его задержать - только проследить, куда он идет, и немедленно доложить мне. Очень возможно, что этот мужчина - маг, и он невероятно опасен.
   Один из головорезов хмыкнул.
   -После грамотного удара по голове даже самый крутой маг превращается в самого обычного мужчину.
   -Возможно, - согласилась графиня, пристально вглядываясь в говорливого - но я уже видела несколько трупов таких вот "смелых", а ещё десяток просто исчез, и, похоже, навсегда. Так что лично тебе я разрешаю попробовать схватить его, и не буду сильно горевать над твоим трупом. Для всех остальных приказ прежний - только проследить. Мне этот человек нужен живым!
  
   Представление уже началось, но у графини был абонемент в ложу, и сейчас это пригодилось. Очень хотелось бежать прямо на галерку, схватить эту сволочь, но... если опять ошибка? Да и как это будет выглядеть? Ворваться, включить свет, устроить проверку? Хорошо же она будет выглядеть в глазах света...
   Переселив себя, она прошла в свою ложу, и, откинувшись в кресле, постаралась успокоить дыхание и мысли. Надо подождать до антракта, потом быстро пройти к лестнице, потом ...
   Что "потом", она не успела додумать. По залу словно пронесся легкий ветер, и разлилось физически ощутимое напряжение. И свет со сцены стал каким-то другим. Она повернула голову и... сердце дало перебой - прямо из декорации, изображающей ночную улицу и переулок, на сцену выползало какое-то чудовище. Сначала показалась пасть, клыки, огромные глаза, а потом мощное тело и хвост. Чудовище поглядело по сторонам, потом словно заметило её, рыкнуло и начало вставать на задние лапы. Казалось, дыхание остановилось от невозможной смеси страха и восторга. Вот теперь она поняла - кто же побывал в её сокровищнице. Мифический зверь, который появляется для того, чтобы покарать черные души. Зверь стоял в каком-то десятке метров от неё, и можно было рассмотреть каждую чешуйку на его теле. Вот зверь напрягся, раздался ужасающий рёв, он шагнул к ней... и тогда её нервы не выдержали, руки сами сотворили заклинание, и она метнула в зверя огненную иглу. Кто-то швырнул ещё какое-то заклинание, но зверь этого словно не почувствовал. Взревев ещё яростнее, сделал к ней ещё шаг, и она, теряя остатки самообладания, начала швырять в него всё подряд. Зверь почти сразу исчез, словно переместился через какой-то портал, а сцена превратилась в море огня. В зале стоял сплошной женский визг, люди метались, стараясь поскорее выбраться из зала, и графиня сама торопливо вышла в коридор. Чудовище исчезло, но предсказать, где оно появится в следующий момент, сейчас не сможет никто. И у всех была только одна мысль - прочь отсюда, скорее на воздух, на свет, туда, где много людей.
   Только оказавшись на площади перед театром, графиня смогла немного привести мысли в порядок. Кругом сидели, лежали люди, у многих женщин истерика или обморок. В театре разгорался пожар, но несколько мужчин с оружием бросились внутрь. Тушить пожар? Искать чудовище? Она не знала и не хотела этого знать - слишком велико было потрясение. Взгляд метался по лицам, и вдруг её что-то поразило. С трудом сосредоточившись, она поразилась ещё больше - один из мужчин, стоявший в толпе, улыбался! Почти незаметно, скорее глазами, но он улыбался. Рядом с криками, истериками, и... улыбался?! Он доволен происходящим?! Потом сознание отметило характерный овал лица, глаза, и ... Так это и есть тот человек, которого она искала! И тут она вспомнила легенды - не бывает отдельно Золотого дракона и отдельно человека. Всегда - это одно единое целое. Человек -дракон. И значит её противник - дракон?! Это было дико, это всё меняло, и это надо было обдумать самым тщательным образом. Заметив, что рядом с ним промелькнули лица её охотников, она почти успокоилась. Лишь бы они смогли проследить его до логова, не обнаружив себя, а она что-нибудь придумает. За возможность пообщаться с драконом она готова приплатить ещё столько же.
  
  
   Кабинет главы Тайной стражи.
   Мужчина был спокоен и даже мрачен. За окном уже наступала ночь, но он не стал зажигать светильники, и просто смотрел на раскинувшийся за окном город. Большой, красивый, скрывающий множество тайн, от которых даже привычный ко всему человек может поседеть.
   За столом для совещаний сидело ещё пять мужчин, но все они тоже молчали и, казалось, старались не дышать, чтобы не спугнуть мысли начальства.
   Наконец мужчина обернулся, окинул всех взглядом, затем усталой походкой прошел к столу. Сев в кресло, снова прикрыл глаза, и тихим голосом произнес.
   -Сегодня король был краток как никогда. Молча выслушал доклад, и сказал буквально следующее: "Я ещё могу понять, когда враг прячется, придумывает тысячи уловок, чтобы обмануть, запутать следы, но когда вот так, посреди столицы, на сцене королевского театра, на глазах высшего света, какое-то чудовище позволяет себе в открытую плевать на короля и на его власть... И после этого вы только и можете сообщить, что был пожар, а расследование ведётся?! Я очень недоволен" - мужчина помолчал - Да дело даже и не в недовольстве короля, а в том, что Тайная стража и в самом деле выглядим не лучшим образом. Что бы там не произошло, это не оправдание нашей беспомощности. Ладно, докладывайте, что ещё сумели накопать за последние часы.
   Один из мужчин осторожно откашлялся.
   -Маги так и не пришли к единому мнению, что это было. Если судить по легкости появления и исчезновения, отсутствию материальных следов, то напрашивается вывод об очень качественной иллюзии. С другой стороны, нет объяснения ауре, которую видели маги, бывшие на тот момент в зале, да и её следы очень хорошо чувствуется до сих пор.
   -Что в этом особенного? Есть же заклинания, способные менять ауру или создавать даже у иллюзии.
   -Есть, но они предназначены чтобы спрятать или хотя бы менять её. А вот для того, чтобы создать такую сильную и яркую, нужно самому обладать как минимум не меньшей силой. Так вот, аура соответствовала невероятно сильному магу, который или видел этого зверя живьём, или сам обладает буйной фантазией.
   -Выяснили, на кого похож этот зверь?
   -Тут споров почти не было. По всем показаниям и рисункам получается, что это был Золотой дракон.
   -Мифическое существо, которое видели лишь единицы, да и то в прошлом?
   -Оно самое. Только вот согласно легендам его можно было увидеть только в бою, да и то, если битва могла стать последней. Появление же в театре никак с легендами не вяжется. А вот как намёк-предупреждение, что вскоре всё может резко измениться - вполне.
   -Предупреждение? Кому?
   -Пару недель назад уже докладывали о странной порче дверей в нескольких знатных домах. Так вот, в крайней ложе, к которой предположительно направился дракон, сидел герцог Ганзо, у которого тоже была изломана дверь.
   -Намёк, что герцог всё-таки запятнан? Что вскоре предстоит смертный бой? Вот так, в лоб, чтобы было доходчивее?
   -Герцог в ярости от подобных разговоров, но... Кричит, сыпет угрозами, но как-то неуверенно.
   -Значит, предполагаемой целью был герцог?
   -Возможно. В соседней ложе сидела графиня Анха, которая пришла на спектакль как раз перед появлением дракона. Судя по её поведению, она тоже считает, что дракон хотел напасть именно на неё.
   -Намёк сразу двоим?
   -Ложи герцога и графини рядом, дракон двигался, так что на кого конкретно хотел напасть (или изображал нападение), теперь уже не выяснить.
   -Дракон появился почти сразу после прихода графини. Случайность или ждали именно её? Или она сама его создала?
   -Пока непонятно, но есть ещё одна странная деталь - вечером, вскоре после пожара, в нескольких кварталах от театра были убиты четверо наемников. Сначала решили, что это чьи-то разборки, но следователи были настороже и обратили внимание на не совсем обычные предметы их снаряжения - верёвки, удавки, дубинки, а у одного даже небольшая сеть из проволоки.
   -Охотники за головами?
   -Очень похоже.
   -Ну и...?
   -Вы сами дали указание тщательно расследовать всё, что покажется хоть чуть-чуть подозрительным. Следователи довольно быстро обнаружили крайне интересную вещь - последнее время эти наемники работали на... графиню Анха.
   -Действительно, интересно - мужчина в кресле задумался - Война магов? Давненько у нас такого не было, да и раньше они предпочитали делать это подальше от посторонних взглядов. Кто бы это мог быть?
   -Пока нашли троих, у которых в своё время с графиней были трения.
   -Кто-то из них был в театре?
   -Определённо сказать нельзя. Мы установили почти всех, кто был в театре, ведь собралась знать, и все друг друга знают напрямую или через знакомых. Знаем всех, кто был в партере, в ложах, а вот на галерке сидело ещё человек двадцать, но мы нашли только двенадцать.
   -Искать! Какой бы качественной ни была иллюзия, но необходимо было выбрать место и время её появления. Почти наверняка тот, кто создал её, присутствовал на спектакле. Вариант с Анха весьма интересен, но появление дракона рядом с герцогом, да ещё и два раза, случайным тоже назвать не получается. У нас действительно на него ничего нет?
   -Нет. Во всяком случае, ничего конкретного, что могло привлечь к нему дракона. Может просто отвлекающий маневр?
   -Для отвлекающего маневра выбрали бы кого-нибудь явного, вроде барона Шенге. Однако этого не сделано, и нас упорно подталкивают к конфликту с герцогом или с кем-то ещё. Подумать только, вчера во время аудиенции короля прикрывало четверо магов. От меня! В мирное время! В королевском дворце! По решению самого короля! Я ещё не сделал никаких конкретных выводов, а он уже сам всё решил! И правильно сделал - неожиданно закончил мужчина - Судя по активности "помеченных", в ближайшее время можно ожидать чего угодно. Значит так - мужчина встал - Расследование по театру продолжать ещё более тщательно. Основные направление: выяснить, что же там было - сам зверь или только его иллюзия; кто мог им управлять и как. Возможно, это был кто-то из сидевших на галерке. Нельзя исключать вариант, что это могла сделать и сама графиня Анха для привлечения внимания к своей особе или ещё для каких целей. Огромный риск от таких действий, но и она особа... неординарная. Попытайтесь выяснить, кто же был целью - герцог или графиня. К обоим приставить самую деликатную, но круглосуточную слежку. Самым тщательным образом проверить их жизнь, их друзей и врагов. Искать, искать, искать! "Помеченные" тоже ищут, и я не знаю, что именно они найдут и какие выводы сделают. Мы должны опередить их!
  
   Следователи ушли, а мужчина ещё долго стоял у окна, невидяще разглядывая город. Потом пробормотал себе под нос: "Обязательно, сегодня же, надо навестить военного министра и "попросить", чтобы он срочно перевёл в город несколько проверенных полков. Официально - на отдых, для участия в параде, что угодно, но они должны быть под рукой!"
  
  
   Гарда
   Шум получился знатный, и я был доволен собой.
   Из дверей и окон театра валил дым, и вскоре появились и местные пожарные. Как и положено, в касках, робах, на повозках с большими бочками и насосами. Шустро размотали рукава и полезли в театр. На них почти не обратили внимания. После представления, устроенного мной, прошло уже минут десять, но спокойнее не стало. Многих "отпустило", и они неподвижно лежали прямо на мостовой. Может это было шоком, может последствием шока, не суть важно. Театр был расположен на одной из главных улиц, и пожар с толпой кричащего, плачущего народа не мог остаться незамеченным. Со всех сторон непрерывно подходили люди. Смотрели, спрашивали: "Что случилось?". Некоторые даже пытались чем-то помочь, но что может сделать простой человек в такой ситуации? Погладить по руке/спине/голове? Говорить, что страшное уже позади? Тут нужны врачи, лекарства, психологи, а по местному - маги-целители. А значит, мне пора сматываться. Им и без меня работы хватит, но лучше не рисковать - вдруг какой глазастый разглядит что-нибудь и во мне?
   Я начал потихоньку проталкиваться с площади, но в какой-то момент наткнулся на острый взгляд мужчины средних лет.
   -Эй, братан, не знаешь, что тут случилось?
   Одет он был вполне благополучно, но это "братан", да ещё и парочка не очень приятных фраеров за его плечами... Но сегодня я был добрым, и захотелось сделать что-то приятное даже для них. Остановившись, я чуть принизил голос.
   -Что случилось - не знаю - то ли пожар, то ли убийство, то ли всё вместе, но для фартового есть возможность неплохо заработать - я кивнул в сторону плачущих, стонущих людей - Там щас столько перепуганных дамочек, которые и не вспомнят, где они потеряли какую брошку и была ли она у них.
   Я дружески подмигнул мужику. Тот насторожился, затем голова пошла в сторону, словно он оценивал ситуацию с новой точки зрения. Затем снова повернулся ко мне.
   -А сам чо?
   -Я своё уже взял, пора и ноги делать - усмехнулся я.
   -Ну, спасибо за наколку - мужик повернулся к своим сопровождающим - Значит так - идём на площадь. Помочь там кому, до коляски проводить. Мы же не без понимания и сочувствия. А что по дороге к рукам прилипнет, так может этого и не было вовсе - повторил он мои слова.
   Я только усмехнулся. Ребята и без моей подсказки погрели бы руки, а я - так, чуть подправил направление их работы. А если чуть подумать, то сам бы я пошёл в театр - там, наверное, сейчас все проходы усыпаны порванными ожерельями, цепочками и прочей мишурой. Но нафиг бы они мне сдались - не за этим я сюда пришёл.
  
   Народ с поперечных улиц, привлеченный шумом, толпой валил к театру, и чтобы не привлекать внимания (шел- то я навстречу потоку), приходилось передвигаться с короткими перебежками. Немного пройти, остановиться, оглядеться со скучающим видом, ещё пройти пару десятков метров. Медленно, нудно, но так безопаснее. И слежку я обнаружил довольно быстро благодаря именно этим частым остановкам. Крепенький такой мужичок, который почему-то двигался синхронно со мной - я иду - он идёт, я остановился - он тоже начинает рассматривать товары на прилавках ближайшей лавки.
   Странно, что меня смогли вычислить так быстро, и ещё более странно, что не схватили сразу, если уж появились подозрения. А может это и не связано с театром? Тогда кто и почему? Ладно, разберёмся.
   Старательно сдерживая шаг, я ещё погулял, делая петли, но непонятный шпик словно прилип ко мне. Не очень приятно, но на такой случай я всё-таки приготовил небольшой сюрприз для возможной слежки. Уже целенаправленно сделал круг и так же неторопливо зашел в проход между домами. Очень интересный проход.
   Стены домов высились сплошной стеной, оставляя метра три свободного пространства, к тому же заставленого ящиками с мусором и всяческим дерьмом. Да ещё, вероятно для того, чтобы народ здесь не шлялся, сокращая путь между улицами, проход перегородили стеной метра три высотой. Всего пара дверей, выходящих в этот отстойник. По всем параметрам - отличная ловушка для того, кто попытается здесь спрятаться. Если меня просто "ведут", то сюда никто не сунется, ограничившись пометкой, что я где-то в этих двух домах. А если цели более серьёзные, то... Ладно, посмотрим.
   Готовясь к такой ситуации, я расчистил у поперечной стены пятачок примерно три на три. И споткнуться меньше вероятность, да ещё из всякого барахла я соорудил горку в пару метров высотой. На общем фоне она почти не выделялась, а я получил небольшой выступ, из-за которого очень удобно наблюдать за теми, кто сюда войдёт.
   Несколько минут ничего не происходило, затем в проход крадучись вошел тот самый мужик, что вёл меня от театра. Я даже на краткий миг позавидовал его умению передвигаться бесшумно. Вроде двигается не быстро, головой особо не крутит, но ни единого шороха, словно он видит всё вокруг! Осторожно подошел к одной из дверей, осторожно потянул, но дверь не поддалась. Так же осторожно проверил другую дверь и замер, вглядываясь в глубину прохода. Наконец решился и двинулся ко мне.
   Я сдвинулся к стене, убедился, что ничто не помешает замаху, и замер, обратившись в слух. Что он сейчас будет делать? Сделает удивленное лицо? Схватится за оружие или сразу швырнёт нож?
   Чуть слышные шорохи всё ближе, ближе, шпик появился из-за кучи и замер, заметив меня. Наверное, с минуту мы просто разглядывая друг друга, ожидая, на что решится противник. Мне играть в "гляделки" надоело первому.
   -И чо надо?
   Мужик кинул взгляд по сторонам, оценивая ситуацию, и на его лице расплылась неожиданная улыбка. Поднёс пальцы ко рту и свистнул как-то по-особому. Почти сразу раздался ответный свист, топот нескольких бегущих человек, и к шпику подбежали ещё трое. Разные, но чем-то неуловимо похожие друг на друга. Каждый бросал взгляд по сторонам и каждый начинал улыбаться. Весёлые ребята или думают, что загнали меня в угол?
   -Повторяю вопрос - чо надо?
   Тот, что шел за мной, видимо был за главного.
   -Да ничо особенного - тебя.
   -Это как?
   -А так. Графиня Анха приказала, чтобы мы привели тебя к ней, вот мы и пришли тебя позвать. Сам пойдёшь, или помочь?
   -Некогда мне, в другой раз как-нибудь загляну.
   -Значит, не хочешь - мужик осуждающе покачал головой. Словно по команде, мужики отступили от меня на пару шагов и начали расстегивать куртки. Было довольно неожиданно увидеть коллективный стриптиз, но всё объяснилось довольно просто - под одеждой были спрятаны веревки, странная складная палка с рогулькой, а у одного даже оказалась небольшая сеть. Причем делалось это неспешно, словно меня здесь и не было. Вернее был, но уже в качестве болванчика, которого придётся куда-то тащить. Странная беспечность для ловчих, но я вовремя заметил взгляды исподтишка. Значит всё это не более чем игра? Провокация, чтобы вынудить меня броситься? Проверка меня на крепость?
   Убить их моими вихрями можно было в любой момент, но сейчас, после шума в театре, это было крайне нежелательно - там наверняка крутятся маги, и очень может быть, что они сейчас очень внимательно прислушиваются к своим магическим полям и их возмущениям. И если кто-то что-то почувствует, то через несколько минут после моего удара здесь могут объявиться и самые настоящие боевые маги. Ладно, это на самый крайний случай.
   Я чуть шевельнулся, настраиваясь на бой, и напускная беспечность ловчих мгновенно испарилась. Матерые волки, но несколько ошибок они уже сделали. Думают, что прочно заперли меня в ловушке, встали слишком близко, и в случае боя будут мешать друг другу. Мне тоже не побегать, но... может и не надо? Скорее всего, ко мне двинутся двое - один приставит меч к горлу, второй попытается оглушить или просто связать. Двое будут страховать, чтобы я не вырвался. Можно и мечом помахать, но всё равно тесновато. Нет, не буду их заранее волновать, пусть приблизятся, а там посмотрим.
   Похоже, моё спокойствие насторожило ловчих гораздо сильнее, чем если бы я размахивал оружием. И поступили они почти как я и рассчитывал - двое отступили ещё на пару шагов, блокируя выход, двое против меня. Один из задних держал в руках сеть, у второго меч. У пары, двинувшейся ко мне - меч, дубинка, верёвка.
   -Если не будешь дёргаться, то мы тебя даже калечить не станем - криво усмехнулся тот, что с мечом, и я ему почти поверил.
   Действительно, зачем калечить, если можно просто дать по голове? Меч резко пошел к моей груди, но я не стал уклоняться, а резко ударил по лезвию ребром ладони. Хотел просто отбить, направить в сторону, но видно вложил в удар слишком много силы, и лезвие, звякнув, переломилось посередине. В глазах ловчего недоумение, но мне уже было не до рассматриваний. Резко, от души, ударил его ногой в живот, и его буквально снесло, да ещё так удачно, что он упал на задних, заставив их зашататься, выпустить меня из вида.
   Дальше было уже просто - выхватить меч, полоснуть того, что с дубинкой, а затем разобраться и с троицей. Тот, кого я пнул, скорчился от боли, и его неподвижное тело помешало остальным быстро вскочить. Всего и делов - сделать несколько шагов, полоснуть одного, ударить второго. Если по результатам и затраченному времени, то побоище.
   Промелькнула было короткая мысль оставить одного для допроса, но о чём его спрашивать? Главное мне уже сказали - графиня меня не забыла, она знает моё новое лицо (скорее всего, после той случайной встречи в театре) и она меня очень активно ищет. И если в ближайшее время не найдёт, да узнает, что я сделал с её ищейками, то может разозлиться ещё больше. И может даже захочет привлечь к поискам официальную стражу. А что, в лицо она меня знает, портрет нарисовать несложно. А уж наплести о моих преступлениях может что угодно, и, "позолотив ручку" какому-нибудь начальнику, вполне может договориться, что после поимки меня передадут ей (для суда по месту жительства). Возможно? Вполне. Значит надо попробовать изменить внешность, а в идеале и вообще сменить лицо, раз это относительно просто. Да и вообще, мне и в самом деле пора делать ноги из столицы. День, два, максимум три, и мне здесь станет "жарко", а убивать всех подряд не очень хочется. Восемь человек с графом, четверых сейчас. Сколько ещё народа будет за мной гоняться, скольких придётся убить? Эти вроде обычные наемники, готовые за деньги делать что угодно, но ведь за мной могут послать и честных сыскарей. Убивать и их? Это мне надо? Не надо. Значит, сегодня и завтра слушаю разговоры, а послезавтра надо уезжать.
   На всякий случай я обшарил убитых, но ни единой бумажки не нашел. У каждого по несколько ножей, мечи, верёвки, даже кошельки с деньгами, но моего портрета не было. Как же тогда они меня искали? По словесному портрету? И вот так, сразу, без проверки и расспросов были уверены, что я именно тот, кто им нужен? Странно как-то. Или я чего-то не знаю, не увидел? Ладно, день-два я продержусь, а потом мне всё будет безразлично.
  
   Наскоро затерев на одежде следы от брызг крови, осторожно выглянул из проулка, огляделся, но вроде ничего подозрительного не видно. Может и в самом деле за мной шли только эти четверо? Да и зачем им кто-то ещё? Четверо, слаженная команда. Против одного - за глаза.
   Уже более уверенно я вышел из проулка и неспешно двинулся по улице. Я только гуляю! Я ни от кого не бегу, мне нечего бояться, за мной не надо гнаться. Я вышел подышать свежим воздухом, и может даже зайду в ближайшую таверну пропустить пару стаканов вина. А кто мне запретит?
   Где-то в глубине души осталось нехорошее ощущение, что за мной кто-то смотрит, но, сколько я ни проверялся, нового (или старого) шпиона засечь не смог. Да и черт с ним. Будем решать проблемы по мере поступления.
  
   Первая таверна, куда я зашел, оказалась почти пустой. Несколько мужиков старательно насыщались, но почти не разговаривали. Я посидел немного, выпил стакан вина и отправился в следующую. Но и там та же история. Посомневавшись, решил посетить таверны поближе к театру. Народу на улицах стало заметно больше, и я выбрал таверну в каком-то квартале от театра. Рискованно, но если народ и захочет поделиться впечатлениями, промочить горло, то скорее здесь, недалеко от места событий.
   Так и оказалось, но ждать пришлось ещё не меньше часа. Вот это меня удивило - неужели в столице настолько мало развлечений, что народ так долго пялится на пожар? Но из возбужденных разговоров постепенно стала вырисовываться довольно странная картина - оказалось, что пожар получился совсем не маленьким, и обычные пожарные (или как их здесь называли "огнеборцы") ничего сделать не смогли, и пламя бушевало до тех пор, пока не приехали маги. Вот эти разобрались быстро - несколько гулких бухающих ударов, и пламя исчезло. Дым тоже почти сразу из черного стал белым, но всё-таки помощь пришла слишком поздно, и крыша обвалилась. Много было рассказов о плачущих женщинах, матерящихся мужчинах, но после нескольких кружек с вином все немного успокоились, и заинтересованные слушатели, которых набралось уже достаточно много, задали главный вопрос - а почему пожар вообще начался?
   Я навострил уши.
   Один из самых говорливых и возбуждённых мужиков, который обо всём рассказывал самым уверенным и горячим тоном, да при этом ещё выпучивал глаза, сделал многозначительный вид.
   -Я там много чего услышал, но некоторые бабы говорили, что в театр пробралось какое-то чудище! Зубы - во! - он для наглядности показал руками - Глаза - во, когти - во! Как зарычит, да как кинется на людей, да как начало огнём плеваться! Слава богам, там оказалось несколько магов, вот они чудовище и прибили!
   Вокруг пораженно ахнули.
   -И посмотреть можно будет?
   -Кого посмотреть? Зверя этого? Ну, про посмотреть не знаю. Там пожар сильный был, может оно и сгорело.
   -А на что оно хоть похоже было?
   -Ну, все по-разному говорят. Кто-то всё хвост длинный вспоминал, кто про то, как оно за задние лапы встало. Вот сидишь ты, представление смотришь, и вдруг над тобой такое чудовище на дыбы встаёт да когтистыми лапами замахивается? Если со страху не помрёшь, то бежать точно будешь далеко и быстро!
   Разговор тут же свалился в обсуждение кто чего испугается. Вино лилось рекой, подробностей того, чего не было, становилось всё больше, и через час я решил, что толку и в этот раз не будет. Обсуждали бурно, но только о пожаре было немного похоже на правду. А всё остальное - месиво из отдельных правдивых деталей и собственных домыслов. Неожиданно из-за соседнего стола раздался глухой голос.
   -Дракон это был.
   Все разом повернулись к говорившему. Мужчина лет сорока пяти, с огромными грубыми руками, раздавленными тяжким трудом. По виду он больше напоминал старый засохший корень.
   -Какой ещё... дракон?
   -Самый обычный, Золотой.
   Меня покоробило слово "обычный", а вокруг сразу загалдели.
   -Да с чего ты решил?
   -Так вы уже всё и сами рассказали
   Мужики за соседними столами стали недоумённо переглядываться.
   -Чего мы рассказали?
   -Да всё. Большой, хвост, когти, зубы, рычит, на задние лапы встаёт.
   -И чо?
   -А ещё кто-то сказал, что он был желтый, чуть ли не золотой, да ещё и светился. Ну и про кого такое можно сказать?
   Народ притих, со скрипом работая мозгами. Наконец один как-то озадаченно произнёс:
   -А ведь точно! И большой, и когти, а главное - золотой! Я других и не знаю, у кого такой цвет.
   Тут же послышалось ещё несколько голосов:
   -Точно, он это, больше некому! - и тут же - А зачем он туда залез?! А зачем ему это было надо?!
   -Дураки вы, к большой крови это.
   На мгновение установилась тишина.
   -Какая кровь, о чём ты? Войны уже лет двадцать не было, ни с кем вроде не ссоримся, армия, какая-никакая, имеется.
   -А нам и не надо ни с кем ссориться. Как ты думаешь, что теперь сделает король, Тайная стража и герцог Ганзо? Да они тут всёх на уши поставят, хватать будут всех подряд да пытать. Пока не найдут, кто всё это устроил, не успокоятся. Вот и будет крови по колено. Не заметил что ли, что на улицах стало больше патрулей стражи? А завтра, помяни моё слово, их станет в несколько раз больше!
   -Вон ты про чо... Нас-то это не касается. Мы люди маленькие, чо с нас взять?
   -Это ты на дыбе будешь рассказывать.
   -Да пошел ты с такими предсказаниями!
   -Я-то пойду и только порадуюсь, если всё кончится хорошо.
   Народ шумел, спорил непонятно о чём, но странный мужик меня заинтересовал и даже очень. Подозвав хозяина таверны, я сунул ему пару золотых.
   -Это, наливай всем, пусть гуляют за счастливое спасение от пожара. И это, пару кувшинов лучшего вина вон за тот стол - я кивнул на соседний - ну, и закусь, само собой.
   Хозяин понятливо кивнул, и вскоре таверна гуляла, вспоминая только пожар. Я подождал, пока соседу принесут выпивку, и перебрался за его стол. Тот покосился на меня, на то, как я наливаю вино в его кружку, но выпил без вопросов. Мы немного посидели, слушая разговоры остальных, но я уже не мог больше терпеть.
   -Слушай, ты так говорил, будто с таким драконом сам за ручку здоровался.
   -Чего не было, того не было - отмахнулся мужик - А вот дед моего деда и в самом деле его видел.
   Сердце дало перебой, и я тут же склонился к нему.
   -Расскажи!
   -Да рассказывать-то особо и нечего. Дед моего деда, Анхей Худой, служил тогда у герцога Денако, и как раз началась заварушка у Мелькано. Ну, ты, наверняка, слышал про неё.
   Я на всякий случай кивнул.
   -Что-то такое слышал.
   -Ну так вот, сошлись они с гармиканами, и сразу стало ясно, что смерть к ним пришла. И людей у нас было меньше, и маги наши против гирканских совсем слабыми оказались. И часа не прошло, как центр и правый флаг почти полностью разгромили. Анхей на левом бился, но и сам понял, что смерть уже близко. Ну, пошли гармикане в атаку, сшиблись они, и... - старик кашлянул, словно у него запершило в горле, и я торопливо наполнил его кружку. Мужик отпил немного - Ну, значит, сшиблись они, и тут в самой гуще схватки словно солнышко засияло, и волны по людским головам пошли. Глянул дед, а там...
   -Ну, чего там? - не выдержал я.
   -Дракон там появился. Огромный, красивый и золотом сияет. Кинулся он на врагов, и давай их ломать. Анхей говорил, что страшно это было. Вокруг кровь, трупы, сам многих убил, а на дракона всё равно смотреть было страшно. Клочья тел летели во все стороны, а потом дракон и магию свою страшную пустил, и от каждого удара враги сотнями падали.
   -Так это же хорошо!
   -Хорошо - мрачно согласился старик - Только ведь это тоже люди... были. А потом на дракона напали гармиканские маги. Не знаю, как они дрались, но шагов на двести вокруг вообще никого живых не осталось... да и трупов тоже - всё был сожжено. А потом дракон упал, и словно свет в нём погас. После боя там только тело Дарника и нашли.
   -А Дарник - это кто?
   -Да солдата так звали, который с прадедом несколько месяцев вместе служил. Ничего особенного, обычный солдат, разве что временами чудил и заговаривался.
   -Это как?
   -Не знаю, но прадед так говорил.
   -А дракон?
   -Что дракон?
   -А Дракон куда делся?
   Старик глянул на меня как на дурака
   -Так Дарник и был драконом!
   -Это как?
   -А так. Ты что, совсем ничего о них не слышал?
   -Ну, в наших краях об этом как-то не вспоминали.
   -Видно, совсем глухая деревня. Ну, так вот - золотой дракон - это и есть человек.
   -Как ты и я?
   -Как ты и я. Только другой.
   -Какой другой?
   -Да кто ж его знает? Живёт человек, живёт, а потом раз, и чувствует в себе силы дракона.
   -Так просто?
   -Так просто - согласился старик - Только вот людям он показывается в истинном облике только когда бой предстоит насмерть, и отступать нельзя. В таком бою они чаще всего и гибнут.
   Я невольно вспомнил собственный бой, когда сам чуть не погиб. Неужели я тоже в тот момент выглядел как дракон? Наверно, нет - заклинание я активировал, а вот мыслей покрасоваться драконом точно не было.
   -Зато в бою победили.
   -Ага, победили. Прадед говорил, что на поле сражались тысяч пятьдесят, а в живых осталось от силы тысяча.
   -Не было бы дракона, и прадед бы твой погиб, и тебя бы не было.
   -Тоже верно.
   Я плеснул в кружки вина, и мы молча выпили. Старик рассказал почти мою историю, и я почему-то подумал, что и тот Дарник мог оказаться таким же попаданцем, как и я. Может это такое развлечение киношников для создания местных легенд?
   -Слушай, а откуда эти драконы берутся?
   -Не знаю. Появляются и всё.
   -Но если они показывают себя только в последнем бою, то получается, что в театре дракон собирался биться с герцогом?
   -Если бы собирался, то убил бы.
   -Так вроде его самого... того.
   -И ты поверишь, что Золотого дракона можно вот так, парой молний убить? - с усмешкой спросил мужик.
   -Ну... смотря какой дракон, смотря какая молния.
   Мужик посмотрел на меня как на дурака, и снова повторил:
   -Хотел бы - убил. Скорее он показал, что готов биться с герцогом насмерть, и тот теперь это знает.
   Сказано было так уверенно, что я чуть не схватился за голову, осознав, во что я нечаянно вляпался. Я этого герцога знать не знаю, но если меня начнёт искать и он, то мне точно нужно линять из города и поскорее.
   Не дожидаясь мужика, я опрокинул в себя кружку и снова налил обоим.
   -А может герцог ни в чём и не виноват?
   -Может и не виноват, но кого это теперь интересует? Теперь ни один дворянин ему руку не подаст. Так что ему теперь остаётся только самому удавиться, чтобы с рода черное пятно смыть...
   -Эт чо получается, эти драконы типа защитников?
   -Получается так.
   -А они только нас защищают или в соседних государствах тоже такие есть?
   -Я слышал только про наших.
   -А я где-то слышал, что у них даже целый род был.
   -Так много чего болтают.
   -А можно такого дракона как-то найти?
   -Зачем?
   -Ну... Может умное что услышу, жизнь к лучшему повернётся - совершенно искренне ответил я.
   -Так люди это, самые обычные. Может кто поумнее, а так самые обычные. Разве что мир видят как-то по-другому.
   -Как?
   -Да кто ж это знает? Как узнаешь, так сам драконом станешь - хмыкнул старик.
   -А магия у них какая? Как у наших магов?
   -У магов и спроси - снова хмыкнул мужик - Но убить дракона можно, особенно когда он в человеческом обличии. А вот когда он свой истинный облик примет, тогда только бежать и остаётся.
   Мужик говорил так уверенно, что у меня появилось очень нехорошее подозрение.
   -Интересно, а откуда ты всё это знаешь?
   -А мне вот тоже интересно, почему ты ничего этого не знаешь и такие вопросы задаешь?
   -Жизнь была тяжелая, не до сказок как-то.
   -А теперь?
   -Так ты ж говоришь, что всё взаправду было?
   -Прадед много сказок рассказывал своим детям и внукам, но того, кто посмел бы усомниться, что он видел Золотого Дракона, просто прибил бы. Вот и думай, сказка это было или взаправду...
   В таверне гульбище уже было в самом разгаре. Да и кто откажется выпить на халявный золотой, свалившийся неизвестно откуда? У меня в голове тоже шумело, и я решил, что на сегодня вопросов и неожиданных ответов даже слишком много. Мужик отвечал спокойно, но периодически взгляд у него становился чересчур задумчивым. Заподозрил меня в чём-то? Но от ещё одного вопроса я не удержался.
   -Слушай, если уж драконы такие защитники, то почему о них узнают только в последний момент? Почему их сразу на службу не берут?
   -Так они никого не слушаются - усмехнулся мужик.
   -Совсем?
   -Ну почему же. В людском облике они самые обычные люди, и работают, и служат, и с другими дружат. Только вот они себе на уме, и если что решат, то их уже не свернуть.
   -Так все мы такие.
   -Все, да не все. Для них нет господина, и если уж они сочтут кого врагом, то не посмотрят, сколько воинов перед ними и какие у них титулы - мужик наклонился к моему уху и почти прошептал - Было даже несколько случаев, когда они и королей своих убивали!
   -Да ты чо?! - я ошарашено уставился на мужика.
   -А вот и чо - тот снова приложился к кружке - Но об этом молчок! - он многозначительно приложил палец к губам - Ну и кто такого возьмёт на службу, приблизит к себе? Драконы не предатели, но если решат, что ты враг, то всё, можешь копать себе могилку. Если, конечно, останется что хоронить. Какому господину такое понравится? Воин, который не убивает по приказу, да ещё и против тебя может повернуть? Кому он нужен?
  
   На улице, как оказалось, уже была ночь, и я с удовольствием вдохнул свежий воздух. Здесь не было табака, в тавернах не курили, но когда полсотни мужиков пьют, рыгают, бздят, да и просто дышат перегаром, духан получается просто убойный.
   До таверны, где я остановился, шагать было около часа, но я никуда я не торопился. Да и то, что узнал, надо обдумать.
   Странный здесь мир, очень странный. Маги и оборотни-тварки меня почти не удивили, но оказалось, что и драконы здесь почти норма. Очень редкая, но вполне возможная, как и единороги. Я вот в них не верю, не видел, но кто сказал, что их здесь нет? Вот и драконы здесь хоть и редки, но периодически проявляются. С одной стороны, немного обидно, что я не уникален, с другой - многое становится понятным. Если по порядку, то теперь понятно поведение Терры - она встретила легендарного зверя, "принадлежала" ему, и может даже забеременела. Наверное, никогда и никому об этом не скажет, но ребёнком будет гордиться до конца жизни. Понятно, почему солдаты с такой гордостью смотрели на вымпел с драконом, который я приказал сделать - для них это было признанием "правильного" поступка. Наверное, если я обнажусь до пояса, и народ увидит дракона на моей спине, то может я даже смогу рассчитывать на помощь. Но это новые слухи, и почти наверняка найдётся человек, который решит подзаработать на забавной зверушке. Так что вариант с драконопоклонством лучше отложить на самый крайний случай.
   Осталось непонятным - как всё-таки эти драконы появляются. Допустим, если прадед не врал, то получается, что последний раз это было примерно... сто лет назад. На целое королевство один раз в сто лет? Не было повода проявить себя? Или размножение драконов - большая проблема? И как это происходит? Прилетает некий дракон-папочка (раз в сто лет), заводит интрижку с местными барышнями, а потом улетает? А как потом деточки узнают о своей сущности? Лично я - совершенно случайно. И почему их считают защитниками? Неужели не нашлось ни одного подлеца? Или может те случаи убийства королей, о которых не принято говорить, и были попытками захвата власти? Почему о появлении драконов легенды только в этих двух королевствах? Или они есть и в других, но об этом не принято говорить? Своеобразная гордость, что мы избранный народ, и при случае нас защитят? Сплошные вопросы, но с ними можно и подождать.
   А вот другие ответы старика мне не понравились и очень похоже, что я вляпался в дерьмо по самую макушку. Для кого-то дракон может и защитник, но, по словам старика, попытка нападения на герцога ставит его чуть ли вне закона. Ну, или типа чёрной метки. У меня и так проблемы с графиней, а если ещё и герцог захочет посчитаться, восстановить доброе имя, то мало мне не покажется. То, что я о местных легендах ничего не знал, роли не играет. По идее, надо линять из города прямо сейчас и ехать очень быстро и очень далеко. Только ворота сейчас закрыты, да и завтра с утра всех уезжающих наверняка будут проверять намного тщательнее. Малейшее подозрение, и придётся биться за свою жизнь, а может и устраивать новый большой взрыв. Вариант не очень красивый. Тогда что, тайком через стены? Прямо сейчас?
   Наверное, это было бы самое правильное, но... я слишком устал. Надо всё обдумать, поболтаться ещё немного по тавернам. Сегодня постараюсь выспаться, завтра немного пройдусь по таверным, рынкам, послушаю разговоры, осмотрюсь, проверю обстановку на воротах, у стен, тогда и решу. Всё становится слишком серьёзным, чтобы действовать не подумав.
  
  
   Графиня Анха
  
   Народ на площади перед театром всё прибывал, и скоро началось столпотворение. Уже и не понять - кто и зачем сюда пришел - то ли помочь, то ли просто поглазеть, то ли порадоваться чужому несчастью. Любопытные взгляды, которые бросали на неё простолюдины, вскоре начали бесить. Она не привыкла к подобному непочтительному поведению, но сейчас рядом не было её слуг и охраны, готовой прикрыть её своими телами, да и оружие бы пустила в ход не задумываясь. Даже кареты не было, а где её искать в этом сумятице, было непонятно. Пришлось проталкиваться сквозь толпу, идти несколько кварталов пешком, и лишь тогда удалось поймать наемный экипаж.
   Домой она вернулась злая как... даже и сравнить не с чем. Служанки, не ожидавшие такого быстрого возвращения графини, заметались, на зная за что хвататься, но приказ был только один.
   -Ванну!
   Испуганная служанка склонилась в поклоне.
   -Госпожа, горячая вода пока не готова.
   Можно было обругать, прибить, сорвать злость, но графиня сдержалась. Винить и в самом деле не за что. Кто же знал, что она вернётся буквально через час? В другое время это бы её не остановило, но сейчас не до проявления характера или показательных наказаний.
   -Просто принесите много воды. Чистой. И быстро!
   Неспешно поднявшись в свою спальню, графиня стала неспешно раздеваться. Многолетняя привычка требовала всё делать спокойно - это порядок в вещах, порядок в мыслях. Каждая вещь на свое место, каждая драгоценность в свою коробочку или шкатулку. Через пять минут графиня стояла совершенно обнаженная. Так же неспешно прошла в ванную комнату. Сама ванна уже была наполнена до краев, и женщина коснулась воды. Холодная, из колодца. Глупо было тратить магическую энергию на такую ерунду, но ждать, пока растопят печи, пока согреют, пока принесут, ей не хотелось. Не сейчас. Малая толика энергии, и вода в центре ванны вскипела гейзером. Не жалея, вылила в воду содержимое флакона с настоем, дарующим спокойствие, добавила немного пены, осторожно опустилась в воду и замерла, наслаждаясь теплом, спокойствием и тонким ароматов трав.
   Спокойствие и ясные мысли - вот что ей необходимо.
   Постепенно напряжение отступило, и она смогла думать.
   Как же всё... не так. Долгие недели поисков, ожидания, а когда она всё-таки нашла вора, он оказался драконом, и это все переворачивало с ног на голову. Самое главное её желание - убить - теряло смысл. Убить можно вора, человека, а вот дракона... Убить, конечно, можно и его, но какая от этого выгода, да и кому она сможет этим похвалиться? Убить легенду, о которой узнавали только в день смерти дракона? И вдруг живой, рядом, только протяни руку! Сколько тайн, сколько возможных открытий! С камнями придётся проститься, да и с накопителями энергии тоже. Может аура дракона потому и сияет такой силой, что он сумел воспользоваться её накопителями? Очень многое хочется спросить, только как? Её он видел, знает, да следы в сокровищнице оставил не просто так. Насмешка, угроза? И в театре не захотел разговаривать, ушел. Заманить в ловушку, схватить, пытать? Попробовать можно, но где гарантия, что это что-то даст? Золотые драконы тем и славились, что никогда и никому не подчинялись. Под пытками он может и раскроет часть своих секретов, заклинаний, но где гарантия, что как только она попытается их повторить, тут же не погибнет? Значит только добровольное сотрудничество. Легко сказать. Вор, за которым она гналась, начнёт ей доверять и делиться секретами? Смешно. Да и с театром непонятно. Да, она испугалась, сорвалась, начала бить боевыми заклинаниями. Но если подумать, то сразу появляется сомнение - а на кого именно хотел напасть дракон? Появился почти сразу, как только она зашла в ложу. Значит, на неё? Но соседнюю ложу занимал герцог Ганзо, у которого на дверях особняка тоже были отметины от драконьих когтей. Так кому же дракон угрожал? Если сравнить по значению и влиянию в королевстве - то герцогу. Если требовал прекратить преследование - то ей. И как после это говорить о доверительных отношениях? Должны быть очень веские причины, но откуда им взяться?
   Сволочь! Если бы не драконство, она убила бы его собственными руками! Но именно из-за того, что он дракон, ради возможности прикоснуться к такой тайне, она готова на многое, очень многое. Как было бы интересно понаблюдать за ним, узнать его возможности. Сколько тайн, которые не найти ни в одной книге. Она вполне могла бы найти слабые места у этого человечишки, сыграть на его слабостях, желаниях, но для этого нужно время. Узнать о нём побольше, придумать, как использовать эти знания, создать нужные условия, аккуратно подвести в ловушку, после которой он станет послушным. Что-нибудь вроде страха за близкого человека, неудовлетворенные амбиции, жажда богатства. Но для этого нужно время, а времени как раз и не было. После сегодняшнего "представления" за него возьмутся всерьёз и тайная стража, и герцог, и маги. Не сегодня-завтра перекроют ворота, и город превратится в огромную ловушку. Маги, стража пройдутся частым гребнем, хватая всех подозрительных. Несколько дней, и его найдут. По доносу, по подозрению, по расчетам магов или аналитиков стражи.
   Надо что-то срочно придумать, чтобы её добычу не увели из под носа. Но что?! Пусть не схватить самой, но хотя бы не допустить, чтобы это сделали другие. Смешно... она и король, она и вся Академия, она и Тайная стража. Помешать она не сможет, но перехватить, воспользоваться преимуществом своего знания о личности дракона можно и попробовать. Захватить, опоить настоями, подавляющими волю, тайно вывезти из города? А дальше что? Доверия не будет, она ничего не узнает, а выпускать из рук такую игрушку "побегать", чтобы заново строить отношения, откровенная глупость. Эх, если бы он был послушный...
   От неожиданной мысли графиня резко села, расплескивая воду. Кто сказал, что ей нужен именно этот человек?! Ей нужен дракон, а в каком он будет теле, безразлично. Так почему бы не завести дракона-ребёнка?!
   Никто не знал, как появляются драконы, но ведь как-то они появляются! Раз человеческое тело, то и рождаться они должны естественным путем. Так что, может быть и простое решение? Захватить, порезать на органы, сохранить на неопределённый срок, а сперму использовать для оплодотворения служанок? Просто, эффективно, но... если выяснится, что у дракона какие-то особенности, и такой способ не подойдёт? Изменить уже ничего будет нельзя, и она окажется с кучей мяса, растолканного по контейнерам. Значит этот вариант на самый крайний случай. Можно подсовывать живых служанок живому дракону, но на это снова нужно время. Мужчины - скоты, но и им требуется время, чтобы заинтересоваться промелькнувшей невдалеке юбкой. А времени как раз и не хватает. Значит всё-таки захват и принудительный секс? Возможно, но как это сделать, не заблокировав самого дракона? И будет ли толк от такого секса? Ребёнок может и получится, но если он окажется самым обычным? Ставить опыт за опытом, а потом ждать годами? А если лет через двадцать выяснится, что она наплодила только послушных слуг? И это неплохо, но она может купить верность и за гораздо меньшие деньги, не тратя на это годы.
   Получается, что в идеале дракон должен делать это добровольно, и может даже с женщиной, которая сама обладает магическими способностями. И кому она может это доверить? Никому. Любая магичка, как только осознает, кто лег к ней в постель, сразу постарается избавиться от неё. И дело не в любви или возможном удовольствии от секса - слишком дорогая игрушка, чтобы подпускать к ней кого-то ещё. Значит... это придётся сделать ей самой?!
   Женщину передёрнул от отвращения. С физиологией проблем не будет - здоровье у ней прекрасное, и в результате она не сомневалась. Но допустить, чтобы какой-то скот пользовал её как обычную служанку, а потом почти год терпеть все мучения, связанные с беременностью? Готова ли она на это? Внутри всё скрутилось от отвращения, но ради такого приза, как маленький дракончик, можно и потерпеть. А если и этот ребёнок окажется самым обычным?!
   От такой перспективы пришлось даже на несколько минут погрузиться в воду с головой, чтобы вернуть себе спокойствие.
   Вынырнув, женщина с трудом успокоила дыхание. Ладно, всё это эмоции и минусы. А что может быть плюсом даже в этой ситуации? Если учесть мужскую психологию, то будут и плюсы. Если секс будет в удовольствие и без ограничений, то дракон может и привязаться. Незаметно подливать ему возбуждающие настои, и вскоре он будет выть при одном её виде. А чтобы добраться до женского тела, эти скоты готовы на очень-очень многое. Уже плюс. Ещё один плюс - рождение ребёнка. Кем бы он ни был, но большинство мужчин не могут враждовать с матерью своего ребёнка, а это ещё один возможный путь к доверию с его стороны. Если правильно построить отношения, вести себя умно, то через год она вполне может добиться послушности дракона. Она не будет заставлять его делать то, что он не хочет. Ей вполне достаточно узнать его секреты.
   Ну что ж, хоть какой-то план у неё появился, и главное в нём - заполучить дракона в свое распоряжение на достаточно долгий срок. Осталось определиться - как это сделать? Насильственный захват - на крайний случай. Это дополнительные проблемы с доставкой, налаживанием отношением. Лучше всего, если он сделает это сознательно и добровольно. Как этого добиться при дефиците времени? Что сделать, чтобы он "захотел" поехать с ней? Надо поставить его в такие условия, чтобы это осталось единственным выходом, а она представлялось ему самым меньшим из зол.
   Значит... надо сделать так, чтобы земля горела у него под ногами? Натравить на него кого только можно, и пусть крутится как уж на сковородке? Вроде логично, только вот желающих добраться до дракона и без её намёков более чем достаточно. Сутки - двое, и его поймают и без её помощи. К тому же, дракон может оказаться слаб, и она своими руками отдаст такой приз в чужие руки. Кто бы ни добрался до него первым, но его обязательно постараются захватить, спрятать и использовать потом в своих целях.
   Как же сыграть, чтобы и дракона подставить, и силу его проверить на чужих жизнях, и не угробить при этом, и самой не оказаться в проигравших?
  
   Графиня, погруженная в мысли, даже не поняла, что ей подали на ужин. Что-то ела, что-то пила, и снова замерла в кресле. Снова и снова проверяла аргументы за и против, просчитывал варианты. Если бы вор не был драконом, всё было бы легко, просто, понятно. А сейчас... Убивать крайне желательно, а договориться будет трудно. Но может именно это и придаст победе особый вкус? Потерять она может всё, но и приобрести неизмеримо много.
  
   Уже была глубокая ночь, когда доложили о приходе агента, которого она отправила следить за вором. Агент выглядел усталым, потухшим, и графиня не сдержалась:
   -Что, упустили?! - голос прозвучал излишне резко.
   -Нет, госпожа графиня, он сейчас в таверне "Два карася"
   Графиня отвернулась, стараясь не показывать своё волнение.
   -Почему так долго не появлялся? - наконец спросила она.
   -Просите, госпожа, но я был один, и не мог рисковать.
   -Один? А где те четверо, что отправила с тобой?
   -Мертвы.
   -Четверо бойцов мертвы, а ты... жив? Рассказывай.
   -Как вы и приказали, мы стали следить за объектом. Он двигался неспешно, часто останавливался, старался незаметно оглядеться, и я сразу предупредил ваших охотников, что надо двигаться ещё осторожнее, "змейкой" - это когда несколько человек идут один за другим на расстоянии, только чтобы видеть друг друга. Если одного обнаружат, то он проходит вперёд, а на его место встает другой. И так по очереди. Но... - агент замялся - ваши люди повели себя неразумно. Они не стали меняться, и объект быстро заметил слежку. А потом он свернул в глухой проулок, а они... зашли туда все сразу. Не знаю, что там произошло, но через некоторое время объект вышел из проулка и неспешно пошел дальше. Я ненадолго заскочил туда, а там... Все четверо были убиты, а их тела засыпали мусором. Рядом валялись верёвки, дубинки, сеть. Похоже, они решили, что загнали объект в угол, и решили захватить его...
   -Болваны! Я же приказала только следить! - Агент благоразумно промолчал, что попытаться захватить графиня всё-таки разрешала - Ладно, что дальше?
   -Я был очень, очень осторожен, несколько раз чуть не потерял объект, но он меня не обнаружил, хотя проверялся постоянно.
   -Говори по делу.
   -Объект зашел в пару таверн, но только сидел там, выпив немного вина. Затем вернулся к театру и просидел в другой таверне до ночи. Там как раз собрался народ, много говорили о пожаре, да ещё кто-то выложил золото, чтобы выпили за спасение от пожара, и вскоре началась большая пьянка.
   -Что делал объёкт?
   -Очень внимательно слушал разговоры, а затем пересел за стол, где сидел какой-то старик, и долго разговаривал с ним.
   -Что за старик, о чём говорили?
   -Я был один, госпожа, и очень не хотел, чтобы меня заметили.
   Графиня скрипнула зубами, но сдержалась.
   -Дальше.
   -Уже ночью он отправился по городу, но выглядел очень задумчивым, не глядел по сторонам и шел почти всё время прямо. Пришел в "Два карася" (я видел, как загорелись окна) и остался там. Через некоторое время мне удалось купить услуги нескольких ... хм... знакомых, и они окружили таверну со всех сторон. Ну, а я к вам.
   -Значит пожар, крики, суета, а он... гуляет? Убил несколько человек, а затем спокойно сидит в таверне, пьёт вино, слушает разговоры и даже не пытается скрыться?
   -Да, госпожа.
   -Наглец, убийца, сумасшедший?
   -Не знаю, госпожа. Я весь вечер наблюдал за ним, и выглядит он как самый обычный человек. Разве что временами взгляд у него становится ну очень уж пристальный. Этот человек привык убивать, и встретиться с ним в бою я не пожелаю никому.
   Графиня прошлась по комнате.
   -Ладно, можешь идти. Найми людей, сколько нужно, но этот человек не должен скрыться. Если куда направится, сразу отправляй ко мне посыльного - я должна знать о всех его передвижениях сразу.
   -Прошу прощения, госпожа, но чтобы нанять людей, нужны деньги.
   Графиня открыла секретер, достала кошелёк и небрежно бросила агенту.
   -Бери сколько надо, нанимай кого хочешь, но чтобы...
   Повеселевший агент склонился в поклоне.
   -Всё, что зависит от меня, я сделаю.
  
   Утром явился следователь Тайной стражи и целый час выпытывал, что же она видела в театре. Графиня не горела желанием рассказывать всё в подробностях, но и утаивание могло вызвать ненужные подозрения. К тому же, в театре было ещё двое магов, а уж они-то точно должны были увидеть и ауру, многие другие детали. Пришлось и самой рассказывать почти честно.
   -Как вы считаете, вы увидели самого дракона или его иллюзию?
   Простенький вопрос неожиданно поставил её в тупик, и стройная логичная система, которая она построила, неожиданно чуть не рассыпалась. Действительно, а что она видела? Для неё всё сложилось, когда она увидела вора на площади, сопоставила следы когтей в сокровищнице, участие двух существ. Но если на сцене был дракон, а он единое целое с человеком, то как вор мог переместиться на сцену и обратно, и никто этого не заметил? А если это иллюзия, то откуда у неё такая мощная аура? Столько сил ради ... чего?
   -Мне трудно судить - я увидела подобное впервые - задумчиво протянула она.
   Почему-то такой ответ следователя вполне устроил.
   -Благодарю за беседу, госпожа графиня. Надеюсь, если вы что-то ещё вспомните, то сообщите нам.
   -Разумеется - улыбнулась графиня.
  
   Следователь ушел, и она тут же забыла о нём.
  
   День прошел в напряженном ожидании. Посыльные сообщали о каждом шаге вора, но ничего интересного не происходило. Ходит, слушает разговоры, посетил несколько рынков, везде внимательно слушает, но ни с кем не уединяется, спрятаться не пытается, хотя по сторонам смотрит очень внимательно. Агенты, учитывая вчерашний опыт, осторожничали до предела, но вели объект плотно. И когда вечером ей доложили, что он вернулся в свою таверну, она решилась. Пора...
  
   Вид усадьбы почти не удивил. Ворота были закрыты, а перед ним расположились четверо настороженных бойцов в полном боевом облачении, да ещё и с защитными амулетами. И их совершенно не интересовало, кто она такая и зачем явилась. Графиня не привыкла к подобному, но прекрасно понимала причины. Откинувшись на спинку сиденья коляски, небрежно бросила:
   -Передайте старшему, что у меня есть сведения о человеке из театра. И если герцог узнает, что вы задержали меня хотя бы одну лишнюю минуту сверх необходимого, он сдерёт с вас кожу, а потом сварит в кипящем масле. А может и ещё что-нибудь придумает - графиня сделала многозначительную паузу - Так мне уезжать или вы всё-таки доложите обо мне?
   Солдаты переглянулись, но один всё-таки достал свисток и сыграл какой-то сигнал в сторону дому. Через пару минут ожидания из дверей дома вышел человек и неспешно пошел по дорожке к воротам. Вот это уже начало раздражать - если и остальные слуги себя так ведут... Но приглядевшись, графиня изменила мнение - подходивший мужчина был достаточно сильным боевым магом, и сейчас он напряженно сканировал окружающее пространство, да ещё и на ходу ставил щиты. Значит дело не в пренебрежении к ней.
   Выйдя за ворота, маг внимательно оглядел графиню и чуть кивнул, словно узнал её.
   -Что вам угодно, госпожа?
   -Мне угодно поговорить с герцогом о событиях в театре.
   -Сожалею, графиня, но герцог сейчас не расположен к разговорам. У него очень много срочных дел.
   -Я знаю человека, виновного в тех событиях.
   Маг почти не изменился в лице, но было заметно, как полыхнула вниманием его аура. Он не стал задавать глупые вопросы типа "Вы уверены?", да это по отношению к дворянке и магу было бы расценено как оскорбление. На мгновение замер, затем приглашающее повел рукой в сторону калики.
   -Прошу простить, но придётся идти пешком. И очень большая просьба - на территории усадьбы не пользоваться никакой магией - это может иметь... очень неприятные последствия.
   Графиня и сама уже видела, что вся ограда и прилегающая территория опутаны охранными заклинаниями, заметила несколько ловушек рядом с дорожкой. Если уж даже дворовую территорию охраняет маг, то ничего удивительного. Она только молча кивнула.
   У входа в дом - ещё несколько солдат. Все окна и двери защищены заклинаниями. Маг проводил её только до второго этажа, и там, пошептавшись, передал другому боевику. Графиня понимала причины, но увидеть всё самой... Не слишком ли напуган герцог? Сможет ли он принимать решения и именно те, что нужны ей?
   В приемной рядом с секретарём ещё один маг. Снов перешептывания, многозначительные взгляды, но всё-таки её пропустили.
   Для герцога последние сутки ни не прошли бесследно. Цветущий мужчина с властным взглядом, которого она видела на первом представлении, превратился в загнанного зверя. Лицо посерело, под глазами мешки, взгляд остался властным, но к ярости примешался и затаенный, едва различимый страх. Перед королём, перед драконом? Но сейчас важнее его жажда мести.
   Герцог не проявил вежливости. Не предложил сесть и спросил довольно резко:
   -Мне доложили, что у вас есть... очень интересные сведения для меня.
   -Да, ваше сиятельство.
   -Говорите.
   -Я знаю, кто создал дракона в театре, и где он сейчас.
   Ух, как полыхнули яростью глаза герцога, с удовлетворенно отметила графиня.
   -Это хорошо - он с трудом перевёл дыхание - и кто это? Какие цели он преследовал?
   -О целях я не знаю, для этого придётся пытать.
   -О, за этим дело не станет, у меня есть великолепные мастера.
   -Для этого его ещё надо поймать.
   -Поймать? Вы же сказали, что знаете где он.
   -Я знаю, где он был два часа назад. Где он сейчас я не знаю.
   -Графиня, не играйте со мной в игры, я не в том настроении. Да и положение у нас... похожее. Лучше держаться вместе.
   -Я полностью согласна с вами, ваше сиятельство, но... хотела бы получить за свои сведения некоторую компенсацию.
   -О чем вы?
   -Деньги. Банальные деньги. А лучше драгоценные камни.
   Взгляд герцога стал нехорошим.
   -Деньги? С меня? Вы забываетесь, графиня. Да и странно, что вместо того, чтобы самой захватить этого... урода, вы пытаетесь продать его мне.
   -К сожалению, я всего лишь слабая женщина, в чужом городе, и не уверена, что смогу всё сделать как надо. Мне очень хочется отомстить, пытать, но я трезво смотрю на вещи, и предпочту получить компенсацию хотя бы в виде драгоценных камней.
   -Если уж "одинокая слабая женщина" смогла выйти на след этого зверя за сутки, то и мои люди сделают это в ближайшие день-два - оскалился герцог.
   -Верю, ваше сиятельство. Искренне верю. Но я твёрдо решила получить выгоду с этого дела, и если вы откажетесь, буду вынуждена договариваться с другим возможными покупателями, а их сегодня стало даже многовато...
   С минуту они сверлили друг друга взглядами, и в какой-то миг графине даже показалось, что герцог решится убить её. Не из-за денег, нет, а из-за того, что она ставит ему условия, своим бездействием давая дракону возможность сбежать.
   Наконец он что-то для себя решил.
   -Сколько вы хотите?
   -Немного. Всего лишь десять тысяч золотом.
   -Немного?!
   -Я думаю, возможность захватить этого зверя, узнать, кто его послал, как он всё это сделал, его сообщников... Это и в самом деле дешево.
   -Да, это может оказаться дешево - и уже деловито - Камни или счёт в банке?
   -Я бы предпочла камни.
   -Вам придётся подождать.
   -Я никуда не тороплюсь.
  
   Минут через десять герцог вернулся.
   -Вот - герцог протянул пару бархатных мешочков - примерно на десять тысяч.
   Графиня высыпала часть камней на ладонь и внимательно осмотрела. Почти одни алмазы. Грубо обработанные, но чистой воды. Сойдёт.
   -Меня устраивает.
   -Так не тяните, говорите!
   -Настоящего имени я не знаю, но сейчас его зовут Гарда, и последние сутки он жил в таверне "Два карася" на улице Мечников. Второй этаж, третья дверь слева от лестницы. Выглядит как зажиточный горожанин, но всё время ходит с мечом и кинжалом. Деньги тратит не считая, и в основном золотом - этого она точно не знала, но фраза была заготовлена специально, и у герцога ожидаемо заходили желваки - Точно знаю, что хороший боец. С магией непонятно - то ли он маг, прячущий ауру, то ли использовал артефакт, полученный от других сообщников - герцог снова скрипнул зубами - Вот, в общем-то и всё, что я успела узнать, разве что он последнее время ходит по тавернам и старательно переводит разговор на пожар в театре. Да, и ещё. Если это будет возможно, я бы очень хотела поприсутствовать при пытках этого негодяя, и узнать, кто же его послал. Всё-таки он угрожал и мне.
   Герцог её уже почти не слышал и ответил, как отмахнулся.
   -Хорошо графиня, если будет возможность... А сейчас я должен отдать распоряжения.
   -Разумеется, ваше сиятельство - она чуть склонила голову.
  
   Графиня ещё спускалась по лестнице, как в коридорах уже послышались команды, топот бегущих солдат. Вот и хорошо, улыбнулась она. Герцог опьянен жаждой мести, мнимой близостью добычи, и не будет осторожничать, сразу ринется в бой. Пару меток-крючков она обозначила - много золота и возможные сообщники. Это усилит желания захватить именно живьём, и добавит шансов Гарде. А уж она посмотрит со стороны - кто чего стоит, и так ли уж нужен ли ей этот дракон. В крайнем случае, её люди немного помогут дракону, чтобы он немножко пощипал герцога. А если герцог нечаянно и героически умрёт, то и вообще будет прекрасно для её планов. Вечер предстоял интересный, и надо успеть занять место, откуда можно будет наблюдать за таким интересным представлением.
   Торопливая поездка по городу, и вскоре она поднималась по лестнице трехэтажного дома напротив таверны. Для неё даже купили и освободили комнату с окнами, выходящими на таверну. У окна уже стоял стол, застланный чистой скатертью. Несколько блюд с закусками, фруктами, и даже бутылка вина. День был суматошным, ждать - неизвестно сколько, и можно было перекусить. Но сначала дело. Разглядывая улицу в окно, она, не оборачиваясь, спросила помощника:
   -Какие новости?
   -Пока никаких, госпожа. Объект вернулся в таверну, неспешно поел, поднялся к себе и больше не выходил. Во всяком случае, мы этого не видели - тут же поправился он.
   -Люди расставлены?
   -Да, госпожа. Две группы перекрыли улицы, по которым объект может убегать. У них только одна задача - следить. У всех есть портреты объекта, и им пообещали крупную награду. Ещё пять человек засели на чердаках в разных местах улицы. Я передал им ваши амулеты со строжайшим приказом использовать их только в крайнем случае, если у объекта не останется шансов вырваться. Если убьют, но ничего делать не надо.
   -Кто-нибудь боится? - неожиданно спросил графиня.
   -Чего? -удивился помощник - В бой вступать не надо, деньги обещаны хорошие.
   -Да, пока им бояться нечего, - согласилась графиня - но если хоть один бросит амулет во время боя, то всех - она сделала выразительный жест пальцем по горлу - Амулеты, естественно, забрать. Лишние улики нам ни к чему.
   Помощник на мгновение замер, но тут же кивнул.
   -Да, моя госпожа.
   Графиня ещё раз выглянула в окно и вернулась к столу.
   -Ладно, теперь можно и перекусить. Если я права в своих расчетах, то скоро здесь станет очень жарко.
  
   Гарда
   День прошел бездарно, и ничего кроме усталости не принёс. Я болтался по рынкам, по тавернам, выпил несколько литров вина, наслушался десятков версий пожара в театре, но с каждым часом разговоры становились всё более дикими. Какие-то разборки чуть ли не уголовников, какая-то ревность любовного треугольника в театральной труппе, месть сумасшедшего непонятно кому и непонятно за что. Упоминали и Золотого дракона, но вскользь, с кучей идиотских подробностей, но ничего нового к тому, что я услышал в первый вечер, уже не добавилось. Да ещё и патрулей на улице стало заметно больше, и несколько раз я видел, как они останавливали прохожих, руководствуясь непонятно чем, а потом, завернув руки, волокли куда-то. Короче, жизнь в столице становилась неуютной.
   Вернувшись к себе в таверну, перекусил немного, собрал нехитрые пожитки в сумку, и прилёг передохнуть перед ночным броском из города. Прилёг просто полежать, но выпитое вино и усталость сказались, и я "поплыл". В принципе, ничего страшного - вся ночь впереди, и я вырубился окончательно.
  
   Проснулся уже в темноте. Повалялся ещё, затем зажег свечу, сполоснул лицо над тазиком с водой. Немного размялся, затем неспешно оделся, надел сумку через плечо, чтобы не мешалась, уже взялся за ручку двери, и... тут до меня дошло, что что-то не так. Что?! Я настороженно прислушивался, но звуков-то как раз и не было. Вечер, таверна, и ... тишина, словно в городе резко перестали пить, разговаривать и петь песни. Сдвинувшись к окну, осторожно выглянул, но и улица в пределах видимости оказалась пустой. Если сложить два и два, то и вывода будет всего два - или где-то рядом происходит что-то невероятно интересное, и весь народ ломанулся туда, или... меня вычислили, и в любой момент может начаться штурм. Довыпендривался, блин!
   Нападение - к этому я давно готов, и сейчас, когда это случится, я был спокоен. Непонятно кто, непонятно за что, но скорее всего, из-за шутки в театре. Силы я разбудил очень даже могущественные, и на улице явно не четверка охотников, как прошлый раз. Значит меч мне не поможет, да и разговаривать бесполезно. Если уж у неведомого противника хватило власти и сил перекрывать улицы, то бить надо сразу, на поражение, и при первой же возможности рвать когти. Может попробовать уйти по-тихому? Я припомнил планировку таверны, но люка на чердак вроде нет, да и соседние здания стоят довольно далеко. Выпрыгнуть в окно? Можно попробовать, но стоит чуть подвернуть ногу, и я стану лёгкой добычей. Это на крайний случай. Попробовать через чёрный ход? Но проход туда всё равно через общий зал, и неизвестно, что и кто там сейчас. Ладно, будем решать проблемы по мере поступления.
   Встав, я встряхнулся, достал меч и нож-коготь, сделал шаг к двери, и ... тут началось. Глухой удар, и дверь буквально вылетела вместе с косяком. Следом в комнату стали вбегать люди с оружием, и началась рубка. Комната небольшая, тесно, и самым страшным оружием оказался мой нож-коготь. Ещё здорово помогло то, что меня хотели обезоружить, а не убить. А вот у меня такого ограничения не было. Бойцы вломились ко мне хорошие, но через минуту всё было кончено. Десяток трупов в комнате и коридоре, кровища.
   Осторожно ступая, двинулся по коридору, ожидая нападения в любой момент. Осторожно спустился по лестнице в общий зал, а там меня уже ждали ещё десяток бойцов. У некоторых в руках сети, дубинки, но я не стал устраивать гладиаторские бои. Горсть огненных пуль, и все безмолвно легли.
   Черный ход оказался старательно завален всяким барахлом, и я не стал тратить время на его расчистку - сейчас время работает против меня. Остановившись перед дверью, несколько раз глубоко вздохнул, настраиваясь. Вроде на противоположной стороне улицы был какой-то проулок. Если проскочу туда, то есть шанс рвануть на соседнюю улицу, смешаться с толпой. Надо рвануть быстро, но не очень, чтобы не влететь в какую-нибудь ловушку.
   Рванув дверь, перекатом ушел в сторону и краем глаза успел заметить пару стрел, влетевших в проем двери на уровне груди. Стрелки бросили разряженные арбалеты на землю, схватились за мечи, но я срезал обоих, даже не останавливаясь. Выбежал на середину улицы, и тут буквально со всех сторон, из всех щелей ко мне бросились люди. На этот раз не было мечей, попыток схватить, но почти у всех нападающих были высокие прямоугольные щиты и короткие копья. Несколько мгновений, и на меня со всех сторон движется монолитная стена. Круг всё время сужается, ставшие лишними щитоносцы умело отходят во вторую линию, не давая разорваться строю. Из-за щитов виднеются лишь глаза, и для убийств мне этого вполне бы хватило, но... пожалел. Почему-то появилось ощущение, что это какая-то особая часть, типа нашего спецназа, и их вообще двинули сюда по чужому приказу. Чуть подправив вихри, я щедрой рукой сыпанул их во всё стороны, нацелив только на ноги. Крики, стоны, и стена вокруг меня рухнула. Стараясь не напороться на случайно выставленное копьё, перепрыгнул через упавших, и невольно усмехнулся. Помолитесь своим богам, ребята. Отбитые пальцы и сломанные ноги срастутся, а вот пробитая голова уже нет. Так что помолитесь, что я сегодня не горю желанием убивать без острой необходимости.
   Успел сделать всего несколько шагов в сторону проулка, и тут мне кто-то чем-то врезал. Трудно даже объяснить что и как. Как в поговорке - словно пыльным мешком из-за угла. Почти не больно, но в глазах потемнело, и я рухнул на четвереньки, а перед глазами то ли серые мушки, то ли мутные искорки. С трудом подняв голову, разглядел человек пять, неспешно идущих ко мне. Маги? Значит терять уже нечего. От меня в сторону магов полетел огненный шторм, но, наткнувшись на невидимую стену, бессильно взметнулся до крыш домов. Вся улица пылала, и на краткий миг мне стало легче. Я не знал, чем можно прибить магов, поэтому следующим ударом стал вихрь, больше напоминающий асфальтовый каток. Огромный, тяжелый, метров десяти в ширину. И это не помогло, но ещё на несколько мгновений задержало магов. И тут же я получил "ответку" - голова чуть не взорвалась от боли. Уже плохо соображая, с отупелым удивлением заметил вокруг своих рук слабое свечение огромных драконьих лап. Похоже, всё, это и в самом деле мой последний бой.
   И тогда я снова ударил. Непонятно чем и как. Я только протянул руку в бессильном порыве достать, уничтожить, драконья лапа повторила моё движение, но было ещё что-то, и когда я уронил руку, вкладывая всю силу своей бессильной ярости, маги исчезли, словно их придавило огромным прессом.
   Стало легче, но почти сразу последовал новый удар (по ощущениям, откуда-то сзади) . С трудом повернувшись, различил ещё троих, идущих ко мне. Теперь я действовал уже сознательно - поднять руку-лапу, вложить всю силу в мысленный удар и... раздавить.
   В голове шумело, но боль быстро уходила. С трудом встав, пошатываясь, двинулся к проулку, но передумал - надо убедиться, что маги не бросятся в погоню прямо сейчас. Убедился, блин. Яма в мостовой чуть ли десять метров в диаметре и глубиной в полметра, а в ней... фарш, местами прикрытый остатками одежды. Я уже многое повидал до этого, но от увиденного сейчас меня затошнило. Страшная смерть, которую не пожелаешь даже врагу.
   Огляделся по сторонам, но вокруг только неподвижные тела. Стены домов в огне, но пожар тушить некому. Да и кто рискнёт сунуться на разборку магов? Сами подожгли, пусть сами и тушат. Огонь и в самом деле был какой-то странный - с синеватым отливом, и почему-то равномерно прилип к стенам, словно здесь всё залили напалмом.
   Надо было уходить, и я как маньяк снова попёрся в проулок. Прошел метров двадцать, и уперся в глухую стену. В другое время это бы стало проблемой, но не сегодня, не сейчас. Резко ударил, даже не задумываясь чем, и как танк прошел в образовавшийся пролом.
   На соседней улице народу было уже много, стоял крик "Пожар", и на меня не обращали внимания. В каком-то дворе заметил бочку с дождевой водой, и долго плескался, старясь смыть кровь с лица, рук и одежды. Мокрый? Да наплевать! Мало ли - упал по пьяне в канаву, вот и мокрый. Меня и без вина шатало от слабости, так что образ был вполне достоверный. Надо только уйти как можно дальше, найти самую тихую таверну и отлежаться. А как только смогу стоять, надо рвать из этого города. Следующий раз могут и не пытаться захватить, а просто убьют, и никакая драконья сила не поможет.
   Спрятаться, отлежаться, рвануть из города.
  
   Языки пламени врывались в окно, но графиня была очень довольна - главное она увидела. Её дракончик оказался не таким уж и беспомощным, и прекрасно справился сам. О правильной защите не имеет ни малейшего понятия, но лапки у него оказались очень даже тяжелыми, и она с интересом посмотрела, во что превращаются маги после удара разъяренного дракона. Она обязательно это учтёт и постарается не допускать таких ошибок. Только ласка, только разговоры, а если уж бить, то сразу, наверняка, насмерть. Возможности ударить второй раз у неё может и не быть.
   И пожар очень даже кстати. Никаких следов её присутствия, и очень веский аргумент в предстоящем разговоре с Гардой. Ему ведь не нужна лишняя слава, и она ему в этом поможет.
   Вдруг она резко повернулась к помощнику.
   -А за этим проулком кто-то следит?! - мужчина вдруг начал бледнеть и она, не сдержавшись, заорала - Бегооом!!! Если упустите...
   Мужчина не стал дожидаться продолжения, и бросился вниз по лестнице.
  
   Ночная прохлада постепенно вернула ясность мыслей, но остановился я только на окраине города. Несколько раз проверялся, но слежки вроде не было. Выбрал первую попавшуюся таверну и потребовал самую лучшую комнату. Хозяин было возмутился ночному вторжении, но золотая монета мгновенно решила все проблемы.
  
   Ночь и день прошли в полудрёме, но ближе к вечеру я почти пришел в себя, и теперь просто ждал. Путь к бегству только один - тайком через городскую стену, а значит мне надо дождаться темноты. Хуже нет, чем ждать и догонять, но выбора всё равно нет. Я уже и поел, и повалялся, но всё равно время тянулось отвратительно медленно.
   Он негромкого стука в дверь меня буквально подбросило с кровати, а рука легла на рукоять ножа. Гостей я не ждал, знакомых в городе нет, так кто же за дверью? Через минуту стук повторился. Невольно охрипшим голосом спросил:
   -Кто там? Чего надо?
   -Прошу прощения, но моя госпожа просит вас о встрече.
   Я ожидал чего угодно, но только не этого. Какая, к черту, госпожа? Какая встреча? Ни одной знакомой бабы, и вдруг кто-то просит? Подстава, способ открыть дверь или у кого-то чересчур зачесалось в интересном месте? В любом случае мне это не нужно.
   Погасив свечу, осторожно выглянул в окно, но вроде ничего особенного не видно. И шум в обеденном зале вполне обычный, изредка прерываемый пьяными выкриками.
   Я вернулся к двери.
   -Передай госпоже, что я встречусь с ней... завтра. Сегодня я слишком устал.
   -Прошу прощения - раздалось из-за двери - но моя госпожа сказала, что это чрезвычайно важно для вас, господин Гарда, и завтра будет поздно.
   Одного упоминания моего имени было достаточно, чтобы понять - меня снова выследили. Если я его и называл, то только трактирщикам, чтобы знали как обратиться. Да и последний раз это было пару дней назад. Рвануть в окно? Скорее всего, там ждёт засада. Тогда что, попробовать хотя бы поговорить, узнать о целях? Раз хотят поговорить, значит что-то нужно. Посомневавшись, я всё-таки открыл дверь. Говоривший, неприметный мужчина лет тридцати, стоял у противоположной стены коридора и не шевелился, старательно держа руки на виду. Я мельком глянул по сторонам, но коридор бы пуст.
   -И кто твоя госпожа?
   -Моя госпожа сразу предупредила, что её имя должно быть вам очень хорошо знакомо, и вы можете очень сильно занервничать. Она это прекрасно понимает, но всё равно просит о встрече. Это очень важно и для вас, и для неё. Госпожа попросила взять с вас слово, что услышав её имя, вы не убьёте меня.
   -За чужое имя не убиваю - буркнул я
   -Тогда вам будет нетрудно дать слово.
   Надо было послать нахрен этого человека, но без разговора, судя по настойчивости, меня отсюда не выпустят.
   -Хорошо, даю. Говори.
   -Вас просит о встрече графиня Анха.
   Ой, ёёёё... Меньше всего я хотел бы видеть графиню, а уж тем более разговаривать с ней. Из-за всей этой круговерти последних недель я почти забыл и про камни, и про графиню, но она оказалась очень настойчивой.
   -Если про камни, то разговора не будет!
   -Графиня велела передать, что разговор будет совершенно о другом.
   -О чём "другом"?
   -Этого я не знаю.
   От разговора я не ждал ничего хорошего, но, похоже, выбора у меня не было. Оглянувшись на комнату, я всё-таки решился.
   -Хорошо, поговорим, но на моих условия - заходит одна, стоит у двери, в комнату не проходит, резких движений не делает. И если что... сам понимаешь.
   -Она согласна! - торопливо кивнул посыльный - Я могу идти?
   Я снова окинул взглядом пустой коридор.
   -Иди.
   Мужик ушел, а я вернулся в комнату и в очередной раз матюгнулся на себя. Опять не заметил слежку! Уж вроде столько петлял, путал следы, а всё равно меня вычислили, нашли, а теперь ещё и ставят условия.
   Ладно, от разговора меня не убудет. Буду со всем соглашаться, но всё, что пообещаю - только завтра. А ночью уйду, чего бы мне это ни стоило. Любой, оказавшийся рядом - враг, и будет уничтожен без сожаления. Если, конечно, сам переживу разговор.
   Оглядевшись, решил хоть немного обезопасить себя от действий графини. Один вихрь поперёк окна , три над полом, четыре встали вертикальной стеной, разделяя комнату на две половинки. Я не стал мудрить, и сделал простые дисковые пилы, которые превратят в фарш любого. Вихри простенькие, но мощные, и к тому же способные висеть часами без моего контроля. В каком бы состоянии я ни был, но хотя бы несколько часов графиня до моего тела не доберётся.
   Через несколько минут раздался легкий стук в дверь.
   -Войдите - разрешил я, сдвигаясь к стене.
   Графиня, стерва, была прекрасна как никогда. Облегающее платье из мягкой синей ткани подчеркивало все соблазнительные изгибы фигуры, декольте притягивало взгляд, мягкие пышные волосы рассыпались по плечам, легкая косметика почти не чувствовалась. Да ещё и кулон с крупным синим камнем уютно устроился в ложбинке груди, притягивая взгляд. Эротический удар был такой силы, что я невольно сглотнул, и графиня, заметив это, улыбнулась ещё более соблазнительно. Бросила взгляд вокруг, и снова улыбнулась, словно заметила мои вихри.
   Стараясь освободиться от её чар, я нарочито грубо спросил:
   -О чём базар?
   Графиня стала серьёзной.
   -Можешь успокоиться - о камнях, которые ты украл у меня, не будет сказано ни слова. Мне это было очень неприятно, не скрою, искала я тебя очень старательно, но это всё в прошлом. Сейчас у тебя просто огромные неприятности, а у меня деловое предложение, которое будет выгодно нам обоим.
   Я совершенно не верил, что мне будет выгода от графини, но пока все мои силы уходили на то, чтобы не поддаться её очарованию.
   -Говори.
   -Сначала о твоих проблемах. Ты излишне увлёкся в своих развлечениях, и теперь за тобой охотятся почти все.
   -Все - это кто?
   -Все - это все - улыбнулась графиня - Король, его Тайная стража, его вассалы, те, кого ты пометил, исковеркав их двери. Ещё тебя искал герцог Ганзо, но ты убил его вместе с нанятыми магами, и теперь тебя ищет вся его многочисленная родня, да ещё и Академия магии. От силы сутки, двое, и тебя обязательно найдут и убьют. Может и помучают немного, но убьют обязательно.
   -Пусть ищут, тебе-то какая печаль?
   -Я знаю, кто ты на самом деле.
   У меня внутри похолодело от неожиданности.
   -И... кто же я?
   -Золотой дракон. Живой.
   -А, вон ты о чем - разочарованно протянул я - Я думал ты и в самом деле что-то знаешь...
   Я почему-то решил, что Анха говорит о моём настоящем прошлом, о киношниках, а она всего лишь о драконе. Моё равнодушие весьма удивило графиню.
   -Так это лишь малая часть твоих тайн?
   Я не стал отвечать.
   -Про неприятности я уже понял. Что ещё?
   -Может ты не понял, о чём я говорю, но это не "неприятности", а огромные проблемы, которые резко сократят срок твоей жизни. Смерть герцога сама по себе смертный приговор для тебя. Об этом позаботятся и король, и Тайная стража. Но эта смерть показала, что станет и с остальными, чьи двери ты так оригинально пометил. Терять им нечего, и они приложат все силы, чтобы тебя достать. Я уж не говорю про смерть магов, защищавших герцога (неплохих, кстати магов). По улицам города уже ходят усиленные патрули, городские ворота перекрыты, и маги проверяют всех. Город превратился в большую ловушку, из которой нет выхода. Даже если и вырвешься, тебя будут искать пока не найдут и не прикончат. Но я могу помочь тебе. У меня достаточно возможностей - я могу помочь тебе скрыться, спасти свою жизнь.
   -Помощь? От тебя?! - я невольно улыбнулся.
   -А почему бы и нет? Ты мне нужен, и я готова честно выполнять свою часть договора.
   -И что же потребуется от меня?
   -Почти ничего - ты сделаешь мне ребёнка, и этого будет достаточно.
   Сказано это было внятно, со спокойной улыбкой, но я не поверил собственным ушам.
   -Что я должен сделать?!
   -Ребёнка. Я хочу от тебя ребёнка и за это готова тебе помогать.
   -Чтобы я - с тобой?! После всего что было?
   -А что у нас такого было? Про камни я уже забыла, и больше нам делить нечего, - графиня кокетливо провела рукой по груди, животу - да и чем я тебе не нравлюсь? Мягкая, гладкая, всё что положено и на своих местах. Да и в постели я буду очень старательной, ласковой и безотказной. Хоть один разок можно и попробовать. - Она снова медленно провела ладонью по телу, с лёгкой улыбкой наблюдая за моей реакцией - Обещаю, тебе понравится!
   По телу прошла судорога вожделения, но я себя пересилил.
   -Я не могу тебе доверять, так что у меня на тебя просто не встанет.
   Графиня ухмыльнулась.
   -А мне даже отсюда видится совсем другое...
   Невольно покраснев, я грубо оборвал её:
   -Всё, разговор окончен.
   -И ты готов даже умереть, но не лечь в мою постель?
   -Я постараюсь выжить.
   -Если бы то хоть в малой степени представлял - какие силы ты разбудил, то не говорил бы так легкомысленно. Очень жаль, что ты не хочешь слышать доводы разума, - с сожалением протянула графиня - но тут я ничего не могу поделать.
   Говорила она почти искренне, и я чуть расслабился. Резон в её словах всё-таки был (линять и в самом деле нужно срочно), но доверять ей я не смогу никогда - больно уж странная и неравноценная замена драгоценных камней на всего лишь одну ночь в постели. Уж лучше смерть в бою, чем ежеминутное ожидание подлости или удара в спину. А уж про постель и вообще речи быть не может. Скорее я её придушу, чтобы решить проблемы раз и навсегда...
   Графиня снова плавно повела рукой по груди, словно показывая, чего я себя лишаю, рука касается золотой побрякушки в виде изогнутой трубочки, висящей у неё на груди, она зачем-то подносит её ко рту, и вдруг резкий выдох, и в мою сторону стремительно полетела струйка дыма, разворачиваясь в чуть заметное облачко. Вот к этому я готов не был. Готов был к броску ножа, нападению вооруженных до зубов солдат, а вот к странному облачку, вылетевшему с расстояния в несколько шагов - нет.
   Почти невидимое, оно мгновенно обволокло меня, я напрягся в ожидании боли, но... ничего не происходило. Я уже хотел осторожно выбраться из него, но вдруг почувствовал странность - тело перестало меня слушаться. Я его чувствовал, только вот управлять им не мог. Ноги подкосились, и я грохнулся на пол.
   Несколько минут ничего не происходило. Я валяюсь на полу и вижу только доски, а графиня по-прежнему стоит и двери и, похоже, даже не дышит. Что за....
   Через несколько минут она осторожно подошла и с неожиданной силой перевернула меня на спину. Снова долгое разглядывание и, наконец, она удовлетворённо улыбнулась.
   -У тебя, наверное, куча вопросов, Гарда? Не волнуйся, дорогой, ничего страшного не случилось. Небольшая порция порошка тебе не помешает, и пару часов ты полежишь спокойно. Всего лишь лёгкий паралич. Дышать ты можешь, а вот махать руками и ногами уже не получится - достав из корсажа маленький пузырёк, снова склонилась надо мной, и я ощутил во рту отвратительный вкус - И это тоже для нашего с тобой спокойствия - этот экстракт парализует волю человека, и теперь ты сможешь выполнять только чужие приказы. Тебе такое нравится? - на её лице появилась довольная улыбка - Мне - очень! И ещё учти, что я использовала самое лучшее, с самыми минимальными побочными эффектами. Ты мне нужен живой, здоровенький и послушный. Спрячем тебя в моём замке, и вскоре ты сам поймёшь - как же тебе повезло. Никаких забот, полная безопасность. А в качестве ответной любезности ты всё-таки сделаешь мне ребёнка, и будешь делать это очень старательно - она ещё что-то сделала и тут же пояснила - А ещё у тебя теперь очень красивые браслеты на руках и ожерелье на шее. Очень красивые, только вот магию использовать ты уже не сможешь, только браслеты энергией напитаешь. А я её заберу - она снова улыбнулась - Ты наверное удивляешься, как я смогла к тебе подойти? Вот в этом, извини, вынуждена тебя огорчить - твои охранные заклинания необычны, но для меня очень уж простенькие.
   Графиня встала, несколько раз прошлась по комнате, думая о чём-то своём, затем снова вернулась ко мне, и вдруг начала меня раздевать. Несколькими движениями вытряхнула из куртки, сбросила жилет, затем перевернула на живот, и рубаху просто разорвала. Снова долгое рассматривание, затем я почувствовал прикосновение её пальчиков.
   Когда графиня снова перевернула меня на спину, выглядела она как кошка, объевшаяся сметаной (как ни банально это сравнение). Даже взгляд у неё стал... по-настоящему ласковый, что ли.
   -А ведь легенды не обманули - у тебя на спине и в самом деле живой дракон! Симпатичный такой - свернулся калачиком и спит. Вроде татуировка, но живая. Руку прикладываешь, и чувствуется, как у него сердце бьётся. Не твоё, дракона! - она игриво взъерошила мне волосы - А ты начинаешь мне нравиться! Возможно, в постели с тобой будет не так уж и противно, а если в этом примет участие и дракон, то может мне и понравится? Ты какие позы предпочитаешь?
   Графиня была возбуждена, несла какую-то чушь про постельные радости, которые меня ожидают, а я... Я лежал безвольной тряпичной куклой. Тело я чувствовал, но не мог пошевелить и пальцем. Мысли ясные, но я ничего не хотел. Надо было кричать, рваться, пытаться что-то сделать, но я мог только смотреть. Винить себя, что расслабился, не доглядел, не предусмотрел? Всего не предусмотришь. Да и думать об этом я буду когда смогу освободиться, не раньше. Фигура у графини была великолепная, слова она говорила сладостные, но я не строил иллюзий о своём будущем. Как только она забеременеет, обращаться со мной станут несравнимо жестче, вырывая из меня все тайны даже силой. Может я и буду жить, но в клетке и на цепи.
   Не очень приятная перспектива, но и это меня не волновало. Так, констатация факта, не более. Наверное, так чувствует (вернее, ничего не чувствует) и компьютер, рассчитывая варианты развития событий. Никаких эмоций, только факты и расчет.
   А из моих фактов только моя беспомощность и безволие. Из ближайших перспектив только роль производителя для разведения маленьких дракончиков. При этом моего согласия никто спрашивать не собирается. Не очень приятная перспектива, но сейчас мне это безразлично. Безразлично, что всё это закончится смертью, но как компьютер я должен проиграть варианты по сохранению своей жизни хотя бы из чисто академического интереса.
   Самый простой вариант - не рыпаться, спокойно ждать, пока меня привезут в замок (кстати, проблемы, как выбраться из города, будут её), дождаться, пока графиня потащит меня в постель, и удавить её в любовном пылу. Вариант? Вариант. Только вот очень сомнительно, что она не придумает нечто и на этот случай. Более чем вероятно, что использует какие-нибудь любовные зелья, от которых я ничего не буду соображать от дикого желания. К тому же там будут решётки, куча охраны. Раньше это не было бы проблемой, но графиня сказала про какие-то браслеты, которые надела на меня. Что, если они и в самом деле заблокируют мои способности, и я буду всего лишь обычным человеком? Значит, вывод первый - освобождаться надо прямо сейчас или, в крайнем случае, в дороге. Сразу вопрос - как. Для создания вихрей мне уже не нужно шевелить пальцами и руками, достаточно только сильного желания. Именно так я убил охотников графа Хелх. Только вот сейчас я ничего не чувствую. Ничего. Я попробовал создать хоть маленький вихрь, но ничего не получилось. То ли браслеты графини, то ли её препараты, но вихри категорически не желали появляться, но и это я воспринял совершенно спокойно.
   Графиня между тем немного успокоилась, и стала что-то делать с моим телом. При этом вид у неё был как у хирурга, проводящего операцию. Что-то проверяет, ставит на меня метки или какие-нибудь дополнительные "ограничители"? Ещё немного, и я могу превратиться в растение, которое не сможет даже думать.
   Отстранившись от происходящего, снова стал искать варианты. Физически я обездвижен, магия вихрей не работает. Что у меня ещё есть такого, чем я смог бы ударить? Разве что... стать драконом? Ощущения я помню прекрасно, но как мне им управлять, если он всего лишь повторял мои движения, а я неподвижен? Очередной тупик? Я уже почти отбросил этот вариант, но осталось какое-то сомнение, а потом я вспомнил! Я управлял руками, ногами, головой, но ведь у меня (вернее, у дракона) был и хвост! И где-то на уровне подсознания я управлял им во время создания вихрей, да и во время боя с разбойниками в лесу он здорово пригодился. Причём, это были не просто движения болтающейся верёвки, прицепленной к заднице, а именно осознанное движение в нужную мне сторону. И если я смогу представить себя в образе дракона (пусть и валяющегося на полу) и ударить хвостом хотя бы раз...
   Волнения не было. Да и чего волноваться? Я просто вспоминаю ощущения, делаю маленькую инвентаризацию своих тел. Вот я вновь почувствовал свои лапы, голову, ощущения становятся всё более яркими, реальными. Ещё немного, ещё чуть-чуть...
   Анха продолжала что-то делать с моим телом, но вдруг насторожилась. В глазах нарастающее удивление, сменяющееся ужасом, глаза расширились. И тогда я ударил.
   Удар получился страшным, и голова графини словно взорвалась. На краткий миг я увидел свой воображаемый хвост, шип, бьющий в её голову, и всё разлетелось кровавыми брызгами.
   Тело женщины отбросило вбок, и наступила тишина.
  
   Ни радости победы, ни сожаления о чужой смерти не было. Я по-прежнему был неподвижен и безразличен к происходящему. Ну что ж, один вариант был просчитан и выполнен. Где-то рядом лежало тело графини, но и это мне было безразлично. Анха что-то говорила о двух часах, в течении которых будет действовать порошок. Если никто не вломится до тех пор, пока я смогу подняться, то у меня будет шанс хоть как-то себя защитить. Вариант с драконьим хвостом сработал, но неизвестно, с кем ещё придётся столкнуться, смогу ли я снова представить себя драконом, как быстро это произойдёт. Так что всё это гадание на кофейной гуще и мне не интересно. А вот заново оценить обстановку можно.
   Допустим, я выжил. Графиня мертва. Наверняка с ней были и люди, которые должны были отвезти меня в её замок, но они никак себя не проявили (кроме посыльного). Ждут приказа графини? Ну не могла она не предусмотреть варианта с собственной смертью, и наверняка где-то кто-то меня уже ждёт. И когда этот "кто-то" решит, что пора и посчитаться со мной? Через час, два, три?
   Ладно, я снова гадаю на кофейной гуще. Проблемы будем решать по мере возникновения. Сейчас самое главное и первейшее - встать на ноги и срочно валить из этого города. Про убийство герцога графиня могла и приврать, но убийство самой графини мне точно не простят. Хоть по документам я и барон, но убийство женщины-дворянки, ночью, в таверне не простят ни по каким законам. Как только смогу стоять, сразу и валить. Строить другие планы бессмысленно, и остаётся только ждать...
  
   Надо отдать должное графине - настойкой она меня угостила просто отличной. Лежать беспомощным рядом с трупом, и ждать появления прислужников графини, гадая, что будет раньше - я встану на ноги или кто-то вломится в комнату - то ещё удовольствие. Если бы я был просто беспомощным, то от такого ожидания наверно можно было бы и поседеть. А вот мне всё было безразлично. Я даже засыпать начал от тишины и расслабленности, но это слишком опасно. Спать я буду если живым останусь, а для этого надо уловить момент, когда тело начнёт слушаться. Хотя бы сесть, хотя бы суметь удержать нож.
   Пришлось начинать считать, чтобы иметь хоть какое-то представление о прошедшем времени. Допустим, графиня не соврала, и я буду валяться два часа ровно. Это сто двадцать минут, семь тысяч двести секунд. Называть число полностью - с ума раньше времени спрыгнешь, поэтому я предпочел более простой вариант. Один, два... девяносто девять, первая сотня. Попробовать пошевелить пальцами, руками, и снова - один, два... вторая сотня. Попробовать пошевелиться, и снова один, два... Живой таймер, отсчитывающий секунды отпущенной ему жизни...
  
   Только после пятой тысячи чуть шевельнулся указательный палец на правой руке, и я стал двигать им на каждый счёт как метроном. После шестой тысячи ожили руки, но только после восьмой я смог повернутся на бок.
   Ещё тысяча потребовалась, чтобы встать на карачки и доползти до кровати. Тело было словно ватным, но слушалось, и я даже смог усесться на кровать. Силы прибывали довольно быстро, появились хоть какие-то эмоции, и я стал почти прежним. Слабым, но почти собой. Теперь оставалось только дождаться пока я смогу встать и идти.
   Комната почти не изменилась, разве что у дверей в луже крови лежало тело графини. Разметавшиеся волосы слиплись от крови и скрыли страшную рану на голове, но всё равно было видно, что голова стала какой-то ... плоской, что ли. Прекрасное тело, невероятная красавица, и такая бессмысленная смерть. Вот чего ей не хватало? Я бы понял, если бы она стала пытать меня, требуя рассказать об украденных камнях, но требовать ребёнка?! С её красотой, если уж так приспичило, она могла взять в производители практически любого мужика. Немножко изогнуться, улыбнуться, поманить пальчиком, и любой побежал бы, забыв обо всём на свете. Так почему я? Вор, ограбивший её сокровищницу? Только потому, что дракон? И что из этого? Как мужик я вполне в себе уверен, но язык не повернётся говорить, что я самый-самый супер-пупер. Наслаждение женщине смогу доставить гарантировано, но графине ведь нужен был не секс, что бы она тут ни плела. Ей нужен был именно ребёнок, причём добиваться этого она была готова любыми способами. Зачем? Только потому, что я дракон, а это по местным меркам всё равно, что у нас супер популярный эстрадный певец? С моей мужицкой колокольни - откровенная глупость, но кто знает, что творится в мозгах у баб. А с графини теперь и вовсе не спросить.
   А спросить бы было неплохо. Как она собиралась переправлять меня в свой замок? Даже чтобы просто таскать меня, нужно хотя бы пару мужиков. Нужна повозка или карета с каким-нибудь секретным ящиком. Что ещё она планировала? А если бы я согласился? Был бы тот же ящик, тот же парализующий порошок, только уже добровольно? А если бы я, возбудившись, для скрепления договора потребовал секса прямо здесь и сейчас? Что бы она ответила? Порошком в лицо или молча легла в постель? Может по этой причине никто к нам и не ломится, ожидая утра? Сидят, наверное, её слуги в засаде, и яростно мне завидуют, фантазируя, как я ласкаю их хозяйку? А я вон как "приласкал"...
   Итак, графиня изначально шла с целью забрать меня с собой. В идеальном варианте могли кувыркаться с ней в постели до утра. При плохом - она меня парализовала и должна была спуститься вниз за слугами. При самом плохом я бы стал прорываться через дверь или окно, а значит где-то рядом, но не слишком близко, чтобы случайно не услышали её томных стонов, должны находиться человек пять-десять подручных. Они будут ждать, скорее всего, до утра, и если я появлюсь один, то постараются убить без всяких разговоров.
   Значит я никуда не тороплюсь и сдвинусь с места только когда решу, что смогу хоть немного постоять за себя. Кстати, а вихри я могу сейчас делать? Оказалось, что могу, и несколько простеньких вихрей-пуль поплыли по комнате. Интересно, а что изменилось? Спал паралич? А как же браслеты? Я запоздало стал рассматривать руки, но никаких браслетов не было. Ощупал шею, но и ожерелья не было. Это что, графиня обманула, брала на понт? Не тот случай, чтобы запугивать мага, даже такого слабенького, как я, несуществующими браслетами. Приглядевшись, заметил на полу в том месте, где валялся, какие-то непонятные обрывки-обломки и вроде даже из золота. Может это и есть браслеты, вернее то, что от них осталось? Но как я их снял?! Единственное, что я делал - это представил себя драконом, а... дракон вообще-то, гораздо крупнее меня. Это что, дракон начал материализовываться, и браслеты лопнули? А как же тогда моя одежда? На неё-то материализация дракона не действует. Или дело в магии браслетов, которые не выдержали силы магии дракона? Хрен его знает, а для опытов мне никто такие браслеты не даст, да я и сам их никогда не одену по доброй воле. Так что ещё одна маленькая загадка к той куче тайн, которые я наверное никогда не разгадаю. Да и черт с ними. Выжил, и ладно.
  
   Было уже далеко заполночь, и я решил, что дальше тянуть опасно. Какой есть, но надо пробиваться из таверны, а потом и из города. А то ведь графиня могла оказаться права, и сюда в любой момент нагрянут новые гости, а я к этому совершенно не готов.
   Коридор был пуст, но я не обольщался. Вполне возможно, что за какой-то из дверей кто-то прислушивается к моим шагам и только и ждёт, пока я не повернусь к нему спиной. А общение с графиней ещё раз показало, что я ничем не отличаюсь от остальных людей, и достаточно маленькой трубочки с порошком, чтобы успокоить меня навеки.
   Накручивая себя, по коридору я двигался даже медленнее черепах, прислушиваясь к каждому шороху. Я точно знал, что засада будет, и совершенно не горел желанием в неё вляпаться.
   Лестница на первый этаж тоже был пустой. Внизу, в обеденном зале, горела лишь свеча на прилавке, а зал погружен в темноту. Вроде обычная ночная тишина, но я ей не верил. Настороженно нащупывая ступени, стал спускаться, и когда оставалось совсем чуть-чуть, одна нога словно прилипла к ступени, и я грохнулся на пол. У меня и так с ориентацией было не всё в порядке, а тут ещё это падение. Только и успел почувствовать, что ко мне из темноты кто-то бросился, и щедрой горстью сыпанул свои вихри-пули. Дикие крики, но я швырял вихри снова и снова, пока крики не стихли.
   С трудом встал и поразился открывшейся картине. Спускался я в темноту, а теперь стало светло как днём. Стены, потолок и пол от моих пуль превратились в решето, но я не пожалел для вихрей своей силы, и в каждой дырочке теперь разгоралось пламя. Здание деревянное, и через несколько минут здесь будет бушевать пожар. Наверное, это и к лучшему, так как вокруг меня валялось с десяток мертвых тел, изуродованных до неузнаваемости. Раны даже дымились, но крови почти не было. Может потому, что вихри были раскалёнными?
   Наклонившись, разглядел на ногах верёвочные петли, концы которых проходили сквозь ступени. Вот так вот, банально просто и максимально эффективно. Ноги связаны, и уже не побегать. Достаточно подскочить, врезать по голове или просто прирезать. Не будь моих вихрей, так бы и получилось - завалили, дали по голове, прирезали, а может просто пристрелили из самострела. Даже мертвая графиня старалась мне отомстить.
   На улице, к счастью, никого не было, и я тихонечко, едва передвигая ноги, поплёлся в темноту. Особого плана не было. Городские ворота ночью закрыты, днём, если верить графине, будет поголовная проверка, и скорее всего, там будут маги. В моём нынешнем состоянии - смертный приговор. Остаться ещё на день, отлежаться? Я, конечно, дурак, но не настолько. Хоть на карачках, но этой ночью я из города выбраться должен.
  
   Мне снова повезло. До стены я добрался уже под утро, как раз в "час быка", когда все нормальные люди невыносимо хотят спать, а часовые теряют бдительность. Судя по многочисленным кострам на стене, охрана была усилена, но, как обычно, проблемы были где-то далеко, и обычным солдатам было на них наплевать. Начальство приказало - они вышли на стены, но никто не усердствовал. Часовые, конечно, были, но они не горели желанием стоять и пялиться в темноту, и, пройдясь по маршруту, предпочитали поскорее вернуться к кострам. Да и какой идиот полезет на стену, когда столько охраны?
   Но такой идиот нашелся. Медленно, как ленивец, подполз к стене, медленно, замирая от каждого шороха, забрался на стену, ещё медленнее сполз с другой стороны. Осторожность превыше всего, да и действие порошка графини прошло не полностью. На той стороне пересилил себя и по-пластунски прополз ещё метров двести, прежде чем разрешил себе встать. Теперь каждая ошибка может стоить жизни.
   Уже под утро вышел на дорогу, не торгуясь, купил у первого попавшегося крестьянина его лошадь, и неспешно поехал дальше. Надо было скакать во весь опор, но у меня кончались силы, да и привлекать лишнее внимание не хотелось. А так - ну, едет неспешно кто-то спозаранку - так мало ли у кого какие дела. Заехал за своими сокровищами, удачно припрятанными как раз у южной дороги, и снова в путь. Куда угодно, но подальше от этого города, где не понимают шуток и верят во что угодно, даже в драконов.
  
   Умный бы скакал пока лошадь не падёт, но когда на пути мне встретился перекрёсток дорог, я остановился. Так далеко (выбор направления для бегства) я просто не заглядывал, да и события в последние сутки развивались уж больно стремительно.
   Надо бежать, но я не знал - куда. Моя извечная проблема - проблема выбора.
   Перекрёсток самый обычный, на четыре стороны света. Назад нельзя, на юг не хочется - там наверняка меня поджидает граф. Он не знает моего нового лица (наверное), но ехать через его земли совершенно не хочется. Фактически остается два пути - на запад и на восток. На западе вроде есть несколько крупных портовых городов. Можно сесть на какой-нибудь корабль и уехать куда подальше. На восток - небольшая горная цепь и... королевство Вероны. Там мне вроде как делать нечего. Как запасной вариант - отправиться на север. Обогнуть столицу по большой дуге, окольными путями добраться до северных королевств, и может даже осесть в какой-нибудь деревушке. Как-никак я теперь барон (хотя бы по бумагам). Деньги - камешки есть, можно купить себе несколько деревушек, заняться хозяйством, построить жутко укреплённый замок, и зажить, наплевав на все проблемы. Но нужна ли мне такая жизнь? Ради чего я готов жить дальше? Бесконечные путешествия, бои или спокойная жизнь хотя бы несколько лет?
   Я не знал, и внутри ничего даже не ёкнуло. Я стоял у перекрёстка десять минут, полчаса, но решения не было. Мне одинаково не нравилось ни первое, ни второе, ни третье. Так что делать? Наконец я плюнул, и решил просто подождать хоть какого-нибудь намёка. Пусть будет что будет!
   Непонятно почему, но тракт словно вымер. Ни подвод, ни пеших, ни конных. Я уже и на травке повалялся, и погрыз завалявшийся в сумке сухарь, а знака всё не было. Неужели богам надоело подсовывать мне подсказки, и придётся решать всё самому? Эх, если бы я сам знал, чего же я хочу...
   Достав монетку, покидал её, но и тут ясности не появилось - два раза ребром в рыхлый песок (север), по четыре раза орел и решка. Значит хотя бы направление на север можно отбросить, и остается выбор только между морем и горами.
  
   Наконец вдалеке послышался скрип колес, и вскоре к перекрёстку подъехал небольшой обоз из трех телег. Самые обычные, крестьянские, запряженные скромными коняжками. Да и возницы им под стать - самые обычные крестьяне. Мужики неспешно шли рядом с телегами, насторожились при виде меня, но я сделал равнодушный вид. Хотя, кого это обманет или успокоит? Детина с оружием, разлегшийся на травке у перекрёстка. Вот что можно подумать о его намерениях? В лучшем случае - ищет попутчиков или работу охранника. А в худшем? Почти незаметно один из мужиков поправил топор у себя за спиной, другой сдвинулся поближе к вилам, торчащим из телеги.
   Драться или скандалить я ни с кем не собирался, так что показушно разлёгся на травке, подложив сумку под голову - на этих мужиков мне - тьфу, а уж сторону, в которую они поедут, я прекрасно услышу и так.
   Обоз, судя по звукам, всё ближе, ближе, потом скрип колёс, и обоз повернул... налево. Я тут же сел, провожая взглядом телеги, и выругался. Вот бля, и дождался знака!
   Здесь я не останусь, значит придётся ехать в Карлон, а это значит к Вероне. Разумеется, к ней можно и не ездить, но кого я обманываю?! Я старательно запретил себе думать о ней, придумал кучу правильных причин, чтобы не ехать, но достаточно было телеге повернуть на перекрёстке, и у меня уже всё дрожит от предвкушения встречи. Но что собственно изменилось? И изменилось ли вообще за последние дни?
   Самый большой мой страх - восстать из мёртвых, когда меня уже похоронили, может быть оплакали, и, скорее всего, успокоились. Провожая меня, Верона плакала вполне искренне, но чего в этом было больше? Тоски от расставания? Или она уже тогда знала, что меня ожидает? Как бы то ни было, но после нашествия степняков у неё забот было выше крыши, и ей было не слёз. Наверное, что-то уже наладилось, и тут являюсь я. Не прежний Гордан, а не пойми что по кличке Гарда. Можно и прежним именем назваться, но тогда меня скорее постараются прибить за присвоение героического имени. Да и Верона... В кино подобные случаи выглядят красиво - вернулся воин с войны, весь калечный, и любящая жена с радостью принимает его. Вроде всё правильно и логично, только вот Верона не жена мне, мы никогда не говорили о любви, не давали клятв вечной верности, да и появлюсь я совсем не увечный, а очень даже здоровенький. А вот чужое лицо могут посчитать попыткой прикрыться другим именем, прибрать к рукам богатства Вероны. Малейшее сомнение с её стороны, и я буду иметь весьма бледный вид, так как не решусь убивать её солдат, даже если будет стоять вопрос о моей собственной жизни. Вот и получится, что я буду самым беспомощным и беззащитным из всех. Просто потому, что это Верона и её люди.
   Можно искалечить себе лицо, но любая проверка покажет, что это сделано недавно, совсем не магически, а очень даже обычными подручными средствами. А это новые подозрения, и значит отпадает.
   Мою личность наверное сможет подтвердить маг, которого король передал Вероне, а если он усмотрит в моём теле и Золотого дракона? Что будет после этого? Всеобщий почет, восторг, или меня попытаются захватить и пустить на опыты? Неизвестно. Значит и этот вариант отпадает.
   И что тогда остаётся? Я не смогу приблизиться к Вероне, я не могу назваться прежним именем, не могу даже намекнуть, что был в её замке, постоянно должен оглядываться, чтобы рядом не оказался маг. И зачем мне всё это? Только ради того, чтобы изредка, издали увидеть Верону? А может именно это и хорошо? Начать всё с чистого листа, помочь при случае осознанно и бескорыстно? Может редкая возможность увидеть Верону и станет самой большой наградой, смыслом моего существования?
  
   Я снова и снова искал аргументы за и против, но, оказывается, уже ехал по дороге. Я пытался найти логичное решение, но при одном упоминании имени Вероны в груди сладко ныло, и вся логика куда-то исчезла, стала глупой и смешной. А, пропади всё пропадом, и логика в том числе. Я ни на что не рассчитываю, ни на что не надеюсь. Просто пройдусь по территории Карлона, может, ненадолго заскочу к Вероне, попроведаю, посмотрю на неё хотя бы издали, а потом... видно будет.
   Сразу на душе стало как-то легко и светло.
   Только заеду ненадолго, только посмотрю издали. А потом будь что будет...
  
  
  
  
  
  

Оценка: 7.34*7  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  А.Квин "У тебя есть я" (Научная фантастика) | | М.Атаманов "Искажающие реальность" (Боевая фантастика) | | Д.Хант "Вивьен. Тень дракона" (Любовное фэнтези) | | Ю.Клыкова "Бог — это я" (Научная фантастика) | | Р.Прокофьев "Игра Кота-6" (ЛитРПГ) | | Б.Толорайя "Чума" (ЛитРПГ) | | Кин "Новый мир. Цель - Выжить!" (Боевое фэнтези) | | А.Емельянов "Мир Карика 6. Сердце мира" (ЛитРПГ) | | Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих" (ЛитРПГ) | | М.Атаманов "Искажающие реальность-4" (ЛитРПГ) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"